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& Psycho

Cerveau

LESSENTIEL - n 12 Les illusions

& Psycho
Les ill
illusions
usions
Cerveau

- JANVIER 2013
NOVEMBRE 2012

France mtro. : 6,95, Bel. : 8,20, Lux. : 8,20, Maroc : 90 MAD, Port. Cont.: 8,90, Suisse :15 FS, Canada : 11,99 $ CAN., TOM :1170 XPF, DOM : 8,25

La vision

Pourquoi le cerveau
se trompe

Une perception
ambigu
Les couleurs
interdites
Les illusions 3D

Les autres sens


Tromper lodorat
Comprendre
sans entendre
Se voir
de lextrieur

Cerveau sous influence


Les hallucinations
La neuromagie
Les membres
fantmes
LESSENTIEL
NOVEMBRE 2012 - JANVIER 2013

M 03690 - 12 - F: 6,95 E - RD

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ditorial
Franoise PTRY

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Pour la Science
8 rue Frou, 75278 Paris cedex 06
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LEssentiel Cerveau & Psycho
Rdactrice en chef : Franoise Ptry
Rdactrice : Bndicte Salthun-Lassalle
Cerveau & Psycho
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Pour la Science
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reprsentation rservs pour tous les pays. Certains articles de ce
numro sont publis en accord avec la revue Spektrum der
Wissenschaft ( Spektrum der Wissenschaft Verlagsgesellschaft, mbHD69126, Heidelberg). En application de la loi du 11 mars 1957, il est
interdit de reproduire intgralement ou partiellement la prsente revue
sans autorisation de lditeur ou du Centre franais de lexploitation du
droit de copie (20, rue des Grands-Augustins - 75006 Paris).

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

Lart de lillusion
La vie a besoin dillusions,
cest--dire de non-vrits tenues pour des vrits.
Friedrich Nietzsche (1844-1900), Le livre du philosophe
illusion est omniprsente. Dans lart bien sr. La
perspective dabord qui nous permet de voir des
volumes sur une toile plane ; le trompe-lil qui
nous fait croire la prsence dune coupole alors
que le plafond de lglise est plat ; les assemblages de
fruits, lgumes ou autres aliments du peintre milanais du
XVIe sicle, Guiseppe Arcimboldo, qui deviennent des portraits.
Et la musique nest pas en reste. Jean-Sbastien Bach (16851750), notamment, se joue des notes, les entrecroisant de sorte
que, parfois, on croit entendre deux instruments, alors quil ny
en a quun. Le thtre est illusion, le roman et le cinma sont
illusions. Lart est illusion.

Tous les sens sont les jouets des illusions. La vision est
trompe par des segments qui paraissent de taille ingale, alors
quils sont de mme longueur, mais leurs extrmits diffrentes. Le toucher donne lieu au mme type derreur de perception. On sent une odeur qui nexiste pas ou lon trouve quune
rose dgage une odeur pestilentielle. Le magicien dtourne lattention et fait croire la prsence dun objet absent (ou inversement !). Le temps stire ou file, selon que lon est dhumeur
morose ou joyeuse.
Tout serait-il illusion ? Non, au moins tes-vous sr de tenir
ce magazine dans vos mains, ou de lire cette page sur votre
ordinateur ou votre tablette. Mais au-del, les illusions sont
multiples, ce qui en fait un outil prcieux pour les neuroscientifiques qui, en analysant comment le cerveau se fait piger,
mettent nu les mcanismes sous-jacents de la perception sensorielle. En neurosciences, ltude des consquences dune
lsion crbrale permet de mieux comprendre le rle normal
de laire endommage. Les illusions ne sont pas des pathologies, mais des anomalies perceptives, que les neuroscientifiques
utilisent de la mme faon. Nous aimons tre tromps par le
peintre, le musicien ou le magicien. Et, pour notre plaisir, le
cerveau est un matre incontestable de lart de lillusion.
1

33

Les illusions visuelles

Yuganov / Shutterstock.com

Paul Fleet / Shutterstock.com

Les illusions des autres sens

La perception visuelle du monde dpend de la faon


dont le cerveau interprte chaque scne. Les scientifiques
utilisent les illusions pour comprendre son fonctionnement.

Lodorat, le toucher, laudition et le sens du mouvement


peuvent aussi tre tromps. Les illusions provoquent des effets
impressionnants, sans que lon en ait toujours conscience.

Des illusions dans tous les sens

Illusions croquer

Prface
Pascal Mamassian et Franois Le Corre

Les illusions visuelles


Les illusions visuelles et le cerveau

14

Le cerveau interprte le monde environnant malgr


les ambiguts auxquelles fait face le systme visuel.
Pascal Mamassian

Les trompe-lil
en trois dimensions

20

Plusieurs uvres dart renferment des illusions


qui renforcent limpression de relief.
Stephen Macknik et Susana Martinez-Conde

La perception
des couleurs interdites

22

Certaines expriences permettent de percevoir du vert


rougetre et du bleu jauntre, des couleurs interdites.
Vincent Billock et Brian Tsou

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Lassociation de fruits ou de lgumes fait apparatre


des objets, personnages ou animaux.
Susana Martinez-Conde et Stephen Macknik

Les illusions des autres sens

Les erreurs que fait parfois le systme visuel donnent


des indices sur le fonctionnement du cerveau.
Susana Martinez-Conde et Stephen Macknik

Les ambiguts
de la perception visuelle

28

Les illusions olfactives


existent-elles ?

34

Il est difficile de dfinir les illusions olfactives et de comprendre


comment le cerveau cre la reprsentation dune odeur.
Gilles Sicard

Des illusions
au bout des doigts

40

Le sens du toucher se laisse parfois tromper au mme titre


que la vision. Ces perceptions ont des points communs.
douard Gentaz

Des illusions sonores


pour tudier laudition

48

Certaines suites de Bach comportent plusieurs mlodies


joues par un seul instrument ; ce sont des illusions.
Daniel Pressnitzer

Les illusions de langage

55

Quand on entend des sons, mme incomprhensibles,


le cerveau en extrait un discours qui a un sens.
Claire Delle Luche

Les illusions Cerveau & Psycho

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Agsandrew / Shutterstock.com

n 12 - Trimestriel
novembre 2012 - janvier 2013

Les illusions insolites

Les illusions
Pourquoi le cerveau
se trompe

Le temps qui acclre, les associations de couleurs et de


lettres, les rves ou les hallucinations sont-ils des illusions ?
Les scientifiques tudient tout ce qui peut nous leurrer.
En couverture : Bhaskar Dutta / Getty Images

Le sens dtre soi

58

Le sens vestibulaire permet de percevoir les mouvements


du corps dans lenvironnement. Mais il peut tre tromp...
Isabelle Viaud-Delmon

Les illusions insolites

Les synesthsies :
chacun ses illusions

Les associations des synesthtes par exemple une couleur


une lettre seraient des vestiges de limaginaire enfantin.
Jean-Michel Hup
Art et neurosciences

La mort se cache dans les dtails


Perception du temps sous influence 64
Les souvenirs, les motions et la culture modifient la faon
dont on peroit le monde... y compris le temps.
Sylvie Droit-Volet

Comment la magie
trompe le cerveau

70

Test

96

Un test simplifi qui vous permettra de dterminer


si vous voyez une image de faon globale ou dtaille.

76

Les hallucinations se distinguent des illusions, notamment


parce que les premires ne reposent sur aucune perception.
Alexandre Lehmann et Juan C. Gonzlez

Les membres fantmes

94

Les Ambassadeurs (1533) de Hans Holbein le Jeune


analys par un neurobiologiste.
Franois Sellal

Voyez-vous global ou local ?

Les magiciens exploitent toutes les failles des mcanismes


crbraux de la perception et de lattention.
Stephen Macknik, Susana Martinez-Conde
et Sandra Blakeslee

Les hallucinations
sont-elles des illusions ?

88

Ce numro comporte un encart dabonnement Cerveau & Psycho broch


en p. 32 de la totalit du tirage et une offre dabonnement en p. 21.

82

Rendez-vous sur le site de Cerveau & Psycho

Les personnes amputes dune main, mais qui la ressentent


encore, prsentent des rorganisations corticales.
Christian Xerri

cerveauetpsycho.fr

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Prface

Des illusions
dans tous les sens
Comment dfinir un sens ? Combien en existe-t-il ?
Ltude des illusions sensorielles permet de rpondre
ces questions et celles que soulvent les sens.

Ce qui est essentiel la perception sensorielle


nest pas ce qui spare les sens les uns des autres,
mais ce qui les unit entre eux, chacune de nos
expriences internes (mme non sensorielles)
et notre environnement.
Erich von Hornbostel,
The Unity of the Senses, 1927
otre connaissance du monde
est faonne par nos sens, qui
nous renseignent sur notre
environnement, mais aussi
sur nous-mmes. Mais nos
sens peuvent tre tromps. Illusions visuelles
les plus nombreuses , et un segment de
droite vertical nous semble plus long que le
mme segment horizontal ; illusions olfactives, et lodeur du chocolat nous apparat dsagrable ; illusions auditives, et les diffrents
instruments de lorchestre produisent une
musique harmonieuse. Pour nen citer que
quelques exemples. Parfois, les sens sentremlent, et une note de musique devient couleur,
type de synesthsie rapporte par Franz Liszt.
Alors quest-ce quune illusion des sens, ou
illusion perceptive ? La perception est une
interaction de linformation extraite du
monde par les sens avec des connaissances
dj acquises sur ce monde. Lorsque ces deux
types dinformations ne concident pas, une

N
Pascal Mamassian
est chercheur CNRS
au Laboratoire
Psychologie
de la perception
lUniversit Paris
Descartes.
Franois Le Corre
est doctorant
lInstitut Jean Nicod
(CNRS, ENS, EHESS)
et lUniversit
Pierre et Marie
Curie, de Paris.

illusion perceptive en rsulte. Ce dossier prsente dans quelle mesure ltude des illusions
sensorielles permet aux scientifiques de comprendre ce que sont les sens, comment ils
interagissent et comment naissent les conflits
entre les diffrentes sources dinformations.
Avant de rpondre ces questions, demandons-nous ce quest un sens et quels sont les
sens que nous possdons, afin de pouvoir
dterminer ce quils ont en commun et ce qui
les distingue.

Combien de sens ?
La conception classique des sens, hrite
dAristote, nous enseigne que nous disposons
de cinq sens : lodorat, le got, le toucher, laudition et la vision. Mais les psychologues et
les physiologistes ont dcouvert dautres organes sensoriels, dont le systme vestibulaire,
situ dans loreille interne, qui assure lquilibre. Nous avons aussi de nombreux rcepteurs sous la peau qui nous permettent de distinguer le chaud du froid, mais aussi de
ressentir la douleur. Dautres rcepteurs
enregistrent ltirement de la peau et des
muscles, ce qui nous donne des informations
sur la position de nos membres : cest le sens
proprioceptif. Un sens serait-il donc dfini
par un type de rcepteurs et un mcanisme

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dans le systme nerveux central qui interprte


les signaux mis par ces molcules ? Dans ces
conditions o devons-nous nous arrter dans
la liste des sens ? La faim, la soif, lestimation
du temps sont-elles galement des sens ?
Plusieurs articles de ce dossier abordent ces
divers aspects de la dfinition des sens et des
illusions auxquelles ils sont soumis.

Ainsi, la question du nombre de sens reste


ouverte. La situation est-elle plus claire en ce
qui concerne notre conception mme dun
sens ? Selon Aristote, chaque sens reprsente,
dune part, un processus unitaire , dautre
part, un processus spar . Un processus
sensoriel, par exemple visuel, est unitaire sil
est cohrent de parler de la vision et non des
visions. Cependant, plusieurs donnes physiologiques suggrent que le systme visuel
est compos de diffrents modules qui
seraient sensibles certaines caractristiques
visuelles et pas dautres. Par exemple, une
lsion dune rgion du cortex temporal
engendre une perte de la vision des couleurs
(achromatopsie), tandis quune lsion dune
autre zone provoque la perte de sensation du
mouvement (akintopsie).
Plus surprenant encore, la perception
dune caractristique visuelle peut tre prsente ou absente selon les cas. Par exemple,
dans les annes 1980, les neuropsychologues
David Milner et Melvin Goodale ont dcrit
le comportement dune patiente atteinte
dune lsion ventrolatrale du cortex occipital. Cette personne tait incapable de reconnatre et didentifier un certain nombre
dobjets familiers, par exemple une tasse ou
une paire de ciseaux, alors quelle pouvait les
saisir et les manipuler correctement. Alors
faut-il rejeter lhypothse dunicit de la
vision, ou faut-il chercher, au contraire, ce
que ces processus visuels ont en commun ?
Cette dernire tche nest cependant pas
facile accomplir. Et ce prcisment parce
que lhypothse de la sparation des sens,
selon laquelle ces derniers ninteragissent
jamais, fait face de nombreuses difficults.
Dabord, plusieurs rgions crbrales sont

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Bhaskar Dutta / Getty Images

Linteraction des sens

multimodales , cest--dire que leurs neurones sactivent lorsquune modalit sensorielle est stimule (par exemple la vision), ou
une autre (par exemple le toucher), ou les
deux ensemble. Ces neurones assureraient
donc le traitement de la forme de lobjet,
indpendamment du sens (visuel ou tactile)
impliqu dans sa perception.
Par ailleurs, de nombreuses expriences
rvlent une interaction forte des sens. En 1976,
Harry McGurk et John MacDonald ont mis au
point une des expriences les plus impressionnantes o la vision perturbe laudition. Dans
leur illusion, un participant entend le phonme /ba/ tout en regardant les mouvements
de lvres articulant le phonme /ga/. Quand
on demande au sujet quel stimulus auditif lui
a t prsent, il dit avoir entendu le phonme /da/ qui na jamais t propos !
Si les psychologues et les physiologistes ont
des difficults dfinir ce quest un sens, peuttre faut-il se tourner vers la philosophie ? Le
philosophe britannique Paul Grice (1913-1988)
a distingu quatre faons dindividualiser un
sens : les critres des qualia, du contenu, des
stimulus et des organes sensoriels.
Selon le premier critre, les sens se distinguent par leffet quils produisent quand on
les utilise. Par exemple, leffet produit par la

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La perception est une interaction de linformation


extraite du monde via les sens avec des connaissances
dj acquises. Lorsque ces deux types dinformations
sont dissonants, une illusion perceptive en rsulte.

Bibliographie
C. Spence,
Crossmodal
correspondences :
A turorial review,
in Attention, Perception
and Psychophysics,
vol. 73, pp. 971-995,
2011.

D. Alais, F. Newell
et P. Mamassian,
Multisensory
processing in review :
From physiology
to behaviour,
in Seeing and
Perceiving, vol. 23,
pp. 3-38, 2010.

A. Paternoster,
Le Philosophe
et les Sens, Presses
Universitaires
de Grenoble, traduit
par A. Reboul, 2009.

S. Shimojo
et L. Shams,
Sensory modalities
are not separate
modalities : Plasticity
and interactions,
in current opinion
in Neurobiology,
vol. 11, pp. 505-509,
2001.

B. Stein
et A. Meredith,
The Merging
of the Senses, MIT
Press, 1993.

vision dune tasse diffre de celui provoqu


par son toucher. Cependant, ce critre nexplique pas vraiment ce quest un sens : il est
incapable de rendre compte de la dformation de la perception de la voix par celle du
mouvement des lvres dans lexprience de
H. McGurk et J. MacDonald.
Selon le critre du contenu, chaque sens
serait sensible diffrentes proprits quil
serait seul dtecter. Par exemple, la couleur
serait une proprit de la vision seulement,
les sons nappartiendraient qu laudition, etc.
Mais que faut-il penser des patients atteints
dachromatopsie qui ne voient pas les couleurs ? Il serait absurde de penser quils ne
voient pas du tout !
Selon le critre des stimulus, ce ne sont pas
les proprits des objets telles quelles apparaissent au sujet qui importent, mais plutt
la stimulation physique quelles provoquent,
par exemple les rayonnements lectromagntiques pour la vision, les fluctuations de la
pression de lair pour laudition, etc. Mais
deux sens distincts peuvent partager un
mme type de stimulus ; cest le cas de certaines substances chimiques, dtectes aussi
bien par le got que par lodorat.

Le sens de la perception
du temps existe-t-il ?
Enfin, selon le dernier critre, chaque
modalit sensorielle se distinguerait par le type
dorgane sensoriel auquel elle est attache : les
yeux pour la vision, les oreilles pour laudition, etc. Cependant, ce critre se heurte des
considrations dindpendance des rcepteurs.
En particulier, avons-nous un sens de la temprature spar du sens de la douleur ? Si oui,
quel est lorgane sensoriel qui leur est associ ?
Et quel est celui de la perception du temps ?
Aujourdhui, la question de la diffrenciation
des sens reste un dfi thorique.
Toutefois, ce flou qui existe entre les sens et
qui est mis en vidence avec les illusions sen-

sorielles serait bnfique pour certaines personnes ayant un handicap. En 1688, dans une
lettre au philosophe anglais John Locke, le philosophe irlandais William Molyneux demandait si un aveugle de naissance qui recouvrait
la vue lge adulte pourrait distinguer une
sphre et un cube au premier regard, grce
sa connaissance de ces objets par le toucher.
La dernire rponse, apporte en 2011 par le
psychologue Richard Held et ses collgues, de
lInstitut de technologie du Massachusetts,
suggre que la rponse est ngative, cest-dire que le transfert de connaissances entre les
sens nest pas immdiat.

Les illusions
renseignent sur les sens
Toutefois, ces mmes auteurs ont montr, quaprs un apprentissage adapt, une
nouvelle modalit sensorielle peut devenir
fonctionnelle. Ces travaux ouvrent des perspectives intressantes, notamment pour le
dveloppement dappareils de substitution
sensorielle. Ces outils utilisent une modalit
sensorielle pour accder des informations
normalement perues par une autre modalit. Par exemple, des sujets aveugles peuvent
utiliser un appareil de substitution visuotactile. Ce dernier comprend une camra, place sur la tte du sujet, qui enregistre des informations visuelles ; ces donnes sont traduites
en informations tactiles qui sont ressenties
par une partie du corps du sujet (dos, abdomen, langue, etc.). Aprs quelques heures
dentranement, la personne aveugle est capable didentifier, grce aux stimulations tactiles, la forme de certains objets distance.
En consquence, tudier les illusions des
sens permet de mieux comprendre comment
chaque sens fonctionne et comment ils interagissent. Mais cest aussi une faon de dcouvrir comment labsence ou la perte dun sens
peut tre plus ou moins pallie par lexploitation dune autre modalit sensorielle. I

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Paul Fleet / Shutterstock

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Les illusions visuelles


La perception visuelle du monde dpend de la faon
dont le cerveau interprte chaque scne. Les scientifiques
utilisent les illusions pour comprendre son fonctionnement.

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Les illusions visuelles

Les illusions visuelles


et le cerveau
Les erreurs dinterprtation du systme visuel rvlent
aux scientifiques comment fonctionne le cerveau.

Susana MartinezConde et
Stephen Macknik
travaillent
lInstitut
neurologique
Barrow, Phoenix,
dans lArizona,
aux tats-Unis.

est un fait des neurosciences :


ce dont nous faisons lexprience nest que le fruit de
notre imagination. Nous avons
des sensations qui ne refltent
pas ncessairement la ralit physique du
monde extrieur. Bien sr, beaucoup dexpriences de la vie quotidienne sont des stimulus physiques qui envoient des signaux au cerveau. Mais la machinerie neuronale qui
interprte ces informations en provenance des
yeux, oreilles et autres organes sensoriels est
aussi responsable des rves et des illusions.
Ainsi, le rel et limaginaire partagent un socle
commun dans le cerveau. Socrate avait raison :
Tout ce que je sais, cest ce que je ne sais rien.
Pour comprendre comment le cerveau
cre une impression de la ralit, les neuroscientifiques tudient notamment les illusions visuelles. Les artistes et les illusionnistes utilisent ce type dillusions depuis
longtemps, et ont ainsi compris les mcanismes de fonctionnement du systme visuel.

En Bref
Les illusions visuelles correspondent des dissociations entre
la ralit physique et la perception subjective que lon a des objets.
Les illusions de contraste, de mouvement, de couleur, de forme
et de volume induisent le cerveau en erreur. Ces erreurs renseignent
sur les mcanismes de la perception visuelle.

Ils ont dvelopp diffrentes techniques


pour tromper lil de lobservateur bien
avant que les scientifiques tudient les proprits des neurones. Par exemple, ils arrivent faire croire au cerveau quune structure plate est en trois dimensions, ou que des
coups de pinceau sur une toile reprsentent
en fait une vritable corbeille de fruits.

Comment fonctionne
le systme visuel
Quest-ce quune illusion visuelle ? Cest
la dissociation entre la ralit physique et la
perception subjective dun objet ou dun vnement. Ainsi soumis une illusion visuelle,
nous percevons quelque chose qui nexiste
pas, ou ne voyons pas quelque chose qui est
prsent. Grce cette rupture entre la perception et la ralit, les illusions visuelles permettent aux scientifiques de comprendre
comment le cerveau choue recrer le
monde physique. En consquence, ltude de
ces checs leur indique les diffrentes tapes
de traitement mises en uvre par le cerveau
pour reconstruire lexprience visuelle.
De nombreux facteurs, dont le contraste,
les couleurs, les ombres et les mouvements
des yeux, crent des effets qui influent sur
ce que nous voyons . Dans cette srie
dimages, nous vous prsentons diffrents
types dillusions visuelles et nous prcisons
ce quelles nous apprennent sur la perception visuelle.

Les illusions Cerveau & Psycho

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Avec laimable autorisation dAkiyoshi Kitaoka, Ritsumeikan University

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Illusion de mouvement
es motifs statiques provoquent une illusion percepC
tive de mouvement. Cet effet tonnant est accentu
quand vous regardez limage en vision priphrique ou si
vous bougez les yeux sur limage.Dans cette illusion,cre
par Akiyoshi Kitaoka, professeur de psychologie
lUniversit Ritsumeikan Tokyo,les serpents donnent
limpression de tourner,alors que seuls vos yeux bougent !
En revanche,si vous fixez votre regard sur un des points
noirs prsents au centre de chaque serpent, le mouvement ralentit, puis sarrte. Cest la preuve que les mouvements oculaires sont ncessaires pour que cette illusion

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

fonctionne. Les scientifiques ont montr que ces mouvements illusoires activent les mmes rgions crbrales que
celles impliques dans la perception dun mouvement rel.
Quelle est la cause de cette illusion ? Nous savons que
les diffrences de luminosit sur les bords doivent, dune
faon ou dune autre, tromper les neurones dtecteurs
de mouvement des circuits visuels et les activer artificiellement . En dautres termes, les configurations particulires de luminance et de contraste pigent le systme visuel en lui faisant percevoir du mouvement l o
il ny en a pas.

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Page 10

Bibliographie

University Press, 2006.

B. Conway et al.,
Neural basis for
a powerful static
motion illusion,
in Journal
of Neurosciences,

La couleur en contexte
ette illusion, cre par Beau Lotto et Dale Purves, de lUniversit
C
Duke aux tats-Unis, est un autre exemple qui montre comment le
cerveau peroit la mme couleur de faon distincte selon le contexte.
Le carr central marron sur le haut du cube est de la mme couleur
que le carr orange de la face dans lombre. Mais ce dernier semble
orange cause de lclairage et des carrs autour qui le rendent plus
clair que le carr marron.

vol. 25,
pp. 5651-5656, 2005.

A. Fraser et al.,
Perception of illusory
movement, in Nature,
vol. 281, pp. 565-566,
1979.

Beau Lotto et Dale Purves, Duke University

A. Gilchrist et al.,
Seeing black
and white, Oxford

Les figures ambigus

Avec laimable autorisation dAkiyoshi Kitaoka

oyez-vous dans ce bouquet de violettes les profils


V
de Napolon Bonaparte (en haut droite), de MarieLouise dAutriche (en haut gauche) et de leur fils (au

10

milieu) ? Les troupes de Napolon, admiratives, avaient


nomm Bonaparte Petit Caporal , car il avait russi
vaincre quatre armes plus grandes que la sienne lors
de sa premire campagne.
Des annes plus tard, Bonaparte, alors banni sur lle
dElbe, avait confi ses amis quil reviendrait avec les
violettes ; il avait ainsi gagn le surnom de Caporal la
Violette, la petite fleur qui revient au printemps. Quand
il rentra effectivement en France, les femmes le soutenant se rassemblrent pour vendre des violettes. Elles
demandaient aux passants : Aimez-vous les violettes ?
Si la personne rpondait oui , cela signifiait quelle
ntait pas confdre ; si elle rpondait eh bien , elle
adhrait la cause napolonienne. Les soutiens de
Napolon distriburent alors tous des reproductions
de cette gravure Caporal la Violette ralise par JeanDominique tienne Cannu de 1815.
Dans des illusions ambigus comme celle-ci, le cerveau interprte la mme image de deux faons diffrentes, ces deux interprtations sexcluant mutuellement.
En dautres termes, vous pouvez voir une des deux images, mais pas les deux en mme temps.
Ces figures ambigus permettent de dissocier la perception subjective du monde physique. Lobjet ne change
jamais,mais votre perception alterne entre deux interprtations possibles. Cest pour cette raison que de nombreux scientifiques tudiant les corrlats neuronaux de la
conscience utilisent les illusions ambigus.

Les illusions Cerveau & Psycho

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Avec laimable autorisation dAkiyoshi Kitaoka

Richard Gregory

Richard Gregory

Distorsion de formes

visuelle de la premire photographie, nomme


Lrieurillusion
illusion du mur du caf, a t dcouverte sur lextdun restaurant par Steve Simpson, du Laboratoire
de psychologie de Richard Gregory Bristol en Angleterre.
Il a remarqu que les lignes de mortier parallles entre
les carreaux verts et blancs sur le mur semblent penches,
alors quelles sont droites. Les scientifiques utilisent une
version simplifie en noir et blanc de cette illusion (voir
limage au centre) pour montrer comment des objets ou
des motifs peuvent prendre des formes distinctes de leur
forme relle. Cette illusion fonctionne quand les carreaux
noirs et blancs sont dcals et quand chaque carreau est
entour dune bordure de mortier gris. En effet, des neu-

rones distincts ragissent aux diffrentes teintes, de sorte


que le mortier a lair plus clair ct des carreaux sombres et plus fonc prs des carreaux clairs. Et le cerveau
interprte ce contraste comme une ligne irrgulire.
Ces distorsions de formes sont dues linteraction de
la forme relle de lobjet avec la forme des objets environnants (linterprtation dpend nouveau du
contexte). Dans lillusion cre par Kitaoka, une partie
circulaire dun sol de carreaux blancs et noirs semble bombe, alors que limage ne contient que des carrs de taille gale (voir limage de droite). Cest la disposition des petits carrs noirs et blancs qui trompe le
cerveau et crew cette distorsion de forme.

Les illusions de contraste


ans cette illusion, cre par Edward Adelson, de lInstitut de technologie
D
du Massachusetts aux tats-Unis, les carrs et ont la mme couleur :
gris. Si vous en doutez, dcoupez les deux carrs et placez-les cte
cte ! Ce pige visuel rsulte du fait que le cerveau ne peroit
pas directement les couleurs et la luminosit des objets, mais
les compare celles des lments qui les entourent.
Ici, le carr A a lair plus fonc, car il est entour
de carreaux clairs, et le carr B semble plus clair,
car il est proche de carreaux foncs.
Prenons un autre exemple : quand vous lisez
du texte imprim sur une feuille avec une lumire
intrieure, la quantit de lumire reflte
par lespace blanc sur la feuille est infrieure
celle qui serait renvoye par les caractres
noirs en lumire extrieure. Mais votre
cerveau ne considre pas les niveaux de gris
rels. En revanche, il interprte les lettres comme
tant noires, quelles que soient les conditions dclairage,
parce quelles sont plus sombres que le reste de la feuille.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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Les illusions 3D

Runion des Muses Nationaux /Art Resource, NY

artistes reproduisent au mieux la ralit. Pour ce faire, ils


Lde esdonnent
une impression de volume et de distance en utilisant
faon intuitive la perspective, la couleur, lclairage et les
ombres. Ainsi, luvre dart sur une toile est parfois difficile distinguer du modle qui est en volume.
Ces images paraissent surgir du cadre. Dans Les Attributs du
Peintre, une uvre du XVIIe sicle de Cornelius Gysbrechts, une
peinture semble senrouler hors du chevalet de lartiste (voir
ci-contre).
En outre, la coupole de lglise Saint-Ignace de Loyola, Rome,
est un splendide exemple dillusion baroque (voir ci-dessous).
Larchitecte de lglise, Orazio Grassi, avait prvu de construire
une coupole, mais il mourut avant que lglise ne soit termine.
Trente ans plus tard, en 1685, lartiste jsuite Andrea Pozzo pei-

gnit un faux dme sur le plafond au-dessus de lautel. Pozzo tait


dj considr comme un matre dans lart de la perspective, mais
il se surpassa. Encore aujourdhui, de nombreux visiteurs de SaintIgnace sont stupfaits quand ils ralisent que sa magnifique coupole nest quune illusion.
Les architectes ralisrent aussi quils pouvaient manipuler la ralit en dformant les indices de perspective et de profondeur pour
crer des structures dfiant la perception. Avez-vous besoin dune
grande pice dans un petit espace ? Pas de problme. Cest ce que
fit Francesco Borromini au Palazzo Spada, un palais de Rome (voir
ci-contre). Borromini cra ce spectaculaire trompe-lil dune galerie de 37 mtres de long sur un espace qui nest que de 8,5 mtres !
Il y a mme une sculpture de taille humaine au fond de la galerie...
En fait, la sculpture ne fait que 60 centimtres de haut.

12

Les illusions Cerveau & Psycho

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Vaincre son anxit no 10 (mai 12)
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Cerveau, amour et dsir no 3 (aot 10)
le sommeil et ses troubles no 2 (mai 10)
Drogues et cerveau no 1 (fv. 10)
Illusions : des piges pour le cerveau hors-srie (aot 09)

motions sociales no 53 (sept. 12)


la mditation no 52 (juillet 12)
lautisme no 51 (mai 12)
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Voir le cerveau autrement no 49 (janv. 11)
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Comment pensent les bbs ? no 42 (nov. 10)
Comment motiver les lves ? no 41 (sept. 10)
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Les illusions visuelles

Les ambiguts
de la perception visuelle
Le cerveau interprte le monde environnant
avec une remarquable prcision malgr les ambiguts
auxquelles fait face le systme visuel. Les illusions
trompent le cerveau et rvlent comment il fonctionne.
Pascal Mamassian

est chercheur CNRS


au Laboratoire
Psychologie
de la perception
lUniversit Paris
Descartes.

14

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l ny a pas dans le cerveau de rgions spcifiquement responsables des illusions


visuelles. Ces dernires font partie de
la perception visuelle, traite par le systme visuel constitu de diverses structures crbrales, de lil jusquaux aires corticales suprieures (voir lencadr page 17).
Les illusions existent parce que toute perception est ambigu. Chaque photon dtect
par les rcepteurs de la rtine peut provenir
dune multitude de sources lumineuses plus
ou moins intenses et plus ou moins proches.
Chaque couleur rflchie par un objet peut
rsulter dune infinit de combinaisons de
teintes de lobjet et de couleurs de la lumire.
Comment savons-nous que notre perception est correcte ? En un mot, ce que nous
voyons, ce que notre cerveau nous indique
comme tant la ralit, est-ce effectivement
la ralit ? Comment savons-nous que ce
que nous pensons tre une chaise rouge est
identique ce que notre voisin pense galement tre une chaise rouge ? La rponse est
aussi simple que dstabilisante : nous lignorons ! Pourtant, tre victime dune illusion
visuelle semble lexception plutt que la rgle.

Comment le systme visuel djoue-t-il les


piges ? Comment, en cas de doute, choisitil la bonne rponse ? Et pourquoi lui arrive-t-il de se tromper ? Pour rpondre ces
questions, voyons les ambiguts auxquelles
fait face le systme visuel et ce que cela nous
apprend sur son fonctionnement.

Des illusions visuelles


tous les jours
Commenons par un effet d la rsolution limite de lil. La rtine humaine est
compose de photorcepteurs, qui captent
les photons de la lumire et transmettent
des informations nerveuses aux diffrentes
structures du systme visuel. Les photorcepteurs sont nombreux et concentrs au
centre de la rtine, nomm fova. En revanche, ils sont rpartis de faon de plus en
plus parse vers la priphrie de la rtine.
Ainsi, nimporte quelle scne visuelle
devrait tre nette au centre et floue en priphrie. Or quand on regarde une scne, on la
peroit nette partout. Limpression que lon a
dune vision uniformment nette est peut-tre

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:27

SVLuma / Shutterstock.com

1. Ces deux traces


dans le sable sont identiques ;
il suffit de tourner la page
180 degrs pour sen rendre
compte. Pourtant, on a limpression
que lune est en relief et lautre
en creux. Cette illusion repose
sur une hypothse : le systme
visuel considre que la lumire
vient den haut, et que les parties
sombres sont des ombres.
Cela permet dinterprter
limage en trois dimensions.

lillusion visuelle la plus surprenante ! Pour le


vrifier, modifions les bords dune image en
prenant garde de prserver certaines informations tels le contraste et la rsolution (voir la
figure 2). On obtient alors une paire dimages
dites mtamres : lune uniformment nette
et lautre dont les bords sont dforms. Et
pourtant, quand on fixe le centre de limage,
on ne peut pas distinguer limage dorigine et
limage modifie. Ainsi, la nettet uniforme
du champ visuel est illusoire.
Mais la perte de rsolution en priphrie
du champ visuel provoque des phnomnes
gnants. Par exemple, un effet de camouflage
visuel empche de percevoir un objet qui
devrait tre visible. Cest le cas dans le phnomne dit dencombrement (voir la figure 3) :
un symbole isol est visible en priphrie du
champ visuel, alors quil ne lest plus quand il
est entour de deux objets ou signes similaires.
Cet objet est camoufl, et devient invisible,
du fait de son assimilation avec les objets qui
lentourent. La faible rsolution du champ
visuel priphrique nest pas seule responsable
de ce phnomne, car quand lobjet est isol
( la mme distance dans le champ priph-

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

3-illus_cerv_mamasian-.indd 15

rique), on le voit parfaitement. Il sagit donc


dun effet de contexte.
Le contexte joue en effet un rle primordial
dans la perception. Dans le phnomne dencombrement, le contexte est spatial : les objets
autour du symbole identifier perturbent la
perception. Mais le contexte peut aussi tre
temporel. Quand on regarde une image colore plusieurs secondes, notre systme visuel
sadapte cette couleur, par exemple rouge.
De sorte que si lon regarde ensuite une feuille
blanche, on peroit la couleur complmentaire du rouge, savoir une teinte verdtre.
Cet effet dadaptation est localis spatialement : si limage rouge est situe en bas

En bref
Le systme visuel est dune impressionnante efficacit.
Il fait en permanence des hypothses et des dductions
pour crer des images stables et correctes du monde.
Parfois, il se trompe, car lhypothse retenue est incorrecte.
Comprendre ces erreurs daiguillage permet aux scientifiques
de prciser comment fonctionne le systme visuel.

15

15/10/12 17:27

J. Freeman

2. Vous ne pouvez pas distinguer ces deux images


si vous fixez la croix blanche au centre. Pourtant, limage de droite est
dforme sur les bords. Le cerveau donne moins dimportance la vision
dans le champ priphrique, crant ainsi lillusion que tout est net !

La rtine et le cortex
traitent la couleur
Cependant, cette adaptation la couleur ne
se limite pas aux proprits de la rtine. Par
exemple, si aprs ladaptation des formes colores, on regarde une feuille o sont dessins
les contours de certaines de ces formes, leffet
color est beaucoup plus fort dans les formes
quen dehors (voir la figure 4). Or on sait que
les contours des objets sont traits par le cortex
et non par la rtine ou par toute autre structure sous-corticale. Le cortex participe donc
aux phnomnes dadaptation la couleur.
Ainsi, la couleur perue dun objet dpend
de ses bords, de sorte quelle est en partie
traite au niveau cortical. Cette constatation
sapplique dautres proprits complexes de
la couleur, tel le fait quune surface est plus
ou moins brillante. Prenez une bouche avec
un rouge lvre brillant et une autre avec un
rouge lvre mat (voir la figure 5). En fait,
on a obtenu la seconde image partir de la
premire avec une lgre modification : on a
juste flout les deux points les plus lumineux
des lvres brillantes. Ces deux changements
trs localiss modifient la perception de la
brillance de lensemble des lvres jusqu
leurs bords, et pas seulement l o la modification est faite. Cela prouve que les rgions
corticales suprieures dduisent laspect
de lobjet entier et lui appliquent cette proprit jusqu ses bords, de sorte que lon
peroit une image plausible, ici entirement
mate cause des deux rgions floutes.

