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Les Bretons, des n`

egres blancs ?
Ronan Le Coadic

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Ronan Le Coadic. Les Bretons, des n`egres blancs ?. Ronan Le Coadic. De la domination a`
la reconnaissance : Antilles, Afrique et Bretagne, Presses universitaires de Rennes, pp.349-366,
2013. <hal-00879629>

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Les Bretons, des ngres blancs ?


RONAN LE COADIC

Le Breton, cest le ngre de la France , crivait en 1903 le pote polmiste


Laurent Tailhade dans un numro de la revue satirique LAssiette au Beurre
entirement consacr au peuple noir , cest--dire aux Bretons1. Peut-on, pour
autant, parler de ngres blancs propos des Bretons comme on a parl de white
niggers aux tats-Unis ?
Les travaux de sciences sociales mens depuis une trentaine dannes dans les
pays anglo-saxons sur lawhiteness (lidentit blanche ) soulignent que celle-ci ne
constitue pas davantage une donne naturelle que lidentit noire mais quil
sagit, au contraire, dune construction idologique lie au statut social, qui permet
de justifier la discrimination de ceux qui sont considrs comme non-Blancs2.

TAILHADE L. et TORENT, Le peuple noir: la Bretagne , LAssiette au beurre, 3 octobre 1903, no 131,
p. 2201-2216.
2
Cf., notamment, ROEDIGER D.R., The Wages of Whiteness: Race and the Making of the American
Working Class, London, Verso Books, 1991 ; MORRISON T., Jouer dans le noir: blancheur et
imagination littraire, traduit par Pierre ALIEN, Paris, C. Bourgois, 1993 ; IGNATIEV N., How the Irish
became white, New York london, Routledge, 1995 ; ROGIN M.P., Blackface, white noise: Jewish
immigrants in the Hollywood melting pot, Berkeley Los Angeles London, University of California press,
1996 ; BERNARDI D., The Birth of Whiteness: Race and the Emergence of U.S. Cinema, Rutgers
University Press, 1996 ; DYER R., White, London New York, Routledge, 1997 ; LAZARRE J., Beyond the
Whiteness of Whiteness: Memoir of a White Mother of Black Sons, Duke University Press, 1997 ; BABB
V.M., Whiteness visible: the meaning of whiteness in American literature and culture, New York, New
York university press, 1998 ; JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and
the Alchemy of Race, New edition., Harvard University Press, 1999 ; HOLLINGER D.A., Postethnic
America: beyond multiculturalism, 10th anniversary ed., revised and updated., New York, BasicBooks,
2000.
1

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

Les catgories fondes sur des


caractristiques
phnotypiques
sont
arbitraires et cest ainsi que, dans un
processus de hirarchisation sociale, les
Irlandais migrs aux tats-Unis ont pu, au
e
XIX sicle, tre assimils aux Noirs.
Venant dune le o ils taient coloniss
et considrs comme la plus basse catgorie
de lhumanit, les Irlandais qui migrrent
aux tats-Unis, cantonns dans les premiers
temps de leur installation aux mmes
quartiers que les Noirs avec lesquels ils
semblent stre dabord bien entendus, avoir
nou divers changes et conclu des mariages
mixtes , se sont aperus quils ne
pourraient progresser dans lchelle sociale
Figure 1 : Le Noir et lIrlandais
quen se dtachant compltement des Noirs :
Harpers Weekly, 1876
pour devenir pleinement white, il leur fallait
donc traiter les Noirs avec plus de brutalit
encore que ne le faisaient les natifs1.
Les Bretons ont-ils vcu une histoire quelque peu comparable celle des white
niggers ? Cette piste de recherche nous a t suggre par Pap Ndiaye, spcialiste de
la condition noire aux tats-Unis et bon connaisseur de la Bretagne. Nous la
suivrons avec prudence, tant les destins des Noirs, des Irlandais et des Bretons
paraissent, de prime abord, incomparables.
Nous chercherons dventuels lments de rapprochement entre ces peuples si
diffrents en examinant successivement quelques lments dhistoire sociale ( une
misre noire ), de reprsentations sociales ( les tnbres ) et de stratgie
identitaire ( montrer patte blanche ).

Une misre noire


Pauprisation
La Bretagne connat au XIXe sicle un effondrement conomique quasignralis 2. Son conomie maritime est, en effet, totalement dsorganise par les
guerres menes contre lAngleterre de 1793 1815 et son industrie se trouve en
situation critique :
Les industries maintenant mortes de lArmorique continentale ont t
resserres et finalement touffes dans dtroites bandelettes quimposaient les
lois physiques et ltat social du pays, et les industries qui vivent ou plutt qui
vgtent de nos jours nont pu secouer la mme sujtion, la rserve de celles que
ltat franais a importes[].La grande industrie a avort dans luf malgr ses

IGNATIEV N., How the Irish became white, op. cit.


CORNETTE J., Histoire de la Bretagne et des Bretons: Tome 2, Des Lumires au XXIe sicle, Seuil, 2005,
p. 225.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

appels la main-duvre trangre, et la petite industrie ne tient quun rang bien


modeste dans le pays demeur presque exclusivement rural1.

Reste lagriculture, qui sest nettement dveloppe mais dont les progrs
apparaissent trs relatifs si on les compare avec ceux dautres rgions au mme
moment 2. Est-ce suffisant pour nourrir une population en plein essor ?
La Bretagne du XIXe et du dbut du XXe sicle est, en effet, prolifique : son taux
de fcondit est rgulirement suprieur la moyenne nationale : il atteint 27
dans les annes 1880-1890, contre une moyenne franaise de 23 , et 23,6 en
1911, contre une moyenne franaise de 19 . Sur la priode qui va de 1872 1911,
lexcdent des naissances sur les dcs est de 657 000 et, globalement, sur
lensemble du sicle, la population bretonne augmente dun million dhabitants. Il
en rsulte une forte densit de peuplement : elle monte 81 habitants au kilomtre
carr en Bretagne en 1846, contre 67 habitants au kilomtre carr pour la moyenne
franaise3. Afin de tenter de subvenir leurs besoins, les Bretons dfrichent
massivement et multiplient les crations de petites exploitations agricoles dont le
rendement est faible et qui offrent, par consquent, des revenus fort modestes.
Fragilisation de lconomie et pression dmographique combines entranent la
monte de lindigence et de la mendicit, sur lesquelles les tmoignages abondent.
En 1814, crit Arsne Bienvenue, on voyait encore des malheureux, par bandes de
trois quatre mille , dont quelques-uns succombaient et tombaient morts de faim
sur les routes 4. En 1816, une disette amne la moiti des populations de
lArre partir :
On les voyait descendre par centaines le long des montagnes, puis dborder
dans nos campagnes et nos villes ; hommes, femmes, enfants, tous ples de faim
et chantant, dune voix lugubre, les complaintes de la Cornouaille. Cette irruption
dhommes besace et chapelets fut quelque chose dimpossible dpeindre,
ctait faire dresser les cheveux et mouiller les yeux de piti5.