16

Les illusions - Cerveau & Psycho

P. Mamassian
P. Mamassian

3. Si vous fixez la croix centrale sur chaque ligne, vous voyez


bien le symbole gauche. En revanche, vous ne pouvez pas identifier
le mme symbole sil est entour droite dautres objets
similaires. Et ce, bien que tous les objets soient de mme taille,
de mme intensit et la mme distance de la croix de fixation.
Le contexte dun objet perturbe la perception.

droite du champ visuel, alors la teinte verdtre est perue uniquement cet endroit.
On parle de proprit rtinotopique , car
le phnomne se dplace quand on bouge
les yeux ou tourne la tte. linverse, une
proprit spatiotopique est ancre dans
le monde et ne dpend pas de la position des
yeux. Un phnomne rtinotopique suggre un mcanisme de perception dit de bas
niveau : linformation visuelle est dtermine au niveau de la rtine ou des premiers
tages de la perception visuelle, avant que les
rgions corticales suprieures ne ralisent
une analyse plus approfondie. La proprit
rtinotopique mise en vidence dans le cas
de ladaptation la couleur confirme ce que
lon savait dj de certains neurones de la
rtine, en particulier les cellules ganglionnaires, qui codent la couleur par contraste,
par exemple rouge/vert ou bleu/jaune.

4. Regardez limage de gauche en fixant la croix au centre


pendant une vingtaine de secondes. Puis regardez le centre de limage
droite. Aprs quelques secondes, vous verrez les couleurs
complmentaires apparatre dans les contours, et mme
entre les dessins, mais de faon moins intense.

3-illus_cerv_mamasian-.indd 16

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Lobservateur peut aussi influer sur la perception de la couleur. Prenons un carr et


un disque qui peuvent tre vus comme deux
surfaces transparentes se recouvrant partiellement (voir la figure 6). Quelle surface est perue devant lautre ? Peu importe, car la transparence et la couleur des deux surfaces sont
identiques. Mais ds quune figure est perue
devant lautre, elle semble plus sombre.

5. Ces lvres brillantes et mates sont


presque identiques : seuls les deux points
les plus lumineux des lvres en haut ont t
flouts pour obtenir limage en bas !

Raliser des dductions

P. Mamassian

Il nest pas ncessaire de regarder une surface pour quelle devienne plus sombre. On
peut par exemple fixer une des deux intersections des contours du carr et du disque,
et volontairement faire passer lun des deux
objets au premier plan : il devient immdiatement plus sombre. La perception de la

Le systme visuel
e systme visuel de lhomme
Lcrbrales
comprend lil, des structures
internes dites souscorticales, tel le corps genouill
latral, et une partie importante
du cortex situe surtout dans le
lobe occipital, larrire de la tte.
Lil contient non seulement les
photorcepteurs qui captent les
photons , mais aussi une multi-

tude dautres neurones telles les


cellules ganglionnaires dont les
axones quittant lil forment le
nerf optique.
Linformation produite par lil
arrive au corps genouill latral,
puis au cortex dans laire visuelle
primaire (V1). Cette information
visuelle diffuse vers dautres aires
visuelles du cortex selon une cer-

Lobe frontal

taine hirarchie (V2, V3, V4) avant


dtre transmise en mme temps
au cortex temporal et au cortex
parital. Quelques rgions corticales ont des neurones particulirement sensibles une proprit
visuelle ; par exemple, laire V5/MT
intervient dans le mouvement, et
le cortex infro-temporal dans la
forme des objets.

Lobe parital

Lobe occipital

Corps genouill latral

V3/A
V5/MT

il

Subdivisions
fonctionnelles
du cortex visuel

V3
V2

Lobe temporal

V1

Raphael Queruel

V4

Nerf optique
Cortex infro-temporal

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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V3/VP

Cervelet

17

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P. Mamassian

6. Quand le carr est peru en transparence devant le disque,


il semble plus sombre. Et inversement. Pourtant, les deux formes
ont la mme couleur et la mme brillance. Tout dpend
de lattention quon leur porte !

brillance dun objet dpend donc de lattention quon lui porte ; cela suggre un traitement crbral suprieur qui influe sur des
proprits visuelles lmentaires telles que
lintensit lumineuse dune image.
La couleur des objets nest quune des
proprits du monde que le systme visuel
tente danalyser et dinfrer , cest--dire
de dduire des indices perus. Une autre
caractristique importante est leur forme
tridimensionnelle. Plusieurs indices dans les
images permettent de percevoir une forme,
en particulier les petites diffrences entre
les images vues par lil gauche et celles
vues par lil droit ; ces dcalages nous permettent davoir une vision stroscopique.

Les ombres dans le cerveau


On estime que cinq dix pour cent de la
population occidentale nont pas de vision
stroscopique. Mais la plupart de ces personnes nen ont pas conscience, jusqu ce
quon le leur prouve, par exemple en leur
projetant un film en 3d quelles sont incapables de voir correctement. Heureusement
pour ces individus, le monde ne leur apparat pas forcment plat, car dautres indices
visuels compensent cette lacune.
En effet, dautres sources dinformations
tridimensionnelles existent ; ce sont par
exemple les ombres que cre locclusion de
la lumire par un objet. La position dune
ombre par rapport lobjet qui en est la
cause est un indice tridimensionnel important (voir la figure 7). Cependant, pour que

18

3-illus_cerv_mamasian-.indd 18

le systme visuel utilise cet indice, il doit


connatre la direction de la lumire. Sans
cette donne, lindice dombre reste ambigu.
Prenons par exemple deux traces de pas
dans le sable, lune semblant en relief, lautre
en creux (voir la figure 1). En fait, les deux
empreintes sont identiques : il suffit den
tourner une de 180 degrs pour obtenir
lautre. Pour vous en convaincre, tournez la
page, et les traces sinversent : les parties de
limage qui apparaissaient en creux prennent
du relief tandis que celles en relief deviennent
creuses. Ce changement de forme lors de la
rotation de limage repose sur une hypothse faite par le systme visuel : la lumire
vient den haut. Quand on tourne limage, les
parties sombres correspondant aux ombres
changent de position, alors que la lumire
provient toujours den haut ; en consquence,
la seule explication raisonnable pour le systme visuel est que cest un changement de
la forme de lobjet qui provoque les nouvelles
positions des ombres.
Comment cette hypothse dune source
lumineuse au-dessus est-elle reprsente
dans le cerveau ? La faon symbolique que
lon utilise pour la dcrire la lumire claire
les objets par le haut suppose que cest une
connaissance de haut niveau qui se met en
place comme un raisonnement expliquant
des phnomnes sensoriels lmentaires.
Cependant, diffrentes donnes montrent
que cette hypothse est en fait reprsente
prcocement dans le systme visuel. Dabord,

7. Cette oratrice semble flotter sur un tapis au-dessus de la plage.


Mais cest uniquement parce que limage inclut par hasard lombre
dun drapeau situ derrire le photographe ; cette ombre est prise
par erreur comme lombre de la plateforme o se trouve la femme.

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:28

reprenez les deux objets en relief et en


creux , et mettez la tte en bas plutt que de
tourner la page. La mme inversion de forme
est perue : la lumire serait donc au-dessus
de la tte plutt quau-dessus du monde .
En dautres termes, lhypothse sur la position de la lumire est code de faon rtinotopique (le phnomne bouge avec la position des yeux), plutt que spatiotopique (ne
dpend pas de la position des yeux). Dautres
tudes en imagerie crbrale confirment ce
rsultat : des rgions corticales situes au dbut des processus de traitement du systme
visuel, telle laire v1, participent linterprtation de la direction de la lumire, alors que
des aires corticales de haut niveau ralisent
lanalyse visuelle en trois dimensions.

Des connaissances
antrieures utiles
Cet exemple o le systme visuel dduit
que la source lumineuse est situe au-dessus de la tte explique pourquoi on nest
pas conscient de lambigut des images
contenant des ombres. En fait, lensemble
des connaissances dont on dispose a priori
nous permet de percevoir le monde de faon

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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stable. Mais voir un monde stable ne signifie


pas forcment quon le voit de faon vridique : en gnral, les infrences visuelles
que le cerveau ralise sont correctes, mais il
est facile de le tromper.
Parfois, ces connaissances antrieures
ne sont pas suffisantes pour fixer la perception de faon unique, de sorte quelle
alterne entre deux interprtations ou plus.
Par exemple, quand on regarde le carr et
le disque superposs pendant plusieurs secondes, notre perception alterne entre le carr devant le disque et le disque devant le carr plusieurs fois par minute. Ces perceptions
bistables sont la preuve que notre systme
visuel est perptuellement en train de chercher linterprtation du monde la plus plausible partir des images qui se projettent
sur les rtines. Cette infrence ncessite la
puissance de calcul de plusieurs structures
corticales et sous-corticales dans le cerveau ; les neuroscientifiques commencent
juste explorer le rle de chacune de ces
structures dans la perception visuelle. Pour
ce faire, ils cherchent de nouveaux phnomnes qui rvlent le fonctionnement du
systme visuel et qui parfois donnent lieu
dimpressionnantes illusions.

Bibliographie
J. Freeman
et E. Simoncelli,
Metamers of the visual
stream, in Nature
Neuroscience, vol. 14,
pp. 1195-1201, 2011.

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R. van Lier et al.,


Filling-in afterimage
colors between
the lines, in Current
Biology, vol. 19,
R323-R324, 2009.
P. Tse, Voluntary
attention modulates
the brightness
of overlapping
transparent surfaces,
in Vision Research,
vol. 45, pp. 10951098, 2005.

19

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Les illusions visuelles

Les trompe-lil
en trois dimensions
Certaines illusions observables sur diverses uvres
architecturales nous montrent comment le cerveau
reconstruit le monde en trois dimensions.
Stephen Macknik
et Susana
Martinez-Conde
travaillent
lInstitut
neurologique
Barrow de Phoenix,
dans lArizona,
aux tats-Unis.

20

ien quelles semblent prcises et


relles, nos sensations ne reproduisent pas ncessairement la
ralit physique du monde.
Cest un fait reprsent par les
artistes : la ralit nest accessible que sous
une forme subjective, dpend de notre perception et varie dun individu lautre. Les
illusions reprsentent lun des outils importants que les neuroscientifiques utilisent
pour comprendre comment le cerveau
donne un sens au monde rel.
Les illusions sont dfinies par la dissociation entre la ralit physique et la perception
subjective dun objet ou dun vnement. Une
illusion visuelle nous permet donc de prciser les processus de traitement quutilise le cerveau pour construire lexprience visuelle.
Longtemps avant que les scientifiques ntudient les neurones, les artistes avaient conu
un ensemble de techniques pour tromper
le cerveau. Appliques larchitecture, leurs
illusions visuelles ne cessent de nous tonner.
Pline lAncien, dans son Histoire Naturelle,
raconte la comptition lgendaire entre deux
peintres clbres de la Grce antique : Zeuxis
et Parrhasios. Chacun avait apport une peinture recouverte dun tissu. Zeuxis enleva le
voile : il avait ralis une peinture si raliste
de grappes de raisins que les oiseaux arriv-

rent du ciel pour les picorer. Convaincu de sa


victoire, Zeuxis essaya de dvoiler la peinture
de Parrhasios pour confirmer sa supriorit.
Mais il perdit, car le voile quil essayait dter
tait la peinture de Parrhasios elle-mme. La
lgende signifie que les peintres peuvent transmettre une parfaite illusion de la ralit, des
volumes ou de la distance en utilisant la perspective, la couleur, la lumire et les ombres.
Les peintres prhistoriques utilisaient dj
des astuces pour que leurs uvres paraissent
plus vraies. Par exemple, le bison de la grotte
dAltamira, Santillana del Mar en Espagne,
est peint en profitant des formes du rocher,
pour renforcer limpression de volume.

Tromper lil
Ces techniques atteignent leur perfection
dans le trompe-lil, lune des formes les
plus labores dillusion artistique. Ce style
de ralisme photographique est apparu la
Renaissance et sest panoui au XVIIe sicle
aux Pays-Bas.
La tour de Pise est un exemple architectural intressant pour mieux comprendre le
fonctionnement du cerveau. Dans lillusion
dite de la tour penche, propose en 2007 par
Frederick Kingdom, Ali Yoonessi et Elena
Gheorghiu, de lUniversit McGill Montral,

Les illusions Cerveau & Psycho

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Robbie Hayton

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lorsque deux images identiques du mme


objet pench et fuyant sont places cte cte,
les deux objets semblent inclins selon deux
angles diffrents (voir la figure ci-dessus).

3D partir de 2D
Cette illusion rvle comment le systme
visuel utilise la perspective pour permettre la
reconstruction des objets tridimensionnels.
Nous parlons de reconstruction , parce que
le systme visuel na pas daccs direct linformation tridimensionnelle de lenvironnement. Notre perception de la profondeur
rsulte de processus de calculs neuronaux
reposant sur plusieurs rgles : la perspective
(les lignes parallles semblent converger au
loin), la stropsie (lil droit et le gauche
reoivent des images du mme objet dcales
selon un axe horizontal, ce qui permet la perception de la profondeur), locclusion (les
objets proches cachent les objets plus loigns),
le clair-obscur (la variation de contraste dun
objet selon la position de la source lumineuse),
et le sfumato (limpression de profondeur
vaporeuse cre par linteraction dlments
situs sur des plans diffrents, un terme tir
dune technique de la Renaissance).
Lillusion de la tour penche montre que
le cerveau utilise aussi langle de convergence

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

de deux objets inclins dont le point de fuite


se situe vers le fond pour calculer langle
relatif que font ces deux objets. Elle ne se
produit plus quand on regarde deux personnages penchs sur le ct, mais pas vers larrire. En effet, puisquils ne semblent pas tre
inclins, le cerveau ne sattend pas ce quils
convergent dans le lointain. Ce phnomne
montre que le cerveau nutilise sa bote
outils de perception de la profondeur que
dans les situations o des lignes semblent
converger vers larrire-plan.
Ainsi, notre cerveau cre lillusion de la profondeur partir des informations provenant
de la rtine. Les illusions visuelles nous montrent que la couleur, la luminosit et la forme
nexistent pas dans labsolu, mais quelles sont
des expriences subjectives, relatives, cest-dire apprcies diffremment par des personnes distinctes ou selon la position de lobservateur. Si nous ressentons quune table est
rouge et sa surface lisse, cela rsulte de lactivit lectrique des neurones et non dun enregistrement passif de stimulus environnementaux. La table existe bien, mais ce que nous en
percevons dpend de nos capacits crbrales
et de dterminants externes lobjet, tels que
la distance qui nous en spare, la luminosit
ou des facteurs socioculturels. Cette subjectiI
vit est vraie pour toute perception.

Bibliographie
S. Macknik et
S. Martinez-Conde,
Consciousness :
Neurophysiology
of visual awareness in,
in Encyclopaedia
of Neuroscience, vol. 3,
pp. 105-116, 2009.

A. Cole,
La perspective :
profondeur et illusion,
Gallimard, Les yeux
de la dcouverte, 2003.
J. Ninio, La science
des illusions, Odile
Jacob, 1998.

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Les illusions visuelles

La perception

des

interdites
En thorie, il est impossible de percevoir du vert rougetre
et du bleu jauntre, mlanges de couleurs opposes.
Certaines expriences permettent pourtant dy parvenir.
Vincent Billock
et Brian Tsou
sont biophysiciens
la base WrightPatterson de larme
de lair (U.S. Air Force),
dans lOhio,
aux tats-Unis.

22

vez-vous dj vu du jaune
bleutre ? Non, nous ne pensons ni un vert bleut ni
un vert-jaune, mais bien une
teinte qui serait jaune et bleue
la fois. Et un vert rougetre ? L encore, il
ne sagit ni dun brun boueux qui pourrait
tre obtenu en mlangeant diffrentes couleurs, ni dun jaune issu dun rouge mlang
du vert clair, ni dune texture pointilliste o
points rouges et points verts seraient mls,
mais bien dune seule couleur, rougetre et
verdtre en mme temps, au mme endroit.
En ralit, il est peu probable que vous y soyez
parvenu : aucun vert (ni aucune autre teinte)
ne parat la fois bleutre et jauntre ; de
mme, il nexiste pas de rouge verdtre.
Pourtant, nous avons trouv comment,
dans des conditions particulires, percevoir
ces couleurs interdites. Ce phnomne visuel
prcise la notion dopposition des couleurs
propose en 1872 par le physiologiste prussien Ewald Hering. Ce dernier suggra que la
vision des couleurs reposait sur une opposition entre le rouge et le vert, le jaune et le bleu,
quatre couleurs fondamentales (auxquelles il
ajoutait le blanc et le noir). Autrement dit, en
chaque point du champ visuel, le rouge et le
vert, dune part, le jaune et le bleu, dautre
part, sopposent : la perception de la couleur
rouge en un point empche la perception de

la couleur verte cet endroit, et vice versa. De


mme pour le jaune et le bleu.
Ce principe dopposition est galement
luvre quand on flchit lavant-bras : le triceps se relche et le biceps se contracte ; muscles antagonistes, le biceps et le triceps agissent
en opposition. On ne peut contracter en mme
temps ces deux muscles. La vision des couleurs
repose sur ce mme phnomne dopposition.
Ainsi, selon la thorie dHering, les nuances
de la vision sont produites par la combinaison du rouge et du jaune, du rouge et du bleu,
du vert et du jaune, ou du vert et du bleu.
Effectivement, nous percevons le vert bleu (le
turquoise ou cyan), le rouge jaune (lorange),
le rouge bleu (le violet) et le vert jaune, mais
pas ni du rouge verdtre, ni du vert rougetre,
ni du bleu jauntre, ni du jaune bleutre.

Lopposition des couleurs


Cette thorie de lopposition des couleurs a
t critique, mais reste intressante. Diverses
recherches semblent montrer que lopposition
des couleurs nat ds la rtine et le msencphale, la premire rgion crbrale implique
dans la vision. Les signaux bruts correspondant
aux couleurs sont produits par les cnes, un
type de photorcepteurs situs dans la rtine.
Il existe trois types de cnes, chacun tant
pourvu dun pigment sensible une bande de

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longueurs donde diffrente, de sorte que les


cnes dtectent la lumire selon trois bandes
de longueurs donde qui se chevauchent et sont
centres sur le bleu, le vert et le rouge.
Dautres cellules rtiniennes traitent les
signaux mis par ces trois types de cnes, ce qui
produit les signaux correspondant aux quatre
couleurs primaires le rouge, le vert, le jaune
et le bleu. Mais tout se passe comme si le systme nerveux tait constitu de seulement deux
types de canaux de perception des couleurs :
un canal rouge moins vert o les signaux
positifs reprsentent diffrents niveaux de
rouge, les signaux ngatifs reprsentent diffrents niveaux de vert et les signaux nuls ni lun
ni lautre ; et un canal jaune moins bleu fonctionnant sur le mme principe (voir lencadr
ci-dessous). Cette organisation est conforme
lopposition des couleurs dHering.
En 1983, Hewitt Crane et Thomas Piantanida, de la Socit SRI International, un institut de recherche situ Menlo Park, en
Californie, ont djou les rgles de la perception qui interdisent du rouge vert ou du jaune
bleu. Ils ont demand des sujets de regarder
une bande rouge et une bande verte accoles,
ou une bande jaune et une bande bleue acco-

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En Bref
Le rouge et le vert sont des couleurs dites opposes : on ne peut
gnralement percevoir du rouge et du vert comme une seule
couleur, le rouge-vert. Il en est de mme pour le jaune et le bleu.
Mais si lon parvient court-circuiter une tape du fonctionnement
du cerveau par des procdures exprimentales, les couleurs
interdites peuvent devenir visibles.

les. Un dispositif suivait la direction des yeux


des sujets, et dplaait des miroirs de sorte que
les champs de couleur restaient immobiles sur
la rtine des sujets malgr les saccades incessantes de leurs yeux. Ainsi, limage tait stabilise. Les sujets ont rapport voir les couleurs
se fragmenter en morceaux qui apparaissaient,
disparaissaient, puis rapparaissaient. Ils ont
surtout constat que la frontire entre les bandes colores disparaissait au bout de quelques
instants, et que les couleurs se mlangeaient
au niveau de la frontire dissoute. Certains
voyaient du vert rougetre ou le bleu jauntre
interdits. Dautres voyaient un scintillement
bleu sur un fond jaune.
Ces rsultats tonnants furent ngligs pour
plusieurs raisons. Dabord, ils taient quelque

Quest-ce que lopposition de couleurs ?

dune part, le jaune et le bleu, dautre


part. La perception de lune des couleurs dune paire,par exemple le jaune,
nimporte o dans le champ visuel
empche la perception de la couleur
oppose (le bleu) au mme endroit et
en mme temps.Ainsi, bien que lon
puisse voir des combinaisons dautres
couleurs tel le violet, mlange de
rouge et de bleu , on ne peut en
gnral pas percevoir de bleu jauntre ni de vert rougetre. Le systme
visuel semble utiliser deux canaux
pour les informations concernant la
couleur (ci-contre) : un canal jaune
moins bleu , capable de signaler le
jaune ou le bleu, mais pas les deux en
mme temps et au mme endroit, et
un canal rouge moins vert fonctionnant sur le mme principe.

Rponse
positive
(rouge
et jaune)

Canal jaune-bleu
Canal rouge-vert

Pas de
rponse

Rponse
ngative
(bleu et vert)

La couleur visible
ci-dessous (ici le violet
sur le spectre) rsulte
de la combinaison
des rponses des deux
canaux rouge
et vert (en haut) et
jaune-bleu (en bas).

Le rouge et le vert
sannulent,
ce qui autorise
la perception du
jaune pur transmis
par lautre canal.

Jen Christiansen

des couleurs semble repoLditesaservision


sur deux paires de couleurs
opposes : le rouge et le vert,

Spectre
visible
400

600
500
450
550
Longueurs donde (en nanomtres)

650

700

La faon dont les deux canaux de couleur du systme visuel rpondent


la lumire explique lapparence du spectre visible, par exemple pourquoi la lumire
violette a lair bleu rougetre, et pourquoi la lumire jaune nest pas un vert rougetre.

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peu incohrents : certains sujets percevaient


une illusion visuelle et non les couleurs interdites. De surcrot, ces couleurs taient difficiles dcrire. H. Crane et T. Piantanida essayrent de rsoudre ce problme en demandant
des artistes de raconter comment ils les percevaient : sans succs. Ensuite, il tait difficile
de reproduire lexprience, car le dispositif

Nous sommes dsormais capables de voir


du jaune bleutre et du vert rougetre.
suivant les mouvements des yeux tait onreux et peu pratique utiliser. Enfin, les chercheurs navaient pas de thorie proposer
pour interprter leurs rsultats. Ce fut vraisemblablement le principal cueil.

Bibliographie
V. Billock
et B. Tsou,
Neural interactions
between flickerinduced self-organized
visual hallucinations
and physical stimuli,
in PNAS, vol. 104,
pp. 8490-8495,
2007.

V. Billock
et B. Tsou,
What do catastrophic
visual binding failures
look like ?, in Trends
in Neurosciences,
vol. 27, pp. 84-89,
2004.

V. Billock et al.,
Perception
of forbidden colors
in retinally stabilized
equiluminant images :
an indication
of softwired cortical
color opponency ?,
in Journal of the Optical
Society of America A,
vol. 18, pp. 23982403, 2001.

H. Crane
et T. Piantanida,
On seeing reddish
green and yellowish
blue, in Science,
vol. 221,
pp. 1078-1080, 1983.

24

Court-circuiter
le systme visuel
Les deux chercheurs devinrent que leur
procdure avait court-circuit la partie du systme visuel responsable de lopposition des
couleurs et activ un mcanisme de remplissage perceptif : quand on oblige deux bandes de couleurs opposes coexister sur la
rtine, le systme visuel remplit la zone frontire de ces couleurs interdites.
En 2001, nous avons propos une nouvelle
explication de ces observations. Nous savions
quen plus de la stabilisation des images, une
autre condition exprimentale fait disparatre la frontire entre des plages adjacentes de
couleurs opposes : lorsque les deux plages
ont la mme luminance. Cette caractristique
mesure lintensit lumineuse par unit de surface. Elle peut se dfinir approximativement
comme la brillance perue. Pour un observateur, si les deux couleurs ont la mme luminance, le fait de les prsenter rapidement en
alternance ne produit quasiment pas de sensation de clignotement entre les deux teintes.
Par ailleurs, quand des sujets observent fixement deux champs adjacents dont les couleurs
ont la mme luminance, ils voient la frontire
entre les deux couleurs saffaiblir, puis disparatre. Les couleurs se fondent lune dans lautre, sauf dans le cas des paires rouge-vert et
jaune-bleu. Cet effacement est particulirement net lorsque les mouvements des yeux de
lobservateur sont rduits au maximum.

Puisque lgalit des luminances et la stabilisation des mouvements des yeux provoquent
lune et lautre la fusion des couleurs, nous nous
sommes demand si ces deux proprits pourraient se combiner. Leffacement de la frontire
entre couleurs serait-il alors suffisamment puissant pour se produire mme avec des couleurs
opposes ? Pour tester cette hypothse, nous
nous sommes associs Gerard Gleason, du
Laboratoire amricain de recherche de larme
de lair, qui tudie les saccades oculaires.
Nous avons utilis le dispositif de suivi du
regard mis au point par G. Gleason ainsi que
des systmes qui maintiennent la tte. Sept
spcialistes de la vision des couleurs, capables
de dcrire prcisment leurs perceptions, ont
particip nos expriences.
Comme la perception de la luminance de
diffrentes couleurs varie dun individu
lautre, nous avons tout dabord mesur leurs
rponses au rouge, vert, jaune et bleu. Puis
nous avons prsent chacun deux des bandes adjacentes de rouge et de vert, ou de jaune
et de bleu, ajustes pour que les deux couleurs apparaissent de mme luminance, ou,
au contraire, de luminances trs diffrentes.

Franchir
la frontire interdite
Ainsi, la combinaison de la mme luminance
et de la stabilisation de limage grce au suivi
du regard sest rvle efficace pour faire franchir la frontire interdite . Pour les images
de mme luminance, six de nos sept observateurs ont peru des couleurs interdites : la frontire entre les deux couleurs disparaissait et les
couleurs se mlangeaient (le septime observateur percevait du gris). Parfois, le rsultat ressemblait un gradient de couleurs allant, par
exemple, du rouge au vert, avec toutes les nuances possibles de rouge verdtre et de vert rougetre entre les deux. Parfois, les champs rouge
et vert concidaient, comme si une couleur
transparaissait travers lautre, mais sans tre
attnue. Souvent, un agrable vert rougetre
ou jaune bleutre remplissait le champ visuel
(voir lencadr page ci-contre). Deux sujets
racontrent quils taient dsormais capables
dimaginer du vert rougetre et du jaune bleutre, mais cette facult ne persista pas.
Nous sommes donc aujourdhui capables
de rpondre la question que le philosophe
David Hume a pose en 1739 : est-il possible
de percevoir de nouvelles couleurs ? Oui, mais

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Comment voir les couleurs interdites


es conditions exprimentales particulires
D
permettent de percevoir du bleu jauntre
et du vert rougetre. Ce rsultat implique que

Dans les expriences ralises pour faire


disparatre la barrire des couleurs interdites,
un dispositif suit les mouvements des yeux
des sujets pour maintenir les stimulus colors
toujours au mme endroit sur la rtine.

celles que nous avons mises en vidence sont


composes de couleurs familires.
la suite de ces observations, nous avons
propos un modle de la formation des couleurs interdites dans le cerveau. Nous pensons
que certaines populations de neurones sont en
comptition pour mettre les signaux nerveux : elles ne peuvent pas mettre en mme
temps. Tout comme deux espces animales se
disputent parfois une mme niche cologique,
les neurones se disputent le droit dmettre .
Toutefois, les neurones qui perdent , cest-dire qui nmettent pas de signal, sont rduits
au silence, mais ne meurent pas, contrairement
une espce animale qui disparat si une autre
sapproprie les ressources.

Comptition de neurones
Une simulation numrique de cette comptition neuronale reproduit lopposition des
couleurs : pour chaque longueur donde activant le systme visuel, les neurones stimuls
par le rouge, ou ceux activs par le vert, peuvent gagner, cest--dire produire un influx nerveux, mais pas les deux populations simultanment ; de mme pour les neurones jaunes
et bleus . Mais si lon empche la comptition, par exemple en inhibant les connexions

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c
b

George Retsek

J. Van Rensbergen, Univ. of Leuven

lopposition des couleurs nest pas aussi fortement grave dans le cerveau quon ne le pense
gnralement. Apparemment, le mcanisme
dopposition peut tre dsactiv.

Lorsque les sujets fixent deux plages de couleurs


opposes (a) et que limage est immobile sur leur rtine, la frontire
entre les deux plages semble svanouir, comme si les couleurs
fusionnaient (b). Lorsquun champ est plus lumineux que lautre,
les mlanges forment par exemple des points bleus sur fond jaune.
Mais pour des nuances de luminance similaire, la plupart des sujets
voient de nouvelles couleurs
a
(des bleus jauntres)
normalement impossibles
percevoir
et, par consquent,
reprsenter ici (c).

entre les populations neuronales vertes et


rouges , ou bleues et jaunes , les teintes prcdemment en conflit peuvent coexister, et les couleurs impossibles apparaissent.
Dans notre exprience, lorsque les luminances des champs rouge-vert ou jaune-bleu
diffraient suffisamment, les sujets ne percevaient pas les couleurs interdites. En revanche, des textures apparaissaient : par exemple, un scintillement vert sur un fond rouge,
ou des rayures bleues sur un fond jaune, tout
comme H. Crane et T. Piantanida lavaient
rapport. Ils avaient sans doute utilis des
images ayant la mme luminance pour certains de leurs sujets et ayant des luminances
diffrentes pour dautres.
Ces figures tachetes ou rayes sont tonnantes. Elles ont t tudies dans dautres
contextes scientifiques. Par exemple, le mathmaticien britannique Alan Turing, pionnier de
linformatique, a modlis les motifs ns dans
des mlanges alatoires de molcules chimiques. Il a ainsi reproduit les taches du lopard
et dautres phnomnes biologiques, notamment certaines hallucinations visuelles.
De multiples facteurs peuvent dclencher
des hallucinations visuelles aux motifs gomtriques : drogues, migraines, crises dpilepsie
et notre prfr un stimulus visuel nomm

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champ vide clignotant. Dans les annes 1830,


le physicien anglais David Brewster, linventeur
du kalidoscope, a montr que des lumires
clignotantes peuvent aussi dclencher des hallucinations visuelles. Il semble quen passant
vite devant une clture claire par le soleil tout
en fermant les yeux, il ait lui-mme expriment ces illusions et ressenti des flashs dombre et de lumire projets sur ses paupires fermes. On peut percevoir de tels clignotements
si lon est passager dans une voiture roulant
le long de ranges darbres claires par le soleil,
et que lon ferme les yeux ou, mieux encore,
si lon fixe un ordinateur dont lcran clignote.
On peut alors tenter de percevoir les illusions
gomtriques que cela engendre.

Les illusions gomtriques


Il existe plusieurs types dillusions gomtriques produites par des clignotements lumineux : des ailes de moulin vent, des cercles
concentriques, des spirales, des toiles daraigne et des nids dabeilles. En 1979, Jack
Cowan, de lUniversit de Chicago, et Bard
Ermentrout avaient remarqu que toutes ces
images dclenchaient lactivation de bandes
de neurones du cortex visuel primaire, une
rgion crbrale situe larrire du cerveau
et implique dans le traitement des informations visuelles. Par exemple, quand une personne regarde des cercles concentriques, des
bandes verticales de neurones sont actives
dans le cortex visuel primaire ; quand elle
regarde les ailes dun moulin vent, des bandes horizontales de neurones sactivent.
Ainsi, en faisant lhypothse que des neurones du cortex visuel organiss en bandes
sont activs spontanment en rponse aux clignotements, B. Ermentrout et J. Cowan pouvaient expliquer lorigine de nombreuses illusions gomtriques. Nanmoins, ces rsultats
ne donnaient pas de mthode capable de provoquer une illusion particulire, ce qui permettrait de ltudier en dtail. En effet, les cercles, spirales et autres figures perues sous
leffet du clignotement sont la fois imprvisibles et instables, probablement parce que
chaque flash de lumire clignotante perturbe
lillusion dclenche juste avant.
Une technique produisant volont une
illusion spcifique serait utile. Pour essayer de
stabiliser les figures dclenches par le clignotement, nous nous sommes inspirs dautres
systmes formant spontanment des motifs de

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Pouvez-vous
le voir ? La vision
binoculaire peut
permettre de voir
les couleurs interdites.
Essayez de fixer
ces paires de rectangles
en laissant vos yeux
loucher de sorte
que les aires
rouges et vertes
se superposent ;
sur la figure du bas,
les deux croix
se superposent.
Les couleurs fusionnes
sont en comptition,
formant des taches
instables. Certaines
personnes peuvent
avoir ainsi un aperu
du vert-rougetre
interdit. Cependant,
on obtient de meilleurs
rsultats en utilisant
des images de mme
luminance et en les
stabilisant sur la rtine.
J. Christiansen/J. Hovis

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Turing. Imaginez, par exemple, une pole peu


profonde remplie dhuile, chauffe par-dessous
et refroidie par-dessus. Si la diffrence de temprature est suffisamment importante, lhuile
chaude qui monte et lhuile froide qui descend
sauto-organisent en un ensemble de cylindres
orients horizontalement, qui, vus de dessus,
ressemblent des rayures. Chaque cylindre
tourne sur son axe le fluide montant dun
ct et descendant de lautre. La figure est stable si les rouleaux adjacents tournent dans des
sens opposs. En gnral, lorientation des
cylindres (la direction des rayures ) est alatoire au moment o le motif se forme. Mais
si lon impose en un point lorientation du flux
ascendant de liquide, le motif volue pour saligner dans cette direction.
Nous nous sommes inspirs de cette exprience et avons voulu voir si en prsentant un
motif gomtrique ct dune zone clignotante, nous stabiliserions lillusion perue par
les sujets. Ainsi, nous avons associ des dessins
de cercles et dailes de moulin vent illumins
de faon stable et une zone vide tout autour
claire par une lumire clignotant rapidement
(voir lencadr page ci-contre). Nous pensions
que les figures stimuleraient des bandes de neurones dorientations spcifiques dans le cortex
visuel, et que le clignotement priphrique largirait le motif en y ajoutant de nouvelles bandes parallles de neurones. Nous nous attendions ce que les sujets voient les figures
circulaires et les ailes dun moulin vent envahissant la zone clignotante environnante.

Oppositions de formes
Mais notre grande surprise, les sujets ne
voyaient pas du tout cela : les cercles taient
entours dailes de moulin vent illusoires
tournant environ un tour par seconde. Et
autour des ailes de moulin vent, apparaissaient de ples cercles concentriques. Nous
avons obtenu des rsultats similaires lorsquune
zone vide, mais claire par une lumire clignotante, tait place au centre des figures.
Dans tous les cas, lillusion tait situe dans
laire clignotante ; elle ne stendait tout le
dessin que si nous le faisions clignoter de faon
synchrone avec la zone vide.
Ce rsultat naurait pas d nous surprendre. Il y a 50 ans, Donald MacKay, du Kings
College de Londres, a montr que lorsquune
forme en ailes de moulin vent est observe
en lumire clignotante, un discret motif en

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Blend Images / Shutterstock.com

Illusions sous contrle


i vous avez dj roul, les yeux ferms, sur une route borde darbres, vous
S
avez peut-tre peru une alternance rapide de lumire et dobscurit. Ce clignotement provoque souvent des illusions visuelles fugaces comprenant des figures gomtriques, tels des cercles concentriques, des spirales ou des ailes de moulin vent. Ltude des mcanismes crbraux luvre dans ces illusions serait
facilite si les chercheurs pouvaient les stabiliser et contrler les figures perues.

Cortex gauche
C. Wilson

Raction
du cerveau

Motif
observ

G. Retsek

De nombreux motifs gomtriques


activent des bandes de neurones dans le cortex
visuel primaire. Des motifs en forme dailes
de moulin vent activent des bandes
horizontales de neurones (a). Des cercles
concentriques activent des bandes verticales (c)
et des formes en spirale activent des bandes
Cortex
visuel
inclines (b et d). On suppose que les illusions
primaire
gomtriques se produisent quand
des clignotements stimulent le cortex visuel
primaire. Les activations rsultantes sauto-organiseraient en motifs rays.

Pour contrler lillusion visuelle


provoque par des clignotements, les auteurs
ont montr des sujets de petites figures
noires et fait clignoter la lumire tout autour.
Les sujets ont peru des cercles
concentriques gris autour dailes de moulin
vent (e), et des ailes de moulin vent
qui tournaient autour de cercles
concentriques (f). Des illusions similaires
apparaissent quand la zone vide clignotante
est au centre. Les cercles et les ailes
de moulin vent se comporteraient
comme des figures opposes.

Cortex droit

anneaux concentriques se superpose aux ailes


de moulin vent, et inversement.
Ces rsultats seraient la consquence dune
opposition perceptive. Imaginez que vous
voyiez un flash intense de lumire rouge. Une
image rmanente de la couleur oppose (ici
verte) persiste aprs le flash. Si le systme visuel
traite les ailes de moulin vent et les cercles
comme des formes gomtriques opposes, le
motif de MacKay pourrait rsulter dimages
gomtriques rmanentes qui persistent pendant les instants dobscurit entre les flashs.

Oppositions perceptives
Ce type dillusion a un quivalent en couleurs : une zone rouge peut faire paratre verdtre une zone adjacente grise. Dans des conditions adquates tel le systme clignotant ,
une figure gomtrique fait apparatre la forme
oppose dans la zone vide adjacente. En dautres termes, lillusion de MacKay implique une
opposition gomtrique spare dans le temps
(les ailes de moulin vent et les cercles sont

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

prsents des instants distincts), tandis que


notre effet est une opposition gomtrique
spare dans lespace (les ailes et les cercles
apparaissent dans des zones adjacentes).
Les couleurs interdites et ces illusions gomtriques prcisent la nature de lopposition
perceptive. Les couleurs interdites rvlent que
lopposition des couleurs nest pas aussi rigide
que le pensaient les psychologues. Et notre
modle de comptition permet de mieux comprendre comment le cerveau traite ces couleurs.
Quant aux expriences qui stabilisent les illusions gomtriques, elles rvlent des similitudes avec les phnomnes impliquant les couleurs. La nature neuronale des oppositions
gomtriques est de ce point de vue intressante. Les motifs opposs laissent penser que
des bandes perpendiculaires de neurones sont
actives dans le cortex visuel. Cette caractristique pourrait-elle tre un indice de la faon
dont le cblage neuronal produit les oppositions ? En trouvant de nouveaux moyens dtudier et de piger le systme visuel, on pourra
peut-tre rpondre cette question.
I

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Les illusions visuelles

Illusions croquer
Le cerveau prend parfois des uvres dart culinaires
pour diffrents objets, personnages ou animaux.
Susana MartinezConde et
Stephen Macknik
travaillent
lInstitut
neurologique
Barrow de Phoenix,
dans lArizona,
aux tats-Unis.

ous arrive-t-il dtre impressionn par de la nourriture


plus vraie que nature ? Par
exemple, les hamburgers au
tofu, les btonnets de surimi
ou certains plats de grands chefs nont rien
voir avec limage quils donnent.
En fait, ce stratagme est vieux comme le
monde. Pendant le carme au Moyen ge,
on cuisait le poisson pour quil ressemble

du chevreuil, et les banquets de fte avaient


au menu des mets extravagants (et parfois
inquitants) : des boulettes de viande identiques des oranges, de la truite prsente
comme des petits pois et des fruits de mer
assembls pour ressembler de fausses viscres. Les livres de recettes du Moyen ge et
de la Renaissance dcrivent aussi des volailles rties donnant limpression de chanter,
des paons avec leurs plumes et crachant du

Est-ce un bol de soupe


ou un visage ?

Museo Civico Ala Ponzone, Crmone, Italie/The Bridgeman Art Library

ette nature morte, lHomme Potager (1590), du peintre


C
italien Giuseppe Arcimboldo contient les ingrdients de
son minestrone prfr une soupe italienne , ainsi que le

28

plat pour le servir. Une fois le tableau retourn, le plat de


lgumes dArcimboldo se transforme en un portrait comique dune tte dhomme coiffe dun chapeau melon.
Retournez la page pour vous en rendre compte ! Plusieurs
aspects de cette illusion sont intressants.
Dabord, pourquoi voit-on un visage dans cet arrangement alors que lon sait quil ne sagit que de quelques lgumes ? Le cerveau est cbl pour dtecter, reconnatre et
distinguer les lments et les expressions dun visage partir dun minimum dinformations. Cette capacit est essentielle lors des interactions avec autrui, de sorte que lon
est capable de voir une personne ou des motions dans
de nombreux objets, du masque dun dguisement au
capot dune voiture.
Ensuite, pourquoi voit-on mieux le visage en tournant
limage ? Les mcanismes crbraux rendant la reconnaissance des visages rapide et facile sont optimiss pour traiter des visages lendroit : ils ont donc plus de difficults
reconnatre les visages lenvers.

Les illusions Cerveau & Psycho

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On est ce que lon mange

feu, ainsi quun plat nomm le cochon de


Troie, car il sagissait dun cochon brais
entier et fourr dun assortiment de petites cratures telles que de la volaille ou des
fruits de mer. Tout cela pour lamusement
et lenchantement des invits.
Quant aux convives malvenus, ils recevaient aussi une nourriture illusoire, mais
cela ne les amusait pas : on leur apportait
de la bonne viande prsente comme si elle
tait avarie et grouillante de vers. Ce ntait
pas apptissant, mais efficace pour faire fuir
une indsirable...
Les illusions culinaires existent encore au
XXIe sicle. Notre buffet dallchantes illusions
contemporaines va sduire ou non votre
regard et votre estomac. Bon apptit !

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

cieux de fruits, fleurs, lgumes et racines


deviennent des portraits fidles aux modles.
Lartiste sest ainsi reprsent sur cet autoportrait t (1573).
Le cerveau construit une reprsentation des
objets partir dlments isols tels que des
segments de droites ou des taches de couleur.
Pourquoi voit-on un nez dans ce portrait t ?
Ce nest pas parce que les photorcepteurs
rtiniens des yeux peroivent un nez, mais
parce que des milliers de ces rcepteurs ragissent aux diffrentes nuances de couleur et
de luminosit dans cette rgion de la peinture.
Puis ils stimulent les circuits neuronaux suprieurs qui associent cette information avec la
rgion du cerveau o sont stocks les modles de nez. Lactivation des mmes photorcepteurs stimule aussi un niveau suprieur les
neurones en charge de reconnatre des objets
comme les navets, les figues et les condiments.
Cette double activation rend donc ces images
encore plus drles regarder. Dautant quon
est souvent ce que lon mange...

Vanessa Dualib

Kunsthistorisches Museum, Vienne, Autriche/The Bridgeman Art Library

es ttes composites dArcimboldo monLsomme


trent que le tout peut-tre bien plus que la
de ses parties. Des arrangements astu-

Colibri alimentaire
cerveau humain reconnat de faon simultane les caracLqueueetristiques
des animaux, par exemple les yeux, les ailes et la
dun oiseau, et des plantes, telles quune aubergine et des
feuilles dartichaut.

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Paysages culinaires
art peut tre bien plus quun festin pour les yeux.
Lsage.
Limage ci-dessous ressemble une peinture de payMais regardez de plus prs... Il sagit en fait de

Carl Warner

vraies photographies de nourriture disposes de faon


crer diffrents types de paysages et de terrains. Le
photographe londonien Carl Warner (ci-contre en haut)
arrange viandes et lgumes pour produire ces environnements, puis photographie la scne par plans, du premier au dernier.
En nutilisant que de la viande et du pain dans limage
ci-contre en bas, par exemple, C. Warner restitue limpression des cartes postales en spia de la fin du XIXe sicle, o la clture est en gressin, le ciel en jambon Serrano
et lalle en saucisson.
Lart de C. Warner montre aussi comment le cerveau
assemble des informations distinctes. Les donnes lumineuses provenant de tout point de limage sont transformes en signaux lectrochimiques dans la rtine et
ainsi transmises au cerveau, o les caractristiques de
chaque point lumineux sont construites. Ces donnes
diffusent en mme temps dans de nombreux circuits
visuels suprieurs : par exemple, ceux qui reconnaissent les visages, ceux qui dtectent et identifient les
mouvements, ceux qui distinguent les paysages et ceux
qui traitent la nourriture. Ici, les circuits des paysages
et de la nourriture sont activs ensemble, de sorte
quun plat de charcuterie apptissante se transforme
en un ciel ombrag.

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Les illusions Cerveau & Psycho

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Pointillisme comestible

Luf ou la poule ?
artiste espagnol Din Matamoro nous offre une
Ldamentale
perspective unique sur la question la plus fonde la biologie dveloppementale : de
luf ou de la poule, lequel est arriv en premier ?
Dans les ufs au plat de D. Matamoro, lontogense rsume la phylogense dune faon inhabituelle et troublante : la forme de cet uf au plat
ressemble ce quaurait pu devenir la poule issue
de luf, ou la poule qui a pondu luf.
Une telle image ambigu rsume comment
la perception visuelle est une sorte dontogense en elle-mme. Lobjet, ici une poule, est
construit dans notre esprit partir des informations visuelles envoyes par la rtine. Ces donnes activent les circuits qui traitent non seulement les formes animales (ici les oiseaux), mais
aussi la nourriture. Ce type de traitement plusieurs niveaux est au cur de toute ambigut :
les fondements neuronaux des perceptions
ambigus impliquent un ou plusieurs circuits du
cerveau qui entrent en conflit pour dominer
notre conscience.

rs qui produit un mlange ayant une couleur distincte


de celles des points de dpart. Dune certaine faon,
toute forme dart est du pointillisme. En fait, toute
perception visuelle est du pointillisme. La rtine est
constitue de couches de photorcepteurs, chacun
recevant linformation lumineuse dune aire circulaire
donne du champ visuel. Chaque rcepteur transmet
ensuite des signaux aux rseaux neuronaux suprieurs qui construisent la perception des objets, visages, etc. La vision elle-mme est en grande partie une
illusion pointilliste et colore, que le cerveau gomme
en remplissant les trous . Peu importe si le peintre utilise des coups de pinceaux ou des champs de
points pour couvrir les surfaces.
Les points formant cette image dun gateau surmont dune cerise sont des bonbons multicolores,
une technique non seulement intressante, mais aussi
dlicieuse. dguster sans modration.

Kristen Cumings Jelly Belly Candy Company

Din Matamoro

es peintures pointillistes (ou no-impressionnisLlisaient,


tes),comme Georges Seurat et Paul Signac les rasont un assemblage de nombreux points colo-

Des uvres qui mettent


leau la bouche

plus dvorer du regard ces copies de


chefs-duvre connus : Autoportrait au chapeau gris de Vincent Van Gogh ( gauche),
Le cri dEdvard Munch ( droite).Tout dans
ces images est comestible !

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

Ju Duoqi Galerie Paris-Beijing

Ju Duoqi Galerie Paris-Beijing

i vous trouvez que le pointillisme de bonS


bons est une ide fantastique et que vous
apprciez le rsultat, vous devriez encore

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De petits hommes
e dramaturge irlandais George
Ldamour
Bernard Shaw disait quil ny a
sincre que celui de la nour-

Akiko & Pierre Minimiam

riture. Si tel est le cas, ces ouvriers


miniatures reprsents ici ont une
vie de rve... Mais tout est question
dchelle.
Lassociation de minuscules figurines et dnormes fruits donne un
double effet illusoire : des tres
humains de taille normale semblent
minuscules ( gauche) et des fruits de taille normale paraissent normes ( droite). Ces illusions fonctionnent bien,
car le cerveau utilise le contexte, ici les dimensions relatives dobjets proches les uns des autres, pour dterminer leur chelle et leur taille absolue.
Nous ne pouvons pas nous fier uniquement la taille de la projection sur nos rtines pour dterminer les
dimensions dun objet. En effet, la taille projete dpend de notre distance lobjet. Un objet petit et proche peut
avoir une projection rtinienne identique celle dun objet plus grand situ loin. Pour compenser la distance, le
cerveau compare la taille dobjets inconnus avec celle dobjets connus prsents dans la mme scne. Associer
des tres miniatures avec un gros fruit perturbe ce systme dchelle.

elez et dguisez des fruits et lguP


mes pour les transformer en une
varit dillusions goteuses, impressionnantes et tranges. Mais attention
de ne pas avoir les yeux plus gros que
le ventre !

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Saxton Freymann @Play With Your Food LLC

Un buffet dillusions

Les illusions Cerveau & Psycho

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Page 33

Yuganov / Shutterstock

Ess_012_p033033_ouverture2.qxp

Les illusions des autres sens


Lodorat, le toucher, laudition et le sens du mouvement
peuvent aussi tre tromps. Les illusions provoquent
des effets impressionnants, sans que lon en ait toujours conscience.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

33

Les illusions des autres sens

Les illusions olfactives


existent-elles ?
De nombreuses personnes auraient des illusions olfactives,
mais nen seraient pas conscientes. Toute la difficult
est de les dfinir et de comprendre comment le rseau
crbral olfactif cre la reprsentation dune odeur.
Gilles Sicard

est chercheur
au Laboratoire
de neurobiologie
des interactions
cellulaires
et neuropathologie
(CNRS UMR 7259),
de lUniversit
dAix-Marseille.

34

07-illus_olfact_sicard.indd 34

linstar des autres illusions


sensorielles, lillusion olfactive correspond une disparit entre la ralit objective
et sa perception ; les vapeurs
dun caf sentent le citron par exemple. Le
sujet sent ce qui ne sent pas ou presque
ou sent mal ce qui sent. On voit immdiatement que le verbe sentir a plusieurs sens
et que sentir est une action du cerveau.
En effet, lobjet metteur sent, mais cest
le cerveau du sujet rcepteur qui dtecte
lodeur : lobjet qui sent met simplement un
mlange de signaux chimiques, cest--dire
un signal odorant. Le terme odeur est aussi
polysmique puisquil correspond soit au
signal mis, soit la perception. Mais nous
allons voir que lodeur est une construction
du cerveau, qui peut parfois tre tromp !
Il est encore difficile dtudier les illusions
olfactives, voire de concevoir quelles existent,
car si nous devons tous plus ou moins en
subir, nous en avons rarement conscience.
Pourtant, nous avons men une enqute
auprs des lecteurs de LEssentiel de Cerveau
& Psycho et avons constat que 64 pour cent
des participants affirment avoir subi de telles
illusions (voir lencadr page 38). Supposons
donc quelles existent et tentons de les dfinir.

Pour le neurophysiologiste, sentir des


odeurs signifie activer un rseau nerveux spcifique compos de plusieurs tages . Le
premier correspond lentre sensorielle o
des rcepteurs des signaux odorants, dans la
muqueuse olfactive du nez, distinguent des
myriades de molcules chimiques prsentes
dans lenvironnement. Un tage intermdiaire,
le bulbe olfactif, reprsente un organe essentiel pour mettre en forme le message olfactif.
Le dernier tage est constitu des centres crbraux suprieurs qui crent une reprsentation
olfactive intgrant linformation entrante et les
donnes stockes en mmoire ; ces centres sont
responsables de la perception de lodeur.

Percevoir une odeur


La muqueuse olfactive occupe une partie
de la cavit nasale et contient les neurones
porteurs de rcepteurs qui sont sensibles aux
stimulus chimiques. Grce de courts prolongements, ces neurones transmettent linformation aux neurones intermdiaires du bulbe
olfactif dans la bote crnienne, au-dessus de
la cavit nasale. Le stimulus olfactif correspond souvent un mlange de molcules
vhicules par lair (dans les cavits nasales)
ou libres par les aliments en bouche ; les

Les illusions - Cerveau & Psycho

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Lev Dolgachov - iriksavrasik / Shutterstock.com

substances odorantes circulent dans la colonne


dair pige entre la bouche et la cavit nasale,
qui communiquent par larrire-gorge (cest
la voie rtronasale). L odeur dun stimulus
olfactif dpend de la structure de chaque molcule le composant et son intensit augmente
avec les concentrations de ces molcules.
Les molcules odorantes se fixent sur leurs
rcepteurs insrs dans la membrane des
neurones de la muqueuse olfactive. Il existe
plusieurs centaines de rcepteurs, et lencodage du stimulus olfactif (cest--dire sa traduction en message nerveux) dpend de son
interaction avec certains rcepteurs : chaque
stimulus active une combinaison spcifique
de rcepteurs. De nombreux neurones rcepteurs portent le mme rcepteur et sont distribus de faon alatoire dans la muqueuse
olfactive. Au contraire, dans le bulbe olfactif,
grce un cblage organis, mais plastique,
cest--dire modifiable par apprentissage, les
neurones intermdiaires correspondant un
rcepteur donn sont regroups et 100 fois
moins nombreux que les neurones rcepteurs.
Ainsi, le signal est amplifi et des liens entre
divers rcepteurs sont crs. Le message olfactif
priphrique rsulte le plus souvent de lactivation de nombreux rcepteurs : le cerveau doit
grer cet ensemble pour donner un sens ,

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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cest--dire une perception odorante, au message olfactif. Ensuite, les neurones du bulbe
olfactif transmettent linformation au cortex
olfactif primaire et diverses structures du systme limbique qui contrle entre autres les
motions. Cest alors quune reprsentation
smantique et des motions sont associes au
message olfactif, et que cette association peut
tre grave en mmoire. Lamygdale crbrale,
qui fait partie du systme limbique, attribue
la composante affective au signal, et lhippocampe en assure la mmorisation et le rappel
ultrieurement (voir lencadr page 37).
Comment une illusion olfactive se manifeste-t-elle ? Il faut quune partie (ou lensemble) de ce rseau crbral sactive en

1. Si ces roses vous


semblent sentir
mauvais, cest
que vous tes victime
dune illusion olfactive.
Ou peut-tre
tes-vous trop sensible
lun des composs
du mlange odorant
qui voque une odeur
nausabonde ?

En bref
Selon une enqute mene par lauteur, 64 pour cent
des participants affirment avoir vcu une illusion olfactive.
Ils auraient donc senti une odeur qui nexistait
pas ou peru une odeur de faon errone.
Le mme rseau crbral sactiverait quand on sent
une odeur, quon limagine ou quon subit une illusion.

35

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labsence de stimulus chimique extrieur, ou


quil voque une reprsentation dodeur ne
correspondant pas au signal prsent.
On peut classer les illusions olfactives en
deux catgories : celles portant sur lidentification de lodeur, cest--dire de la source, et
celles concernant une proprit de lodeur,
telle son intensit ou la sensation agrable, ou
non, quelle procure, cest--dire sa valence
hdonique. Selon cette classification, on peut
considrer lodeur comme un objet ou comme
une proprit de lobjet. Par exemple, certaines
personnes ont limpression quun caf sent le
citron ou dautres peroivent une odeur duf
pourri en mangeant des fraises. Ces illu-

2. Le crateur de parfums cre des illusions olfactives


en mlangeant des dizaines, voire des centaines, de notes parfumes.
Il cre une odeur que le novice est incapable de dcomposer.

Ainsi, on suppose que les illusions olfactives, en tant que jugements errons de lenvironnement chimique rel, doivent exister,
mais on ignore comment les identifier systmatiquement. Dans la littrature scientifique,
elles sont anecdotiques. Toutefois, quelques
cas rares ont t dcrits en consultation
d olfactologie (terme cr en 1995 Lyon
pour lexamen clinique de lolfaction). Quand
des sujets ont partiellement perdu lodorat (ils
sont devenus hyposmiques) aprs un traumatisme crnien ou une rhinite, ils ne peroivent
plus que des odeurs trs intenses (leur seuil de
dtection est augment). Mais ils prsentent
souvent dautres troubles : une allosmie et
une cacosmie. En clair, ils ne peuvent plus
identifier la source odorante (allosmie), et
lodeur perue apparat le plus souvent dsagrable (cacosmie), quelle ait t agrable ou
non avant laccident. Jai cependant rencontr une personne qui dcrivait sa perception
rsiduelle comme sucre, musque, bonne
et voluptueuse, voquant lencens ; la littrature scientifique prsente aussi quelques cas
o la perception olfactive altre est agrable.

Muse de Grasse

Allosmie, cacosmie

sions olfactives ont cependant un point commun : le systme olfactif qui supporte la perception dforme la ralit physico-chimique.
ces illusions, non pathologiques, sajoutent les auras olfactives : le sujet peroit
soudain une odeur, sans aucun stimulus environnemental. Ce sont des phnomnes hallucinatoires que lon trouve entre autres dans
plusieurs pathologies, par exemple la schizophrnie ou lpilepsie. Les auras montrent
quun souvenir olfactif peut tre voqu,
autrement dit quune reprsentation mentale olfactive peut se former et tre ractive,
mme sans stimulus ; un mcanisme neurophysiologique sactive pour crer lillusion
dune perception olfactive.

36

07-illus_olfact_sicard.indd 36

Ces perceptions errones ressemblent des


illusions, mais elles rsultent gnralement
dune modification de la reprsentation du
stimulus dans un rseau nerveux ls. Quant
leur connotation affective, elle est affaire
dinterprtation. Que les sujets puissent rapprendre associer de tels messages dgrads
une perception olfactive est un enjeu pour les
chercheurs. En effet, on observe parfois, aprs
plusieurs mois, voire des annes, une diminution de ces dficits olfactifs, et ce, sans rducation. Nous dveloppons actuellement des
mthodes de rducation semblables celles
pratiques dans lorthophonie, un domaine
que nous avons nomm orthosmie. Ainsi, il
existe des mcanismes de rcupration des
capacits olfactives et nous devons les tudier
pour mieux soulager les patients sujets aux
illusions olfactives.
Un autre type dillusions, galement
construit sur la dtection dun stimulus
chimique dans lenvironnement, met en jeu
un contexte impliquant plusieurs modalits
sensorielles. Cest le cas des illusions olfaction-vision. En 2001, Gil Morrot, de linra
de Montpellier, et ses collgues, de lUniversit dnologie de Bordeaux 2, ont montr
que la falsification de la couleur dun cru

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:32

Le systme olfactif
uand on sent une fraise ou quand on en mange une,
Q
les multiples molcules odorantes qui composent
lodeur de fraise atteignent les neurones olfactifs situs
dans la muqueuse olfactive, dans la partie postrieure
du nez. Ces molcules se fixent sur de nombreux rcepteurs qui stimulent les neurones olfactifs. Ces derniers transmettent linformation sensorielle au bulbe
olfactif, o des neurones intermdiaires ralisent une
premire analyse des donnes parses et crent
un message olfactif structur. Ce message est ensuite
envoy au cortex primaire olfactif qui le traite et le

dirige vers diverses rgions crbrales. Par exemple, un


noyau du thalamus, qui se projette sur le cortex olfactif secondaire, participe la perception consciente des
odeurs. Lamygdale crbrale, lhippocampe et lhypothalamus grent les processus affectifs, motionnels et
de mmorisation qui permettent dattribuer une valeur
hdonique lodeur. La combinaison de ces signaux
confre la sensation agrable ou non quon prouve en
humant la fraise. Ce mme rseau olfactif sactiverait
quand on imagine lodeur de fraise ou quand on subit
une illusion olfactive.

Noyau dorsomdian
du thalamus
Hypothalamus

Cortex olfactif
primaire

Cortex olfactif
secondaire
Bulbe olfactif
Muqueuse olfactive

Hippocampe
Voie
nasale

Voie rtronasale

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Delphine Bailly

Amygdale
crbrale

37

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modifie la faon dont les nologues dcrivent


ses armes. De mme, lodeur dun vin est
indissociable de ltiquette quil porte et des
mots utiliss pour le dcrire (voir la figure 3).

Ralit et illusion :
un mme rseau crbral
Les apprciations hdoniques dune odeur
dpendent aussi des circonstances de la perception. Elles ne sont gnralement pas interprtes comme des illusions, mais peuvent reflter des variations de ltat interne du sujet :
mme si vous apprciez lodeur du poisson
quand vous avez faim, il y a de fortes chances
pour quelle vous indispose quand vous tes
rassasi. Tous ces rsultats montrent que nous
sommes capables de produire mentalement
des perceptions olfactives. Ces reprsentations ne sont pas actives par un stimulus

sensoriel, mais elles mettent bien en uvre


un rseau crbral de la perception olfactive.
En effet, en 2005, Jelena Djordjevic et ses
collgues, de lUniversit McGill Montral,
ont montr grce limagerie crbrale que le
rseau cortical olfactif qui sactive quand on
peroit une odeur est en partie le mme que
celui stimul quand on limagine. En 2012,
Jane Plailly, de lUniversit Claude Bernard
Lyon, et ses collgues ont galement dtermin que ce rseau sactive quand des parfumeurs imaginent des odeurs. Mais lapprentissage de la dtection dodeurs rorganise
certaines rgions de ce rseau. Dans mon
quipe, avec Sophie Tempre lInstitut des
sciences de la vigne et du vin de Bordeaux,
nous avons aussi montr une amlioration
de la capacit dtecter ou reconnatre des
chantillons odorants aprs un entranement
consistant imaginer leurs odeurs.

Quelle est la frquence des illusions olfactives ?


ous avons propos aux lecteurs de LEssentiell de
N
Cerveau & Psycho de rpondre un questionnaire
en ligne pour dterminer la frquence des illusions
olfactives dans la population gnrale. Quand les participants disaient subir des illusions olfactives, nous
leur demandions notamment quel type dodeurs ils
percevaient, et dans quelle circonstance. Cent trente
personnes, ges en moyenne de 33 ans, ont particip,
64 pour cent tant des femmes. Tous les participants
(sauf un) considraient avoir un odorat normal.
Les rsultats sont tonnants : 64 pour cent des participants pensent avoir subi une illusion olfactive, et ce
sont surtout des femmes (a), peut-tre parce quelles
Hommes
36 %

prtent davantage attention au monde des odeurs.


Toutefois, quatre sujets sur cinq considrent cet vnement comme exceptionnel, les autres ayant une illusion
olfactive plus de une fois par mois (b). Mais seulement
18 pour cent des participants pensent que leur entourage nen prouve jamais ; le dcalage entre cette proportion et les rponses des participants suggre que
lon parle peu de ce phnomne ou que lon surestime
sa propre propension avoir des illusions olfactives.
Quels types dodeurs sont perus ? Presque la moiti des participants (46 pour cent) peroit indiffremment de bonnes ou de mauvaises odeurs, 31 pour
cent peroivent de mauvaises odeurs et 16 pour cent
de bonnes odeurs. Enfin, 34 pour cent disent rver
dodeurs. Ces rsultats suggrent que les illusions
olfactives sont loin dtre rares !

a
Femmes
64 %

NON
36 %

OUI
64 %

Une fois
par mois
11 %

b
Une fois
par an
56 %

Une fois
par jour
6%
Moins
de une fois
par an
27 %

AVEZ-VOUS DES ILLUSIONS OLFACTIVES ?

38

07-illus_olfact_sicard.indd 38

FRQUENCE DES ILLUSIONS OLFACTIVES

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:32

La perception dpend
du contexte et de lindividu
Pourtant, des consensus existent pour la perception olfactive ! Par exemple, en 2005, Samy
Barkat, dans mon laboratoire, a constat que
lodeur dun ananas mr semble tre restitue
par un mlange de butyrate dthyle (lodeur
du fruit) et de furanole (laspect mr), avec
des rapports de concentrations proches pour
une majorit de sujets. Mais quelle est la rfrence pour cette odeur ? Le fruit (de quelle rgion ?), le jus dananas commercial, le yaourt
lananas, etc. ? On a des difficults pour retrouver la source dune odeur et lidentifier, et cela
rend mallable sa perception. La plupart des
stimulus naturels sont des mlanges odorants
complexes, composs souvent de plusieurs
dizaines, voire centaines, de molcules. Sans
cible facilement identifiable, lhomme est donc
olfactivement influenable.
Pour terminer, prsentons une autre illusion impliquant deux sens : lodorat et le

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

07-illus_olfact_sicard.indd 39

3. Lodeur
dun grand cru
peut tre indissociable
de ce que lon
en voit sa couleur
ou son tiquette
par exemple
et des mots utiliss pour
le dcrire (a). Limagerie
crbrale a montr que
lorsquon dguste
un vin, plusieurs rgions
crbrales sactivent
en mme temps (b).
Ainsi, les rgions traitant
le langage, la vision
et lolfaction
sallument ensemble.

Ch. Lafitte Rothschild / Delphine Maratier

Tous les olfactologues ne sont pas


convaincus de lexistence de ces illusions et
hsitent sur la nature de ces reprsentations
mentales olfactives, bien quils saccordent
sur la possibilit dauras pathologiques.
Cest parce que le fonctionnement mme de
lolfaction rend difficile lidentification de
ces illusions. En effet, nous sommes presque
incapables de dsigner la source dune odeur
sans autres indices sensoriels ou smantiques, et nous ne pouvons pas dcomposer
cette perception en lment simple ; quand
nous percevons une odeur, nous succombons donc facilement aux influences du
contexte sensoriel, par exemple la couleur de
lobjet metteur, des commentaires dautrui
ou mme des tiquettes.
En outre, une particularit des perceptions olfactives, cest que tous les experts ou
les novices sont olfactivement diffrents.
Autrement dit, si deux sujets flairent
un mme stimulus odorant, il est presque
certain quils ne sollicitent pas, en particulier, les mmes rcepteurs dans les mmes
proportions, et donc que leurs perceptions
risquent dtre diffrentes. Soulignons un
point important : quand la perception individuelle diverge dun consensus, cest que
lon a affaire une illusion. Ainsi, il est difficile de dterminer lexistence dillusions
olfactives tant donn la grande variabilit
olfactive des individus.

Vision

Olfaction

got. Par exemple, lacidit que lon peroit


quand on boit une solution dacide citrique
inodore augmente quand on ajoute du citral qui lui confre une odeur... de citron.
Dautres exemples existent, et le lien entre
odeur et saveur est cohrent avec des arrangements neuroanatomiques. En effet, Edmund
Rolls, de lUniversit dOxford, a montr que
les aires de projections crbrales olfactives et
gustatives sont proches, voire entrelaces, et
quil existe des neurones corticaux ragissant
aux deux types de stimulus.
Dans le cas de la vision, beaucoup dillusions sont conscientes : le sujet saperoit luimme de lincongruit de son observation,
soit parce quil connat le monde qui lentoure
et dispose de points de vue diffrents dun
mme objet, soit parce quil la compare des
donnes logiques ou multisensorielles. Les
illusions olfacto-gustatives des illusions
chimiques sont remarquables, car le sujet
na souvent pas conscience de lillusion. Pour
quelles raisons ? On na que peu de connaissances du monde des odeurs, on ne prte pas
souvent attention nos expriences olfactives,
et on a des difficults quand il sagit de les d
crire ou de les manipuler.

Langage

Bibliographie
J. Plailly et al.,
Experience induces
functional
reorganization
in brain regions
involved in odor
imagery in perfumers,
in Human Brain
Mapping, vol. 33,
pp. 224-234, 2012.

A. Holley,
Les secrets de lodorat,
in Cerveau & Psycho,
n 21, mai-juin 2007.

J. Djordjevic et al.,
Functional
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of odor imagery,
in NeuroImage,
vol. 24, pp. 791-801,
2005.

G. Morrot et al.,
The color of odors,
in Brain and Language,
vol. 79, pp. 309-320,
2001.

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Les illusions des autres sens

Des illusions
au bout des doigts
Le sens du toucher se laisse parfois tromper
au mme titre que la vision. Mais les psychologues ont
montr que la perception tactile peut tre plus fiable
que la perception visuelle, bien que lune et lautre
reposent sur des traitements cognitifs en partie communs.
douard Gentaz
est professeur
de psychologie
du dveloppement
lUniversit
de Genve
et directeur
de recherche
au CNRS.

es illusions sont parfois nommes


tort illusions doptique. Cest
probablement parce que lon a
longtemps cru, jusquau milieu du
XXe sicle, que les illusions perceptives ntaient que visuelles et quelles rsultaient des particularits de lappareil oculaire.
Puis les psychologues du courant dit de la
thorie de la forme, ou thorie de la Gestalt,
ont soutenu quelles refltaient plutt des
dfauts de fonctionnement du systme nerveux central : les interactions des diffrentes
parties dune figure provoqueraient des erreurs
perceptives. Selon les gestaltistes , le systme
nerveux contrle tous les sens de la mme
faon ; aussi doit-il exister des illusions tactiles au mme titre que des illusions visuelles.

Voir avec les mains


En 1933, le psychologue gestaltiste Georg
Revesz, de lUniversit dAmsterdam, a mis en
vidence que le fonctionnement du sens du
toucher diffre de celui de la vision. Cependant,
il a aussi montr quune mme illusion celle
de Mller-Lyer, nous y reviendrons est la
fois visuelle et tactile. Les illusions tactiles sont
tudies depuis les annes 1960 et nous verrons que le toucher se laisse moins facilement
tromper que la vision.

40

Pour comprendre les mcanismes mis en jeu


dans la perception tactile, les psychologues
adaptent des illusions visuelles et les soumettent la sagacit des doigts : une figure gomtrique qui cre une illusion doptique est reproduite en relief. Les illusions tactiles testent
dabord la validit des thories qui justifient les
illusions visuelles. Mais bien quon les tudie
depuis longtemps, on ignore encore comment
expliquer toutes ces illusions visuelles. On distingue cependant deux grandes catgories dinterprtations : les explications visuelles fondes sur les caractristiques du systme oculaire
et les explications gnrales ou non modales fondes sur les processus gnraux de traitement par le systme nerveux central et qui
sappliquent de la mme faon tous les sens.
Dans le premier cas, les illusions ne devraient
tre que visuelles, dans le second, elles seraient
visuelles, mais aussi tactiles. Ainsi, si une figure
cre une illusion visuelle, mais que son quivalent en relief ne produit pas dillusion tactile,
des processus visuels sont propres ces illusions.
linverse, si une mme figure produit une illusion semblable pour la vue et le toucher, soit des
mcanismes sous-jacents ces illusions sont
communs, soit des processus spcifiques chaque sens produisent des distorsions analogues.
Rappelons dabord en quoi le toucher se
distingue de la vision. Contrairement la

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vision, qui est une perception distance, le toucher est un sens de contact direct avec lobjet.
Alors que le champ visuel est tendu, le champ
perceptif tactile correspond la taille souvent rduite du stimulus. Cette exigut est
compense par des mouvements dexploration de lobjet entier. La taille du champ perceptif tactile varie selon que lon explore avec
un doigt, la main ou les deux mains associes
des mouvements des bras. Avec le toucher,
on peroit donc lobjet de faon morcele,
dans lespace et dans le temps, voire partielle.

Dfinir le sens du toucher

1. Lillusion de la verticale-horizontale,
o un segment vertical semble plus long
quun mme segment horizontal proche,
est commune aux systmes visuels et tactiles.
La Grande Arche de Saint-Louis dans le Missouri
illustre cette illusion : elle semble plus haute que
large alors que ces deux dimensions sont gales.

dite / usis

Des perceptions proprioceptives issues de


lactivit des muscles, des tendons et des articulations sajoutent aux perceptions cutanes
et forment un ensemble indissociable de perceptions dites haptiques (ou tactilokinesthsiques ). En outre, des copies des
ordres moteurs provoquant les mouvements
dexploration sajouteraient aux informations
cutanes et proprioceptives. Au laboratoire,
nous tudions uniquement ces perceptions
haptiques que, pour simplifier, nous nommons tactiles dans cet article. Le rle central
des mouvements explique que les rgions les
plus mobiles de lorganisme sont les plus performantes pour le sens du toucher : chez
lhomme, la main reprsente le principal systme perceptif tactile.
On tudie en gnral les illusions tactiles
chez des voyants aux yeux bands, des aveugles prcoces et des aveugles tardifs. Quand ils
peroivent les proprits spatiales des objets
avec la main, les premiers utilisent souvent des
images mentales fondes sur la perception
visuelle. Les deuximes ne disposent pas
dimages mentales visuelles (ils ont cependant
des images mentales tactiles), mais bnficient
dun grand entranement tactile. Enfin, les
troisimes exploitent la fois des images mentales visuelles anciennes et des images tactiles. La comparaison de leurs ractions nous
renseigne sur les mcanismes du toucher.
Ltude de ces illusions soulve quelques
questions : dans quelle mesure les illusions
visuelles sont-elles aussi des illusions tactiles ?
Quels sont les processus communs mis en jeu
dans ces deux types dillusions ? Quels sont les
mcanismes propres aux illusions tactiles ?
Pour illustrer certains aspects de ces questions,
nous allons prsenter quelques illusions perceptives tudies la fois dans les modalits

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En Bref
Le toucher, un sens de contact direct avec les objets, diffre
de la vision qui est une perception distance. De sorte que le champ
perceptif tactile est bien plus rduit que celui de la vision.
Certaines illusions existent avec la vision et le toucher.
Preuve que des mcanismes crbraux sont communs
aux deux types de perception.
Toutefois, le sens tactile est parfois plus fiable que la vision,
en raison de ses spcificits dexploration.