Ds que vous arrivez quelque part, les mendiants se ruent sur vous et sy
cramponnent avec lobstination de la faim , crit Flaubert en 18476. Certes, on est
trs loin de la Grande Famine irlandaise ; nanmoins, on comprend que
lappauvrissement de la pninsule ait pu pousser une partie de la population
bretonne migrer.

migration
Lmigration irlandaise au XIXe sicle a t exceptionnellement massive : de
1815 la Grande Famine, en effet, prs dun million dIrlandais quittent leur le
pour se rendre en Amrique du Nord7 puis, dans la dcade 1845-1855, ils sont
1 800 000 entreprendre cette migration8. Lmigration bretonne na jamais atteint
1

VALLAUX C., La Basse-Bretagne: tude de gographie humaine, Genve Paris, Slatkine, 1980, p. 192.
MONNIERJ.-J. et CASSARD J.-C. (dir.), Toute lhistoire de Bretagne: des origines la fin du XXe sicle, 2e
d. rev. et corr., Morlaix, Skol Vreizh, 1997, p. 446.
3
Ibid., p. 451-464.
4
BIENVENUE A., Mmoires indits, B. Fol, 104, cit par DURAND R., Le dpartement des Ctes du Nord
sous le Consulat et lEmpire: essai dhistoire administrative, Paris, F. Alcan, 1926, vol.2, p. 252.
5
SOUVESTRE ., Les Derniers Bretons, Paris, Michel-Lvy frres, 1854, vol. 2, p. 42.
6
FLAUBERT G., Voyage en Bretagne: par les champs et par les grves, [1ed.1885], Bruxelles Evry, Ed.
Complexe, 1989, p. 199.
7
IGNATIEV N., How the Irish became white, op. cit., p. 45.
8
Ibid., p. 46.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

une telle ampleur ; elle a, toutefois, t importante : 116 000 dparts de 1851 1872,
126 000 de 1872 1891 et 210 000 de 1891 19111. Au point que certains
contemporains nhsitent pas tablir une comparaison : des familles entires de
la Basse-Bretagne, cette Irlande franaise, chaque anne, arrivent Nantes par
bandes nombreuses 2. En 1911, ce sont donc environ 450 000 Bretonsqui, pour la
plupart sans qualification professionnelle, vivent hors de Bretagne, dont prs de la
moiti en rgion parisienne3. Ce qui surprend, cependant, cest le caractre tardif de
leur migration.
Comment comprendre, en effet, qu lpoque o la misre frappe le plus
rudement la Bretagne, lmigration soit insignifiante (8 000 dparts de 1831 1851)
et quelle ne prenne son caractre massif quen fin de sicle ?Plusieurs hypothses
ont t avances : le rle de lagriculture de bocage, qui utilise les hommes plus que
les machines, le cadre paroissial, qui soppose lindividualisme , la tendance
des prtres freiner limmigration, et la faible francisation4. ces hypothses
convaincantes, on peut en ajouter deux : le dsenclavement tardif de la Bretagne
ce nest quen 1865 que le train atteint Brest et le fait que, comme en Irlande, ce
ne sont pas les plus misreux qui peuvent migrer : Lmigration tait
ncessairement rserve la classe qui se trouvait immdiatement au-dessus des
pauvres travailleurs, lesquels ne pouvaient pas runir largent ncessaire pour payer
leur passage 5. la diffrence du cas irlandais, cependant, les migrations bretonnes
bretonnes furent essentiellement franaises.
Contrairement aux Irlandais, la majorit des Bretons qui migrent ne changent ni
de continent ni mme dtat : ils demeurent en France. Certes,
beaucoupgalementmigrent en Amrique6 maisce phnomne est minoritaire, il se
dveloppe surtout partir du dbut du XXe sicle et se maintient toujours dans des
proportions infiniment infrieures celles des migrations irlandaises. Cest que la
France, avec seulement 70 habitants au kilomtre carr en 1911, a besoin de mainduvre, contrairement la Grande-Bretagne (163habitants au kilomtre carr) ou
lAllemagne (220 habitants au kilomtre carr).La plupart des Bretons migrs,
quils vivent en rgion parisienne en Aquitaine ou ailleurs en France, mme sils se
sentent dpayss , ne sont donc pas des trangers. Ce point constitue une
diffrence essentielle avec la masse des migrants irlandais. Il nempche, cependant,
que les Bretons migrs ont eux aussi souffert.

Souffrances
Les tmoignages abondent sur les pnibles conditions de travail des Bretons la
fin du XIXe et au dbut du XXe sicle : Cest au Breton que lon donne les travaux

MONNIERJ.-J. et CASSARD J.-C. (dir.), Toute lhistoire de Bretagne, op. cit., p. 455.
DERIMAS (Docteur), Annales de la socit acadmique de Nantes, 1849, cit dans Ibid., p. 453.
3
Ibid., p. 455.
4
ELEGOET L. et M.-T. CLOITRE, Les circonstances socio-conomiques de lmigration bretonne aux
e
e
XIX et XX sicles , Lesneven, Muse du Lon, 1999.
5
IGNATIEV N., How the Irish became white, op. cit., p. 45.
6
De 1880 1970, 610 000 Bretons auraient migr vers lAmrique (tats-Unis, Canada et Argentine),
selon JOUAS J., Ces Bretons dAmrique du Nord, Rennes, d. Ouest-France , 2005, p. 6.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

dont personne ne veut[]. Cest vraiment le paria de Paris1 ! , crit un tmoin en


1898. La plupart des Bretons ntant, en effet, pas qualifis, ils sont employs aux
travaux les plus rpugnants ou les plus durs , crit un autre tmoin en 1908 : les
terrassements, les vidanges, les gouts, le balayage des rues, lenlvement des
ordures 2. On pourrait dire , crit un troisime en 1913, que les Bretons se sont
fait une spcialit, un peu partout, daccepter les besognes les plus mprises 3. Il
arrive quils soient traits comme des marchandises : les usines continuaient
commander des wagons de Bretons, vritables btes de somme, capables vraiment
de fournir un travail de cheval 4. Parfois, il leur faut dfiler devant des personnes
inconnues, o lon dtaille qualits et dfauts, comme pour les esclaves, jadis, sur
les marchs de Rome, o leur timidit, leur ignorance du franais les font
souponner souvent dinintelligence 5.Enfin, ils sont quelquefois mpriss : Les
matres ne nous tmoignent aucune cordialit et nous considrent comme des
esclaves , crit une bonne bretonne6. ces difficiles conditions de travail sajoute
un mode de vie prcaire.
Un mdecindcrit, en 1900, les conditions de vie des Bretons de Paris en ces
termes :
Les migrs bretons, le plus souvent viennent Paris isolment, clibataires ;
mais parfois aussi des familles entires migrent en bloc, de ces familles
nombreuses dont les campagnes pauvres ont pour ainsi dire le monopole[]. Si
on cherche voir les immigrs bretons chez eux, comme nous lavons fait maintes
fois, on les rencontre le plus souvent cinq ou six dans une seule, deux ou trois
pices au plus et quelles pices ! Des rduits sans air, sans lumire, donnant
parfois sur des corridors, en gnral sur des cours ridiculement troites, ne
permettant la vue et en se penchant fortement que de quelques mtres carrs
de ciel, peine plus larges que les chemines au pays breton.7.

Ces Bretons migrs, pourtant citoyens franais, sont en outreparfois perus


comme des trangers.
Quand jallais chercher mon lait, le soir, je ntais pas rassure , peut-on lire
dans Nouville, un village franais : ce ntait pas des Franais que javais peur,
mais des Bretons 8.Ultrieurement, le sociologue Paul-Henry Chombart de
Lauweassocie les Bretons aux groupes ethniques chinois et nord-africain9.La
romancire Claire Etcherelli les agrge aux autres immigrs : au milieu des
Bretons, des Algriens, des Polonais exils, ou des Espagnols, je vais trouver le

RIVALIN, R. P. Congrs des associations ouvrires Saint-Brieuc, page 211, cit dans GAUTIER .,
Lmigration bretonne: o vont les Bretons migrants, leurs conditions de vie, Bulletin de lentraide
bretonne de la rgion parisienne, 1953, p. 166.
2
EUZEN (Abb), La Paroisse bretonne, fvrier 1908, cit dans Ibid., p. 169.
3
DESPORTES Joseph, Essai dmographique sur le dpartement des Ctes-du-Nord, Arras, 1913, cit dans
Ibid., p. 183.
4
Ibid., p. 167.
5
CADIC (Abb Franois), Lmigration bretonne vers Paris, Aurillac, 1901, cit dans Ibid., p. 168.
6
Tmoignage dune bonne, La Paroisse bretonne, septembre 1904.
7
Docteur Trgoat, LImmigration bretonne Paris, Paris, 1900. (Cit dans lie Gautier, Lmigration
bretonne, pages 178 180).
8
BERNOT L. et R. BLANCARD, Nouville : un village franais..., Paris, Institut dethnologie, Muse de
lHomme, Palais de Chaillot, 1953, p. 365.
9
CHOMBART DE LAUWE P.-H., Paul-Henry Chombart de Lauwe. Paris, essais de sociologie, 1952-1964,
Paris, ditions ouvrires, 1965, p. 51-52.

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

contact avec la seule ralit en mouvement 1, de mme que Grard Mordillat, qui
conte les histoires dexils de Bretons, dEspagnols, dItaliens, dAlgriens et de
gamins habills pareils 2.Des tmoignages collects dans les annes 1970 par
les sociologues Patrick Prado et Guy Barbichon vont dans le mme sens : Les
Bretons, ils sont considrs par certaines personnes comme des trangers ,
tmoigne une Bretonne immigre : pour un logement la ville de P. on ma dit :
tout tranger qui vient, il lui faut deux ans de prsence pour avoir droit un
logement. Jai dit : mince, des Bretons, trangers en France ! 3. Jai discut
avec des Parisiens tmoigne un autre. Ils disent : Oh oui, toi lBreton, tu ferais
mieux dtre dans ton pays l-bas4. Voil qui nous amne aux reprsentations
sociales des Bretons.

Dans les tnbres


Hors de la civilisation
Le Ngre est lhomme de la nature , crivait Senghor5. Il en va de mme du
Breton, dont la communion avec la nature est telle que son corps en est le produit :
La nature pierreuse du terrain, la qualit des eaux presque universellement
ferrugineuses, lasprit du climat expos aux temptes, aux vents pluvieux de la
Manche et de locan, lensemble de ces causes concourt composer le physique du
Breton, de molcules extrmement dures6. Le Breton est limage de son
environnement, explique Michelet : La nature est atroce, lhomme est atroce, ils
semblent faits pour sentendre7. En lui , crit Balzac avec son sens de la
formule, le granit breton stait fait homme 8. Plus largement, en Bretagne, on
est frapp de la ressemblance vidente entre les hommes, le sol et les animaux 9.
Sans doute est-ce pourquoi, aujourdhui encore, 93 % des Franciliens pensent que
les Bretons sont naturels 10 ?Toujours est-il que cettenatureparat sombre.
De mme, en effet, que,selon Hegel, lAfrique aussi loin que remonte
lhistoire, est reste ferme , continent envelopp dans la couleur noire de la
nuit en raison de sa nature tropicale et de sa constitution gographique 11, de
mme, la Bretagne est volontiers reprsente au XIXe sicle comme un pays ferm et
obscur, repli sur lui-mme et couvert de forts. Hugo affirme que la Bretagne a