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Jean-Michel Thiriet

visuelles et tactiles : lillusion de Mller-Lyer,


lillusion de la verticale gravitaire, lillusion de
la verticale-horizontale et lillusion de Delbuf.
Dans lillusion de Mller-Lyer (voir la
figure 2), lvaluation visuelle de la longueur
dun segment dpend de lorientation des deux
pennes situes aux extrmits : la longueur du
segment dont les deux pennes sont ouvertes
vers lextrieur nous apparat suprieure celle
dun segment sans pennes ou dont ces dernires sont ouvertes vers lintrieur, alors que les
trois segments ont une longueur identique.
Cette illusion existe aussi au toucher.
En 1992, Kotaro Suzuki et Ryoko Arashida,
de lUniversit de Niigata au Japon, ont tudi
cette illusion visuelle et tactile auprs dadultes voyants. Ils ont prsent deux segments,
dessins ou en relief sur un tableau, lun ct
de lautre : le segment de gauche, de trois centimtres de longueur et muni de pennes ouvertes vers lextrieur, est fixe durant toute lexprience, tandis que la longueur du segment
aux pennes ouvertes vers lintrieur varie de 1,5
4,5 centimtres par pas de 0,1 millimtre.
Langle aigu form par chaque penne et le segment horizontal est gal 45 degrs. Toutes les
personnes testes devaient explorer visuellement ou avec lindex droit (sans voir) les deux
figures et comparer la longueur du segment
de droite (variable) et celle du segment de gauche (constante). chaque essai, lexprimentateur modifiait la longueur du segment variable. Les rsultats rvlent que, dans les deux
types de perception, le segment dont les pennes sont ouvertes vers lextrieur apparat
1,3 fois plus long que le segment dont les pennes sont ouvertes vers lintrieur.
Lillusion de Mller-Lyer est sensible deux
facteurs qui agissent de la mme faon sur la
vision et le toucher. En 1966, Ray Over, de
lUniversit dOtago en Nouvelle-Zlande, a
dcouvert que lerreur est dautant plus importante que langle form par les pennes et le

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2. Pour lillusion de Mller-Lyer,


un segment de droite pourvu de pennes
ouvertes vers lextrieur semble plus
long quun mme segment dont
les pennes sont vers lintrieur (a).
Cette illusion existe aussi au toucher
quand une personne explore, les yeux
bands, des segments en relief (b).

segment valuer est petit. En 1963, Rita


Rudel et Hans-Lukas Teuber, de lInstitut de
technologie du Massachusetts, ont montr que
les erreurs diminuent mesure que le nombre
de prsentations de la figure augmente. Ainsi,
on subit un apprentissage mme quand on
ignore quon se trompe : une prsentation
rpte amliore lanalyse perceptive de la
figure et diminue lamplitude de lillusion. Des
processus similaires semblent agir dans lillusion visuelle et tactile de Mller-Lyer.

Des mcanismes visuels


et tactiles semblables
Certains mcanismes seraient mme communs la vision et au toucher dans cette illusion. En effet, en 2004, nous avons montr quil
existe une corrlation positive entre les erreurs
perceptives que font les participants quand ils
ralisent la mme tche dans les deux modalits sensorielles. En dautres termes, plus les
participants font derreurs visuelles, plus ils
font derreurs tactiles. Lexistence dans le
domaine tactile de lillusion visuelle de MllerLyer invalide les explications purement visuelles de cette illusion. Par exemple, Richard
Gregory, de lUniversit de Bristol, avait mis
lhypothse que, visuellement, la perception de
la distance est perturbe par la prsence dans
le dessin d indices de profondeur trompeurs : des murs observs en perspective peuvent sembler de hauteur diffrente selon leur
reprsentation graphique. videmment, cette
explication ne peut sappliquer lillusion tactile, surtout quand on la trouve chez des aveugles congnitaux, comme la observ en 1960
Yvette Hatwell de lUniversit de Grenoble. La
prsence de cette illusion chez les aveugles prcoces indique donc lexistence dans ce cas de
processus tactiles analogues ceux de la vision.
Une autre illusion est lie au fait que lon
peroit son orientation spatiale dans lenvi-

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ronnement. Sur Terre, lorientation dpend


de la gravit (g) dont la direction, dirige de
haut en bas vers le centre de la Terre, reprsente la verticale gravitaire : cest la direction donne par le fil plomb. Le systme vestibulaire de lhomme, situ dans loreille
interne, capte spcifiquement la verticale gravitaire (en ralit, lacclration gravitaire).
Mais dautres sens, tels que la vision et les perceptions proprioceptives de lensemble de
lorganisme, interviennent.

Lillusion
de la verticale gravitaire
On peroit avec prcision la verticale gravitaire lorsque le corps est align avec la
direction de la force de gravit. Pour mesurer cette perception dans le domaine de la
vision, on demande une personne, debout
ou assise dans une pice sombre, dorienter
une baguette lumineuse, qui tourne en son
milieu, de sorte quelle soit parallle la verticale gravitaire. En gnral, les adultes ne
font presque pas derreurs, cest--dire que
lcart angulaire entre leur rponse (nomme la verticale gravitaire subjective) et la
verticale gravitaire relle est proche de zro.
Pour dterminer cette perception dans la
modalit tactile, la personne (ayant les yeux
bands) explore avec sa main une baguette
et la positionne la verticale gravitaire. Dans
ce cas, la prcision est encore bonne : les
erreurs angulaires sont en moyenne de un
degr (voir la figure 3).

En revanche, sans repres visuels (tels les


murs dune pice) et ds que la tte nest pas
droite, nos sens se trompent : cest une orientation oblique qui est prise pour la verticale
gravitaire. Cest ce que nous avons observ
en 2002 avec Marion Luyat de lUniversit de
Lille. Pour la vision, quand la tte est latralement incline de moins de 60 degrs, on
observe souvent un effet Mller : une baguette
place rigoureusement sur la verticale gravitaire physique semble incline dans le sens de
la tte ; une baguette oblique et dvie dans le
sens inverse de linclinaison apparat alors
comme aligne sur la verticale gravitaire.
Ainsi, une inclinaison gauche de 45 degrs
provoque une dviation de la verticalit perue de 5 degrs environ en direction oppose
la tte. Pour de plus fortes inclinaisons, on
observe leffet inverse : une baguette aligne
sur la verticale gravitaire physique est perue
incline dans le sens inverse de linclinaison
(cest leffet Aubert).
Pour le toucher, il existe, quelle que soit lamplitude de linclinaison, un effet Mller (leffet Aubert nexiste pas pour la modalit tactile).
En 2000, Michel Guerraz et ses collgues, de
lUniversit de Toulon, ont montr que, pour
un observateur inclin 35 degrs gauche, la
verticalit tactile semble incline de lordre
de 4 degrs en sens inverse. Donc, si lon incline
la tte, les sens se trompent en prenant une
orientation oblique pour la verticale gravitaire
objective. La prsence de cette illusion dans les
deux modalits suggre lexistence de mcanismes visuels et tactiles en partie semblables.

Jean-Michel Thiriet

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3. La verticale gravitaire correspond la direction de


la force de gravit sur Terre, que lhomme peroit gnralement
bien quand son corps est align avec la direction de cette force.
Si on demande une personne daligner une baguette lumineuse
(dans une pice sombre) avec la verticale gravitaire (a, pointills
rouges), elle ne se trompe presque pas. De mme, si elle a les
yeux bands, elle explore avec sa main une baguette et la
positionne en gnral bien la verticale gravitaire (b). En

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revanche, sans repres visuels et ds que la tte est incline,


les sens de la vision et du toucher se trompent : cest une
orientation oblique qui est prise pour la verticale gravitaire.
Ainsi, si la personne ayant les yeux bands penche sa tte dun
angle de 35 degrs sur la gauche, la verticale tactile semble
incline de lordre de 4 degrs sur la droite (c). Et cette illusion
existe aussi pour la vision, ce qui suggre lexistence de
mcanismes visuels et tactiles en partie semblables.

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Dans lillusion de la verticale-horizontale (voir la figure 4), o deux segments


gaux dessinent un T invers, la longueur
du segment vertical est surestime par rapport celle du segment horizontal. En vision,
de nombreux travaux ont mis en vidence
que lerreur de perception rsulte de leffet de
deux illusions qui se cumulent. La premire
est purement visuelle et est due au fait que la
rtine a une forme dellipse allonge horizontalement. Les extrmits du segment vertical
sont donc plus proches du bord du champ
visuel que les extrmits du segment horizontal, ce qui produit une distorsion (nomme anisotropie). La seconde illusion rsulte

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4. Dans lillusion verticale-horizontale, une personne


considre que, pour une figure en L ou en T invers (a), la longueur
du segment vertical est suprieure celle, pourtant identique,
du segment horizontal. Lillusion existe aussi au toucher (b),
et dans les deux cas, elle est plus flagrante pour le T que pour le L.
Un mcanisme illusoire est commun aux deux sens : la bissection,
cest--dire la division du segment horizontal en deux parties gales.

44

de la bissection en deux parties gales du segment horizontal dans la figure en T invers.


Or cette illusion de la verticale-horizontale
existe aussi pour la modalit tactile. Par des procdures similaires celles employes pour
quantifier lillusion de Mller, on montre que,
dans les deux types de perception, les voyants
travaillant sans voir estiment le segment vertical dun T invers 1,2 fois plus long que le segment horizontal. Les aveugles prcoces et tardifs sont aussi sensibles cette illusion.

Des facteurs propres


chaque sens
Des travaux ont mis en vidence un facteur commun aux deux sens : la bissection
du segment horizontal joue un rle analogue pour la vision et le toucher. En effet, la
surestimation de la verticale est plus importante dans la figure en T invers que dans le L.
Lautre facteur responsable de lillusion
visuelle, savoir lanisotropie due la forme
du champ visuel, ne peut videmment pas
agir pour la modalit tactile.
Mais en 1977, Tong Wong, de lUniversit
de Stirling en cosse, a montr que la nature
des mouvements dexploration, propres la
perception tactile, participe aussi cette illusion. Dans la plupart des tudes qui ont rvl
cette illusion tactile, le motif est plat sur une
table. Ainsi pos, le mouvement dexploration du segment dit vertical, par analogie avec
lillusion visuelle o la figure est sur un
tableau, est en fait radial , cest--dire quil
sloigne de lindividu en suivant un rayon,
alors que celui du segment dit horizontal est
perpendiculaire lun de ces rayons : on dit
que ce mouvement est tangentiel . Or nous
surestimons la longueur du segment radial,
car les estimations de la longueur des segments dpendent du temps dexploration :
plus la dure de lexploration est longue, plus
le segment semble long. T. Wong a constat
que le mouvement radial est plus lent (donc
dure plus longtemps) que le mouvement tangentiel, probablement parce que les contraintes mcaniques des muscles et des os diffrent selon le mouvement, et la surestimation
qui en rsulte sajoute celle produite par la
bissection dans la figure en T invers.
Lorsque le L et le T invers sont prsents
verticalement, tous les mouvements dexploration sont tangentiels : on constate alors que
la surestimation du segment vertical disparat

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5. Dans lillusion de Delbuf, le petit cercle intrieur


semble plus grand que le cercle isol (pourtant identique), car il
est inscrit dans un plus grand cercle (a). Cette illusion na pas

dans la figure en L et ne subsiste quavec la


figure en T invers o la bissection agit, seule,
sur la perception. En 1995, nous avons mis en
vidence le rle dterminant du plan dexploration dans la perception tactile des proprits
spatiales. Par exemple, en 2006, avec Y. Hatwell,
nous avons montr que la perception tactile
des orientations verticale, horizontale et oblique est plus prcise dans le plan frontal (parallle au corps) et le plan sagittal (perpendiculaire au corps) que dans le plan horizontal (le
plan dune table).

Le rle des mouvements


En tudiant linfluence du mouvement dexploration sur lillusion verticale-horizontale,
lquipe de Morton Heller, de lUniversit de
lIllinois, a montr que les illusions tactiles
rsultent de mthodes dexploration peu adaptes certaines situations. Par exemple, les figures de petite taille sont explores par des mouvements de lindex, tandis que les grands objets
requirent de plus amples mouvements et
notamment des mouvements radiaux du bras
entier dont les informations proprioceptives
sajoutent celles des rcepteurs cutans : ce
supplment dinformations traiter serait
lorigine des erreurs perceptives.
Quelle est linfluence de lensemble du bras
dans lillusion haptique ? Les conditions dexprience imposent souvent que les personnes
gardent leur avant-bras pos sur la surface de
la table ou, linverse, maintiennent le bras

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

dquivalent tactile (b) :lexploration avec les mains se droule du


centre du cercle vers lextrieur, de sorte que le cercle intrieur
est peru seul, sans son contexte gnrateur dillusion.

entier suspendu en lair pendant lexploration. Dans une premire exprience, M. Heller
a montr que lillusion verticale-horizontale
est diminue ou supprime quand les personnes posent leur avant-bras sur la table
pendant lexploration de la figure, alors
quelle est importante lorsque les personnes
gardent leur bras en lair. Dans une seconde
exprience, certaines personnes nexploraient
les figures quavec les mouvements dun doigt,
car leur bras tait immobilis dans une gouttire qui interdisait le mouvement du bras ou
du coude. En revanche, dautres personnes
dont le bras et la main taient rendus solidaires nexploraient une figure que par les mouvements du bras entier.
Les rsultats montrent que lillusion est plus
probable lorsque lexploration ncessite les
mouvements du bras entier et mettent en vidence limportance de la taille de lespace
explor. Les mouvements du bras entier
modifient les perceptions tactiles en augmentant probablement limpact d indices gravitaires , cest--dire des forces musculaires que
la personne est habitue dvelopper pour
lutter contre la gravit quand elle dplace son
bras dans des circonstances plus naturelles.
Lexistence de lillusion verticale-horizontale
dans la modalit haptique invalide les explications purement visuelles de cette illusion. En
outre, sa prsence chez les aveugles prcoces
rvle lexistence de processus tactiles analogues aux processus visuels. Ces processus
seraient lis leffet de la bissection, identique

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Les rgions les plus mobiles de lorganisme sont les plus


performantes pour le sens du toucher : chez lhomme,
la main est le principal systme perceptif tactile.

pour la vision et le toucher. En revanche, le rle


de la forme du champ visuel et celui des mouvements dexploration tactiles montrent que
lillusion verticale-horizontale relve aussi de
traitements spcifiques chaque sens.

Lillusion de Delbuf
Bibliographie
. Gentaz et al.,
The haptic and visuel
Mller-Lyer illusions :
Correlation studies,
in Current Psychology
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Geometrical haptic
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M. Luyat
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Otolaryngologica,
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46

Dans lillusion de Delbuf, lvaluation de


la taille dun cercle est modifie quand celuici est insr dans un cercle concentrique plac
lextrieur (voir la figure 5). En 1956, le psychologue Jean Piaget, de lUniversit de
Genve, a montr que, dans le cas de la vision,
le cercle intrieur est surestim par rapport
au cercle de rfrence (vu de faon isole)
lorsque le rapport des rayons des deux cercles concentriques est voisin de trois quarts.
Or, en 1960, Y. Hatwell a montr que, chez les
aveugles prcoces et tardifs, cette illusion na
pas dquivalent tactile, mme dans les conditions o elle est maximale en vision.
Labsence de cette illusion en haptique peut
sexpliquer par la spcificit des mouvements
manuels dexploration. Ainsi, quand des personnes comparent le cercle intrieur et le cercle de rfrence, elles nutilisent que la face
interne de lindex dune main et explorent le
cercle intrieur partir du centre de la figure :
elles isolent donc tactilement le cercle intrieur
sans percevoir le cercle extrieur. Lpreuve
nest alors quune simple comparaison o le
cercle extrieur ne joue aucun rle. Cela
confirme la nature analytique de la perception
tactile, qui peut isoler totalement un lment
pour le comparer un autre de la figure, ce
quinterdit videmment la perception visuelle.
Certains des rsultats dcrits plaident pour
des explications gnrales ou non modales
des illusions, fondes sur les processus gnraux de traitement par le systme nerveux central et qui sappliquent indpendamment des
proprits de chaque modalit sensorielle.
Toutefois, ces explications ne sont pas toujours
valables pour les illusions tactiles et il ne suffit donc pas dtudier la perception visuelle
pour comprendre la perception haptique.

Les illusions tactiles dpendent de la taille


des stimulus et des stratgies dexploration
imposes ou autorises par cette taille. Ainsi,
une illusion forte est attnue ou supprime
quand les stimulus sont rendus assez petits
pour tre englobs par la main. Plus lespace explorer est grand, plus les mouvements
des bras et de lpaule deviennent ncessaires,
et plus la perception tactile devient sensible
aux distorsions. Le systme tactile manuel
parat donc le mieux adapt lexploration
dun espace rduit. Cependant, la variation de
la taille du champ perceptif tactile par lobservateur rend ce sens parfois moins trompeur
que la vision. Une telle variation est impossible dans la vision, sauf regarder travers un
tube. En isolant certains lments, les doigts
se soustraient aux perturbations cres, par
exemple, par des lignes inductrices que, visuellement, nous ne pouvons viter de percevoir.

Comprendre la perception
Bien quune exploration perceptive soit
ncessaire dans lun et lautre sens, lamplitude des mouvements diffre dans la perception visuelle et dans la perception tactile. Les
mouvements oculaires (et de la tte) sont plus
rduits et plus rapides que les amples mouvements des mains et des bras effectus pour
percevoir un objet plus grand que la main. Le
caractre squentiel de la perception tactile
accentue alors sa lenteur. Elle charge en outre
la mmoire court terme et impose un
important travail dintgration et de synthse
la fin de lexploration. Cest pourquoi le
pouvoir de discrimination du sens tactile est
souvent infrieur celui de la vision dans le
domaine spatial.
Malgr ces diffrences, le sens haptique
demeure un sens spatial qui apporte de nombreuses informations sur notre environnement. Cest pourquoi il est trs utilis par les
aveugles qui arrivent, grce lui, acqurir
une connaissance du monde extrieur qui
nest pas fondamentalement diffrente de
celle des voyants.
I

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15/10/12 16:29

Les illusions des autres sens

Des illusions sonores


pour tudier laudition
Les sons dun orchestre ne font quun, alors que certaines
suites de Bach comportent plusieurs mlodies... joues
par un mme instrument : les illusions sonores clairent
la faon dont le cerveau analyse une scne auditive.

Daniel Pressnitzer

est chercheur
au Laboratoire
de Psychologie
de la perception
du CNRS,
de lUniversit
Paris Descartes
et de lcole
normale suprieure,
Paris.

48

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 48

ous tes confortablement assis


dans votre fauteuil, dans une
demi-obscurit, face votre
chane hi-fi. Une musique de
Bach que vous connaissez bien
schappe des haut-parleurs. Vous lcoutez.
Peut-tre ce moment prcis avez-vous
choisi de porter attention une mlodie
que vous apprciez particulirement, ou
aux nuances subtiles du timbre de linstrument. Ou vous changez davis, et adoptez
une coute densemble du flot musical. Et
ce, bien sr, en gardant une oreille attentive
pour vrifier que votre enfant ne se rveille
pas dans la chambre ct.
En fait, de telles situations, que nous abordons sans effort, illustrent les tches complexes que doit rsoudre laudition. Nous
sommes le plus souvent immergs dans des
scnes auditives composes de nombreux
objets, produisant chacun des sons diffrents et parfois superposs (la musique en
est un exemple). Pourtant, nous naviguons
facilement dans ces scnes.
Les sciences de laudition, en particulier
la psychologie exprimentale combine
aux neurosciences, tentent de comprendre

comment le cerveau analyse les sons. Pour


ce faire, les chercheurs utilisent notamment diffrentes illusions auditives. Lintrt est non seulement fondamental, mais
aussi appliqu, pour aider par exemple les
dix pour cent de la population des pays
dvelopps souffrant de troubles auditifs.

Lintrt des illusions


en neurosciences
Au-del de la curiosit quelles suscitent,
les illusions ont t utilises depuis les dbuts
de la psychologie exprimentale, voire ceux
de la philosophie. Pour quelles raisons ? Sans
doute parce quelles rvlent, de faon intuitive, certains mcanismes essentiels de la perception. Prenons par exemple une illusion
visuelle, lillusion de Ponzo (voir la figure 2).
Sur le dessin, les objets bleus, proximit
de lignes noires, sont identiques ; pourtant,
on les voit en gnral de tailles diffrentes,
mme si on sait quon est tromp par une
illusion. Mais est-on vraiment leurr ?
Bien au contraire : lillusion rvle que le
cerveau interprte linformation qui arrive
aux yeux. En dautres termes, les objets bleus

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:35

Jean Schweitzer / Shutterstock.com

ont certes la mme taille et produisent une


activation semblable des neurones de la rtine, mais la taille sur la rtine importe peu !
Cest connatre les dimensions de lobjet dans
le monde rel qui est pertinent. Le reste du
dessin donne alors des indices intressants :
des lignes de fuite suggrent que lun des
objets est situ plus loin que les autres. Donc
une mme taille sur la rtine peut correspondre des objets de tailles distinctes. Sans
en avoir conscience, on a rsolu un problme
gomtrique pour percevoir la bonne solution, celle qui est la plus utile. Encore plus
surprenant : la force de ces illusions augmente mesure que lhomme se dveloppe.
Enfant puis adulte, plus on accumule dexpriences dans le monde environnant, plus on
est sensible aux illusions.
Cet exemple illustre une ide simple, mais
importante : la perception est une construction active, semblable une suite de paris
faits sur ltat du monde. Ainsi, le physiologiste et acousticien allemand Hermann von
Helmholtz (1821-1894) a propos que la
perception rsulte dune srie dinfrences
inconscientes , qui construisent des hypothses utiles pour guider le comporte-

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 49

ment. Nous allons voquer cette ide pour


laudition, en nous focalisant notamment
sur lanalyse des scnes auditives.

Lorganisation
des scnes auditives
Dcrivons physiquement ce qui se
passe quand nous entendons une musique
dans notre salon. Un ou plusieurs instruments un piano, une basse, une batterie, la
voix humaine, un orchestre symphonique,
etc. produisent la musique. Chaque instrument vibre et communique lair un mouvement oscillatoire plus ou moins rgulier. Or

1. Les sons produits


par diffrents
instruments semblent
ne faire quun,
ou au contraire,
nous pouvons focaliser
notre attention
sur le soliste.
Le systme auditif est
capable dinterprter
une scne auditive
complexe.

En bref
Lhomme sait distinguer et reconnatre la nature des sons,
comme une voix familire au milieu dun brouhaha. Le cerveau
analyse et organise les sons en utilisant divers indices auditifs.
Mais des illusions auditives peuvent rvler des aspects
inattendus de la perception.
Les musiciens utilisent ces ambiguts pour surprendre
lauditeur ; et les chercheurs sen servent pour comprendre
comment le cerveau organise une scne auditive.

49

15/10/12 17:35

Comment entendons-nous ?
haque son parcourt un chemin type quand il arC
rive nos oreilles. Il entre dans le pavillon et se
faufile dans le conduit auditif o il rencontre le tympan (a). Les vibrations de londe sonore mettent en
mouvement le tympan li trois petits os nomms
osselets (le marteau, ltrier et lenclume). Ces premires tapes amplifient les vibrations qui atteignent
la cochle, lorgane rcepteur de laudition.
Chaque vibration, caractrise par sa frquence et
son intensit, circule dans la spirale de la cochle (b)
o elle est capte par les cellules cilies de la membrane basilaire (c). Cette dernire ragit toutes les
frquences audibles et transmet ses dplacements aux
cellules cilies qui transforment la vibration en message lectrique, circulant dans le nerf auditif. Linformation se dirige ensuite vers le cortex crbral, via plusieurs relais : le noyau cochlaire, le complexe olivaire,
le noyau du lemniscus latral, le colliculus infrieur
et le corps genouill mdian du thalamus. Le cortex

auditif se divise en aires primaire et secondaire. Tout


au long du trajet, le message subit des transformations
dues aux caractristiques de lactivit des neurones.
Chaque parcelle de la membrane basilaire nest active que par un ensemble limit de frquences et donc
chaque fibre du nerf auditif ne transmet que quelques
frquences. Cette organisation dite tonotopique se
retrouve dans tout le systme auditif jusquau cortex
primaire. En outre, plus le son est intense, plus lamplitude de vibration de la membrane basilaire est grande ;
il sensuit une augmentation de la dcharge des neurones du nerf auditif.
Toutefois, la frquence et lintensit ne sont que
deux indices parmi dautres qui doivent tre utiliss
pour lanalyse dune scne auditive mlant un ensemble dondes acoustiques. Cette analyse se ferait
tout au long du systme auditif, et mme au-del, pour
utiliser les informations lies aux autres sens, lapprentissage ou au contexte.

Corps
genouill
mdian

Cortex
auditif

Colliculus
infrieur

Noyau
du lemniscus
latral

Pavillon
Complexe
olivaire

Coupe
de la cochle

Oreille
Enclume
a

c
Noyau
cochlaire

Tympan
Cochle
trier

50

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 50

Cellule
cilie

Membrane
basilaire

Delphine Bailly

Nerf
auditif

Marteau

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:36

tous ces mouvements se superposent avant


datteindre nos oreilles. Cest vident si nous
coutons de la musique enregistre : ce qui
nous est transmis par la chane hi-fi, cest le
mouvement de lair capt par un (ou deux)
microphone un endroit donn. Mais la situation est semblable dans tous les cas, mme
dans une salle de concert, car tout ce que
nous entendons est reu par nos deux oreilles.
Se pose alors le problme fondamental de
laudition. Nos tympans captent les vibrations de londe sonore circulant dans lair et
se mettent en mouvement. Puis ils stimulent
diverses rgions crbrales impliques dans
laudition, qui transforment ces mouvements sonores en perception (voir lencadr
page ci-contre). Mais nous devons deviner
infrer ce qui a produit ces mouvements dans le monde extrieur pour identifier les sources. En effet, soit un mouvement
correspond des vibrations mises par un
seul objet ou instrument, soit il rsulte de
la superposition de vibrations provenant de
plusieurs instruments. Nous ignorons donc
le nombre et la nature des instruments ayant
provoqu le mouvement des tympans.

Rsoudre des devinettes


En mathmatiques, ce type de problme
mal pos est impossible rsoudre de faon exacte, car il ny a pas assez dobservations
pour le nombre dinconnues. Pourtant, laudition le rsout en permanence. Comment ?
Laudition ralise des infrences, cest--dire
devine le nombre et la nature des instruments
en tenant compte non seulement des mouvements des tympans, mais aussi du contexte,
de nos connaissances, des donnes provenant
des autres sens, etc. Et cest l que les illusions
auditives servent linvestigation scientifique :
elles mettent en vidence ces infrences qui
passent normalement inaperues
Une premire illusion auditive utilise par
les scientifiques peut tre illustre visuellement. Observez la figure 3 : peut-tre voyezvous dabord une partition musicale, inscrite
sur un vase. Mais quelques instants plus tard,
vous voyez deux visages se faisant face. Et
votre interprtation de limage alterne, entre
partition et visages. Ce phnomne est nomm perception bistable : limage ne change
pas elle est fige , mais son interprtation
consciente varie en permanence.
Le mme phnomne existe pour laudition : un mme son est prsent en continu,

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 51

mais son interprtation change. Ceci est illustr dans la partition du vase, qui est une
suite pour violoncelle seul de Bach. Sur cette
partition, des notes graves (vers le bas) et
aigus (vers le haut) alternent rapidement.
Si vous coutez cette squence assez long-

2. Dans lillusion de Ponzo, les objets bleus semblent de taille


diffrente. Pourtant, ils ont les mmes dimensions. Quand les lignes
noires sont parallles, les deux objets paraissent bien
de la mme taille (a). Mais si des lignes de fuite suggrent
au cerveau que lobjet droite est plus prs de lil que celui situ
gauche, on a limpression que ce dernier est plus petit (b).
a

temps, vous entendez tantt une seule mlodie compose des notes graves et aigus,
tantt deux mlodies mles, lune avec les
notes graves et lautre avec les notes aigus
comme si elles provenaient de deux instruments distincts (voir la figure 4).

Bistabilits
visuelle et auditive
Avec Jean-Michel Hup, du Centre de
recherche Cerveau et cognition Toulouse,
nous avons montr que cette bistabilit auditive prsente des caractristiques similaires
celles de la vision. Les auditeurs choisissent
lune ou lautre des interprtations, et entendent rarement un mlange des deux ; leur
perception auditive alterne de faon alatoire.
Ils peuvent influer sur leur interprtation et
tenter dentendre lune ou lautre des mlodies, mais il semble impossible darrter compltement laudition bistable.
Que nous apprend une telle illusion ? Nous
avons fait couter des auditeurs un son ambigu : soit un seul instrument pouvait produire
les deux notes arrivant aux oreilles, soit il y en
avait deux. Il est impossible de choisir avec certitude la bonne rponse. Alors comment les
auditeurs ragissent-ils ? Au lieu de rester dans
lincertitude, leur perception fait un pari , et
ils entendent soit un, soit deux instruments.
Mais il est imprudent de ne considrer quune

Sur le web
Parole

compose
de sons purs :
http://www.mrc-cbu.
cam.ac.uk/people/
matt.davis/
sine-wave-speech/
Exemple de bistabilit
auditive : http://www.
frontiersin.org/
human_neuroscience/
10.3389/
fnhum.2011.00158/
abstract.

51

15/10/12 17:36

3. Cette partition de Bach


dans un vase est en fait
une image ambigu ;
en la regardant longtemps,
on finit par voir deux visages
face face. Limage ne change
pas elle est fige , mais
son interprtation consciente
varie en permanence.
Cette illusion rvle
le phnomne
de bistabilit visuelle.

seule interprtation, les deux tant aussi probables : les auditeurs alternent entre les deux
percepts et cette illusion rvle les infrences auditives voques prcdemment. Ce
type de devinettes que rsout notre perception
est utile pour analyser nimporte quelle scne
auditive : toute information sensorielle est ambigu. Le plus souvent, nous arrivons dcider
quune seule personne parle, ou plus, sans en
avoir conscience, grce un faisceau dindices.
Mais au laboratoire, nous avons utilis une
illusion o il ny a pas de bonne rponse, de
sorte que la bistabilit apparat.
Nous pensons que le mme mcanisme
dinfrence est mis en uvre dans les deux
cas : dans la vie de tous les jours, il nous
permet de choisir linterprtation la plus
probable sans en avoir conscience, mais
au laboratoire, il peut tre rvl dans une
situation ambigu. En fait, mme les musiciens utilisent de telles situations ambigus.
Ainsi, la suite de Bach illustre la technique
dite de polyphonie virtuelle, o nous pouvons entendre plusieurs mlodies partir
dun mme instrument.

Focaliser son attention


sur ce qui est important
Un troisime exemple montrant comment
on analyse deux sons successifs est lillusion
de continuit, aussi nomme effet tunnel ou
effet Vicario. Dans cette illusion, un son est
brivement remplac par un autre, le premier
semblant pourtant se poursuivre de faon
continue. Le psychologue Richard Warren,
de lUniversit du Milwaukee aux tats-Unis,
en a fait une dmonstration dans les annes 1970, en utilisant la parole. Il a enregistr une phrase, coup une syllabe de lun des
mots sur la bande, et remplac ce silence par
le bruit de quelquun qui tousse. Aucun auditeur na t capable de dtecter quun morceau du discours manquait pire, personne
ne pouvait dire quel son manquait.
L encore, la perception auditive ralise une
infrence : il est peu probable quune personne
sarrte de parler exactement au moment o

droite), il peroit deux mlodies mles, lune


avec les notes graves (en vert) et lautre avec les
notes aigus (en jaune) comme si elles provenaient de deux instruments distincts. Cest le
phnomne de bistabilit auditive.

Frquence

4. Quand une musique comprend des notes


graves (orientes vers le bas) et aigus (orientes
vers le haut), un auditeur entend dabord une
mlodie compose des notes graves et aigus (
gauche en vert). Mais aprs un certain temps (

Une autre illusion auditive se rapporte


aussi la faon dont on relie les sons les uns
aux autres. Cette illusion est dite des sons
de Shepard, du nom du psychologue layant
initialement dcrite. On prsente aux auditeurs deux sons lun aprs lautre avec une
caractristique particulire : les frquences
(les notes lmentaires composant le son)
du deuxime son sont situes mi-chemin
des frquences du premier. Il y a l une ambigut : le deuxime son peut paratre soit plus
aigu que le premier (plus la frquence dun
son est leve, plus il est aigu), soit plus grave.
Quentend-on ? Soit lun, soit lautre, mais pas
les deux ; il est surprenant de constater que
certaines personnes entendent un intervalle
qui monte, alors que dautres peroivent un
intervalle qui descend, et ce, pour le mme
son ! La perception auditive ralise nouveau
un pari et masque lambigut.

Temps

52

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 52

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:36

Jean-Michel Thiriet

5. Une personne
parle une autre,
mais une troisime
perturbe le discours...
Pourtant, lauditeur
nentend pas
dinterruption
et comprend
son interlocuteur...
voire semble satisfait !
Lauditeur arrive
ignorer les bruits
perturbateurs.

une autre tousse, puis reprenne comme si rien


ne stait pass. En revanche, il est plausible
que la parole soit continue, et que le bruit lait
brivement masque. Cest ce que nous percevons, lillusion nous permettant de fixer notre
attention sur la parole et dignorer les bruits
perturbateurs (voir la figure 5).
Notre connaissance du langage apporte
des donnes utiles, qui nous permettent
dinterprter un signal acoustique. En 1981,
Robert Remez, de lUniversit Columbia aux
tats-Unis, et ses collgues ont mis en vidence le rle des connaissances dans lanalyse
des scnes auditives en tudiant de la parole
faite de sons purs ou sine wave speech.
R. Remez a simplifi un flux de paroles par
exemple une phrase prononce telle que je
vais aller travailler ce matin pour nen
conserver que quelques lments saillants.
Ces lments taient ensuite transforms en
sons purs, savoir des sifflements dont on
contrlait la frquence au cours du temps.

Le cerveau interprte
La premire fois que lon entend un tel
son, on a souvent limpression que ce sont
des chants doiseaux ou des bruits de films
de science-fiction. En revanche, si lon sait
quil y a un message verbal dans le signal,
alors les sons purs sestompent et lon comprend le sens de la phrase ! Lillusion est surprenante : un mme son, initialement peru
comme une suite de sifflements, est ensuite
organis comme de la parole.
Une dernire illusion concerne les deux
situations que nous venons de prsenter :

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 53

la perception bistable et la parole. En 1958,


R. Warren et Richard Gregory ont dcrit les
transformations verbales , savoir la rptition, en boucle, dun mme mot dont la
perception auditive peut tre ambigu. Par
exemple, rptez sans arrt le mot caillou.
Aprs un certain temps, votre perception
produit de nouvelles formes verbales, par
exemple yucca. Puis une perception bistable, voire multistable, sinstalle entre les
diffrents mots.
En fait, nous pensons que lorganisation
crbrale des diffrents lments du mot
caillou est ambigu, de sorte que linterprtation du mme signal acoustique change au
cours du temps. Aujourdhui, nous savons
que tous les phnomnes bistables pour
laudition, la parole, la vision ou le toucher,
etc. prsentent de grandes similitudes.
Ainsi, ces illusions rvleraient un mcanisme de rsolution des ambiguts, en partie commun tous les sens.
Il serait alors possible denvisager la prsence dune aire crbrale ddie la rsolution dambigut perceptive et situe audel des rgions consacres au traitement
de chaque sens. Mais plusieurs lments indiquent que ce nest pas le cas. Tout dabord,
nous avons remarqu que les caractristiques
des bistabilits visuelle et auditive changent
dun individu lautre. Certaines personnes
produisent des alternances de perceptions
trs rapidement, tandis que dautres restent
fixes sur une perception plus longtemps.
Toutefois, les personnes rapides pour la vision ne le sont pas forcment pour laudition.
De plus, lorsque deux stimulus bistables sont

53

15/10/12 17:36

Insula

Aire
motrice
supplmentaire
Cortex
auditif
R.Cusack

Sillon intraparital
postrieur

6. Pour un son qui ne change pas, mais qui est bistable, lquipe
de Rhodri Cusack a montr que le sillon intraparital postrieur
(en orange) sactive davantage quand un auditeur peroit deux sources
que lorsquil en peroit une seule. Cette aire participe lintgration
de diffrentes modalits sensorielles, au-del du systme auditif.
Dautres tudes ont montr limplication de diverses rgions crbrales,
corticales et sous-corticales, dans la rsolution des illusions auditives.
Les autres rgions actives par la musique, un son ou mme le langage
sont le cortex auditif, linsula et laire motrice supplmentaire (en vert).