ETCHERELLI C., Elise ou la vraie vie, Paris, les Lettres nouvelles, Denol, 1967.
MORDILLAT G. et F. JACQUET, Douce banlieue, Paris, d. de lAtelier & d. Ouvrires, 2005, p. 4 de
couverture.
3
PRADO P. et G. BARBICHON, Vivre sa ville: migrants bretons et champ urbain, Paris, Centre
dethnologie franaise, CNRS-DGRST, 1978, p. 94-95.
4
Ibid.
5
SENGHOR L.S., Ngritude et humanisme, Paris, Seuil, coll. Libert , n 1, 1964, p. 202.
6
BAUDOUIN DE MAISON-BLANCHE J.-M., Recherches sur lArmorique, les Armoricains anciens et
modernes , M. A. Celt., 1809, IV, p. 353.
7
MICHELET J., Histoire de France, Paris, Marpon & Flammarion, 1879, p. 85.
8
propos du baron de Gunic. BALZAC H. de, Beatrix, [1ed.1839],
www.ebooksgratuits.com/pdf/balzac_21_beatrix.pdf, p. 39.
9
GENIAUX C., La Bretagne vivante, 2e d., Paris, H. Champion, 1912, p. 335.
10
IFOP, Les Bretons vus de Paris , Dimanche Ouest-France, septembre 2007, p. 1-19.
11
HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire: introduction la philosophie de lhistoire, traduit par Kostas
PAPAIOANNOU, Paris, Union gnrale dditions, coll. 10/18 , 1965.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

pour figure le bois. La fort est barbare 1 et Balzac voqueles immenses forts
primordiales de Bretagne2 o la civilisation moderne seffraie de pntrer .
Cette obscurit bretonne est plus encore morale que physique, rvlant une vaine
rsistance la lumineuse civilisation franaise : ce pays [la Bretagne] ressemble
un charbon glac qui resterait obscur et noir au sein dun brillant foyer [la
France] 3. Il faut donc percer cette broussaille de toutes les flches de la lumire
la fois , explique Hugo4. Ainsi les Bretons pourront-ils sortir de leur condition,
proche delanimalit.
La rduction des Noirs lanimalit est trs frquente, ne serait-ce quechez
Voltaire, qui les associe des singes5. On retrouve le procd aux Etats-Unis
propos des Irlandais (cf. limage simiesque de lIrlandais, en introduction). Quant
aux Bretons, on pourrait les confondre avec les animaux dont les dpouilles leur
servaient de vtements 6, explique Balzac. Leur animalit inspire des mtaphores
varies : Balzac dpeint un Breton dont les traits appartenaient moins notre belle
race caucasienne quau genre des herbivores 7, Michelet voque des loups 8,
Loudun parle de leurs crinires de btes fauves 9 et Hugo dcrit des jaguars
ayant des murs de taupes 10. Toutefois, par del cette diversit
mtaphorique,lanimal auquel on identifie le plus volontiers les Bretons est le
porc11 : le fait est que les Bretons ne comprennent rien a la Bretagne
, crivait
Victor Hugo. Quelle perle et quels pourceaux12 ! Des pourceaux sur lesquels le
temps na pas de prise.

Hors du temps
Si Tailhade traite les Bretons de ngre[s] de la France , cest en raison de leur
superstition (ou de leur religiosit). Il nest point de pays crit en effet Cambry,
mme en Afrique, o lhomme soit plus superstitieux quil ne lest en
Bretagne 13. Ce trait caractrisegalementles Irlandais : La cathdrale de SainteMarie, frquente par les Irlandais, ressemblait davantage lune de nos glises
catholiques touffantes de Boston ou New York, o lintelligence est inversement
proportionnelle au nombre de visages14. Comme pour les Irlandais, la religiosit
bretonne sinterprte parfois en termes darriration : le paysan breton , explique
Hugo, [est ce sauvage] vnrant sa charrue dabord, sa grand-mre ensuite,
1

HUGO V., Quatrevingt-treize, Paris, Gallimard, coll. Folio , 1979, p. 248.


BALZAC H. de, Les Chouans, Paris, Gallimard, coll. Folio , n 84, 1972, p. 39.
3
Ibid., p. 40.
4
HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 251.
5
VOLTAIRE, Essai sur les murs et lesprit des nations et sur les principaux faits de lHistoire depuis
Charlemagne jusqu Louis XIII., Paris, Garnier frres, 1963, p. 6.
6
BALZAC H. de, Les Chouans, op. cit., p. 22.
7
Ibid., p. 34.
8
MICHELET J., Histoire de France, op. cit., p. 85.
9
LOUDUN-BALLEYGUIER E., La Bretagne, paysages et rcits, Paris, P. Brunet, 1861, p. 29.
10
HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 236.
11
LECOADIC R., Le fruit dfendu: force de lidentit culturelle Bretonne et faiblesse de son expression
politique , Cahiers internationaux de sociologie, 2001, vol. 111, p. 320-323.
12
Lettre de Victor Hugo Louis Boulanger, cite dans BALCOU J. et Y. LEGALLO (dir.), Histoire
littraire et culturelle de la Bretagne, Paris-Genve, Champion-Slatkine, 1987, vol. 3/2, p. 13.
13
CAMBRY J., Voyage dans le Finistre, Nouv. d., Brest, J.-B. Lefournier, 1836, p. 39.
14
JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and the Alchemy of Race,
op. cit., p. 41.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

croyant la sainte Vierge et la Dame blanche, dvot lautel et aussi la haute


pierre mystrieuse debout au milieu de la lande 1. Les Bretons conserveraient ainsi
des croyances et pratiques ancestrales par une sorte dobstinationroutinire qui les
carte du progrs de la civilisation.
LAfriquereste toujours telle , selon Hegel2. Il ne peut y avoir dhistoire
proprement dite en ce pays de lenfance , un propos repris en 2007 par le
prsident de la Rpublique franaise :
Le drame de lAfrique, cest que lHomme africain nest pas assez entr dans
lHistoire. Le paysan africain, qui depuis des millnaires, vit avec les saisons,
dont lidal de vie est dtre en harmonie avec la nature, ne connat que lternel
recommencement du temps rythm par la rptition sans fin des mmes gestes et
des mmes paroles. Dans cet imaginaire o tout recommence toujours, il ny a de
place ni pour laventure humaine ni pour lide de progrs3.

Le parallle avec la reprsentation de la Bretagne au XIXe sicle est frappant.


Balzac y dplore, en effet :
limmobilit dune population voue aux pratiques dune immmoriale
routine. Ce malheur sexplique assez par la nature dun sol [] ; puis, par lesprit
dune population ignorante, livre des prjugs dont les dangers seront accuss
par les dtails de cette histoire, et qui ne veut pas de notre moderne agriculture4.

La grande diffrence entre lHomme africain et la Bretagne, cependant, est


que le premier est trop jeune (il vit encore au pays de lenfance ) quand la
seconde est trop vieille : cest une vieille rebelle 5 qui a fait son temps6maisne
parvient pas en prendre conscience.
Hegel considrait que le degr de conscience des Noirs tait insuffisant : ce qui
caractrise en effet les ngres, cest prcisment que leur conscience nest pas
parvenue la contemplation dune quelconque objectivit solide, comme par
exemple Dieu, la loi 7. Quant aux Bretons, sils ne russissent pas prendre
conscience de lintrt de la civilisation que la France leur offre, cest en raison de
leur enttement8, qui les rend aveugles et sourds : on se demande si cet aveugle
pouvait accepter cette clart 9 crit Hugo, pour qui toutes les fois que le centre,
Paris, donne une impulsion, que cette impulsion vienne de la royaut ou de la
rpublique, quelle soit dans le sens du despotisme ou dans le sens de la libert, cest
une nouveaut et la Bretagne se hrisse. Laissez-nous tranquilles. Quest-ce quon

HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 233.


HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire, op. cit.
3
SARKOZY N., Discours lUniversit de Dakar, http://www.elysee.fr/president/lesactualites/discours/2007/discours-a-l-universite-dedakar.8264.html?search=Dakar&xtmc=dakar_2007&xcr=1, consult le 16 mai 2012.
4
BALZAC H. de, Les Chouans, op. cit., p. 40.
5
HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 249.
6
Sur les peuples trop vieux et trop jeunes , voir SIMON P.-J., Pour une sociologie des relations
interethniques et des minorits, Rennes, PUR, 2006, p. 157.
7
HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire, op. cit.
8
75 % des Franciliens considrent que les Bretons sont entts selon un sondagede 2007 (IFOP, Les
Bretons vus de Paris , op. cit.). Selon un autre sondage, effectu du 24 au 28 mai 1991 pour Slection du
Readers digest, ce serait mme le strotype rgional le plus rpandu en France.
9
HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 233.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

nous veut ? []Surdit terrible 1. Absence de conscience, donc,aveuglementet


surdit maintiennent ainsides populations dans lobscurantisme et la sauvagerie.

Des sauvages
Pour tout le temps pendant lequel il nous est donn dobserver lhomme
africain, nous le voyons dans ltat de sauvagerie et de barbarie, et aujourdhui
encore il est rest tel2. Cet tat, le white nigger irlandais le partage avec lhomme
lhomme africain car le Celte a beau tre blanc, il est nanmoins un
sauvage 3 ; il en va de mme du Breton : pntrer en Bretagne, cestentrer dans la
la vie sauvage 4, comme en Afrique : ce pauvre village morbihannais , crit
Alphonse Daudet, vous fait penser quelque douar africain ; cest le mme air
touff, vici par le fumier quon entasse sur les seuils, la mme familiarit entre
btes et gens 5. Le sauvage breton parat en outre aussi inintelligent que le naturel
naturel du Cap de Bonne-Esprance 6 mais il est pire que lanthropophage : mon
lanthropophage : mon frre coutait tristement. Il me dit : Jai t chez les
sauvages de Madagascar qui sentremangent, mais je les faisais rire volont. Ceuxci sont plus durs 7.
Les Bretons font, en effet, preuve dun courage absurde : la chouannerie,
notamment, fut, selon Hugo, loffre dune immense bravoure ; sans calcul, sans
stratgie, sans tactique, sans plan, sans but, sans chef, sans responsabilit 8.Cest
que le Breton, imptueux mais tendre , est un motif 9, comme le Ngre10 ou
lIrlandais impulsif 11. Il risque de sombrer dans lexcs, comme les Africains,
qui sont au plus haut degr exposs subir linfluence du fanatisme 12.Or, la
Bretagne bretonnante est foncirement galitaire []. Elle est susceptible de
mouvements collectifs spontans, que les dmagogues utilisent et surexcitent 13. De
mme, lIrlandais simbibe avec avidit de la thorie de lgalit, et avec une vraie
ardeur celtique la pousse lexcs 14.
Ni les Noirs, ni les white niggers irlandais, ni les Bretons ne paraissent rien
comprendre ltat, la disciplineni la loi. Il ne semble pas qu aucune poque [la
race celtique] ait eu daptitude pour la vie politique crit Ernest Renan en
186415.Quant au ngre , selon Hegel, il reprsente lhomme naturel dans toute sa

HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 250.


HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire, op. cit.
3
JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and the Alchemy of Race,
op. cit., p. 20.
4
Maxime Du Camp dans FLAUBERT G., Voyage en Bretagne, op. cit., p. 18.
5
DAUDET A., Une visite a lile de Houat , Journal officiel, 14 aot 1876, p. 6394-6395.
6
BALZAC H. de, Les Chouans, op. cit., p. 37.
7
FEVAL P., Chteaupauvre: voyage au dernier pays breton, Nouv. d., Paris, P. Ollendorff, 1895, p. 28.
8
HUGO V., Quatrevingt-treize, op. cit., p. 251.
9
GLANNDOUR M., Kregin-mor, Brest, Al Liamm, 1987, p. 77.
10
SENGHOR L.S., Ngritude et humanisme, op. cit., p. 24.
11
JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and the Alchemy of Race,
op. cit., p. 19.
12
HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire, op. cit.
13
SIEGFRIED A., Tableau politique de la France de lOuest, Paris, Imprimerie Nationale, 1995, p. 197.
14
JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and the Alchemy of Race,
op. cit., p. 49.
15
RENAN E. La posie des races celtiques , Revue des deux mondes, 1er fvrier 1958, p. 257.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

10

barbarie et son absence de discipline 1. De mme, la race celtique en Bretagne


[est] incapable de se discipliner elle-mme, si bien quau moindre relchement elle
risque de tomber dans la brutalit et, disons le mot, dans lanarchie 2. Cest que
toute vocation de la loi provoque la paralysie morale de lesprit celte 3 et que
la discipline sociale[] reste toujours plaque et ne devient jamais intrieure et
consentie 4. Comment sextraire dune telle sauvagerie ?