Bibliographie
J. Schwartz et al.,
Multistability
in perception : Binding
sensory modalities,
an overview, in Philos.
Trans. R. Soc. Lond.
B. Biol. Sci., vol. 5,
pp. 896-905, 2012.

D. Pressnitzer
et al., Auditory scene
analysis : The sweet
music of ambiguity,
in Frontiers in Human
Neuroscience, vol. 5,
article 158, 2011.

R. Remez et al.,
Speech perception
without traditional
speech cues,
in Science, vol. 22,
pp. 947-949,
mai 1981.

R. Warren,
Perceptual restoration
of missing speech
sounds, in Science,
vol. 23, pp. 392-393,
1970.

54

9-Ess12-Pressnitzer Illusion.indd 54

prsents simultanment en vision et en audition, les alternances de perception sont indpendantes entre les modalits sensorielles,
ce qui serait difficile raliser avec une aire
unique de rsolution dambigut.
Alors sait-on comment sorganisent les
scnes auditives dans le cerveau ? Depuis
peu, on utilise la bistabilit auditive pour dvoiler les fondements neuronaux de lorganisation des scnes auditives. En effet, dans
cette illusion, la perception dune source ou
de deux sources change subjectivement pour
lauditeur, sans que le stimulus physique ne
soit modifi. Si lon met en vidence une
rgion crbrale dont lactivit prdit la
perception de lauditeur, il est probable que
cette rgion participe la formation de la
perception elle-mme.
En imagerie par rsonance magntique
fonctionnelle, Rhodri Cusack, du Centre de
recherche mdicale Cambridge en Angleterre, a montr que la perception subjective
des auditeurs correspond lactivit crbrale
du sillon intraparital, une rgion corticale
situe au-del du traitement auditif proprement dit et qui intgre des informations
concernant diffrents sens (voir la figure 6).
Mais des tudes ultrieures, utilisant la
magntoencphalographie ou limagerie par
rsonance magntique, ont mis en vidence
des corrlats neuronaux situs plus bas dans
la voie de traitement des signaux auditifs,

cest--dire dans les cortex auditifs primaire


et secondaire et le thalamus auditif. Les diverses tapes du traitement cortical, auditives
et multimodales concernant plusieurs modalits sensorielles , participeraient aux traitements des signaux visant restituer lorganisation des scnes.
Les techniques dimagerie pour lhomme
permettent difficilement dobserver les
tapes de traitements prcoces (cest--dire
sous-corticales). Pourtant, lorganisation
auditive pourrait commencer avant le cortex. En effet, les oiseaux sont capables disoler le chant dun congnre dans le vacarme
dune fort alors mme quils nont pas de
cortex. Des rgions sous-corticales participeraient-elles cette organisation ?
En collaboration avec Ian Winter et Mark
Sayles, de lUniversit de Cambridge, et
Christophe Micheyl, de lUniversit du Minnesota aux tats-Unis, nous avons cherch
les traces de la bistabilit dans les premires
tapes du traitement auditif. Chez le cobaye,
nous avons enregistr les ractions neuronales dans le noyau cochlaire en situation
de bistabilit auditive : des corrlats lorganisation auditive se manifestent dj, bien
avant tout traitement cortical.

Tout le systme auditif


est mis en uvre
En rsum, nous avons constat que dun
point de vue comportemental, tous les indices auditifs peuvent influer sur le choix de
lorganisation perceptive. Au niveau neuronal, ils sont cods divers endroits des voies
du traitement auditif. De plus, lorganisation
des scnes auditives recruterait lensemble
du systme auditif.
Laudition a la capacit remarquable,
et encore mal comprise, dorganiser une
quantit dsordonne dinformations
acoustiques en signaux auditifs cohrents,
permettant de suivre une conversation
dans la foule ou dapprcier une pice de
musique. Les illusions rvlent certaines
des stratgies que laudition met en uvre
pour raliser cette prouesse. Aujourdhui,
les neuroscientifiques utilisent ces illusions
pour mieux comprendre les mcanismes
neurobiologiques impliqus dans lorganisation auditive. Ainsi, les illusions auditives, depuis longtemps manipules par les
musiciens, deviennent un outil scientifique
pour ltude de la perception.

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:36

Alvaro Cabrera Jimenez / Shutterstock.com

Les illusions des autres sens

Les illusions
de langage
Quand on entend des sons, mme incomprhensibles,
le cerveau en extrait un discours qui a un sens.
Ainsi, il ne se contente pas de transmettre :
il interprte au risque de se tromper...

leon une dtue de lUvinertis de Cmabrigde, lodrre des


ltteers dans un mot na pas
dipmrotncae : il fuat jutse que
la pmeirre et la drenire ltteers
soient la bnnoe pclae. Les areuts ltteers snot
dans le dsrorde, mias vuos puoevz tujoruos
lrie snas porblme. Cest prace que le creaveu
hmauin ne lit pas chuaqe ltetre spamernt,
mias le mot cmome un tuot.
Le langage est la facult de sexprimer et
de transmettre des informations ayant un
sens, grce la parole ou lcriture. Pourtant,
quand on coute un discours ou quand on
lit, notre comprhension du langage peut
tre trompe, ou au contraire corrige : vous
venez de comprendre ces quelques lignes o

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

10-illus_lang_claire.indd 55

aucun mot nest crit correctement ! Ce texte


est paru en anglais sur Internet en 2003 et a
t largement traduit et copi. Cet exemple
nest pas vraiment une illusion vous voyez
que les lettres sont mlanges , mais il rvle le mcanisme central des illusions langagires : on peut compenser des informations manquantes ou contradictoires
pour aboutir un concept ou un mot existant, ou une ide qui a un sens.
Ces illusions rsultent le plus souvent
deffets dits top down : les connaissances
sur le stimulus (ici langagier) guident et
contrlent le traitement et la perception
finale, cest--dire ce que lon sattend
voir ou entendre. Certaines illusions langagires proviennent de la conjonction de

1. Lors dun gala,


ou dans dautres
situations o plusieurs
conversations se mlent,
le cerveau ralise
un exploit :
il slectionne la voix
dun interlocuteur
parmi le bruit de fond.

Claire Delle Luche

est chercheur
postdoctorant
lUniversit
de Plymouth
en Angleterre.

55

15/10/12 17:37

En bref
Le langage, crit ou parl, met en uvre plusieurs modalits
sensorielles ncessaires la comprhension.
Si lon entend ba tout en voyant une bouche produire le son ga,
on peut percevoir da ; cest leffet McGurk.
Le cerveau rsout un conflit sensoriel en produisant la meilleure
solution : celle qui a un sens.
De mme, on peut entendre un mot qui na jamais t mis !
Deux sons distincts prsents chaque oreille peuvent
se recombiner pour former un mot du rpertoire lexical.

Sur le web
Testez leffet McGurk
sur vous :
http://www.faculty.
ucr.edu/~rosenblu/
VSMcGurk.html#

deux types dinformations : quand on parle


avec quelquun, on le voit parler et on entend ce quil dit ; on lit tous un peu sur
les lvres. Si lon retire les informations visuelles (par exemple lors dune conversation
tlphonique), la comprhension est plus
difficile. En effet, les mouvements des lvres
que lon voit en discutant en direct aident
comprendre ce qui est dit. Dans de telles
conditions, on peut prendre un mot pour un
autre et commettre des erreurs. On observe
alors une illusion semblable celle du test
de Stroop (voir la figure 2). Dans ce test, des
noms de couleur sont crits dans une couleur qui nest pas celle quils reprsentent
(par exemple, bleu est crit en rouge).
Comme il est difficile de ne pas lire les mots
(la lecture tant automatique), on fait des
erreurs en nommant leur couleur quand les
deux informations sont contradictoires.

2. Dites le plus vite possible, haute voix, la couleur des mots


crits.Vous avez d faire des erreurs ! En effet, la lecture est
irrpressible et vous tes un lecteur expert : vous reconnaissez
ces mots frquents de faon globale et automatique. En revanche,
pour nommer la couleur, vous devez dabord identifier la couleur,
puis la nommer. Cela prend plus de temps que de lire les mots
automatiquement. Ce test de Stroop est une forme dillusion langagire.

Vert Rouge Noir


Bleu Jaune Rouge
Violet Noir Orange

56

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Leffet McGurk est un autre exemple


dintgration des informations visuelles et
auditives. Si lon vous fait couter le son ba
en vous montrant une bouche articuler le
son ga, vous percevrez (plus ou moins rapidement) le son da. Cet effet surprenant provient de notre connaissance implicite des
mouvements ncessaires pour raliser un son.
Le mouvement des lvres pour dire un ba est
vident (on ouvre grand la bouche), et ceux
pour raliser un da ou un ga sont plutt semblables, mais cest la position de la langue,
peu visible de lextrieur, qui diffrencie ces
deux sons. Si lon entend ba en mme temps
que lon voit sur les lvres un ga, le cerveau est
face deux informations contradictoires.

Cest le cerveau
qui dcide
Ce conflit peut tre rsolu de deux faons :
soit le cerveau ignore une modalit sensorielle
(en entendant ba tout en voyant da, on peroit ba), soit il reconnat le son le plus proche
de la combinaison des deux types dinformation (on entend ba tout en voyant ga, et lon
peroit da). Cette illusion est plus importante
si les mouvements articulatoires externes sont
vidents (comme pour dire ba), de sorte que
les illusions langagires changeant les voyelles
sont moins fortes (la diffrence entre un et
un est lie la position de la langue).
Depuis linvention de la strophonie, chacun fait lexprience de la spatialisation sonore,
malgr la prsence dmetteurs statiques tels
les couteurs ou les haut-parleurs. En dautres
termes, on est capable de percevoir et de reproduire une musique cohrente pourtant
dcompose en deux flux, chacun mis par
une source sonore distincte. La strophonie a
donn lieu une recherche active sur lcoute
dichotique : avec des couteurs, on diffuse dans
chaque oreille un signal sonore spcifique, qui
peut tre identique ou diffrent. Dpendante
des mcanismes de lattention, cette technique
permet de crer des effets surprenants. Tout
dabord, on a bien limpression dentendre
deux flux distincts dans chaque oreille ; mais si
lon a pour consigne de focaliser son attention
sur une oreille, on cesse de percevoir ce qui est
diffus lautre oreille.
En revanche, si lon doit couter et rpter ce que lon entend, le cerveau navigue
entre les deux oreilles pour produire un discours cohrent ; et on ignore ce que lon peroit vraiment chaque oreille (voir lencadr

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Entendre un discours qui nexiste pas


coute dichotique consiste entendre un flux
Lou distinct
sonore dans une oreille et un autre identique
dans lautre oreille. Par exemple, si deux
discours diffrents sont diffuss par des couteurs,
et si lon demande au sujet de focaliser son attention
sur son oreille droite, il peroit un mlange des

deux discours. Le cerveau est capable de faire migrer des informations auditives provenant dune
oreille vers le centre de traitement des donnes de
lautre oreille, de sorte que lon peroit une phrase
qui a du sens (mais qui nexiste pas en tant que stimulus auditif) !

Discours peru
Dans un panier pour le pique-nique,
elle a mis des sandwiches au beurre
et des gteaux au chocolat

Uros Zunic - Vasabii / Shutterstock.com

Cortex auditif
gauche
Oreille focalise
(attentive)
Dans un panier pour
le pique-nique, elle a mis
des livre, feuille, toit,
chantillon, toujours

ci-dessus) ! Cette illusion est trs forte et dpend des effets top down : mesure que lon
entend des mots, on anticipe ce qui va suivre
daprs le sens du discours, et le cerveau slectionne les mots, arrivant de loreille droite
ou gauche, qui sont cohrents avec le dbut
du discours. Parfois, on peroit en coute dichotique un langage plutt surprenant : si le
sexe du locuteur diffre dans chaque oreille,
on peut avoir limpression de nentendre
quune seule voix (dite extraterrestre), mlange parfait des deux.

Des mots ambigus


Lillusion la plus tonnante produite avec
lcoute dichotique sur des stimulus langagiers est celle des mots illusoires . Rgine
Kolinsky et ses collgues, de lUniversit
libre de Bruxelles, ont montr que des mots
franais peuvent subir des effets de recombinaison, linstar des images ambigus qui
donnent lieu deux perceptions visuelles
distinctes. Ils ont fait couter des participants des mots seuls, ou plutt des pseudomots tels que botu et kigeon (des mots dnus
de sens, mais qui ressemblent de vrais
mots), en prsentant un mot une oreille et

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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Cortex
auditif
droit
Oreille non focalise
(inattentive)
Chat, large, jour, pomme,
amis, chaque, choisir,
sandwiches au beurre
et des gteaux au chocolat

un autre lautre. Parfois, les participants ont


limpression dentendre un vrai mot. En effet,
entendre simultanment kijou et boton donne
lillusion dentendre soit bijou, soit coton,
comme si le premier son de chaque mot avait
migr dune oreille lautre.
Le cerveau a alors t tromp dans sa recherche de sens, et sil en rsulte un vrai mot,
ce dernier nen reste pas moins diffrent de la
ralit ; cest donc une illusion. Cet effet de
migration dpend du type de son manipul et
de la structure des mots. Par exemple, lillusion
fonctionne bien avec des consonnes dites plosives, tels b ou k (pour les prononcer, on ferme
la bouche, puis on louvre brusquement), mais
certains pseudomots, tels botu et kigeon, ne sont
pas mlangs par le cerveau (on ignore pourquoi). Jusqualors, cette illusion langagire na
t teste quen franais, mais lquipe de R. Kolinsky est en train de voir si les Japonais peuvent
aussi tre victimes de ces trompe-loreille .
En consquence, les illusions langagires
permettent notamment aux scientifiques
de dterminer comment le cerveau traite les
informations linguistiques. On constate ainsi
que le cerveau naime pas les conflits et choisit
toujours la meilleure solution, cest--dire celle
qui a du sens, mme si cest une illusion !

Bibliographie
A. Nath
et M. Beauchamp,
A neural basis
for interindividual
differences
in the McGurk effect,
a multisensory
speech illusion,
in NeuroImage,
vol. 59, pp. 781-787,
janvier 2012.

R. Kolinsky et al.,
Intermediate
representations
in spoken word
recognition : Evidence
from word illusions,
in Journal of Memory
and Language,
vol. 34, pp. 19-40,
1995.

H. McGurk
et J. MacDonald,
Hearing lips
and seeing voices,
in Nature, vol. 264,
pp. 746-748, 1978.

57

15/10/12 17:37

Les illusions des autres sens

Le sens dtre soi


Le sixime sens nous permet de percevoir
les mouvements de notre corps dans lenvironnement.
Il est en grande partie contrl par le systme vestibulaire,
qui, sil est tromp, peut provoquer des illusions,
dont certaines sont considres comme paranormales .
Isabelle
Viaud-Delmon

est directrice
de recherche CNRS
dans lquipe
Espaces acoustiques
et cognitifs
de lUMR 9912-CNRSIRCAM-UPMC,

Paris.

es systmes sensoriels n ont pas


toujours besoin dune stimulation
externe pour crer une perception, et, de surcrot, ils engendrent
parfois une sensation qui ne correspond pas la stimulation : ils provoquent
alors une illusion, qui dpend du rseau neuronal activ. Les illusions visuelles sont les
plus connues, mais lhomme est victime de
bien dautres illusions sensorielles. Certaines
sont complexes, car elles rsultent de linteraction de plusieurs modalits sensorielles, dont
le systme vestibulaire. Ce dernier participe
normalement la perception du mouvement
et de lorientation, mais il peut tre tromp ou
suractiv, au mme titre que la vision.

Quand on ferme les yeux, on constate vite


quel sens fait dfaut. On peut aussi se boucher les oreilles ou le nez, et si le toucher ou
le got ne fonctionne plus, on le sait rapidement. En revanche, les informations vestibulaires sont la plupart du temps silencieuses :
on les utilise sans sen apercevoir. On parle
de sixime sens pour la perception extrasensorielle, alors quil serait plus juste de
considrer les donnes vestibulaires comme
un vritable sens de ltre humain et de parler de sens vestibulaire . Dautant que le
systme vestibulaire serait impliqu dans ce
que lon nomme souvent les phnomnes
paranormaux , phnomnes illusoires qui
remettent en question la conscience de soi.

Un sens silencieux

En bref
Les capteurs vestibulaires, dans loreille interne, transmettent
au cerveau des informations concernant les mouvements
et lorientation du corps.
Ce sens peut tre tromp ou suractiv : il engendre
alors des illusions de mouvement et des sensations de rotation
ou de sortie du corps , voire une perte de la conscience de soi.

58

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Nous percevons notre corps, sa position


dans lespace et ses mouvements grce aux
informations vestibulaires (voir lencadr
page 60). Contrairement aux cinq sens communment rpertoris (la vision, lodorat,
loue, le toucher et le got), la sensation
gnrale du corps nest pas contrle par un

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Ostill / Shutterstock.com

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1. Les expriences de sortie du corps ,


qualifies de paranormales , seraient en fait
lies des illusions vestibulaires. Le sujet
a limpression de voir son corps de lextrieur
ou de flotter dans les airs ; ces expriences impliquent
la perception des dplacements du corps, sensation
cre par le systme vestibulaire.

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organe physiologique bien dfini, mais par


la somme daffrences multisensorielles (de
nombreuses informations sensorielles), o
les donnes vestibulaires ont un rle prpondrant. Plusieurs observations exprimentales et chez des patients lont suggr.
Ainsi, il est possible que ce sixime sens,
plutt que dtre vestibulaire ou mme extrasensoriel, corresponde au sens dtre soi,
comme la dcrit en 2010 Marc Jeannerod,
de lInstitut des sciences cognitives Lyon.
Tous les sens sont associs une aire corticale primaire, cest--dire une rgion crbrale distincte spcialise dans le traitement
dune modalit sensorielle. Mais il nexiste
pas de cortex vestibulaire primaire. En revanche, on sait quun rseau anatomique
complexe daires dites associatives plurimodales reoit et analyse des informations la
fois vestibulaires, somesthsiques (issues
des muscles et des articulations) et visuelles.
Lappareil vestibulaire sert au maintien de
lquilibre et la fixation du regard, et participe lorientation spatiale, la perception
de lenvironnement et la conscience de soi.

Le sens du mouvement
et de lorientation
systme vestibulaire a trois fonctions principales : le
Ldesemaintien
de la posture, la coordination des mouvements
yeux et de la tte, et la perception du mouvement et de
lorientation dans lespace. Ce systme sensoriel est situ dans
loreille interne. Il est compos de trois canaux semi-circulaires (le canal horizontal, le vertical antrieur et le postrieur)
et dorganes dits otolithiques (lutricule et le saccule). Ces diffrents capteurs dtectent les acclrations linaires et angulaires de lorganisme et de la tte, et les transmettent au cerveau via le nerf vestibulaire. En effet, les canaux et les organes
otolithiques sont tapisss de plaques de tissus, les macules,
constitues de cellules sensorielles cilies reposant sur des
cellules de soutien. Les cellules sensorielles ont un cil, nomm kinocil, plus long que les autres. Les cils rentrent dans une
membrane glatineuse parseme de cristaux de carbonate de
calcium, nomms otolithes. Dans lutricule, la macule est horizontale et les cils sont verticaux lorsque la tte est droite ; elle
ragit au mouvement dans le plan horizontal. Dans le saccule,
la macule est presque verticale et les cils sintroduisent horizontalement dans la membrane otolithique. La macule sacculaire ragit surtout aux mouvements verticaux. Quand la tte
commence ou termine un mouvement, le liquide baignant les
organes otolithiques (lendolymphe) fait glisser la membrane,
ce qui courbe les cils. Le flchissement des cils stimule les cellules sensorielles qui transmettent leur excitation aux fibres
nerveuses du nerf vestibulaire. Le cerveau peut alors analyser
ces informations vestibulaires et les intgrer aux autres donnes sensorielles, crant ainsi la perception du corps.
Oreille
externe

Illusions de mouvement

Oreille
interne
Cochle

Otolithes

Tympan
Membrane
otolithique

Oreille
moyenne

Kinocil
Canal antrieur
Canal
Nerf
horizontal
vestibulaire
Canal
postrieur

Cellule
sensorielle

Utricule

Canal
cochlaire

Nerf
auditif
Rampe
tympanique
Rampe vestibulaire

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Vers le nerf
vestibulaire

Raphael Queruel

Saccule

Quelles sont les illusions mettant en jeu le


systme vestibulaire ? Lillusion dite de vection est la plus frquente des illusions lies
lintgration des informations vestibulaires
avec dautres donnes sensorielles. Et vous y
avez dj t confront : vous tes dans le train
et vous avez limpression quil a dmarr, alors
que... cest le train du quai voisin qui sest mis
en mouvement. Votre systme nerveux central interprte des informations visuelles de
mouvement (le train d ct se dplace) de la
faon la plus logique (puisque vous attendez
le dpart) : cest votre train qui part. Il stimule
donc le systme vestibulaire qui provoque la
sensation de mouvement, alors que vous ne
bougez pas (voir la figure 2) !
Les simulateurs de navigation (arienne,
terrestre ou sous-marine) exploitent dautres
illusions de mouvement dans les ftes foraines et les parcs dattractions. Ces machines, o un film est diffus, provoquent
des sensations puissantes dacclration et
de freinage, dascension et de descente, voire
de chute, et ce, uniquement avec des mouvements dorientation de la machine dans les
trois dimensions, sans relles forces dacclration. En fait, les simulateurs ne subissent
que des inclinaisons et tirent parti des fai-

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Losevsky Photo and Video / Shutterstock.com

blesses des capteurs vestibulaires en les associant des informations visuelles et auditives
qui suggrent le mme mouvement. Cette
association donne au sujet limpression quil
subit des forces qui nexistent pas.
Par ailleurs, les aviateurs subissent de
nombreuses illusions vestibulaires. En effet,
le systme vestibulaire de lhomme sest
dvelopp pour les mouvements terrestres
et nest pas adapt la navigation arienne.
Les capteurs vestibulaires peuvent tre tromps lors de certaines figures ariennes (voir
la figure 3). Le systme vestibulaire est li
dautres sensations illusoires tranges ...
Examinons ces sensations longtemps restes
cantonnes au domaine du paranormal.

Phnomnes paranormaux
On a mis en vidence limplication du
systme vestibulaire dans la perception de
lenvironnement lors dinterventions neurochirurgicales chez des patients pileptiques.
Ainsi, des stimulations lectriques de faible
intensit de la jonction temporo-paritale
(entre les cortex temporal et parital) engendrent dintenses illusions vestibulaires,
par exemple des sensations de rotation. de
plus fortes intensits de stimulation, ces illusions deviennent des sensations de chutes,
puis de sortie du corps (voir la figure 1).
Ces expriences humaines exceptionnelles, quand elles interviennent en dehors

Cerveau & Psycho

Assiette perue

Assiette relle

de toute pathologie, sont souvent dcrites


comme paranormales : on pourrait sortir
de son corps, comme lors de rves veills.
On a la sensation de flotter dans les airs et de
voir son corps de lextrieur, souvent de dessus. Ces manifestations sont dues des tats
crbraux particuliers qui peuvent tre aussi
provoqus par des substances psychognes,
le manque de sommeil ou des pathologies,
telles des crises dpilepsie.
Les expriences de sortie du corps
semblent survenir quand lintgration des
diffrentes informations sensorielles est

Cellules cilies

3. Quand un pilote ralise une manuvre


incluant des rotations durables (une vrille par
exemple), il peut subir des illusions vestibulaires
quand ses canaux semi-circulaires dans ses oreilles
ne dtectent plus que lavion est inclin. Quand
lavion commence sincliner, lendolymphe se
dplace plus lentement que lavion : les cellules

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2. Votre train part. Ou du moins cet enfant en a-t-il limpression. En fait,


cest le train du quai voisin qui sest mis en marche. On attend le dpart et
on interprte tort le mouvement comme le dmarrage de son train.

cilies (en vert) baignant dans ce liquide flchissent


et envoient une information sur le mouvement au
cerveau (a). Mais si lavion reste dans cette position, le systme vestibulaire ne dtecte plus de
dplacement du fluide, et ne transmet plus dinformations sur la rotation au cerveau (b). Le cerveau
croit que lassiette est horizontale.

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Stimuler artificiellement
le systme vestibulaire
La stimulation calorique. Linjection deau chaude ou
deau froide dans loreille est un examen clinique utilis pour
vrifier le fonctionnement du systme vestibulaire. Le gradient
de temprature entre lintrieur de loreille et leau provoque
un mouvement de lendolymphe, comparable celui obtenu
par une rotation de la tte dans le plan horizontal. Cette stimulation engendre une sensation de vertige intense qui disparat rapidement.
La stimulation galvanique vestibulaire. On applique
un courant lectrique dintensit modre au niveau des mastodes (derrire les oreilles) pour modifier la frquence de
dcharge des fibres du nerf vestibulaire. Des illusions dinclinaison du corps sont souvent rapportes.

Bibliographie
S. Macknik et
S. Martinez-Conde,
Le dilemme
de laviateur,
in Cerveau &
Psycho, n 52,
juillet-aot 2012.

M. Jeannerod,
De limage du corps
limage de soi,
in Revue
de neuropsychologie,
vol. 2, pp. 185-194,
2010.

A. Berthoz,
Le sens du mouvement,
ditions Odile Jacob,
Paris, 1997.

P. Brugger et al.,
Illusory reduplication
of ones own body :
Phenomenology
and classification
of autoscopic
phenomena, in Cognitive
Neuropsychiatry,
vol. 2, pp. 19-38, 1997.

62

11-illus_vestib_viaud.indd 62

perturbe. Cest ce que montrent plusieurs


situations exprimentales o lon a stimul
le cortex crbral de patients souffrant dune
pilepsie rsistant aux mdicaments. Dans
les annes 1950, le neurochirurgien Wilder Penfield, lInstitut neurologique de
Montral, a observ des manifestations de
sortie du corps pendant la stimulation lectrique du lobe temporal droit. En 2002, Olaf
Blanke, lHpital universitaire de Genve,
a dcrit une impression semblable chez une
patiente pileptique en stimulant son gyrus
angulaire droit. Enfin, en 2007, avec une
lectrode implante sur la rgion temporoparitale droite du cortex, le neurochirurgien belge Dirk De Ridder et son quipe ont
provoqu une sensation de sortie de corps
chez un patient souffrant dacouphnes.

Conscience du corps
et conscience de soi
W. Penfield avait dj not que ces expriences de sortie du corps semblent lies
des illusions vestibulaires, plutt qu des
illusions visuelles ; en effet, elles impliquent
la perception de dplacements du corps. On
sait aujourdhui que la description de ces sensations par les patients correspond bien des
sensations vestibulaires de flottement et de
lgret. O. Blanke suppose que cette illusion
traduit un conflit multisensoriel impliquant
lintgration des informations vestibulaires.
En consquence, les informations vestibulaires contribueraient la conscience du corps.
En stimulant artificiellement le systme vesti-

bulaire chez des patients atteints de lsions crbrales, on amliore leur sentiment dappartenance leur corps. Par exemple, en 1991,
lquipe dEdoardo Bisiach, de lUniversit de
Milan, a travaill avec une patiente atteinte
de somatoparaphrnie : elle ne reconnaissait
plus son bras gauche comme tant le sien, et
pensait que ctait celui de sa mre. En activant son systme vestibulaire par stimulation
calorique (voir lencadr ci-contre), les scientifiques ont fait disparatre ce symptme de faon transitoire. En outre, en 2001, Jean-Marie
Andr et ses collgues, de lInstitut rgional de
radaptation Nancy, ont montr quune stimulation vestibulaire peut supprimer la sensation douloureuse dun membre fantme chez
les amputs et les illusions corporelles chez les
patients paraplgiques.

Des rpercussions
sur les autres sens
Inversement, les troubles vestibulaires
modifient la reprsentation corporelle,
lorientation gauche-droite, et provoquent
des difficults dans les tches dorientation
et de navigation spatiales. Enfin, ils sont
lorigine de phnomnes tranges parfois
rapports par les patients, par exemple des
phnomnes de room tilt illusion ; il sagit
dune inversion temporaire du champ visuel
o le sujet voit subitement son environnement renvers 180 degrs.
Les stimulations vestibulaires activent un
large rseau crbral impliqu dans la reprsentation des diffrentes parties du corps, ce
rseau incluant la jonction temporo-paritale
de lhmisphre crbral droit. Ainsi, on comprend pourquoi les stimulations extrmes du
systme vestibulaire, notamment celles subies
dans les attractions de foire tel le grand huit,
plaisent autant : les sensations quelles provoquent mettent en jeu un rseau crbral bien
plus grand que celui impliqu dans toute autre
stimulation ou illusion sensorielle. Une autre
stimulation extrme du systme vestibulaire
est par exemple celle utilise par les derviches
tourneurs des danseurs musulmans dont les
mouvements rappellent ceux dune toupie ,
qui entrent ainsi en transe. Le systme vestibulaire garantit un cadre de rfrence stable
pour la perception de soi dans son corps et
dans lespace. Quand il est tromp, nous ne
pouvons plus nous orienter, voire perdons
contact avec le monde. Des sensations qui
saccompagnent dmotions fortes !

Les illusions - Cerveau & Psycho

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Page 63

Agsandrew / Shutterstock

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Les illusions insolites


Le temps qui acclre, les associations de couleurs et de lettres,
les rves ou les hallucinations sont-ils des illusions ? Les scientifiques
tudient tout ce qui peut nous leurrer.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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Les illusions insolites

Perception du temps
sous influence
Les tats dme , les souvenirs, les motions,
les croyances et la culture modifient la faon
dont nous percevons tout ce qui nous entoure.
Mme notre perception du temps y est sensible.
Sylvie Droit-Volet

est professeur
des universits
en psychologie
au Laboratoire
de psychologie
sociale et cognitive
(CNRS, UMR 6024),
Universit
Blaise Pascal,
Clermont-Ferrand.

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u dbut du xxe sicle, Anatole France(1844-1924) crivait dans Crainquebille que


Les perceptions des sens et
les jugements de lesprit sont
des sources dillusion et des causes dincertitude. Incertitude renforce par le fait que
linteraction des perceptions des sens avec
les jugements de lesprit cre des illusions !
Les illusions visuelles sont des erreurs de
perception : le sens de la vision est tromp
par une configuration particulire de diffrents stimulus visuels. Selon la thorie de la
forme, la configuration densemble de plusieurs lments dforme la ralit perue
de chaque lment ; le tout ne correspond
alors plus la somme de ses parties. Mais
ce que nous percevons ne se limite pas la
simple lecture des informations fournies par
nos systmes sensoriels. La perception nest
pas un processus passif : elle dpend de nos
croyances, de notre culture, de nos motions,
en dautres termes, de qui nous sommes.
On a longtemps considr lillusion de
Mller-Lyer, dite optico-gomtrique, comme
un mcanisme de perception visuelle semblable dune personne lautre. Dans cette
illusion, une mme ligne parat plus longue
quand elle est limite par des flches orientes

vers lextrieur que par des flches orientes


vers lintrieur. Cependant, ds 1963, Marshall
Segall et ses collgues, de lUniversit de lIowa
aux tats-Unis, ont montr que cette illusion
dpend de la culture (voir lencadr page 68).
Ainsi, certains peuples (les San) du dsert de
Kalahari en Afrique australe ne sont pas sujets
cette illusion, alors que les Europens et les
Amricains le sont.

Une perception
dpendant du sujet
Les illusions visuelles ne sont pas le simple
reflet de mcanismes physiologiques inns,
mais rsultent de la plasticit du cerveau qui
sadapte aux caractristiques de lenvironnement. Dans les socits occidentales, on
serait plus sensible lillusion de MllerLyer, parce que lon est souvent confront
des formes gomtriques ayant des angles
(murs, plafonds, etc.). Selon les stimulus
perus depuis la naissance, le cerveau sest
donc spcialis dans le traitement des caractristiques de lenvironnement o lon vit,
de sorte que lon est parfaitement adapt
cet environnement. Confirmant cette hypothse, en 2011, des chercheurs anglais ont
constat que la sensibilit lillusion vi-

Les illusions - Cerveau & Psycho

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suelle dEbbinghaus, o la taille dun cercle


est surestime lorsquil est entour de petits
cercles et sous-estime sil sagit de grands
cercles(voir la figure 2), varie en fonction de
la morphologie dune rgion du cortex visuel primaire ( larrire du cerveau) : plus la
surface de cette aire serait importante, plus
on serait sensible cette illusion.

Croyances, souvenirs
et motions
Pourquoi certaines personnes ou certains
groupes dindividus sont-ils plus victimes
dillusions que dautres ? Pourquoi sommesnous aussi plus sujets des illusions certains moments qu dautres ? Nous avons
dj vu le rle important de lenvironnement o nous vivons. Nous allons aborder
dautres facteurs qui permettent dexpliquer
les variations des illusions selon les individus,
puis nous nous attarderons sur les illusions

En bref
La perception des formes et des couleurs change avec la culture,
les souvenirs et les motions.
Cest aussi le cas de notre perception du temps : les journes
passent plus ou moins vite selon notre tat desprit.
Les illusions temporelles en disent long sur notre fonctionnement
physiologique et psychologique, et rvlent qui nous sommes.

temporelles qui diffrent justement avec le


contexte et rvlent nos tats mentaux .
Ce que nous voyons dpend de qui nous
sommes. La signification sociale accorde aux
choses et les principes qui dirigent notre vie
gagner de largent, bien se nourrir, etc.
influent sur notre perception des objets et
des vnements, et peuvent dformer la ralit. Par exemple, en 1975, Jerome Bruner et
Cecile Goodman, de lUniversit Harward,
ont demand des enfants dvaluer avec un

Paul Fleet - Stefa / Shutterstock.com

1. Les motions,
par exemple la peur,
dforment notre
perception du temps.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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2. Selon lillusion
dEbbinghaus,
un mme cercle
semble plus petit
quand il est entour
de grands plutt
que de petits cercles.
Le contexte modifie
notre perception.

cercle lumineux la taille dune pice de monnaie et dun disque cartonn. Bien que ces
deux objets aient la mme taille, les enfants
surestiment la taille des pices par rapport
celle du disque en carton, et ce, dautant plus
que la valeur des pices est importante. En
outre, plus les enfants sont pauvres, plus ils
surestiment la taille des pices de monnaie.
Cette tude rvle que la valeur accorde aux
choses, selon les conditions de vie et lducation, influe sur les mcanismes de perception.
Ce que nous voyons dpend aussi des
connaissances que nous avons tires de nos
expriences. Par exemple, on a montr que des
sujets sont moins sensibles lillusion dEbbinghaus quand les cercles sont remplacs par des
objets dont ils connaissent la taille. De mme,
quand on doit modifier la couleur de diffrents
objets pour obtenir le mme gris, la couleur
de lobjet banane tend toujours plus vers le
jaune que celle dautres objets ; pourtant, on a
le sentiment davoir choisi le mme gris pour
tous les objets (voir la figure 3). La perception
des couleurs, linstar de celle de la taille des
objets, se rapproche donc de limage des objets
que lon a mmorise.
Nos connaissances nous conduisent mme
voir ce qui nexiste pas. De nombreuses
tudes ont montr que nous sommes capables de reconnatre un objet partir dune

image dforme, alors quil sagit dun objet


qui nexiste pas, cr de toutes pices par les
exprimentateurs. Nous dformons ce que
nous voyons pour le faire correspondre ce
que nous connaissons. Les connaissances tires
des expriences du pass, ou des croyances,
influent donc sur la perception de la ralit,
et accentuent ou diminuent les illusions.