Montrer patte blanche


En sortant de sa condition
Les Bretons ont t vivement critiqus pour leur soumission au clerg : Il nest
pas de meilleurs chrtiens que cette crapule de Bretagne ; []Cest le ngre de la
France, cher aux ensoutans 5.La religion a cependantpermis certains deux de se
hisser au-dessus de leur condition : Quand lenfant, ladolescent dhier revient
comme prtre en visite au foyer, ce nest plus en fils ou en frre, cest en
suprieur 6.En Afrique, les missionnaires dont beaucoup taient bretons
enseignrent aux Noirs quils descendaient de Cham le maudit, mais permirent, au
prix dun vritable dressage 7, ceux quil est convenu dappeler improprement
improprement les volus 8 de slever la dignit de prtres et dintgrer ainsi
llite coloniale. Une autre faon de se hisser au-dessus de leur condition fut de
participer aux guerres.
Le rle historique des tirailleurs sngalais sur les champs de bataille est
connu : les Dogues noirs de lEmpire , selon lexpression de Senghor9, se
distingurent par leur courage, notamment lors de la Grande Guerre. Cela a valoris
limage des Noirs dans les reprsentations sociales ; cependant, cela a
galementaliment des strotypes racisteset dgnr en victimisation :
Quantitativement, les rgiments sngalais nont pas eu plus de morts que les
rgiments corses, bretons, occitans. [].Pourtant, la mmoire collective a retenu
cette ide, parce que dans lhistoire de France, quand vous navez pas de place,
vous prenez la place quil vous reste, celle des victimes de lhistoire10.

Les Bretons galement ont fait preuve de courage sur les champs de bataille 11 et
cultiv une forme de victimisation, exploite politiquement12.Cependant, une autre
1

HEGEL G.W.F., La raison dans lhistoire, op. cit.


SIEGFRIED A., Tableau politique de la France de lOuest, op. cit., p. 196 et 197.
3
JACOBSON M.F., Whiteness of a Different Color: European Immigrants and the Alchemy of Race,
op. cit., p. 48.
4
SIEGFRIED A., Tableau politique de la France de lOuest, Paris, Imprimerie nationale ditions, 1995 [1e
d. 1913], pages 196 et 197.
5
TAILHADE L. et TORENT, Le peuple noir: la Bretagne , op. cit., p. 2203.
6
SIEGFRIED A., Tableau politique de la France de lOuest, op. cit., p. 251-252.
7
NKONKO, Le christianisme en Afrique: gense et fonctions sociales , Peuples noirs peuples africains,
1985, no 47, p. 18.
8
DOMONT J.-M., lite noire, Lopoldville, Impr. du Courrier dAfrique, 1948, p. 15.
9
Prire de paix, SENGHOR L.S., uvre potique, Paris, Seuil, 2006, p. 94.
10
DRYEF Z., Pascal Blanchard : Les Noirs de France ne sont pas des victimes , Rue89, 04/02/2012.
11
LECOADIC R., La souffrance en chantant , G. DENIS (dir.), Mmoire et trauma de la Grande guerre:
Bretagne, Catalogne, Corse, Euskadi, Occitanie, Rennes, TIR, 2010, p. 135-187.
12
CORNETTE J., Histoire de la Bretagne et des Bretons: Tome 2, Des Lumires au XXIe sicle, op. cit.,
p. 415-418.
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LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

11

faon de sortir de sa condition, sans passer par la guerre dont il est la mtaphore, est
de pratiquer un sport haut niveau.
Au prix dun dressage du corps (et non de lesprit comme pour entrer dans le
clerg) mais sans risquer sa vie (comme en temps de guerre), le sport peut, en effet,
permettre une lite de sriger au-dessus de sa condition, symboliquement et,
parfois, financirement. Ce choix a t effectu avec succs par beaucoup de Noirs,
notamment en athltisme, o les coureurs dorigine africaine dtiennent tous les
records du monde, sans exception 1 et en football, un sport quifit dans les colonies
franaises dAfriqueune entre peu prs analogue celle du christianisme :
affaire de Blancs dabord, de conversion ensuite 2. Des Bretons se sont galement
fait remarquer en football mais l o ils se sont particulirement distingus, cest en
vlo, un sport o Jean Robic, Louison Bobet ou Bernard Hinault ont donn des
Bretons une image conforme au strotype : courageux et entts !
On peut donc, pour sextraire des reprsentations dvalorisantes, tenter de sortir
de sa condition par la religion, la guerre ou le sport. Mais on peut galement lever
la voix.