Les illusions temporelles


Les illusions temporelles illustrent particulirement bien limportance des reprsentations cognitives et des motions sur la perception. En effet, le cerveau est une machine
traiter le temps, cest--dire la structure
temporelle dynamique des vnements et
des actions. On parle dhorloge interne (voir
lencadr ci-dessous). Ainsi, chaque distorsion subjective du temps, par exemple la
sensation quun entretien dembauche dure
une ternit, et chaque sentiment dacclration ou de ralentissement du temps correspondent un changement dans le systme
de lhorloge interne.
Par exemple, depuis le dbut du xxe sicle,
des chercheurs ont constat que la perception
du temps varie avec la temprature corporelle. En 1933, le mdecin anglais H. Hoagland
a soumis sa femme diffrentes preuves tem-

Lhorloge crbrale

et la quantit accumule dterminerait la dure coule. Par exemple, 60 grains tombent en une minute. Si
lhorloge acclre, sous leffet de psychostimulant par
exemple, il y a 120 grains pour la mme dure, de sorte
que lon a limpression que le temps sallonge.
La nature de cette horloge fait lobjet de nombreux
travaux et dbats, mais elle serait compose de plusieurs
oscillateurs corticaux des groupes de neurones dans
le cortex qui oscillent une frquence particulire. Le
rseau fronto-striatal jouerait notamment un rle important dans la perception du temps. Le striatum (en
marron) dtecterait les activits doscillateurs corticaux
associes la dure dun stimulus. Quant au cortex prfrontal (en bleu), il est une structure critique pour le traitement des dures longues (suprieures la seconde)
et dans le cas de jugements explicites et conscients du
temps. Sy ajoutent des rgions importantes, tel le cerve-

66

12-illus_temps_droit-vollet.indd 66

let, impliques dans la rgulation temporelle des activits


motrices. Le jugement des dures trs longues (de plusieurs jours ou semaines) repose sur une reconstruction
mnsique long terme : lhippocampe (en vert) est alors
une structure importante. En outre, au carrefour de ces
rgions, les noyaux amygdaliens (en rouge) participent
la perception du temps, quand on a peur par exemple.
Striatum
Cortex prfrontal

Noyaux
amygdaliens

Hippocampe

Pour la Science

interne serait constitue dune sorte de


Lunehorloge
sablier crbral, mis en jeu ds que lon doit estimer
dure brve. Des grains de sable saccumuleraient

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:43

4. Pour tudier la perception du temps, on


imagine diverses expriences. Dans une exprience
dite de production, le psychologue demande au sujet
de produire, en appuyant sur un bouton, une dure
prcise, par exemple deux secondes (a). Dans une
a

3. La perception
dpend des souvenirs.
Quand on demande
un individu de modifier
la couleur de diffrents
objets pour obtenir
le mme gris, il colorie
la banane avec un gris qui
tend vers le jaune.
Et il nen a pas conscience.

Svetlana Kuzntsova - StillFX / Shutterstock.com

porelles (voir la figure 4), quand elle souffrait


dune forte grippe. Il a alors constat que plus
la temprature corporelle de sa femme augmentait, plus cette dernire comptait vite. De
faon plus convaincante, des chercheurs ont
montr que, chez lanimal et ltre humain,
le temps subjectif sallonge sous leffet de
certains psychostimulants, telles la mthamphtamine et la cocane, qui augmentent
lactivit du systme nerveux. linverse, les
sdatifs, par exemple le valium, le cannabis et
notamment lhalopridol qui bloque leffet de
la dopamine dans le cerveau, provoquent un
raccourcissement subjectif du temps. Ce dernier est li un ralentissement du rythme de
lhorloge interne sous leffet de lhalopridol.
Il en rsulte que lon a tendance sous-estimer la dure dun stimulus que lon vient de
voir et mettre plus de temps pour produire
une dure donne.
Certaines tudes suggrent que ces distorsions du temps sont lies au systme dopaminergique qui perturbe lactivit du rseau
fronto-striatal impliqu dans la perception du
temps. Les patients souffrant de la maladie de
Parkinson, caractrise par un dysfonctionnement des projections dopaminergiques vers
le striatum, ont des troubles importants de la
perception du temps. De mme, les enfants
souffrant dhyperactivit avec trouble de lattention, qui prsentent un dysfonctionnement
du systme fronto-striatal, ont des difficults
face au temps. Ces dernires saccentuent par
le fait quils sont trs impulsifs et ne peuvent
donc pas attendre longtemps. En 1999, Katya

Des rvlateurs
de nos motions
Ces mcanismes dacclration et de ralentissement physiologiques, qui modifient le
rythme de lhorloge interne, provoquent des
distorsions du temps que lon nomme des illusions temporelles. On les retrouve aussi dans le
cas de certaines motions : le temps passe trop
vite dans des moments de bonheur et devient
interminable dans des moments pnibles. Les
scientifiques ont souvent tudi comment
la peur modifie la perception du temps. Par
exemple, en 1984, Fraser Watts et Robert Sharrock, de lUniversit de Londres, ont demand
des sujets souffrant darachnophobie ou
exprience dite de reproduction, il demande au sujet
dappuyer sur le bouton aussi longtemps qua dur
un stimulus, sonore par exemple (b). Enfin, dans une
exprience de discrimination, le sujet entend deux
stimulus et doit indiquer le plus long (c).
c

Jean-Michel Thiriet

Rubia, au Kings College Londres, a montr


que ladministration dun psychostimulant
rgulant les concentrations de dopamine dans
le cerveau amliore les capacits de discrimination temporelle de ces enfants.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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67

15/10/12 17:43

phobie des araignes destimer le temps pass regarder de grosses araignes dans une
cage. Les sujets phobiques jugent alors que le
temps passe plus lentement ils trouvent les
dures plus longues que les sujets non phobiques. En 2007, Matthew Anderson et ses
collgues, de lUniversit Saint Joseph Philadelphie, ont galement demand des Amricains dvaluer la dure identique de deux
extraits de films, lun portant sur lattaque terroriste du 11 septembre 2001 et lautre sur le

La perception dpend de la culture


visuelles ne sont pas perues de la mme faLLyereson(a),illusions
selon la culture. Par exemple, dans lillusion de Mllerdes Europens considrent la ligne avec les extrmits tournes vers lextrieur plus longue de 13 pour cent que
la ligne avec les flches tournes vers lintrieur. Pour les Amricains, la premire ligne est aussi plus grande que la seconde,
de 19 pour cent (b). Pourtant, les deux segments ont la mme
longueur. En revanche, les San dAfrique australe ne voient pas
de diffrence : ils ne sont pas sensibles cette illusion. Cest
la preuve que notre environnement et nos expriences personnelles dterminent la faon dont nous voyons, entendons,
sentons. etc. Les Occidentaux seraient plus sensibles cette
illusion parce quils sont confronts, ds la naissance, des
formes gomtriques ayant des angles (plafonds, murs, etc.).
a

b
DIFFRENCE PERUE
ENTRE LES DEUX LIGNES
(EN POUR CENT)

24

Enfants
Adultes

20
16
12
8
4
0

Sa

r
lu
al
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ne
To e) Zu e) ng
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CULTURES

68

12-illus_temps_droit-vollet.indd 68

ton
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a
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rop

Eu

magicien dOz. Ils obtiennent le mme rsultat : les sujets trouvent que le film sur les attentats dure plus longtemps que lautre.
Dans notre quipe, en 2010 et 2011, nous
avons confirm ces rsultats avec des participants regardant un film dhorreur ou attendant un stimulus aversif. Lallongement du
temps subjectif sous leffet de la peur sobserve
en fait quelles que soient les conditions exprimentales. Quand on a peur, tout lorganisme
est en alerte (le rythme cardiaque augmente,
les muscles se contractent) pour pouvoir agir
le plus vite possible ; la vitesse de lhorloge interne augmente et le sujet surestime le temps.
Ces mcanismes sont dclenchs par des ractions de dfense lors de situations menaantes.
Ces distorsions du temps rvlent ainsi la
fonction adaptative des motions.

Illusions temporelles
et interactions sociales
Les motions provoquent galement
des illusions temporelles lors des interactions sociales. Quand nous sommes face
une personne en colre, le rythme de notre
horloge interne acclre et la dure de la
confrontation est juge plus longue que
lorsque nous sommes devant une personne
nexprimant aucune motion. Ces distorsions du temps sexpliquent par le fait que
nous imitons lmotion perue chez autrui.
Or ce mimtisme activerait dans notre cerveau la mme motion ; ainsi, nous sommes
plus aptes comprendre notre interlocuteur.
En 2003, dans le cadre de la thorie des
neurones miroirs, Bruno Wicker, de lInstitut
de neurosciences cognitives de la Mditerrane Marseille, et ses collgues ont montr
que la perception dune expression de dgot
chez autrui provoque chez celui qui lobserve
lactivation dune rgion crbrale linsula
implique dans lexprience du dgot : cest
comme si lobservateur ressentait lui-mme
du dgot. Avec Sandrine Gil, de lUniversit
de Poitiers, nous avons montr que si nous
empchons ce mimtisme en bloquant les
expressions faciales, la distorsion du temps
face un visage en colre disparat (voir la figure 5) : ainsi, si nous mettons un crayon dans
notre bouche, les crises de colre de notre
interlocuteur nous impressionnent moins !
Ceci confirme dautres rsultats qui suggrent
que la paralysie du visage par des injections
de botox diminue la reconnaissance des motions et le degr dempathie vis--vis dautrui.

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:43

Jean-Michel Thiriet

5. Face une personne en colre (a), par des mcanismes dimitation, nous trouvons le temps plus long que
lorsque nous voyons une personne nexprimant aucune motion (b). Cest parce que la mme motion sactive dans

En consquence, les illusions temporelles


refltent notre tat interne, notamment
lacclration ou le ralentissement de notre
horloge crbrale. Cependant, les effets du
ralentissement physiologique sur le temps
subjectif sont plus difficiles observer que
ceux de lacclration physiologique (due
la peur par exemple). Voir un visage ou
un film triste ne modifie pas la perception
du temps. Pour obtenir des effets, il faut
des cas particuliers de profonde tristesse :
en 2009, nous avons uniquement observ
des distorsions du temps chez des personnes dpressives atteintes dun fort sentiment de tristesse.

Le temps, notre principale


proccupation
Cependant, il peut y avoir un dcalage
important entre notre perception du temps
reposant sur le fonctionnement de lhorloge
interne et la faon dont nous exprimons
ou ressentons le temps qui passe. Dans ce
second cas, on parle dexprience subjective du passage du temps. Et cela accentue les illusions temporelles ! Par exemple,
les personnes dpressives disent souvent
que le temps passe lentement : Chaque
jour semble une anne. Elles prennent
conscience de la dsynchronisation entre
leur vie et celle des autres, et expriment ainsi
leur mal-tre ; mais il ne sagit pas vraiment
dun problme de perception du temps. De
mme, certaines personnes ges de plus de
80 ans disent quune journe passe lentement
(parce quelles sennuient), alors quun mois
passe vite. Comment expliquer ce paradoxe ?

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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notre cerveau et acclre notre horloge interne. Nous pouvons supprimer cette distorsion du temps face un visage en
colre en empchant limitation de lmotion perue : il suffit
de mettre un stylo dans notre bouche (c) !

En fait, en vieillissant, nous avons ce sentiment que le temps passe plus vite pour
diffrentes raisons, notamment parce que le
rapport entre le temps vcu et celui qui nous
reste vivre change. Ce qui compte aussi est
limportance que nous accordons au temps
qui passe. En vieillissant, mme si le temps
reste au cur de nos proccupations, nous y
prtons moins dattention qu ladolescence.
Ladolescent pense souvent au temps, car il
est press dtre indpendant et libre dagir
sa guise. Au contraire, une personne adulte
essaie de ne plus penser au temps qui passe
Nous navons donc pas la mme perception
du temps selon limportance et lattention que
nous lui accordons. Ainsi, les discours sur le
temps ne refltent pas toujours nos capacits
de perception du temps. Ils tmoignent plutt
dtats de conscience sur notre vie et sa signification. Le fait de savoir quil nous reste peu de
temps vivre, ou de sennuyer toute la journe, modifie notre rapport au temps qui passe
et notre reprsentation du temps.
En consquence, les jugements du temps
dpendent de nos motions, de nos sentiments, de notre tat desprit et mme de
nos souvenirs. tudier davantage nos rapports psychologiques au temps nous permettrait de mieux comprendre nos tats
dme. Dailleurs, il est possible de lutter
contre les distorsions de temps : en 2011,
avec Mathilde Lamotte et Marie Izaute, nous
avons montr que les personnes qui sont
conscientes dtre victimes dillusions temporelles estiment le temps de faon plus prcise. Ainsi, des connaissances sur le temps
psychologique favorisent notre apprciation
du temps qui passe...

Bibliographie
M. Lamotte et al.,
The consciousness
of time distortions
and their effect
on time judgment :
A metacognitive
approach,
in Consciousness
and Cognition, vol. 21,
pp. 835-842, 2012.

S. Droit-Volet et al.,
Emotional state
and time perception :
Mood elicited by films,
in Frontiers in Integrative
Neuroscience, vol. 5,
art. 33, 2011.

S. Droit-Volet et al.,
The effect of expectancy
of a threatening event
on time perception
in human adults,
in Emotion, vol. 10,
pp. 908-914, 2010.

S. Droit-Volet
et W. Meck,
How emotions colour
our time perception,
in Trends in Cognitive
Sciences, vol. 12,
pp. 504-513, 2007.

69

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Les illusions insolites

Comment la magie
trompe le cerveau
Les magiciens nous blouissent en exploitant
toutes les failles des mcanismes crbraux
de la perception et de lattention.

Stephen Macknik
et Susana
Martinez-Conde
travaillent
lInstitut
neurologique
Barrow, Phoenix,
dans lArizona,
aux tats-Unis.
Sandra Blakeslee
est journaliste
New York.

pollo Robbins, pickpocket et


magicien, fait glisser ses mains
sur le corps de la personne
quil vient de choisir parmi les
spectateurs. Ce que je suis en
train de faire en ce moment, cest lauscultation, juste pour voir ce que vous avez dans les
poches explique-t-il sa victime . Les
mains dApollo se dplacent en un tourbillon de contacts lgers ; il tapote rapidement les
vtements de lhomme. Plus de 200 scientifiques scrutent ses mains, essayant de reprer
ses doigts qui se glissent furtivement dans une
poche. Mais apparemment, il sagit dune
fouille innocente. Je dispose maintenant de
nombreuses informations sur vous continue
Apollo. Vous autres scientifiques, vous avez
toujours plein de choses dans vos poches.

En Bref
Les mcanismes de lattention et de la conscience sont prcbls,
mais peuvent tre dtourns.
Lorsquon focalise son attention sur quelque chose, le cerveau
gomme ce qui se passe aux alentours. Les magiciens exploitent
cette vision canalise .
Les magiciens jouent sur les mcanismes de lattention, soit
en la focalisant sur une action particulire, soit en distrayant leur
public, par exemple, au moyen doiseaux qui sortent de leur chapeau.

70

Apollo a t convi par des neuroscientifiques pour faire une dmonstration de son
art de la kleptomanie , lors dun symposium sur la magie de la conscience qui sest
tenu Las Vegas en 2007. Les magiciens et les
neuroscientifiques se passionnent pour la
mme chose : comprendre les mcanismes de
lesprit humain. Mais ils ont dvelopp leur
art et leurs thories de faon indpendante
pendant des gnrations. Las Vegas, ils se
sont runis pour sinformer de leurs dcouvertes respectives et pour tablir un dialogue.

Feintes cognitives
En tant que scientifiques spcialistes de la
vision, nous voyageons dans le monde entier
depuis quelques annes, rencontrant des
magiciens, apprenant leurs trucs et laborant
la science de la neuromagie . Les tours de
magie fonctionnent, parce que les processus
de lattention et de la conscience qui font partie intgrante du fonctionnement du cerveau
peuvent tre mis en dfaut. En comprenant
comment les magiciens utilisent les failles de
notre cerveau, nous esprons prciser les
mcanismes cognitifs luvre dans les stratgies publicitaires, les ngociations professionnelles et les relations sociales.
Les magiciens distraient et trompent un
auditoire en manipulant furtivement latten-

Les illusions Cerveau & Psycho

15/10/12

tion des spectateurs, les conduisant centrer


leur attention sur des objets ou des vnements
non pertinents, ou faire des suppositions
errones sur le but dune action. Ces artistes
construisent divers types dillusions cognitives (voir lencadr page 74) qui empchent le
non-initi de saisir la ralit de ce qui se passe
effectivement. En consquence, les observateurs ont limpression quil ny a quune explication pour ce qui vient de se passer : la magie.
Apollo avait mis son auditoire au dfi de le
prendre en train de drober quelque chose sa
victime. Nous avons tous suivi ses gestes aussi
intensment que possible, mais personne na
rien vu. Aprs tout, nous avions affaire Apollo
Robbins, le gentleman cambrioleur , qui sen
tait pris un jour aux personnes des services
secrets de lancien prsident Jimmy Carter, les
soulageant de leurs montres, portefeuilles, badges, itinraires confidentiels et clefs de la limousine du prsident ! Nous avions chang des
regards amuss quand nous avions vu qui
Apollo avait choisi : cet homme ntait pas du
tout un scientifique, comme il le supposait,
mais le journaliste scientifique du New York
Times, George Johnson.
Lauscultation continue, tandis quApollo
ne cesse de parler. Il y a tant de choses dans
vos poches que je ne sais pas par quoi commencer. Alors, est-ce que ceci vous appartient ? , demande-t-il en plaant quelque
chose dans la main de George. Vous aviez un
stylo l-dedans , dit Apollo en ouvrant une
des poches de George, mais ce nest pas ce
que je cherchais. Quy a-t-il dans cette pochel ? George regarde. Il y avait une serviette
ou un mouchoir peut-tre ? Vous avez tellement de choses que je my perds. Vous savez,
pour tre franc, je ne suis pas sr davoir jamais
fait les poches dun scientifique.

Vladimir Mucibabic / Shutterstock.com

13_Ess_012_pxxx_cerveau_magie_macknik_ben.qxp

15 20 trucs de magicien
Le boniment est lun des outils les plus
importants du magicien. Il ny a quune quinzaine une vingtaine (selon la personne qui
vous posez la question) de grandes catgories
deffets dans le rpertoire dun magicien ; la
diversit apparente des trucs rside dans leur
prsentation et les dtails. Lhabilet manuelle
est bien sr essentielle pour les voleurs la
tire, mais leur bagout le flot de commentaires qui peut tre utilis pour diriger ou distraire lattention lest tout autant. Apollo
parle George pendant que ses mains agis-

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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1. Les illusionnistes
ont perc de nombreux
mcanismes crbraux
de lattention et de la mmoire
court terme.
Ils les dtournent pour nous
faire voir ce qui nexiste pas.

sent. Cela signifie que George na quasiment


aucune chance de remarquer quel moment
lun de ses biens lui est subtilis. Dans le cadre
du contrle de lattention dautrui, Apollo
est imbattable. En touchant George continuellement diffrents endroits son paule,
son poignet, la poche de sa veste, la face externe
de sa cuisse , il promne lattention de George
dans tous les sens comme le ferait un aimant
avec une aiguille de boussole. Tandis que
George essaie de tout surveiller, Apollo plonge
dlicatement sa main dans les poches de sa victime, lassaillant de sa voix rapide, de sorte que
lattention de George se focalise sur les ruses
dApollo, tombe dans les piges cognitifs quil
lui tend et ne remarque pas que le magicien
est en train de lui vider les poches.
Apollo parvient subtiliser le stylo, le carnet dadresses, le dictaphone numrique, quelques tickets de carte bancaire, des pices de
monnaie, le portefeuille et la montre de George.
Une faon classique de drober la montre de

71

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Page 72

Avec laimable autorisation dApollo Robbins

2. Apollo
Robbins,
le gentleman
cambrioleur, manipule
lattention
de ses victimes
pour les empcher
de remarquer quil
drobe leur montre,
leur portefeuille, leurs
cls, voire leurs
lunettes !

quelquun est de commencer par saisir son poignet par-dessus la montre et dappuyer. Cela
cre une postimage sensorielle qui perdure, ici
une image tactile. La postimage rend les neurones tactiles de la peau de George et de sa
moelle pinire moins sensibles au retrait de la
montre, et cre une perception de la montre
qui persiste longtemps aprs sa disparition.
Ainsi, George ne remarque pas que sa montre
a disparu parce que sa peau lui indique quelle
est encore l. Nous remarquons la montre lorsque nous voyons Apollo plier son bras derrire
son dos, lattachant son propre poignet tandis que son discours gare lattention de George
vers une nouvelle impasse.

Plusieurs types dattention


plusieurs reprises pendant quil opre,
Apollo prsente un objet drob par-dessus sa
tte pour que laudience puisse le voir. Cela fait
rire tout le monde sauf George, qui sourit et
regarde autour de lui dun air embarrass, se
demandant o est la blague. Ensuite, tandis
que les rires redoublent, Apollo rend ses objets
George un par un. Finalement, il se tourne
vers George et dit : Nous nous sommes tous
cotiss pour vous acheter une montre, trs
similaire celle que vous portiez lorsque vous
tes arriv. Il dtache la montre de George
de son propre poignet et la lui tend. George en
a le souffle coup et lve les yeux au ciel : comment a-t-il pu se faire berner ce point ?
La meilleure dfinition de lattention a
peut-tre t propose en 1890 par William

72

James, un philosophe pionnier de la psychologie moderne. Il crivait : Tout le monde


sait ce quest lattention. Cest la prise de possession par lesprit, sous une forme nette et
prcise, dun objet ou dune pense parmi
dautres. Elle repose sur la focalisation de la
conscience, ou concentration. Elle ncessite
de ngliger certains lments pour en traiter
efficacement dautres.
Depuis lpoque de W. James, les neuroscientifiques ont appris que lattention renvoie diffrents processus cognitifs. Vous
pouvez tre attentif votre mission de tl,
ce qui est un processus dattention top down
(de haut vers le bas), ou votre bb qui pleure
peut attirer votre attention pendant que vous
regardez la tlvision, ce qui reprsente un
processus diffrent dit dattention bottom up
(du bas vers le haut). Vous pouvez tre focalis sur lobjet de votre attention (attention
ouverte), ou regarder une chose alors que
vous faites discrtement attention une autre
(attention couverte). Vous pouvez attirer le
regard de quelquun sur un objet spcifique
en le fixant (attention conjointe), ou ne faire
attention rien de particulier.

Contrler le regard
On commence comprendre certains des
mcanismes crbraux contrlant ces processus. Ainsi, il existe un projecteur attentionnel qui limite sans cesse la quantit dinformation quil est possible de reprer dans son
environnement. Quand on est attentif quelque chose, cest comme si lesprit braquait un
projecteur sur cet lment, et le cerveau ignore
presque tout le reste. La vision est canalise ,
et les magiciens exploitent au maximum cette
caractristique du fonctionnement crbral.
On ignore encore sil existe un ou plusieurs
centres crbraux qui contrlent lattention.
tant donn les diffrents types dattention,
il est possible que plusieurs centres de contrle
de lattention interviennent. On sait quune
grande partie des circuits crbraux qui commandent les mouvements des yeux est active quand lattention change dobjet. Les circuits responsables des mouvements oculaires
sont impliqus dans lorientation des yeux
et, par consquent, il semble logique que les
mmes circuits orientent aussi le projecteur
attentionnel. Il faut dabord savoir ce qui est
intressant dans lenvironnement pour dcider l o on doit regarder. Les magiciens lont

Les illusions Cerveau & Psycho

15/10/12

intuitivement peru et contrlent nos yeux et


notre attention, qui deviennent des marionnettes au bout dune ficelle.
Lattention est aussi lie la mmoire court
terme et notre capacit de nous focaliser sur
ce qui se passe autour de nous. Parfois, un stimulus simpose tellement nous, que nous ne
pouvons pas nous empcher dy faire attention
la sirne dune ambulance, les pleurs dun
enfant, une colombe senvolant dun chapeau
haut-de-forme. Cette information circule du
bas vers le haut, cest--dire des organes des
sens vers les centres suprieurs danalyse du
cerveau. On parle de capture sensorielle.
dautres moments, il est possible de
dplacer son attention, selon un processus top
down. Les signaux circulent du cortex prfrontal (le chef dorchestre des circuits de lattention) vers dautres rgions qui contribuent
au traitement de linformation. Vous nentendez ni la sirne ni le bb, si vous faites
attention autre chose, par exemple si vous
tes en train de lire les dernires pages dun
roman policier qui vous tient en haleine.
Divers travaux de recherche ont montr que
plus la capacit de la mmoire court terme,
ou mmoire de travail, est grande, mieux on
rsiste la capture sensorielle.

Des neurones
au service du magicien
Les neuroscientifiques ont commenc dissquer la nature de lattention et en identifier
les corrlats neuronaux. Les premires rgions
crbrales qui traitent une scne utilisent des
circuits qui dfinissent lespace comme une
carte. Lorsquon dcide de faire attention telle
ou telle rgion de cet espace, les neurones de
haut niveau du systme visuel renforcent lactivation des circuits de bas niveau et, ce faisant,
leur sensibilit aux entres sensorielles. Dans
le mme temps, les neurones de la rgion priphrique sont inhibs. Avec lquipe du neuroscientifique Jose-Manuel Alonso, du Collge
doptomtrie de lUniversit dtat SUNY,
Stony Brook, nous avons rcemment montr
que les neurones du cortex visuel primaire prsentent non seulement ce type dactivit pendant les tches attentionnelles, mais que le
degr dactivation est modul par leffort ncessaire pour raliser la tche. Plus la tche est difficile, plus la rgion centrale o se focalise lattention est active et plus la rgion priphrique
est inhibe (voir la figure 4).

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

17:44

Page 73

Dans un spectacle de magie, nous sommes


confronts une tche trs difficile : liminer
tous les gestes et les paroles dont le seul but
est de nous distraire et percer le secret de chaque effet magique. Mais plus nous nous

Les magiciens distraient et trompent


un auditoire en manipulant furtivement
lattention des spectateurs.
acharnons, plus cest difficile : plus lattention se focalise sur la zone centrale, plus elle
est inhibe partout ailleurs. Bien entendu, lattention se focalise l o le magicien le veut,
cest--dire l o rien de particulirement
intressant ne se produit. Les rgions situes
tout autour du point de focalisation de lattention l o il se passe vraiment quelque
chose dintressant sont inhibes par votre
cerveau. Les armes de neurones qui suppriment la perception dans ces rgions sont les
allies du magicien.
Apollo se comporte comme sil savait tout
de ces circuits neuronaux. Il tire une pice de
la petite poche de votre veste situe sur la poitrine et demande : Est-ce vous ? Vous
savez parfaitement que ce nest pas la vtre.
Mais vous ne pouvez pas vous
empcher dexaminer la
pice. De quelle anne
est cette pice ?
demande Apollo. Et
scrupuleusement, vous
essayez de trouver, mais
les lettres sont trop petites
et floues, et vous cherchez
attraper vos lunettes que vous
rangez prcisment dans cette
petite poche. Elles ny sont plus.
Essayez ces lunettes , propose
aimablement Apollo en vous tendant les
lunettes quil a sur le nez. Ce sont bien
sr vos propres lunettes. Tandis que
vous tiez occup essayer de dchiffrer linscription sur la pice, Apollo a

Tatiana Popova / Shutterstock.com

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3. Pendant que le magicien


dtourne lattention du public,
il excute des manuvres discrtes et rapides,
par exemple glisser une carte dans sa manche.

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subtilis vos lunettes, sous vos yeux, alors que


toute votre attention tait concentre ailleurs (voir la figure 2).
Aprs avoir escroqu George, Apollo se
tourne vers lauditoire et demande : Est-ce
que vous voudriez savoir comment jai fait ?
Habituellement, les magiciens refusent de
livrer leurs secrets, mais Apollo est Las Vegas
pour instruire, pas simplement pour distraire.
Les cadres sont des fentres temporelles
que le magicien cre pour localiser votre attention. Un cadre peut avoir la taille dune pice,
dune table, ou peut tre de dimensions aussi
rduites quune carte de visite. Vous navez
aucun autre choix que de regarder dans le
cadre dit Apollo. Jutilise le mouvement, le
contexte et le temps pour crer un cadre et

Manipulations mentales

res pour dtourner


lattention du public de
laction vritable, ce qui
leur permet de faire
des tours magiques
juste sous les yeux du
public.

Ces manuvres mentales comprennent :


Des postimages : les magiciens peuvent pousser une personne
voir apparatre un objet imaginaire ou disparatre un objet rel.
Cela laisse limpression que lobjet est prsent quand il ny est pas.
Le boniment : en parlant beaucoup, le magicien occupe lesprit
de lobservateur et lui transmet des informations non pertinentes, ce qui induit la confusion et distrait le spectateur de laction
pertinente.
La distraction passive : des objets nouveaux, brillants ou clignotants sur le podium attirent lattention, ce que les scientifiques
nomment capture sensorielle.
La distraction active : un magicien peut demander au volontaire dexcuter une action non pertinente, focalisant ainsi son
attention sur cette action.
La distraction temporelle : un dlai entre le principe du tour et
son effet empche le spectateur de faire le lien entre les deux.
Les leurres : lorsquune action semble anodine, comme se gratter ou rajuster son chapeau, les spectateurs ne remarquent gnralement pas que le magicien a utilis le mouvement pour dissimuler un objet sous son chapeau ou derrire son oreille.

74

Vladimir Mucibabic / Shutterstock.com

es magiciens utiliLpsychologiques
sent des stratgies
labo-

contrler la situation. Apollo le dmontre en


bougeant tout prs de George. Il saisit la main
de George et fait semblant dy placer une pice,
alors quil se contente dy imprimer une postimage persistante. Appuyez fort , ordonne
Apollo. George regarde intensment sa main,
maintenant pige dans un cadre. Il appuie.
Avez-vous la pice ? le taquine Apollo.
George acquiesce. Il pense que oui. Ouvrez
la main , dit Apollo. La paume est vide.
Regardez sur votre paule suggre Apollo.
George y jette un coup dil, et y voit une pice.

Nouvelles rvlations
Apollo explique que si lattention dun sujet
est localise sur un cadre, alors des manuvres ralises en dehors du cadre sont rarement
dtectes (cest pour cela quil a pu placer une
pice sur lpaule de George). Il dit que les
magiciens contrlent mticuleusement lattention tout instant. Les gens pensent souvent que la distraction consiste demander quelquun de regarder gauche tandis
quon fait rapidement quelque chose du ct
droit. Mais Apollo dit quil sagit plutt de forcer la focalisation de lattention sur un endroit
prcis un moment particulier.
Les magiciens exploitent plusieurs principes psychologiques et neurobiologiques pour
focaliser le projecteur attentionnel. Lun deux
est la capture sensorielle, que les magiciens
nomment distraction passive. Quand on voit
un objet nouveau, brillant, scintillant, ou qui
bouge par exemple une colombe blanche qui
sort du chapeau haut-de-forme , notre attention est contrle par une intense activit qui
va des organes des sens vers les centres crbraux de haut niveau. Dans la distraction passive, on est attentif loiseau qui bat des ailes,
ce qui laisse au magicien quelques instants
pour raliser sa manuvre. Cest passif parce
que le magicien vous laisse faire tout le travail.
Il se contente dinstaller la condition.
Si plusieurs mouvements sont raliss en
mme temps la colombe vole au-dessus du
public, tandis que le magicien plonge la main
dans une bote pour prparer le tour suivant , on regarde naturellement le mouvement le plus ample. On surveille loiseau, pas
la main. Do laxiome du magicien : Un
grand mouvement masque un petit mouvement. En fait, les stimulus amples ou rapides sont susceptibles de diminuer la perception dun stimulus plus petit ou plus lent

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Barrow Neurological Institute

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(cest pourquoi lattention est attire par loiseau, pas par la main).
En outre, les vnements nouveaux (la
colombe) dclenchent une plus forte raction
des rgions crbrales impliques dans les
processus attentionnels. Limportance dun
objet est aussi augmente lorsquun magicien
oriente lattention vers cet objet. Par exemple, Apollo peut vous demander de feuilleter les pages dun livre, et vous ne remarquez
pas quil vous drobe votre portefeuille et le
met dans sa poche. Vous tes absorb par la
tche quil vous a confie, tourner les pages.
Il sagit l de distraction active. Votre contrle
top down de lattention est focalis sur le livre,
et vous ignorez le reste.

Les neurones
miroirs pigs
Un autre concept important est que les tours
sont intgrs dans des mouvements usuels.
Dune main, Apollo agite un stylo devant lauditoire. Lorsque sa main passe rapidement prs
de son oreille, comme pour se gratter, personne ne le remarque. Le mouvement est naturel, anodin, rapide. Apollo tourne alors la tte :
le stylo est cal derrire son oreille.
Un autre magicien ajoute : Une action est
un mouvement qui a un but. Dans les interactions sociales normales, nous cherchons
constamment les raisons motivant les actions
dautrui. Une action qui na pas dobjectif vident est anormale. Elle attire lattention. Mais
lorsquau contraire lobjectif semble clair, on
ne cherche pas plus loin. Le magicien veille
les soupons sil lve la main sans raison

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

4. Lorsque quelque chose attire


votre attention par exemple lorsque
vous apercevez un ami de lautre ct
de la rue , les neurones spcifiques,
responsables de la perception dans cette rgion
du champ visuel (en orange) sont activs.
Des neurones inhibiteurs (en bleu) rpriment
simultanment les cellules crbrales voisines
(en marron), responsables de la perception
dans le champ environnant. Ainsi, focaliser
son attention sur une chose rend plus difficile
la perception de ce qui se passe aux alentours :
pendant que vous focalisez votre attention
sur votre ami, vous napercevez pas le chat qui
passe rapidement devant vous sur le trottoir.

apparente, mais pas sil ralise une action


apparemment naturelle, ou spontane, par
exemple ajuster ses lunettes, se gratter la tte,
prendre un stylo dans sa poche, ou mettre
son manteau sur le dossier dune chaise.
Aujourdhui, les neuroscientifiques comprennent bien pourquoi ces leurres nous
trompent si facilement. Des neurones appels neurones miroirs nous aident comprendre les actions et les intentions dautrui, en
reproduisant automatiquement ses actions :
en nous mettant sa place, nous faisons des
hypothses sur ses intentions. Ainsi, lorsque
nous voyons Apollo tendre la main pour attraper un verre deau, nous reproduisons mentalement, dans notre tte, la mme action.
Nous lui associons aussi une motivation simple : il a soif, va porter le verre ses lvres et
boire une gorge. Notre cerveau fait une prdiction et simule de faon automatique et
inconsciente une action associe.
Cest grce aux neurones miroirs que nous
sommes capables de nous comprendre les uns
les autres, dimiter autrui, dapprendre, denseigner et davoir de lempathie. Mais ces neurones peuvent aussi nous tromper. Un bon
magicien peut travestir une action en une
autre, ou faire semblant de raliser une action
quil nexcute pas vraiment, ce qui provoque
des dductions errones de la part de nos
neurones miroirs, sur ce quil fait ou ne fait
pas. Nous voyons Apollo porter le verre ses
lvres et faire semblant de boire, et notre prdiction automatique semble stre ralise.
Mais a-t-il vraiment bu ? Peut-tre a-t-il
transfr quelque chose de sa main sa bouche ou de sa bouche sa main.
I

Bibliographie
S. Martinez-Conde
et S. Macknik,
Une nouvelle science :
la neuromagie, in Pour
la Science, n 377,
pp. 58-64, 2009.

S. L. Macknik et al.,
Attention and awareness
in stage magic : Turning
tricks into research,
in Nature Reviews
Neuroscience, vol. 9,
pp. 871-79, 2008.