En sexprimant
Le mouvement de la Ngritude a t, dans les annes 1930, loccasion dun
bouillonnement contestataire mettant en cause les reprsentations des Noirs.
Constitue par lensemble des valeurs de la civilisation noire selon Senghor, la
Ngritude nest pour Csaire que la conscience dtre noir,simple reconnaissance
dun fait qui implique acceptation, prise en charge de son destin, de son histoire et
de sa culture 3. Cest donc un mouvement pluriel, dont la version senghorienne a
t critique pour son essentialisme, notamment par Fanon4 ou, plus rcemment, par
par le courant de la Crolit. En Bretagne galement, des auteurs ont tent dinverser
les stigmates par lcriture ; il est frappant,dailleurs, de constater quel point ils ont
dpeint les Bretons dans les mmes termes que les zlateurs de la Ngritude 5.
Toutefois, la Bretagne na pas engendr de Csaire oude Fanon. Elle a produit, en
revanche, de bons musiciens.
Pour les Noirs comme pour les Bretons (et bien sr pour les white niggers
irlandais), la musique a t un moyen dexpression populaire et de regain destime
de soi. Vinrent dabord le succs de Thodore Botrel, chansonnieren
costumebretonquientonnait des chants folkloriques et des hymnes la gloire de la
Francelors de la Premire Guerre mondiale6, et de Josphine Baker qui,vtue dun
simple pagne de bananes, dansait sur un rythme de charleston dans les annes 1920.
Puis, la France dcouvrit la musique noire amricaine : le jazz, dabord, le
rhythmnblues et la soul dans les annes 1950, le funk dans les annes 1960 et enfin
le rap et le hip hop partir des annes 1980. Quant la musique bretonne, elle ne
perce vritablement qu partir des annes 1970, lorsquAlan Stivell rencontre un
grand succs et enclenche ainsi une vague bretonne, suivie dune seconde vague
KAMIYA G., Pourquoi les dieux du stade sont-ils noirs? , Courrier international, 20/04/2000.
AUGE M., De lhistoire sociale lanthropologie religieuse , Le dbat, 1982, vol. 2, no 19, p. 67.
DESAIVRE D., Aime Cesaire et Prsence Africaine , Europe, 1998, vol. 76, no 832-833, p. 160-169.
4
FANON F., Peau noire, masques blancs, Paris, Seuil, 1971, p. 184-186.
5
LECOADIC R., Lidentit bretonne, Rennes, PUR, 1998, p. 146-149.
6
BOTREL T., Chants de bataille et de victoire:(1916-1919), Payot, 1920.
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12

dans les annes 1990. Cette impulsion musicale accompagne et nourrit llan
revendicatif.
On date gnralement lapparition de la revendication bretonne de la fin des
annes 1890. Cependant, dans sa version contemporaine, elle apparat dans les
annes 1960, avec la cration de lUDB, Union dmocratique bretonne (un parti
autonomiste de gauche toujours actif) et du FLB, Front de libration de la Bretagne
(un mouvement indpendantiste clandestin, dont lactivit a cess en 2000). Le
succs de la vague musicale bretonne des annes 1970 a stimul ce mouvement
politique ; toutefois, nobtenant pas de succs dcisif, il sest essouffl et beaucoup
de ses militants se sont reconvertis dans laction culturelle. Le mouvement noir, en
revanche, est bien plus rcent : on peut dater son acte de naissance du 26 novembre
2005, lorsque plusieurs dizaines dassociations se sont fdres au sein du Conseil
reprsentatif des associations noires (Cran), avec pour objectif la lutte contre les
discriminations, ainsi que la mmoire de lesclavage et de la colonisation. En
quelques annes, ce mouvement a obtenu une audience mdiatique jamais atteinte
par le mouvement breton. Tous, cependant, ne souhaitent pas emprunter la voie de la
revendication.

En sassimilant
Lune des faons de sassimiler consiste se rendre invisible aux yeux du
dominant. Cest ainsi que beaucoup de Noirs cherchent sclaircir la peau laide
de substances chimiques. Plusieurs pays, dont la France, ont interdit les plus
toxiquesdentre elles mais la pratique douloureuse continue1.Un autre procd
consiste se rendre inaudible. Cest ce que les Bretons ont fait en abandonnant leur
langue et en sefforant de se dbarrasser de leur accent, telle Hlne qui ma confi
avoir tout fait pour essayer de changer [sa] voix 2. Le rejet par un enfant de la
langue, de laccent et, plus globalement (comme cela sest fait en Bretagne) du
mode de viede ses parents, nest pasphysiquement douloureux mais porte
consquence. Identit nie et ngation de soi signifient lintgration dun conflit
insoluble, lment dune existence impossible, et structurent un univers de
dchirements3.
Ceci peut conduire une perte dhumanit : lalination. Cestun sujet de
proccupation commun aux auteurs noirs et bretons : selon Fanon, le Ngre alin
se place en pleine nevrose situationnelle 4 et pour Philippe Carrer, en Bretagne,
nous sommes confronts une pathologie du narcissisme 5.Souvent, lapproche
de lalination par les auteurs bretons relve de la plainte : la fin, qui sommesnous donc ? Des voyants ou des aveugles ? Des tres libres ou de pitoyables
alins6 ? Tandis que chez Fanon, lexpression est combative :

MBEMBA-NDOUMBA G., Ces noirs qui se blanchissent la peau: la pratique du maquillage chez les
Congolais, Paris Budapest Torino, lHarmattan, 2004.
2
LECOADIC R., Lidentit bretonne, op. cit., p. 187.
3
LEGOT F., Lidentit bretonne: Notes sur la production de lidentit ngative , Pluriel-Dbat, 1980,
no 24, p. 63.
4
FANON F., Peau noire, masques blancs, op. cit., p. 73.
5
CARRER P., Ethnopsychiatrie en Bretagne: nouvelles tudes, Spzet, Coop Breizh, 2011, p. 259.
6
GRALL X., Le Cheval couch, Paris, Hachette, 1977, p. 158.

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

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La verit able desalienation du Noir implique une prise de conscience abrupte


des realites economiques et sociales . Sil y a complexe dinfriorit, cest a la
suite dun double processus :
conomique dabord ;
par interiorisation ou, mieux, pidermisation de cette inferiorite, ensuite1.

On peut galement sassimiler en riant de soi. Ce serait un signe douverture


desprit. En ralit, la frontire est mince de lautodrision lautodnigrement, ce
lot commun des coloniss 2.Un tel type dhumour existe aux Antilles, il existe
galement en Bretagne depuis, au moins, les annes 1950. Prolongeant, en quelque
sorte, lhumour de Bcassine, les Bretons se dpeignent comme lourdauds,
maladroits et frustes. La caricature peut parfois, tre pousse son paroxysme, en
reprsentant les Bretonnes coiffes de rouleaux de papier hyginique ou en donnant
une image avilissante des Bretons3. Il sagit l dun humour ethnique autodgradant, analys par S. Juni et B. Katz en termes de pseudo-masochisme . Il
consiste selon eux, face une tension intra-psychique forte, en une manuvre
tactique de dsarmement 4.

Conclusion
Lexpression ngre blanc na pas t employe en tant que slogan par le
mouvement breton comme elle la t par le mouvement qubcois, sous la plume
dePierre Vallires5. Elle na pas non plus t rgulirementemploye sous forme
dinsulte lencontre des Bretons comme cela a pu tre le cas pour les Irlandais
immigrs aux tats-Unis. En revanche, Bretons et Ngres ont souvent t compars
avec un mme mpris au XIXe et au dbut du XXe sicle. Nous avons donc voulu
rechercher, par-del les videntes dissemblances, dventuelles analogies entre des
expriences vcues par des Noirs, des Irlandais et des Bretons. Or, force est de
constater que nous en avons trouv beaucoup. Le plus difficile na pas t de
collecter ces analogies mais de laisser de ct les nombreux autres exemples quil
et t possible de mentionner.Quel sensdonner, toutefois, ces analogies ?
Il convient, pour rpondre cette question, de rappeler quel point les
expriences vcues par ces trois populations diffrent.Les Noirs constituent un vaste
ensemble de nations et de populations dorigine africaine qui ont, diffrentes
priodes, de gr ou de force, migr vers dautres continents et sy sont tablis. Au
cours des sicles passs, des millions dentre eux ont subi lesclavage et la
dportation. Or, non seulement les Bretons nont jamais vcu une telle tragdie
collective mais, du port de Nantes, beaucoup dentre eux ont jadis particip aux
traites ngrires. Quand une domestique bretonnese plaint, en 1904, que les
matres [] nous considrent comme des esclaves , le mot esclave relve de la

FANON F., Peau noire, masques blancs, op. cit., p. 32.


BERNABE J., P. CHAMOISEAU, et R. CONFIANT, Eloge de la crolit, traduit par M. B TALEB-KHYAR,
Paris, Gallimard, 1993, p. 24.
3
MICHEL, Les Bretons sont tous des,
http://www.youtube.com/watch?v=UtMuZmPWBJ4&feature=youtube_gdata_player, consult le 18 mai
2012.
4
JUNI S. et B. KATZ, Self-effacing wit as a response to oppression: Dynamics in ethnic humor , The
Journal of General Psychology, 2001, vol. 128, no 2, p. 120.
5
VALLIERES P., Ngres blancs dAmrique, Qubec, Parti pris.
2

LES BRETONS, DES NEGRES BLANCS ?

14

mtaphore1. Quant aux Irlandais, ils ont subi une oppression raciale que les Bretons
nont jamais connue :
Tout au long de plus grande partie du XVIIIe sicle, lIrlande a t gouverne
par un arsenal lgislatif gnralement appel les Penal laws, les lois pnales .
Selon les termes de ces lois, les catholiques ne pouvaient ni voter ni tre lus au
Parlement, ni exercer de responsabilits municipales, ni pratiquer la loi, ni exercer
aucune responsabilit militaire ou de fonction publique, ni ouvrir une cole, ni
enseigner, ni tre prcepteurs, ni suivre des cours luniversit, ni envoyer leur
leurs enfants dans des coles trangres2.

Puis, lIrlande a t frappe par une terrible famine que la Bretagne na, non
plus, jamais connue :
De 1841 1851, la population irlandaise a dclin de huit millions six
millions et demi. Si lon prend en considration la croissance de la population qui
se serait normalement produite, il est probable que durant ces annes un million
de personnes sont mortes de faim ou des maladies gnres par la faim, ou ne sont
pas nes, et qu'un autre million et demi de personnes ont migr 3.

Enfin, une fois dbarqus aux tats-Unis, les Irlandais se sont trouvs dans une
socit o la couleur de la peau tait importante pour dterminer la position sociale
et o ils taient consigns sinon la race noire, du moins une race intermdiaire,
situe socialement entre la race noire et la race blanche. L encore, les Bretons nont
pas connu cela : la socit franaise nest pas fonde sur la race et les Bretons nont
pas eu faire preuve de racisme pour sintgrer4. (Quant ceux qui ont migr aux
tats-Unis, bien moins nombreux et plus tardivement que les Irlandais, ils semblent
avoir t bien accueillis5).Les Bretons ne sont donc pas des ngres blancs .
Que signifient, alors, les analogies que nous avons constates ? Que, par-del les
diffrences de degr et de circonstances, nous avons affaire, dans les trois cas, des
populations minoritaires ; non pas numriquement mais sociologiquement. Cest-dire des populations domines. La socit bretonne ayant t absorbe par la France
aux XVe et XVIe sicles, les spcificits linguistiques et culturelles de ses habitants
(en grande majorit paysans) leur ont dabord valu de passer pour des sauvages aux
yeux dune bourgeoisie franaise qui a ensuite dcouvert leur charme exotique 6,
avant de les assimiler.Un peu comme les Noirs, selon Csaire : Lhistoire des
Ngres est un drame en trois pisodes. [Ils] furent dabord asservis (des idiots et des
brutes []) Puis on tourna vers eux un regard plus indulgent. On sest dit : ils
valent mieux que leur rputation. Enfin, on a essay de les former. On les a
assimils7.

Tmoignage dune bonne, La Paroisse bretonne, septembre 1904.


IGNATIEV N., How the Irish became white, op. cit., p. 40.
3
Ibid., p. 163.
4
Ils sembleraient mme tre moins enclins au racisme que la moyenne franaise. Cf. RICHARD J.-L., Le
Front National en Bretagne occidentale, Paris, Cevipof, 1999.
5
DROAL C., Lmigration bretonne aux tats-Unis au vingtime sicle: des montagnes noires New
York 1920/1970 , avril 2003, p. 1-4.
6
Cf. BERTHO C., Linvention de la Bretagne , Actes de la recherche en sciences sociales, 1980,
vol. 35, no 1, p. 45-62.
7
Csaire A., dans KESTELOOT L., Anthologie ngro-africaine: panorama critique des prosateurs, potes
et dramaturges noirs du XXe sicle, Grard & Co., 1967, vol.129, p. 83.
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