S. Martinez-Conde
et S. Macknik,
Les mouvements secrets
de lil, in Pour la
Science, n 360,
pp. 56-61, 2007.

S. Martinez-Conde
et al., Mind tricks,
in Nature, vol. 448,
p. 414, 2007.

Sur le Web
Apollo Robbins
au symposium
sur la magie
de la conscience :
http://www.sleightsof
mind.com/media/

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Les illusions insolites

Les hallucinations
sont-elles des illusions ?
Les hallucinations et les illusions semblent tre
des perceptions anormales. Mais les premires se distinguent
des secondes, notamment parce que lexprience
hallucinatoire ne repose sur aucune perception.
Alexandre
Lehmann
est chercheur
postdoctoral
en neurosciences
cognitives
lUniversit
de Montral
au Canada.
Juan C. Gonzlez
est professeur
de philosophie
et sciences
cognitives
lUniversit
de ltat de Morelos
Cuernavaca,
au Mexique.

hacun peut un jour tre confront une hallucination,


mais lexprience reste rare. En
revanche, certaines conditions
physiologiques, des stimulations sensorielles et diverses pathologies favorisent son apparition. Tous les sens peuvent
tre lobjet dhallucinations. linverse, les
illusions sensorielles sont frquentes dans la
vie quotidienne. Des diffrences importantes, mais mconnues, existent entre hallucination et illusion sensorielle. Cest ce que
nous allons examiner ici.
Peut-on toucher ou voir ce qui nexiste pas ?
Ce qui existe est-il ncessairement perceptible
par les sens ? Peut-on dire quune illusion est
une hallucination partielle ? Autant de questions abordes par les philosophes, romanciers,

En Bref
Dans lexprience hallucinatoire, il se produirait un accs conscient
des processus mentaux et physiologiques normalement non
conscients. En revanche, les illusions seraient des perceptions
anormales ou dformes de stimulus physiques rels.
Toutefois, il est difficile de distinguer et de dfinir les deux
phnomnes, qui peuvent concerner tous les sens et prsenter
de grandes similitudes.
Ltude de ces phnomnes renseigne sur les mcanismes
de la perception et de la conscience.

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mdecins, psychologues ou thologiens, mais


qui restent sans rponse convaincante. Les hallucinations suscitent fascination et mfiance.
Elles sont entoures de mystre et de clichs.
Pour certains, une hallucination est un signe
trompeur et indsirable, voire pathologique,
pour dautres, cest un signe informatif, visionnaire, parfois divin. Quoi quil en soit, cest un
tat non ordinaire de conscience, largement
mconnu et ignor par les chercheurs. Quant
aux illusions sensorielles, elles sont davantage
tudies, mais on ignore encore prcisment ce qui les distingue des hallucinations.
Pourtant, une connaissance approfondie de
ces phnomnes cognitifs non ordinaires
permet dexpliquer certains phnomnes
ordinaires . Ainsi, les hallucinations et les
illusions offrent une faon originale dtudier
la conscience et la perception, et permettent
une approche psychologique, mdicale, philosophique, clinique, voire anthropologique.
Quest-ce quune hallucination ? En latin,
hallucinatio signifie garement, erreur, tromperie. En 1838, le psychiatre franais Jeantienne Esquirol dfinit le terme comme une
perception fausse ou sans objet , sens qui a
survcu jusqu aujourdhui. La version la plus
rcente du Manuel diagnostique et statistique
des troubles mentaux le DSM IV dfinit
une hallucination comme une perception sensorielle qui a lapparence de ralit, mais qui

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se produit sans stimulation extrieure de lorgane sensoriel associ lhallucination. Cette


dfinition soulve diverses difficults, et nous
adopterons la dfinition suivante : une hallucination est un tat mental dont le contenu
est conscient, involontaire et, sous certains
aspects, semblable au rve et la perception.
Nous allons surtout dcrire les hallucinations,
puis nous les comparerons aux illusions pour
souligner leurs diffrences.
La transition entre ltat de veille et le sommeil est particulirement propice lapparition dhallucinations. Daprs diverses tudes
pidmiologiques, 37 pour cent de la population serait sujette des hallucinations lors
de lendormissement, et 13 pour cent lors du
passage du sommeil au rveil. La privation de
sommeil, le jene, le manque doxygne en
altitude sont aussi des facteurs favorisant lapparition dhallucinations. La privation sensorielle, cest--dire la diminution ou la suppression dlibre de stimulation dun ou de
plusieurs sens, peut conduire, lorsquelle est
suffisamment prolonge, des hallucinations.
linverse, une exprience hallucinatoire peut
survenir lors dune surcharge sensorielle, ou
dans des conditions physiques ou motionnelles extrmes (accident, exploit sportif, dcs
dun proche, fatigue intense, douleur vive,
dpression profonde, euphorie).

Comment nat
une hallucination ?
De nombreuses pathologies peuvent saccompagner dhallucinations, quil sagisse de
pathologies psychiatriques (par exemple la
schizophrnie) ou neurologiques (la maladie
de Parkinson ou lpilepsie). La consommation de substances psychoactives telles que lalcool, certains mdicaments, ainsi que les substances dites hallucinognes, provoquent aussi
des hallucinations. Elles peuvent galement
survenir dans des tats dhypnose, de mditation profonde, de transe et dextase mystique.
Il existe des mthodes dauto-induction
dhallucinations, telles que des techniques de
respiration rythmique et de focalisation de
lattention, ou la pression des globes oculaires. La stimulation directe de certaines zones
du cerveau (par des courants lectriques)
peut aussi produire des hallucinations plus
ou moins complexes. Mais un certain nombre dhallucinations surviennent spontanment, et ce phnomne toucherait 5 15 pour

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Shutterstock - Cerveau & Psycho

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cent de la population normale selon les


diffrentes tudes pidmiologiques.
Lapparition dlphants roses au milieu
dune scne est le clich le plus rpandu pour
voquer une hallucination, la personne hallucine tant convaincue de leur existence
objective (voir la figure 1). Cet exemple, prsent dans le film Dumbo de Walt Disney, est
pourtant loign de la plupart des cas dhallucinations. En ralit, les manifestations des
hallucinations sont aussi complexes et diverses que les facteurs qui les provoquent. Tout
dabord, les hallucinations peuvent comporter des composantes sensorielles et psychiques : elles peuvent, dune part, tre
dtermines par lactivit de nos organes sensoriels et, dautre part, par notre activit psychique ou mentale. Leur impact motionnel
joue galement un rle cl dans leur phnomnologie. En outre, les hallucinations
concernent les six principales modalits sensorielles (voir la figure 2) : visuelle, auditive,
olfactive, gustative, tactile et vestibulaire (le
sens du mouvement ). Les hallucinations
sont lmentaires (couleurs, lumires, bruits

1. Un lphant
rose visible
dans les nuages
est le clich
par excellence
de lexprience
hallucinatoire, savoir
la survenue dune image
mentale qui ne repose
sur aucune perception.

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indfinis, grondements, vibrations, sensations de picotement...) ou labores (animaux, paysages, paroles, sensation de main
qui nous agrippe, odeur de poisson...). Les
diffrents lments du contenu et leur agencement spatio-temporel peuvent tre, linstar du rve, plus ou moins incongrus. En
outre, la frquence dapparition et la dure
dune hallucination varient notablement :
intermittente et brve, ou chronique et persistante. Le sujet est souvent capable de distinguer lhallucination et la scne perue,
mais, dans certains cas trs rares , il
confond hallucination et perception.

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Il existe aussi des hallucinations touchant


lodorat et le got. Ces deux modalits sensorielles sont trs lies, lodorat jouant un rle
crucial dans lapprciation gustative. De plus,
got et odorat sont souvent impliqus ensemble dans lexprience hallucinatoire. Citons
quelques-unes des hallucinations olfactives rapportes par des patients : des odeurs de putrfaction et de dcomposition, de pneus brls,

Les rves sont-ils


des hallucinations ?

Tous les sens


sont concerns

omment dfinir le rve ? Au sens scienC


tifique du terme, il sagit de lactivit
mentale survenant au cours du sommeil.

Les hallucinations visuelles se manifestent


par des clairs de lumire et de couleurs, des
motifs et des formes plus organises, telles des
figures gomtriques. Lorsque le sujet a les
yeux ouverts, des motifs lmentaires peuvent
tre combins avec des lments de la scne
environnante. La forme, la taille, la perspective, la brillance et les couleurs des lments
prsents dans le champ visuel sont dformes.
Les objets semblent parfois anims dun mouvement de pulsation priodique. Avec les yeux
ferms, le sujet peut aussi avoir limpression
de voir des objets, des paysages, des tres fantastiques et des scnes complexes. Dans certains cas trs rares, les hallucinations visuelles peuvent tre si intenses que la personne ne
voit plus du tout la scne environnante, bien
que ses yeux restent ouverts.
Quant aux hallucinations auditives, il sagit
de sons simples (bourdonnements, frottements, coups, sifflements, bruits mcaniques),
mais aussi de sons complexes (eau qui coule,
cloches, bruits de casse, chuchotements, gmissements, bruits de pas, musique, voix). Elles
peuvent tre localises dans lespace ou sembler provenir de lintrieur du corps.
Un cas particulier dhallucinations auditives est celui des hallucinations verbales. Le
sujet entend des voix, inconnues ou connues,
qui parlent un langage comprhensible ou
marmonnent des sons dnus de sens. Elles
seraient frquentes dans la population gnrale. Les personnes schizophrnes en sont souvent victimes. Les hallucinations verbales sont
souvent associes un syndrome dinfluence :
le sujet a limpression que ses gestes et penses
sont contrls par une force extrieure.

Une caractristique importante de lexprience onirique est son apparente similitude


avec lexprience de veille : le rveur croit
en son rve au moment o il se produit. La
plupart des rves contiennent de nombreuses sensations semblables celles que lon
prouve veill : elles sont surtout visuelles
et auditives, mais aussi tactiles, vestibulaires, gustatives et parfois olfactives. En ce
sens, les rves peuvent tre considrs
comme des hallucinations : les images et les
impressions oniriques sont vcues comme
des perceptions.

Une activit mentale


pendant le sommeil
Toutefois, daprs les descriptions que font
les dormeurs en se rveillant, les rves prsentent quelques particularits : le sujet de
limage onirique est net, mais le fond est flou.
Les images en noir et blanc sont possibles,
mais rares. Et les rves diffrent des hallucinations simples, car plusieurs modalits
sensorielles sont actives au mme moment :
sons, images et sensations tactiles simultanes reproduisent virtuellement un monde
rel. En outre, lhallucination de dplacement
contre la gravit tomber, voler, flotter, monter ou descendre anime un rve sur trois.
Lactivit crbrale en sommeil paradoxal,
le stade le plus riche en rves, ressemble
celle de la veille et le mtabolisme du cerveau est comparable. Les yeux bougent sous
les paupires, les tympans sactivent, et, malgr la paralysie musculaire caractristique
de ce stade de sommeil, on distingue de

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impression dtre piqu par des aiguilles,


fourmillements), et les hallucinations viscrales (douleurs, lourdeurs, expansion ou
contraction des organes, palpitations).
Poursuivons notre tour dhorizon avec les
hallucinations kinesthsiques. Ce terme se
rfre au sens qui nous renseigne sur la position du corps, la posture, lquilibre et le
mouvement. Il fait appel la proprioception

Hritage Images / Corbis

des odeurs de rose, de cannelle, et mme... de


saintet . Quant aux hallucinations gustatives, sont mentionns les gots dhutres, doignons, de mtal ou encore de sang.
Je sens des papillons dans mon estomac
ou Mes pieds sont en feu . Voil deux
exemples dhallucinations tactiles, parmi lesquelles on distingue les hallucinations superficielles (sensations thermiques, de viscosit,

brefs mouvements des mains, des pieds et du


visage. Cela traduit une extriorisation du
contenu mental.
Mais le rve prsente quelques caractristiques. Les images et les activits dcriture ou
de lecture, nombreuses durant lveil, sont
rares pendant les rves, et saccompagnent
souvent de difficults de dchiffrage. En outre,
la volont est absente du rve : le rveur poursuit rarement un objectif, il subit plus quil ne
contrle. Il perd aussi la conscience de soi, car
il nest pas conscient de son environnement
(le lit) et de ce quil est en train de faire (dormir et rver). Son sens critique est altr : le
rveur accepte les vnements oniriques
comme sils taient rels, mme sils sont
impossibles (des bateaux peuvent flotter dans
lair par exemple) et bizarres (la scne change
soudainement par exemple). De plus, certaines ralits disparaissent dans les rves :
les personnes amputes retrouvent leurs
membres.Les personnes paraplgiques de naissance sont capables de marcher, sauter et danser,ce qui suggre quelles sattribuent,en rve,
des actions ralises par autrui. Les aveugles
voient parfois quand ils rvent, et mme les
aveugles de naissance rapportent une forme
de perception visuospatiale quils sont capables de dessiner quand ils se rveillent.
Par ailleurs, les rves sont chargs dmotions, et certains scientifiques pensent que la
peur et lanxit sont plus importantes durant
les rves que durant lveil. Enfin, la mmoire
est la grande absente des rves... et aprs le
rve. Au rveil, le souvenir du rve sefface
rapidement, et on estime que 95 pour cent des
rves sont totalement oublis. De plus, bien
que les rves contiennent souvent des vnements de la journe, ces lments ne sont
jamais correctement restitus.
Comme les rves ressemblent beaucoup
des hallucinations, nous avons suggr que les
hallucinations dcrites dans certaines maladies

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LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

neurologiques, telles la narcolepsie (une maladie du sommeil paradoxal du sujet jeune) et


la maladie de Parkinson, seraient en fait des
fragments de rve. Les hallucinations des personnes souffrant de la maladie de Parkinson
sont souvent visuelles et brves ; elles voient
une personne ou un animal passant sur le ct
ou sentent la prsence de quelquun dans leur
dos. Dans ces maladies, les hallucinations peuvent avoir lieu non seulement quand le patient
se couche (lors du passage de la veille au sommeil), mais aussi quand il est bien veill (dans
un cas sur deux). On constate de frquentes
intrusions du sommeil paradoxal en pleine journe (ce qui ne se produit jamais normalement),
lexprience hallucinatoire survenant la fin de
ces pisodes diurnes de sommeil paradoxal.
Delphine OUDIETTE est postdoctorante dans le Laboratoire
de Neurosciences cognitives de lUniversit de Northwestern
aux tats-Unis. Isabelle ARNULF, neurologue, dirige le
Service des pathologies du sommeil lHpital de la PitiSalptrire, Paris.

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Cerveau & Psycho

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2. Tous les sens la vision, le toucher, loue, lodorat, le got et mme


lquilibre peuvent donner lieu des hallucinations et des illusions.

(la capacit percevoir la position, lorientation et le mouvement des membres et du


tronc) et au systme vestibulaire (les capteurs
de la gravitation situs dans loreille interne).
Une hallucination kinesthsique se manifeste par une simple sensation de tremblement,
ou par limpression dtre situ sur un disque
rotatif, la sensation de senfoncer dans le sol
ou de slever dans les airs. On a galement
not la sensation de distorsion et dlongation
des membres, de membres surnumraires ou
manquants. Une des illusions les plus communes de ce type dhallucination est celle des
membres fantmes que ressentent certaines
personnes amputes, qui ont limpression
davoir encore la jambe ou le bras perdu.
Enfin, voquons les hallucinations qui activent la sensation de prsence de quelquun prs
de soi. Les sujets ressentent le souffle de la respiration dune personne, lentendent se dplacer, sentent son odeur. Cette personne semble souvent imiter les mouvements et postures
du sujet. Ce type dhallucination soulve la
question du double , miroir du sens de soi.
De nombreux phnomnes hallucinatoires
mettent en jeu plusieurs modalits sensorielles. Dans le cas des phnomnes dautoscopie,
le sujet se voit de lextrieur. Il en existe diffrents types, le plus connu tant lexprience de
sortie du corps : le sujet a la sensation dtre
en dehors de son corps (ce qui met en jeu une
hallucination kinesthsique) et de sobserver
lui-mme depuis une position spatiale leve

80

(hallucination visuelle). Dans les annes 1940,


on a observ que la stimulation lectrique
directe dune petite rgion crbrale (la jonction temporo-paritale) dclenche chez certains sujets des expriences autoscopiques,
ainsi que diverses illusions vestibulaires. Ces
phnomnes offrent un nouveau regard sur le
sens de soi, le schma corporel et mme lempathie. Ces hallucinations impliquant plusieurs
sens voquent un autre phnomne : la synesthsie, cest--dire un mlange des sens .
Cest par exemple un son qui voque une
odeur, une lettre qui voque une couleur, etc.
Le phnomne hallucinatoire prsente une
dimension complexe dont la manifestation
sensorielle ne reprsente quune facette. En
ralit, une hallucination combine souvent
des composantes sensorielles, psychiques et
motionnelles. Lhallucination a souvent un
fort retentissement motionnel (angoisse ou
euphorie). Cest de lintrication de ces multiples composantes qumerge la richesse phnomnologique de lexprience hallucinatoire.
Les hallucinations dites psychiques sont des
phnomnes sans caractre sensoriel, o seules les penses du sujet sont en jeu. Elles peuvent avoir une incidence sur lensemble des
contenus mentaux, tats cognitifs et motionnels. Elles peuvent bouleverser des notions
aussi fondamentales que le sens du temps et
de lespace, la focalisation de lattention ou
encore les notions dindividualit et de contrle
conscient. De nombreuses expriences se
rapportent notamment une perte de lunit
du moi, un affaiblissement, voire une disparition de la distinction entre soi-mme et
lenvironnement, entre le sujet percevant et
lobjet peru, entre le visible et linvisible.

Les mcanismes mentaux


Quels sont les mcanismes qui expliquent
lexprience hallucinatoire ? Dun point de
vue physiologique et psychologique, il nexiste
aucune thorie satisfaisante permettant de
rendre compte des hallucinations dans leur
ensemble. La multiplicit de modes dinduction ajoute la varit des phnomnes a
donn lieu un certain nombre dhypothses qui permettent dexpliquer certains types
dhallucinations, mais dont la validation empirique et conceptuelle reste limite.
Selon le modle dit de vision entoptique,
certaines hallucinations visuelles gomtriques strotypes correspondraient des acti-

Les illusions Cerveau & Psycho

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vations spontanes du cortex visuel primaire.


Le modle mathmatique de ces hallucinations
simples fournit des images concidant avec certaines descriptions lmentaires des phnomnes, mais ne permet pas dexpliquer des hallucinations visuelles complexes.
Une hypothse plus gnrale serait que, dans
lexprience hallucinatoire, il se produit un
accs conscient des processus mentaux et
physiologiques normalement non conscients
(motivations caches, dialogue intrieur...). Ce
serait en quelque sorte comme contempler les
coulisses de la psych o se forge lexprience
consciente. Enfin, il existe une thorie des hallucinations dite onirique, selon laquelle ltat
dhallucination rsulterait dun fonctionnement simultan du systme du rve et de ltat
de veille. Lhallucination serait une sorte de rve
veill ou dveil rv (voir lencadr page 78).

Hallucinations
versus illusions
Dans cet article, vous avez peut-tre eu limpression que nous parlions dillusions autant
que dhallucinations. Les deux phnomnes
prsentent en effet de nombreuses similitudes.
Mais des diffrences fondamentales les distinguent. Dabord, dans lhallucination, il ny a
pas dobjet physique sur lequel repose lexprience, alors que dans lillusion, il en existe un
peru avec des proprits quil na pas. Le bton
qui semble se tordre linterface de leau et de
lair ou la roue de la calche qui semble tourner lenvers sont des exemples dillusions.
Ainsi, une illusion provoque une perception
sensorielle anormale, tandis quune hallucination ne donne pas vraiment lieu une perception, puisquil ny a pas dobjet percevoir.
Comme il existe plusieurs types dhallucinations et, surtout, dillusions, qui se chevauchent divers degrs, il est impossible de
les distinguer prcisment avec des dfinitions gnrales. Qui plus est, la dfinition que
nous avons donne des illusions quelques
lignes plus haut peut tre mise en dfaut, car
certaines illusions ne comportent pas dobjet physique sur lequel se fonde lexprience
perceptive : cest le cas dun hologramme, une
image tridimensionnelle projete sur un plan,
ou dune immersion dans la ralit virtuelle.
Certains soutiennent mme que ces exemples
ne sont pas des illusions. Une dfinition gnrale des illusions qui sappliquerait tous les
cas du phnomne reste donc tablir.

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

17:46

Page 81

Que penser du vtement sur le canap que


lon prend pour un chat qui dort ? Sagit-il
dune illusion ? Dune hallucination ? Ces
expriences sont des paridolies , cest-dire quon associe un stimulus visuel informe
un lment identifiable, souvent de nature
humaine ou animale. Ces phnomnes sont
frquents dans la vie quotidienne : on dcle
une forme animale dans un nuage ou un
visage sur un rocher. Pourtant, ces expriences ne sont pas vraiment des illusions, et
encore moins des hallucinations.
Dautres phnomnes sont difficiles classer en tant quillusion ou hallucination : les
mirages, limpression dautoroute mouille
lorsquil fait trs chaud ou des mots entendus lorsquil y a un bruit de machine rptitif, par exemple. Ceci nous invite rflchir
sur le bien-fond de nos classifications et dfinitions. Ainsi, mieux vaudrait distinguer illusions et hallucinations daprs leurs causes :
les illusions sont des phnomnes physiques
qui reposent sur des lments matriels et
objectifs ; les hallucinations sont des phnomnes cognitifs qui reposent sur des considrations mentales en partie subjectives.

Rvlations et visions
Ds lors que conclure ? Certaines cultures
et religions accordent aux expriences hallucinatoires un statut visionnaire ou sacr, ce qui
est notamment exprim au travers de leur art.
Lexprience des substances psychoactives a
marqu le style et la crativit de nombreux
artistes (Baudelaire ou Rimbaud par exemple).
Mais au-del de ces constatations, les questions
abondent : lexprience hallucinatoire est-elle
ncessairement pathologique ? Une personne
qui a des hallucinations doit-elle craindre pour
sa sant mentale ? Certaines rvlations et
visions des mystiques, qui ont marqu lhistoire de lhumanit, pourraient bien tre des
phnomnes hallucinatoires. Mais cela remetil en question leurs enseignements ?
Quoi quil en soit, une approche transdisciplinaire semble tre indispensable ltude
des hallucinations et des autres tats modifis de conscience. Les sciences cognitives
actuelles (transdisciplinaires par dfinition),
o laccent est mis sur le caractre dynamique et interactif de la conscience perceptive,
offrent un cadre favorable pour le dveloppement de nouveaux modles adapts ces
phnomnes encore mystrieux.
I

Pitris / Shutterstock.com

14_Ess_012_pxxx_hallucinations_lehmann_ben.qxp

Bibliographie
W. McGeown et al.,
Suggested visual
hallucination without
hypnosis enhances
activity in visual areas
of the brain,
in Consciousness
and Cognition,
vol. 21, pp. 100-116,
mars 2012.

A. Aleman
et F. Laroi,
Hallucinations
The science
of idiosyncratic
perception,
in American
Psychological
Association, 2008.
B. Shanon,
The antipodes
of the mind : Charting
the phenomenology
of the ayahuasca
experience, Oxford
University Press, 2003.

G. Fnelon,
J. Cambier,
et D. Widlcher,
Hallucinations,
Masson, coll. Regards
croiss, 2001.

G. Lanteri-Laura,
Les Hallucinations,
Masson, 1991.

81

Les illusions insolites

Les membres fantmes


Certaines personnes amputes dune main continuent
la ressentir pendant des annes, bien quelles soient
conscientes de cette absence. Les aires corticales
contrlant la main se rorganisent, crant lillusion.

Christian Xerri

est directeur
de recherche CNRS
au Laboratoire
de Neurosciences
intgratives
et adaptatives
(UMR 7260)
lUniversit
dAix-Marseille.

82

15-illus_fantome_xerri.indd 82

La douleur de la main (ampute) nest pas


sentie par lme en tant quelle est dans la
main, mais en tant quelle est dans le cerveau.
Ren Descartes, Sixime Mditation, 1641
e schma corporel est une reprsentation cognitive de la position et des
mouvements des diffrentes parties
de lorganisme : de nombreuses rgions du cerveau impliques dans
la perception, laction, la mmoire et les motions interagissent. chaque instant, on est
capable de savoir qui, comment et o lon est.
Cette identit corporelle, la fois sensorimotrice et cognitive, rsulte de lintgration
harmonieuse de lensemble des messages provenant des organes sensoriels.
Pour les neuroscientifiques, les anomalies et les illusions perceptives fournissent
un clairage sur la faon dont le cerveau
construit et entretient limage du corps.
Cest le cas du membre fantme qui correspond la sensation quun membre amput
est toujours prsent : il na pas t effac de la
mmoire du corps. Ce phnomne fascinant
dj discut par Aristote et Ren Descartes
a t dcrit par le chirurgien Ambroise Par

au xvie sicle. Le terme de membre fantme a t propos par le chirurgien militaire Silas Weir Mitchell en 1871 durant la
guerre de Scession. Conforme au dogme
dune stabilit de lorganisation anatomique
du cerveau, et longtemps considr comme
relevant de la psychiatrie, ce phnomne a
connu un regain dintrt avec la dcouverte
fondamentale dans les annes 1980 dune
mallabilit des cartes corticales somesthsiques et motrices.

Des cartes corticales


En effet, ces cartes sont des lments essentiels de lidentit corporelle. Les aires somesthsiques primaires reoivent des messages,
issus des capteurs sensoriels spcialiss. Ces
messages informent le cerveau sur le toucher,
la position et le mouvement des membres,
ainsi que sur la douleur ou la temprature
de lorganisme, via des relais dans la moelle
pinire et le thalamus, situ au centre du
cerveau. Ces projections, organises comme
des cartes, forment dans le cortex un homonculus somesthsique, reprsentation
disproportionne du corps (voir la figure 2).

Les illusions - Cerveau & Psycho

16/10/12 10:07

La surface occupe par les diffrentes parties dpend de linnervation des territoires
corporels reprsents et de leur importance
fonctionnelle. Chez lhomme et le singe, le
visage, la langue et les mains sont surreprsents : les messages sensoriels provenant
de ces parties du corps sont traits par de
vastes populations de neurones. Une figurine quivalente existe dans les aires motrices
primaires contrlant les motoneurones de la
moelle pinire ; ces derniers commandent les
muscles des membres.
La plasticit de ces cartes, mise en vidence
chez lanimal, a t confirme chez lhomme
grce au dveloppement des techniques de
neuro-imagerie. Toutefois, malgr le foisonnement des travaux sur le membre fantme,
les mcanismes donnant naissance cette
illusion ne sont pas totalement lucids.

En bref
Chez lhomme, les sensations de la main, du visage et de la langue
mobilisent de larges populations de neurones dans le cortex.
Aprs une amputation, les rgions corticales de la main libres
sont envahies par les neurones proches, des aires du visage
par exemple : une stimulation du visage est alors attribue
au visage et la main fantme.
Une greffe de la main rtablit progressivement
les connexions corticales normales.

1. Les membres fantmes, tels les pieds ici


symboliquement reprsents dans cette statue
de saint Sbastien, sont parfois ressentis comme
des parties dtaches du corps.

Parmi le 1,5 million de personnes amputes chaque anne dans le monde, aprs un
accident, une blessure de guerre, un accident
vasculaire ou un diabte, plus de 90 pour cent
des sujets ressentent un membre fantme.
Ce dernier prsent durant quelques jours,
voire des semaines, sestompe ensuite progressivement chez de nombreux sujets, mais
il persiste parfois plusieurs annes chez un
amput sur trois. Certains sont capables de
rveiller leur membre fantme quand ils
le souhaitent, par un effort de concentration
ou en frottant leur moignon. Les sujets reconnaissent que leurs sensations sont illusoires ; il
ne sagit donc pas dun dni conscient. Nanmoins, leurs sensations restent aussi fortes
que des sensations relles. Ainsi, certaines
personnes tentent de descendre de leur lit sur
leur pied fantme ou de saisir le tlphone
avec leur main fantme.
Les sensations attribues au membre fantme sont tactiles, thermiques ou douloureuses. Par ailleurs, les illusions peuvent faire
resurgir des souvenirs sensoriels mmoriss
avant lamputation. Par exemple, certains
sujets continuent sentir le contact de leur
alliance ou se plaignent de douleurs dues
une ulcration qui touchait le membre avant
lamputation. En outre, 50 80 pour cent
des amputs souffrent de sensations lancinantes de brlure, de piqre ou dcrasement du membre fantme. Et les premires
semaines aprs lamputation, de nombreux
patients ont des spasmes douloureux dans

Christian Xerri

Les sensations fantmes

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

15-illus_fantome_xerri.indd 83

83

16/10/12 10:07

la main fantme qui saccompagnent dune


impression dincrustation dongles dans
la paume. Ces sensations ne sapaisent
quaprs plusieurs minutes, voire plusieurs
heures, defforts de concentration visant
un relchement de la main fantme.
Ce relchement peut tre facilit (et la
douleur disparat) quand le sujet regarde
dans un miroir vertical limage de sa main
intacte, quil interprte comme tant la main
ampute. Il excute alors des mouvements
rpts dextension des doigts. La vue de ce
que le cerveau interprte comme tant le
membre fantme et les sensations associes
se substituent aux messages proprioceptifs
et tactiles absents. Ce rveil du membre
fantme est rassurant et aide les patients
attnuer la douleur.
Le membre fantme sintgre souvent dans
un schma postural normal : quand le sujet
est assis, la jambe ampute est flchie, le bras
amput pend le long du corps. Quand le sujet
marche, la jambe ou le bras fantme bougent
en coordination avec les membres intacts.
Parfois, le membre fantme se trouve dans
une position inconfortable pour le patient,
par exemple, le bras peut tre repli dans le
dos. Les parties fantmes peuvent tre incompltes, se dissocier du reste du corps ou

sen rapprocher par tlescopage , cest-dire sancrer dans le moignon.


La capacit de certaines personnes
voquer des sensations de mouvement en
labsence dactivit musculaire et de mouvement rel est nomme imagerie motrice. Les
mouvements du membre fantme relventils de ce type dimagerie ?

Do vient cette illusion ?


Une tude rcente a montr que les sujets
amputs distinguent un mouvement imagin dun mouvement du membre fantme
mentalement excut ; ces derniers saccompagnent de sensations distinctes. Le mouvement excut met en jeu des contractions
des muscles du moignon et une volont de
mobiliser le membre amput, ce qui nest
pas le cas avec un mouvement imagin. Ainsi, chez les amputs, on nobserve pas dactivit dans les aires sensorimotrices du cortex,
lorsque le mouvement est imagin, alors que
cette activit crbrale est prsente lorsquils
tentent de bouger leur membre fantme.
Par ailleurs, la capacit mobiliser le
membre fantme diminue avec le temps.
Ce gommage du mouvement corporel ressemble la sensation de tlescopage du

Des cartes corticales rorganises aprs amputation


es cartes du cortex somesthsique sont remodeles
Lterritoires
aprs amputation. Normalement, la stimulation de
cutans, nomms champs rcepteurs, sur la
main ou le visage active slectivement les neurones des
zones corticales correspondantes et donne naissance
des sensations correctement localises par le sujet sur sa
main ou son visage (a). Ces reprsentations sensorielles
de la main et du visage refltent un quilibre entre des
connexions excitatrices et inhibitrices dans toutes les
structures nerveuses (moelle, tronc crbral, thalamus)
relayant les informations somesthsiques priphriques
vers le cortex. Des neurones inhibiteurs masquent une
partie du rseau de connectivit et limitent la divergence
des entres sensorielles. Ainsi, une partie des connexions
nest pas exprime dans les champs rcepteurs neuronaux et reste dans un tat latent.
La perte daffrences sensorielles par amputation de
la main rend provisoirement silencieuse la zone corticale o elle est reprsente. En outre, elle engendre
une leve de linhibition normalement exerce par les
voies affrentes provenant de la main sur celles issues

84

15-illus_fantome_xerri.indd 84

du visage, et dmasque ainsi certaines projections.


Cette dsinhibition provoque une expansion rapide
des rgions de reprsentation du visage sur celles de
la main. Le renforcement progressif de lefficacit des
synapses excitatrices existantes et de celles nouvellement mises en place favorise cette colonisation. Ainsi,
la plasticit des cartes somesthsiques se manifeste par
ce phnomne de reroutage sensoriel (b).
Malgr ce remodelage fonctionnel du cortex, quand
un champ rcepteur cutan du visage est stimul, le
sujet ressent le stimulus non seulement sur le visage,
mais aussi, et de faon plus intense, sur la main ampute. On ignore dailleurs pourquoi ces sensations
fantmes sont plus fortes. En fait, les voies existant
entre les neurones des aires primaires qui reprsentaient la main et les structures corticales suprieures ne sont pas modifies. La main ampute reste
intgre au schma corporel, de sorte quelle est perue comme relle. Aprs une greffe, les cartes somesthsiques de la main sont progressivement libres de
ces nouvelles connexions provenant du visage.

Les illusions - Cerveau & Psycho

16/10/12 10:07

sion. Aprs amputation, les rgions corticales


correspondant au membre amput dans les
cartes somesthsiques et motrices ne restent
pas longtemps silencieuses. Les territoires
corticaux privs de leurs entres sensorielles
ou de leurs projections motrices sont vite
coloniss par les territoires adjacents.
Ainsi, les neurones normalement pilots
par les signaux provenant de la main ampute ragissent aux stimulations de lavantbras ou mme du visage, dont les zones de
reprsentation ctoient celles de la main
absente dans lhomonculus somesthsique.
En raison de ce remodelage, la stimulation de
lavant-bras ou du visage provoque la fois
des sensations correctement localises sur la
rgion corporelle stimule et des sensations
associes au membre fantme. Ces dernires
sont souvent plus intenses que celles attribues au site cutan rellement stimul et
leurs seuils de stimulation sont infrieurs.
Ces nouvelles rgions associes des sensations peuvent apparatre juste aprs lamputation et se modifier au cours du temps. Il est
alors possible de dessiner sur les rgions
corticales du visage ou de lavant-bras une
carte de projection des sensations rapportes
la main ampute. De sorte que le contact
de la nouvelle zone de dclenchement avec

membre fantme. Ces deux phnomnes


correspondraient une lente correction de
limage mentale du membre. En effet, le cerveau rejetterait les signaux internes de commande des muscles du membre fantme, ces
derniers tant incohrents avec les signaux
visuels et proprioceptifs qui nindiquent aucun mouvement. Par ailleurs, on sait que les
lpreux qui perdent leurs membres de faon
progressive nprouvent pas de sensations
fantmes, la rorganisation du cortex sensorimoteur se faisant progressivement.

Le cortex se rorganise
Le membre fantme a donn lieu diverses hypothses. Lune privilgie lexcitation des fibres nerveuses lses formant des
pelotes ou nvromes dans le moignon.
Lautre se fonde sur le fait que les neurones
de la moelle pinire ne recevant plus dinformations du membre perdu dveloppent
des activits spontanes intenses et anarchiques, interprtes comme des signaux
provenant des rcepteurs priphriques.
Aucune de ces hypothses priphriques
nexplique le phnomne de faon satisfaisante. Celle qui met en jeu la plasticit des
cartes corticales rend mieux compte de lillu-

Structures suprieures (paritales)


a

Sensation
sur le visage

Sensation
sur la main

Sensation
sur le visage

Sensation
sur la main
fantme

Cartes
corticales
Main

Connexions thalamo-corticales
et intra-corticales

Connexion
inhibitrice
Connexion
excitatrice

Visage

Connexion
masque

Champ
rcepteur
sur le visage

Main

Connexion
teinte

Connexion
inhibitrice
forte

Connexion
excitatrice
forte
Nouveau
champ
rcepteur
Raphael Queruel

Visage

Champ rcepteur
sur la main
AVANT AMPUTATION DE LA MAIN

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

15-illus_fantome_xerri.indd 85

APRS AMPUTATION DE LA MAIN

85

16/10/12 10:07

le patient sent toujours sa main. Comment


concilier ces effets contradictoires ? Linformation dans les rseaux thalamocorticaux
est droute : par exemple, les affrences de
la face activent maintenant les neurones de
la main dans les aires somesthsiques ; mais
les neurones corticaux raffrents produisent des messages dans des structures suprieures, telles des aires paritales, qui sont
toujours interprtes comme provenant de
la main ampute. Ltiquetage perceptif
li larchitecture du cblage des voies entre
le cortex et les structures impliques dans la
conscience du soi et limage du corps prvaut
sur lorigine relle des affrences sensorielles.

2. Les homonculus somesthsique et moteur sont des reprsentations


dformes des diffrentes parties du corps dans le cortex crbral.
Les neurones de la carte somesthsique ragissent aux stimulations
appliques sur les parties correspondantes de lorganisme. Les neurones
de la carte motrice mettent des ordres moteurs vers les muscles
qui mettent en mouvement les rgions correspondantes.

Main

Main

Visage

Visage

Langue
Langue
HOMONCULUS
SOMESTHSIQUE

Bibliographie
E. Raffin et al.,
The moving phantom :
Motor execution
or motor imagery ?,
in Cortex, vol. 48,
pp. 746-757, 2012.

S. Frey at al.,
Chronically
deafferented
sensory cortex
recovers a grossly
typical organization
after allogenic hand
transplantation,
in Current Biology,
vol. 18, pp. 1530-1534,
14 octobre 2008.
C. Xerri, Plasticit
des reprsentations
somesthsiques
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du membre fantme,
in Intellectica,
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P. Giraux et al.,
Cortical reorganization
in motor cortex after
graft of both hands,
in Nature Neuroscience,
vol. 4, pp. 691-692,
juillet 2001.

86

15-illus_fantome_xerri.indd 86

HOMONCULUS
MOTEUR

Raphael Queruel

Un schma corporel
programm ?

un stimulus chaud, froid, lisse ou rugueux


est peru sur le membre fantme avec une
tonalit sensorielle identique.
Ce phnomne perceptif rsulte en
grande partie de lactivation de connexions
prexistantes, mais silencieuses avant lamputation. Par exemple, les affrences provenant du visage qui formaient des connexions
latentes, cest--dire ne dclenchant pas de
message nerveux, avec les neurones dvolus
la reprsentation de la main, activent alors
ces neurones. En fait, il nexiste pas de frontire stricte entre les diffrents territoires
des cartes corticales : tout se passe comme
si des zones de reprsentation corporelle
quiescentes taient rveilles quand les
neurones perdent leur source de stimulation
principale. Ce dmasquage rsulte non
seulement de mcanismes de leve dinhibition ou de facilitation (la transmission
entre neurones nest plus bloque ou est facilite), mais galement de la formation de
nouvelles synapses (voir lencadr page 84).
Linvasion des territoires corticaux vacus
aprs lamputation peut stendre sur plusieurs centimtres en quelques annes.
Que nous apprennent ces sensations ?
Si, aprs amputation, les cartes sensorielles
et motrices sont colonises, les reprsentations mentales perceptives et motrices qui
en drivent sont peu ou pas transformes :

En 1990, le neurobiologiste canadien


Ronald Melzack postule lexistence dun
mtarseau neuronal distribu, responsable
du schma corporel et nomm neuromatrice, qui inclurait trois circuits neuronaux
distincts. Le premier comprendrait le thalamus, les aires somesthsiques et les rgions
adjacentes du cortex parital. Il transmettrait et intgrerait les informations sensorielles concernant le corps et ses postures.
Le deuxime circuit sigerait dans le systme
limbique qui traite les motions et les motivations. Le troisime circuit engloberait les
rseaux corticaux, telles les aires paritales,
impliqus dans linterprtation des messages
sensoriels associs la conscience de soi.
Selon R. Melzack, un assemblage cellulaire gntiquement dtermin sous-tendrait
limage du corps (qui serait la mme pour
tous) ; mais une neurosignature individuelle, forme des activits neuronales diffusant dans la neuromatrice et assembles en
informations cohrentes, la modulerait. Cette
thorie rend compte du cas de personnes nes
sans bras, qui ressentent pourtant le membre
fantme. La neuromatrice serait peu sensible
aux modifications des informations priphriques, de sorte que ces personnes auraient
limpression davoir un membre.
Les reprsentations motrices peuventelles tre rtablies dans les territoires coloniss aprs lamputation ? Oui, aprs une
greffe. Cest ce que confirme limagerie par
rsonance magntique fonctionnelle chez un
patient ayant bnfici dune greffe de mains,
quatre ans aprs une amputation traumatique bilatrale (voir la figure 3). On a ralis

Les illusions - Cerveau & Psycho

16/10/12 10:07

3. Limagerie par rsonance magntique fonctionnelle


chez une personne ampute des deux mains rvle lactivit lectrique
des cortex moteurs primaires gauche et droit (en rouge) contrlant
respectivement les mouvements des mains fantmes droite et gauche ;
les contractions des muscles de lavant-bras mobilisant normalement
la main activent une zone empitant sur la rgion du visage. Six mois
aprs une greffe des deux mains, les rgions actives (en bleu) changent :
elles correspondent celles des deux mains (les parties vertes
reprsentent le recouvrement des zones dactivation pour la main
et le visage). Le cortex moteur reconnat les mains greffes
et les active de faon normale.
ACTIVATION DE LA MAIN DROITE

Giraux et al., Nature, 2001

cette exploration fonctionnelle avant la greffe,


et au cours des six premiers mois qui lont
suivie, pendant que le patient contractait
ses muscles contrlant les mouvements de
flexion et dextension du coude et des doigts.
Les rsultats obtenus avant la greffe montrent
que les contractions des muscles mobilisant
les doigts fantmes et situs dans lavantbras saccompagnent dune activation dans
la rgion du cortex moteur primaire contrlant normalement les muscles du visage. En
revanche, les mouvements du coude saccompagnent dune activation dans la rgion corticale assigne la main.
Ces migrations cartographiques indiquent
une redistribution des commandes motrices,
de sorte que des populations de neurones corticaux initialement impliqus dans les mouvements du visage commandent les muscles des
mains, tandis que ceux contrlant les mouvements de la main activent les muscles du
coude. Toutefois, cette colonisation motrice
ne serait pas exclusive et sapparenterait plutt une cohabitation : la stimulation magntique transcrnienne de la rgion des muscles
du moignon du bras qui a envahi celle de la
main ampute engendre non seulement une
contraction de ces muscles, mais aussi une
sensation de mouvement de la main fantme.

La greffe rtablit
les connexions
Deux mois aprs la greffe, on observe un
glissement des zones dactivation de la main
et du bras vers les rgions corticales mdianes.
Et cette migration saccentue les mois suivants. En consquence, la greffe a rtabli lactivit et a renforc lefficacit des connexions
synaptiques dans des circuits fonctionnels en
dormance. Une tude rcente montre que,
mme chez un patient amput depuis 35 ans,
la greffe de main ractive le territoire de reprsentation correspondant normalement la
main dans laire somesthsique.
La rversibilit du remodelage dans les aires
somesthsiques saccompagne dune restauration des capacits sensorielles. Pendant environ six mois aprs la greffe, la stimulation du
visage perturbe encore la perception des stimulus appliqus en mme temps sur la main ;
un patient sur deux ne peroit que le stimulus
sur le visage. La disparition de ce masquage
perceptif se produirait au moment o les
rgions de la main sont rintgres dans lhomonculus somesthsique. Les remaniements

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

15-illus_fantome_xerri.indd 87

ACTIVATION DE LA MAIN GAUCHE

Activit des cortex moteurs


Aprs amputation
Six mois aprs la greffe
Recouvrement des zones dactivation pour la main et le visage

corticaux sensoriels et moteurs qui tendent


rtablir une organisation semblable celle
existant avant lamputation permettent au
patient greff de retrouver en quelques annes
force et habilit manuelles.
Il reste de nombreuses interrogations sur
les sensations fantmes. Par exemple, un lien,
encore mal compris, existe entre lintensit de
la douleur du membre fantme et le degr de
remodelage des cartes corticales. En raison
derreurs de reconnexion des voies nerveuses
dans la moelle pinire, les neurones du toucher se reconnecteraient aux voies de la douleur, de sorte que le patient ressentirait une
douleur ds que les zones du moignon ou du
visage correspondantes sont stimules. Par
ailleurs, les donnes sur linfluence du stress
et des motions sur les sensations fantmes
restent encore fragmentaires.
Le cerveau ne se contente pas de dtecter et danalyser les stimulus externes pour
produire une entit cohrente : le percept du
corps. Il engendre une activit intrinsque
et construit des reprsentations du corps
qui ne correspondent pas forcment celles
produites par les sens.

87

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TNT Designs / Shutterstock

Les illusions insolites

Les synesthsies :
chacun ses illusions
Certaines personnes les synesthtes associent
par exemple des couleurs des sons
ou des lettres. Ces associations seraient
des vestiges de limaginaire enfantin.
Jean-Michel Hup

est chercheur
au Centre
de recherche
cerveau et cognition
(CERCO, Universit
de Toulouse & CNRS)
au Centre
hospitalier
universitaire Purpan
de Toulouse.

88

16-illus_synest_hup.indd 88

rouge, E rose, I blanc, U noir,


O orange. Il ne sagit pas du premier vers du pome Voyelles
dArthur Rimbaud ( A noir,
E blanc, I rouge, U vert, O bleu ),
mais de la premire description connue dassociation synesthsique entre des lettres et
des couleurs. On la doit au mdecin bavarois
Georg Sachs dans un ouvrage traitant principalement de son albinisme et publi en1812
(prcisment, Sachs indiquait que le A tait
dun rouge plus cinabre et le E dun rouge
qui penchait plus vers le rose ).
Il faudra ensuite attendre environ 50 ans
pour que de nouvelles tudes paraissent
sur les synesthsies, et que la communaut
scientifique de lpoque sempare du sujet :
la plupart des pionniers de la psychologie
exprimentale sy intressent, tels Alfred
Binet en France, Gustav Fechner et Wilhelm Wundt en Allemagne, ou Francis Galton en Angleterre.

En publiant Voyelles en 1883, Rimbaud


semble mettre le thme des synesthsies
la mode : selon lhistorien amricain Kevin
Dann, au milieu des annes 1880, les deux
sujets dont on parle dans peu prs tous les
salons de Paris et Berlin taient Wagner et
linconscient ; laudition colore, en particulier le traitement potique du sujet par Rimbaud, trouvait facilement sa place dans ces
conversations. Dailleurs, daprs K. Dann,
Rimbaud naurait pas t synesthte, mais
il aurait pu lire une description du phnomne dans le dictionnaire mdical de Littr
(1865), description qui aurait nourri ses recherches potiques.
Des ouvrages de synthse paraissent alors
sur les synesthsies, ces phnomnes subjectifs, non pathologiques, quon regroupe souvent de faon impropre, mais suggestive, sous
le terme daudition colore. Ainsi, en 1893,
le psychologue genevois Thodore Flournoy
crit : Tel individu, par exemple, prouve

Les illusions - Cerveau & Psycho

15/10/12 17:51

rgulirement une impression de rouge


lorsquil entend le son A. Tel autre, en pensant un nombre, ne peut sempcher de se le
figurer toujours en un point dtermin dune
certaine courbe. Celui-ci conoit involontairement le mois de fvrier sous la forme dun
triangle. Pour celui-l, le lundi est un homme
habill de bleu. Ainsi de suite, sans quil soit
possible de dcouvrir dans les expriences
passes de lindividu la cause de ces baroques
associations. Ces particularits individuelles
diverses sont regroupes sous le terme de
synesthsies , qui dsigne des associations
additionnelles, arbitraires, idiosyncrasiques et
automatiques . Si cette dfinition, purement
descriptive, ne parat pas trs explicite, son
sens devrait se prciser au fil de la lecture...

Diffrentes synesthsies
Lhistoire scientifique des synesthsies est
tonnante : on les oublie presque compltement aprs la Seconde Guerre mondiale.
Les scientifiques les redcouvrent ensuite
au dbut des annes 1980. Les synesthtes
ont-ils disparu entre 1945 et 1980 ? Non, et
de nombreuses personnes aujourdhui ges
en tmoignent : elles ont travers la seconde
moiti du xxe sicle avec leurs synesthsies,
sans en parler quiconque et souvent en
pensant que tout le monde tait pareil (ou
au contraire en pensant avoir une particularit unique). Cet oubli fait cho
labsence de tmoignages avant le xixe sicle,
absence surprenante tant donn le nombre
important de synesthtes aujourdhui.
En effet, les synesthsies dcrites par
Flournoy sont assez rpandues (sans doute

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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chez 1 15 pour cent de la population, mais


il est difficile de connatre les proportions
exactes). Elles sont de trois types : des couleurs sont associes des chiffres, des lettres
(surtout les voyelles) ou des mots (principalement les jours de la semaine ou mois de
lanne) ; des sries de chiffres, nombres ou
units de temps sont reprsentes de faon
particulire dans lespace (on parle souvent
de formes numriques ou de lignes de
nombres ) ; et les lettres ou les chiffres sont
personnifis (voir la figure 1). Nous aborderons ici ces trois formes de synesthsie.
Mais il existe dautres synesthsies, et les
descriptions et hypothses proposes dans
cet article ne sappliquent peut-tre pas
toutes (voir lencadr page 91).
Les rares enqutes systmatiques, telle
celle de Julia Simner et de ses collgues, au
Royaume-Uni, sur les associations de couleurs des lettres ou des chiffres, ont montr quil ny avait pas davantage de femmes
que dhommes synesthtes (contrairement
ce quon a longtemps cru, sans doute parce

1. Certains
synesthtes
se reprsentent
systmatiquement
des chiffres sous forme
de personnages.

En bref
La synesthsie correspond des associations mentales subjectives,
arbitraires et personnelles, o par exemple des chiffres ou des sons
voquent automatiquement une couleur donne.
Les synesthtes sont plus nombreux quon ne le croit,
car tous ne se rendent pas forcment compte de leurs associations.
Ce ne sont pas des illusions sensorielles : le synesthte voit
des caractristiques absentes du stimulus, mais rien dans le monde
extrieur ne le justifie.
Certains types de synesthsies correspondraient des vestiges
de limaginaire enfantin.

89

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que les femmes rpondent plus aux appels


tmoins synesthtes des chercheurs), ni
davantage denfants. En revanche, on ignore
si les proportions et types de synesthsies
varient selon les cultures. On peut sattendre
des diffrences lies lge dacquisition
de la lecture et ses mthodes dapprentissage, ou aux caractristiques de la langue
maternelle, car la majorit des synesthsies
concernent les chiffres et les lettres. Mais
cela na pas encore t test.
Lhrdit jouerait galement un rle
important dans les synesthsies : les proportions de synesthtes sont beaucoup plus
importantes dans une mme famille, souvent sans que personne nen soit conscient
(les synesthtes dune mme famille ont
souvent des types de synesthsies et des
rpertoires dassociations distincts). Pour
autant, il nexisterait pas un gne de la
synesthsie, mais plutt des dispositions
gntiques favorisant lmergence de synesthsies pendant lenfance.

Mon vert est-il ton vert ?


Le rapport la subjectivit dautrui est
paradoxal. Dun ct, cela nous pose la
question de la normalit : autrui peroit-il le monde comme moi ? Lobjet que
je perois vert et qualifie de vert, peut-il le
percevoir rouge (comme ce que moi jappellerais rouge) mme sil le qualifie de vert ?
En philosophie, cette question correspond
linversion des qualia . Mais de lautre
ct, nous avons aussi tendance supposer
que tout le monde doit tre fait notre
image , comme le dnonait Flournoy, et
[nous] avons de la peine, malgr la culture et
la largeur desprit dont nous nous vantons,
ne pas traiter demble derreur ou de folie
tout phnomne psychologique dont nous
navons pas lexprience personnelle ! .
Ainsi, lexistence des synesthsies rvle
(sil en tait besoin) que tous les cerveaux ne
fonctionnent pas de la mme faon. Les synesthsies ne sont pas les seules singularits.
La facult dimagerie mentale est aussi htrogne : pour certains, les images mentales
sont presque inexistantes ils considrent
que parler dimage mentale est une vue de
lesprit et que la pense est essentiellement
abstraite ; dautres ne peuvent penser quen
images. Ces dernires peuvent mme prsenter plus de dtails et de couleurs que lobjet
peru ; certaines personnes peuvent explorer

90

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2. Une illusion
visuelle telle que
le cube de Necker
permet de voir
des caractristiques
absentes de limage :
on peroit ici
la profondeur
du cube sur
ce dessin. Ce dernier
est ambigu,
car lorientation
du cube peut
changer au cours
de lobservation :
cest une illusion
visuelle sur ce dessin,
alors que la perception
dun cube transparent
dans la ralit
nen serait pas une.
Le synesthte
voit aussi
des caractristiques
absentes du stimulus,
sans rien dans
le monde extrieur
qui ne le justifie.

leurs images mentales, voire les projeter


sur une feuille de papier pour les dessiner.
Mais comment peut-on savoir que ces
diffrences subjectives sont bien relles ,
et quil ne sagit pas seulement de faons de
parler distinctes ? En fait, il est difficile de le
prouver. Il nexiste pas encore de test objectif pour le montrer (mais des essais sont en
cours). Il en est de mme pour les synesthsies : on ne peut pas prouver quune personne est synesthte, mme si on dispose de
quelques mthodes pour sen assurer (voir
lencadr page 92). En outre, grce aux techniques de neuro-imagerie, certains chercheurs ont mis en vidence des diffrences
entre le fonctionnement du cerveau des synesthtes et celui des personnes non synesthtes : des centres de la couleur seraient
activs par les lettres ou les sons uniquement
chez les synesthtes. Mais ces rsultats sont
controverss, et pour linstant, on ignore
si des rgions crbrales spcifiques ou des
erreurs de cblage expliquent les associations synesthsiques.
Toutefois, labsence de preuve nempche
pas dexplorer ce sujet passionnant. En 1880,
Galton invitait au voyage dans les diffrentes
constitutions mentales des autres : Bien
que des philosophes aient peut-tre crit
pour montrer limpossibilit pour nous de
dcouvrir ce qui se passe dans lesprit des
autres, je maintiens lopinion contraire. Je
ne vois pas pourquoi le tmoignage dune
personne sur son propre esprit ne devrait pas tre aussi intelligible et digne de
confiance que celui dun voyageur dans une
nouvelle contre, dont les paysages et les habitants seraient dun type diffrent de tous
ceux que nous avons vus nous-mmes.

Les synesthsies
sont-elles des illusions ?
Mais croire que lon peut comprendre
autrui reste peut-tre une illusion. Le travail
scientifique est ici ingrat, car la diversit des
tmoignages est considrable, et la frontire
du langage est problmatique, surtout pour
dcrire des phnomnes subjectifs dont on a
peu lhabitude de parler. Toutefois, les rgularits dans les tmoignages, obtenus de faon indpendante depuis 150 ans, montrent
que le matriel de la subjectivit peut se
prter la dmarche scientifique, et quune
illusion bien pire serait de prendre sa propre
subjectivit comme modle.

Les illusions - Cerveau & Psycho

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Les synesthsies sont-elles des illusions


pour ceux qui en font lexprience ? Les
illusions visuelles donnent voir des caractristiques qui ne sont pas dans limage,
par exemple la profondeur dans le dessin
deux dimensions dun cube de Necker (voir
la figure 2). On se rend compte quil sagit
dune illusion quand le dessin est ambigu
et que lorientation perue du cube change
au cours de lobservation, ce qui est impossible pour un objet rel statique. Le systme
visuel interprte ce qui est vu partir de
nos connaissances des rgularits du monde,
stockes en mmoire, et cette interprtation
est en gnral correcte : les deux perspectives du cube sont possibles pour la mme
image plane dun cube transparent. Les illusions visuelles sont souvent cres par des

stimulus artificiels qui exploitent les rgles


dinterprtation du systme visuel, savoir
les rgles de la perspective cavalire pour le
cube de Necker.
Les synesthtes voient aussi des caractristiques qui ne sont pas dans le stimulus :
par exemple, une couleur pour un chiffre
crit en noir ou une note de musique. Mais
la diffrence des illusions visuelles, rien dans
la ralit ne justifie une telle association. Le
caractre illusoire semblerait donc bien plus
marqu dans les synesthsies que dans les
illusions visuelles.
Cependant, les synesthtes ne voient
pas la couleur dune lettre imprime en noir
comme on voit la profondeur du cube.
Par exemple, ils ne confondent jamais couleur synesthsique et couleur relle :

Sur le web
Pour en savoir plus
sur les synesthsies :
http://cerco.ups-tlse.fr/
~hupe/synesthesie.html.

Les synesthsies multisensorielles


e terme de synesthsie renvoie
Llaudition
au mlange des sens , dont
colore est lexemple
type. Les synesthsies vraiment multisensorielles (mlangeant plusieurs
sens, alors que les phnomnes dcrits dans cet article ne mettent en
jeu que le langage et la vision) sont
assez rares, peu tudies, et leur
proportion est mal estime. Lassociation de couleurs ou de formes
des sons serait la synesthsie
multisensorielle la plus frquente
(peut-tre parce quelle est souvent
produite davantage par le nom que
par le son des notes de musique).
Dautres synesthsies existent : une
personne tmoigne que des sries
de lignes verticales (par exemple
une pluie battante) engendrent
pour elle une odeur de brl. Pour
la synesthte ZM, certaines sensations tactiles provoquent la vue de
formes gomtriques ou des expriences auditives : si elle touche de
la soie, le tissu vibre aigu , ses
doigts touchent aigu .
Il nest pas certain que ces diffrents phnomnes aient une cause
identique justifiant lappellation commune de synesthsie . Certes, les
synesthtes multisensoriels ont

souvent aussi des lignes numriques,


des personnifications ou un alphabet color, ce qui peut suggrer une
cause (gntique ou neurologique)
semblable. Mais cet argument reste
faible tant quon ne dispose pas
a

Une synesthte a une audition


colore : voil ce quelle voit
quand elle entend respectivement
une flte traversire (a), un hautbois (b),
un violon (c), une porte qui claque (d)
et le tonnerre (e).

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

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de statistiques prcises. Lexplication propose dans cet article, selon


laquelle les synesthsies seraient les
vestiges dassociations enfantines, ne
sapplique peut-tre pas toutes les
synesthsies multisensorielles.

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ils nont pas dhallucinations, la plupart


savent que lassociation leur est propre.
Quelle est donc la nature subjective des synesthsies ? Quand on cherche la prciser,
lventail de rponses possibles, y compris
pour un synesthte, est large. Est-il possible
que les associations synesthsiques soient
seulement des sortes de souvenirs, dont lexpression subjective dpendrait de la facult
dimagerie mentale ?
En effet, les associations de couleurs des
lettres pourraient simplement correspondre
au souvenir dun alphabet color utilis
dans lenfance (on utilisait dj les alphabets
colors au xixe sicle). Ds 1864, le mdecin franais Chabalier suggrait le lien entre
synesthsies et techniques dapprentissage
de la lecture : par exemple, le A tait parfois

reprsent sous forme dun ne pour aider


lenfant en retenir la forme. Selon cette
hypothse, la dcouverte des synesthsies
au xixe sicle serait lie la gnralisation
de lalphabtisation et ses mthodes.
Ainsi, une synesthte associant des couleurs chaque jour de la semaine maffirmait
que, pour elle, il ne sagissait certainement
que du souvenir dun tableau des jours colors utilis dans son cole primaire. Sauf que le
jeudi et le vendredi taient tous les deux verts.
Professeur de franais elle-mme, elle ralisa quil tait peu probable quun enseignant
ait utilis la mme couleur pour deux jours
conscutifs. Des incohrences semblables
se retrouvent souvent dans les descriptions
dassociations synesthsiques.

Des souvenirs denfance


Mesurer les associations
synesthsiques

rvler les traitements perceptifs effectus automatiquement


par le cerveau. Dans sa version originale (de 1935), on demandait des participants de nommer le plus rapidement possible
la couleur dimpression de mots. Cette tche ne demande pas
de lire le mot. Pourtant, les sujets font des erreurs ou ont des
temps de rponse plus longs lorsque, par exemple, ils doivent
indiquer la couleur du mot bleu crit en rouge. Ceci montre
que la lecture est automatique et que des interfrences entre
la couleur du mot et son sens peuvent perturber la tche.
On peut appliquer ce test aux couleurs synesthsiques (voir
la figure ci-dessous). Les quatre premiers chiffres ont t imprims avec les couleurs synesthsiques indiques par la synesthte EQ (ce sont les couleurs congruentes ) ; les quatre
chiffres suivants ont des couleurs distinctes (couleurs non
congruentes ). Lorsquon a demand EQ de nommer la couleur de lencre le plus rapidement possible, elle a t moins
rapide pour les couleurs non congruentes : ses associations
synesthsiques sont donc automatiques. Un non-synesthte
effectue les deux tches la mme vitesse.
Ce test permet de quantifier lintensit de lassociation entre
chiffre et couleur, qui diffre entre synesthtes : on obtient ainsi
une mesure objective et individuelle de cette association. Mais
ce test ninforme pas sur la nature subjective de lassociation.

14 5 6 1 4 5 6
92

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Adapt avec la permission de Mdecine/sciences

n ne peut pas vraiment prouver quune personne est


O
synesthte, mais on dispose de quelques mthodes pour
sen assurer. Par exemple, les tests de Stroop permettent de

Afin de comprendre le rle des alphabets


colors dans les synesthsies, Anina Rich, de
lUniversit de Melbourne, et ses collgues
ont ralis une tude ambitieuse entre 1999
et 2003 : ils ont recrut, via la presse, 150 synesthtes volontaires qui associaient des
couleurs lalphabet, et ont recueilli leurs
associations. Puis ils ont cherch savoir si
ces associations pouvaient sexpliquer par les
couleurs prsentes dans les livres dalphabets
colors. Comme les synesthtes navaient
pas gard leurs livres de classe, A. Rich a rassembl 136 livres pour enfants disponibles
en Australie entre 1862 et 1989, susceptibles
de les avoir influencs. Seulement 38 livres
contenaient des alphabets colors. Rsultat :
les associations colores dun synesthte
seulement correspondaient en grande partie
lun des alphabets colors.
En 2006, on a aussi rapport le cas dun synesthte chez qui on avait retrouv les lettres
colores et aimantes qui taient poses sur
le rfrigrateur lorsquil tait enfant, et qui
correspondaient ses associations synesthsiques. En revanche, lcrivain russe Vladimir
Nabokov, enfant, stait plaint sa mre que
les lettres colores de son jeu navaient pas
la bonne couleur . De mme, une synesthte
croyait que lorigine de ses associations entre
couleurs et lettres provenait dun ballon avec
lequel elle aimait bien jouer enfant, et sur lequel elle se souvenait que des lettres taient en
couleur. Mais elle fut surprise quelques mois
plus tard en retrouvant une photographie
delle enfant avec son ballon prfr : le ballon tait rouge, mais toutes les lettres taient

Les illusions - Cerveau & Psycho

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Donner un sens
aux lettres et aux chiffres
Pourquoi lenfant ferait-il de telles associations ? Pour donner un sens aux lettres et
aux chiffres quil mmorise. Lassociation
de couleurs, la personnification des lettres,
lorganisation spatiale des chiffres pourraient correspondre des stratgies enfantines visant matriser ces objets, ou jouer
avec eux, un ge o ils ne peuvent pas encore faire sens. En 1880, Galton rapportait
ce tmoignage dune personne ayant une
ligne de nombres prcise, et o la place
de chaque nombre tait colore : Jai appris
larithmtique dans un style dmod le plus
inintelligent qui soit, la premire tape tant
dapprendre compter sans avoir la moindre
conception de ce que les nombres signifiaient. Lenfant choisirait parfois lassociation dans un alphabet color ou un jeu, mais
il pourrait aussi faire voluer cette association
ou linventer ; il est alors difficile de retrouver
une source unique ces associations.
Des arguments en faveur dun tel mcanisme existent pour un type de synesthsie
moins frquent, lassociation de gots des
mots, tudie il y a quelques annes par Jamie Ward et Julia Simner au Royaume-Uni.
Pour le synesthte jiw, les mots ont un got,
par exemple le nom Philippe a le got dune
orange pas vraiment mre. J. Ward et J. Simner ont dcouvert que cette association est due

LEssentiel n 12 novembre 2012 - janvier 2013

16-illus_synest_hup.indd 93

Jean-Michel Hup

blanches (voir la figure 3). Lillusion tait ici


dans la mmoire : les souvenirs se modifient
lorsquils sont rappels et se colorent du
nouveau contexte o a lieu le rappel. Au fil
des ans, on finit souvent par se souvenir davantage de ces rappels qui ont t revus
que de lvnement originel.
En consquence, comme le soutenait
Flournoy, il nest gure possible de dcouvrir dans les expriences passes de lindividu la cause de ces baroques associations .
Nanmoins, on pourrait dcrire les synesthsies comme une forme particulire de
souvenir. En effet, toutes ces associations
remontent lenfance, un ge o le cerveau
est confront lapprentissage de la lecture
et de lcriture. Or ces expertises sollicitent
beaucoup la plasticit neuronale, cest--dire
le fait que des connexions entre neurones se
crent, que dautres se rorganisent, dautres
encore disparaissent, tandis que de nouveaux neurones se dveloppent.

3. Une synesthte pensait que lorigine de ses associations entre


lettres et couleurs provenait dun ballon avec lequel elle jouait petite
et qui portait des lettres colores. En fait, les lettres sur le ballon
rouge taient toutes blanches ! Un souvenir denfance volue
et la mmoire nest pas toujours fiable.

une relation prcise entre les phonmes (les


units lmentaires du langage parl) contenus
dans un mot et le got voqu. Chez jiw, cette
relation sest certainement cre pendant lacquisition du vocabulaire, partir de mots voquant un got et contenant ces phonmes. Par
exemple, le mot bleu avait le got dencre, le
mot journal le got de frites (car elles sont emballes dans du papier journal au RoyaumeUni), le nom Barbara le got de rhubarbe. De
sorte que la plupart des associations synesthsiques auraient une origine logique, mais
une logique enfantine souvent droutante.
Les synesthsies ne sont-elles donc que des
souvenirs denfance ? Peut-tre. Mais des souvenirs particuliers, isols de tout contexte, et
pas ressentis comme des souvenirs En effet,
toutes les associations synesthsiques ont un
point commun : le sentiment dvidence de
ces associations, arbitraires, mais qui simposent au synesthte. Le 5 ne peut avoir que
cette teinte de vert ; si on limprime dune
autre couleur, ce synesthte le peroit de la
couleur imprime sans problme, mais cela
le choque. Cest comme un dguisement
prcisait une synesthte. Sil y a une illusion
dans les synesthsies, cest sans doute dans ce
sentiment dvidence, qui semble n de nulle
part, mais qui a son origine dans limaginaire enfantin. Combien dautres vidences,
croyances ou prjugs avons-nous hrit de
notre enfance, et qui continuent de structurer
notre vie mentale ?

Bibliographie
J. Ward, Synesthesia,
in Annual Review
of Psychology, vol. 64
(Review in advance),
2013.

J.-M. Hup,
Synesthsie,
expression subjective
dun palimpseste
neuronal ?,
in Mdecine/sciences,
vol. 28, pp. 764-770,
2012.

J.-M. Hup et al.,


The neural bases
of grapheme-color
synesthesia are not
localized in real
color sensitive areas,
in Cerebral Cortex,
vol. 22, pp. 16221633, 2012.
K. Dann, Bright
colors falsely seen :
Synaesthesia
and the search
for transcendental
knowledge, Yale
University Press,
p. 225, 1998.

93

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15/10/12

17:52

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Art et neurosciences

La mort se cache
dans les dtails
Dans Les Ambassadeurs de Hans Holbein
le Jeune, un crne se cache dans une image
dforme, une anamorphose.
Franois Sellal
dirige le Service
de neurologie
lHpital Pasteur
de Colmar.

Bibliographie
R.-M. et R. Hagen,
Les dessous des chefsduvre, vol. 1,
pp. 236-241,
Taschen, 2005.

J. Baltrusaitis,
Anamorphose
ou magie artificielle
des effets merveilleux,
Olivier Perrin,
Paris, 1969.

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vec Les Ambassadeurs, Hans


Holbein le Jeune commmore
la visite dun jeune vque,
Georges de Selve, son ami
Jean de Dinteville, ambassadeur Londres du roi Franois Ier auprs du
roi Henri VIII. Lvque porte une robe noire
et na pas dpe. Son ge est crit sur le livre
sous son coude droit : Aetatis suae 25 [anno],
dans sa 25e anne. Cela permet de dater la rencontre 1533, quand Jean de Dinteville achevait une mission de conciliation voue
lchec devant permettre Henri VIII de
divorcer de Catherine dAragon sans offusquer
le pape Clment VII. Lambassadeur, qui porte
une robe courte, un manteau de fourrure, une
mdaille du prestigieux Ordre de Saint-Michel
et une arme, nest gure plus g. On peut lire
son ge sur le manche de sa dague : 29 ans.
Les objets sur la table rvlent leurs intrts
communs : les mathmatiques, la musique et
lastronomie. Mais le tableau ne montre pas
seulement deux amis et leurs positions sociales. Un indice se cache sur le sol, dont les carrelages des mosaques semblables celles du
matre-autel de labbaye de Westminster
indiquent que lon est bien en Angleterre. Que
fait cette figure elliptique, en os de seiche, aux
pieds des deux notables ? Quand on regarde
le tableau de face, elle parat incongrue, car
elle nest pas identifiable ; cela contraste dailleurs avec la prcision des autres lments du
tableau. Mais quand on regarde le tableau de

faon oblique, en se plaant soit droite, soit


gauche, limage se dilate et on reconnat une
tte de mort (voir le cartouche) !
Cette image dforme est une anamorphose
et Holbein en matrisait bien la technique.
Pour construire de telles images, on trace un
quadrillage sur un dessin, puis on le dforme
en contractant une des deux dimensions et en
dilatant la dimension perpendiculaire. En
regardant limage tangentiellement, on dilate
la dimension contracte artificiellement et on
retrouve ses proportions normales.

Anamorphose symbolique
La reprsentation de personnages en prsence dun crne est classique dans la peinture occidentale du XVIe sicle. Ces tableaux
sont nomms des vanits, terme qui suggre
la futilit de toute action, en particulier de
laspiration au luxe et la gloire. Ce crne
semble indiquer Memento mori ! (Souvienstoi que tu es mortel !).
Un message se glisse donc dans ce tableau
de deux dignitaires puissants : nous sommes
de simples mortels. Et les faits ont donn raison au peintre : Georges de Selve est mort
lge de 33 ans, aprs une brillante carrire
piscopale. Mais nous pouvons voir un autre
message, plus positif : les neurosciences et les
mathmatiques nous permettent de comprendre lanamorphose et de djouer les piI
ges des illusions visuelles...

Les illusions Cerveau & Psycho

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Les Ambassadeurs, Hans Holbein le Jeune (1533)

Corbis

Thomas Shahan

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Test : quel est votre style perceptuel ?


Voyez-vous global ou local ?
otre sensibilit aux illusions visuelles est en partie lie votre style perceptuel . Ce questionnaire permet
V
de lvaluer et de rpondre la question : voyez-vous une image de faon globale ou en percevez-vous les
dtails ? Ce nest quun exemple illustratif. Lisez chaque srie de questions et cochez une seule rponse.
1. Les figures complexes de Rey-Osterrieth : sur
une page blanche, reproduisez la figure suivante,
puis cachez le modle et votre dessin.

5. La tche de Mller-Lyer : cochez une paire o


les deux barres sont de la mme longueur.

I J

2. Les figures encastres : en deux minutes, retrouvez sur le dessin complexe (en haut) la forme plus
simple (en bas, en bleu) qui y est cache.
a

M J

H J

6. En 60 secondes,
dterminez combien de diffrences
vous voyez entre
les deux images :
I 0-10
M 11-20
H 21-34

Nombre de figures que vous avez russi encastrer :


I 0-1
M 2
H 3-4
3.Les figures complexes de Rey-Osterrieth (suite) :
reproduisez de mmoire la figure que vous avez
dessine en 1. Puis notez combien de segments
votre dessin contient :
H 0-6
I 7-12
M 13-17
4. La forme cache : en 30 secondes, dnombrez
combien de formes complexes (en noir) contiennent la forme simple (en bleu).

M 0-1

H 2-3

I 4-5

Faites le total pour chaque symbole, puis rfrez-vous au


paragraphe correspondant :
MAJORIT DE H : vous identifiez facilement un objet ou
une forme parmi un stimulus complexe.Vous voyez les
dtails des scnes visuelles sans effort.
MAJORIT DE M : vous avez une grande flexibilit cognitive.Vous avez russi vous adapter aux demandes varies
de chaque exercice.
MAJORIT DE I : vous avez un fort biais local , cest-dire que vous tes plus sensible la forme globale dune
image quaux dtails.

Les rsultats de ce test sur notre site Internet www.cerveauetpsycho.fr et dans votre prochain numro

Votre prochain numro en kiosque


le 8 fvrier 2013
Imprim en France Roto Aisne Dpt lgal novembre 2012 N ddition 076912-01 Commission paritaire : 0713 K 83412
Distribution NMPP ISSN 2115-7197 N dimprimeur 12/10/0042 Directrice de la publication et Grante : Sylvie Marc

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