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GIOVANNA

Nouvelle spirite crite par

LEON DENIS
I
Tous ceux qui ont parcouru la Lombardie connaissent le lac de Cme, ce lambeau du
ciel dItalie tomb entre les montagnes, ce merveilleux den o trne la nature, pare pour une
fte ternelle. Les lignes tourmentes des monts qui lencadrent, la nappe limpide et bleue de
ses eaux forment un saisissant contraste.
Les villes et les blancs villages se succdent sur ses bords comme les perles dun
collier. Au-dessus deux, sur le flanc des collines, stagent des jardins en terrasse que
garnissent lenvi orangers, citronniers, grenadiers et figuiers. Plus haut le feuillage ple des
amandiers, le gris dargent des oliviers, les pampres des vignes tapissent les pentes. De
gracieuses villas, peintes de couleurs tendres avec des ceintures de grands arbres ombrageant
de blanches statues, trouent a et l ce verdoyant manteau.
Au loin slvent les Alpes majestueuses, couronnes dun diadme de glaciers. Et sur
toutes choses resplendit la lumire du Midi, lumire radieuse qui revt de tons blouissants les
crtes de rocs et les voiles des bateaux de pche qui glissent, nombreux sur le lac paisible.
Pour goter la posie sereine de ces lieux, prenez une barque et gagnez le large quand
vient lheure du crpuscule. A ce moment, une brise lgre ride les eaux, fait frissonner les
tamariniers de la rive. Lodeur pntrante des myrtes se marie aux douces senteurs des
orangers et des citronniers. De tous les points du lac slvent des chants. Cest lheure o les
contadini (travailleurs des champs) et les jeunes ouvrires des fabriques regagnent les villages
en chantant des barcarolles. Leurs mlodies arrivent vous affaiblies, par la distance ; dans le
calme du soir, elles semblent descendre du ciel.
Bientt ces sons se joint le bruit des instruments de musique venant du rivage et des
villas illumines. Le lac tout entier vibre comme une harpe. Et si, ajoutant la magie de cette
scne, l'astre des nuits montre son disque au-dessus des montagnes ; si sous ses rayons
tamiss les cimes alpestres se colorent ; s'il jette sur les eaux transparentes ses longues
tranes d'argent fluide ; alors, cet air enivrant, ces cieux si doux, ces parfums, ces harmonies,
ces jeux de la lumire et des ombres, tout cela remplira votre me d'une motion dlicieuse,
inexprimable.
Une grce enchanteresse enveloppe toute la rgion sud du lac, mais plus haut, vers le
nord, en se rapprochant des Alpes, l'aspect se fait svre, imposant. Les roches ont des formes
plus pres ; les monts sont plus abrupts. Les jardins, les plantations d'oliviers font place aux
chtaigneraies, aux sombres sapinires. De grands pics, chauves, solitaires, regardent du fond
de l'horizon et semblent rver.
Prs de Gravedona s'ouvre une valle troite, parcourue par un torrent qui bondit de
roche en roche et fait jaillir ses eaux vives en cascatelles joyeuses. Quelques modestes
habitations y sont dissmines dans la verdure. Au pied d'une chute retentissante, par laquelle
le torrent se prcipite des derniers contreforts, un moulin croulant de vieillesse fait entendre
son bruit monotone. De l, un sentier suit les ingalits du sol, escalade les escarpements,
plonge dans les ravins pierreux et travers les cistes, les noisetiers, les sauges et les buis,
aboutit une dernire chaumire que deux grands frnes protgent de leur ombre. Autour de
leurs troncs robustes des guirlandes de vigne s'enroulent. Elles enlacent les branches de leurs
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festons et quand vient l'automne, laissent pendre ces beaux raisins d'Italie, longs d'un demi
mtre, aux grains oblongs, savoureux, croquant sous la dent. La masure est presque
entirement cache sous une paisse couche de lierre.
Sur son toit, chang en parterre, des gramines germent, des fleurs spanouissent. Des
hirondelles ont dress leurs nids entre les solives. Au moindre bruit on voit apparatre leurs
petites ttes inquites.
Un vaste enclos, envahi par les herbes et les plantes sauvages, s'tend derrire la
chaumire et une table vide, dlabre, ouverte tous les vents, s'appuie la haie touffue.
Il y a quelques annes, l'aspect de ce coin de terre tait tout diffrent. Le jardin,
entretenu avec soin, tait productif, agrable voir ; l'table abritait deux belles chvres, un
ne vigoureux. Pitro Menoni habitait cette masure avec sa femme Marta et leurs trois
enfants. Toute cette famille vivait du produit de l'enclos.
Chaque semaine, Pitro chargeait son ne Ruffo de couffins de fruits, de paniers de
lgumes, de jarres d'huile qu'il allait vendre au march de Gravedona. L'hiver, on avait le lait
des chvres, des chtaignes en quantit et, pendant les longues soires, on tressait des paniers,
on prparait les garnitures d'osier qui prservent les fiasquettes de vin.
L'abondance rgnait en cette demeure. Mais vinrent les mauvais jours, Pitro, atteint
d'une maladie grave, languit longtemps, puis mourut. Il fallut vendre les chvres et Ruffo
partit son tour. Le jardin dlaiss ne produisant plus, la, misre s'appesantit sur l'humble fa
mille. Assujettie un incessant labeur, mine par de douloureux soucis, Marta sentit ses
forces s'vanouir rapidement.
Pntrez dans cet intrieur et voyez, sur un grabat, cette femme vieillie avant l'ge, au
teint jauni, aux joues creuses, aux yeux brillants de fivre ; voil ce que les veilles, la
souffrance et les larmes ont fait de la robuste paysanne. Ses trois enfants sont auprs d'elle.
L'ane, Lna, fillette de quinze ans, aux membres grles, aux traits dj fltris par les
privations et l'inquitude, est assise sur un escabeau prs du lit et rpare quelques guenilles
uses.
Ses petits frres demi couchs sur la terre battue s'essaient tresser une corbeille.
Les murs sont nus, blanchis la chaux. Dans un coin, des feuilles de fougre amonceles
servent de couche aux garons. Une madone de bois, recouverte d'un lambeau d'toffe jadis
bleue, quelques grossires images de saints forment, avec des meubles rustiques, les seuls
ornements du logis. Un pnible silence, peine troubl par la respiration oppresse de la
malade, rgne dans la chaumire. Des rayons d'or, pntrant par la porte grande ouverte, se
jouent au sein de cette misre.
Mais un bruit lger se fait entendre au dehors. On dirait le frlement d'une toffe sur le
sable du sentier. Les enfants se retournent et poussent des exclamations joyeuses. Une jeune
fille est debout dans le cadre de la porte. Est-ce bien une jeune fille ? N'est-ce pas plutt une
crature surhumaine, quelque apparition cleste ? Le soleil illuminant ses tresses blondes,
couronne son front d'une sorte d'aurole. Sa robe blanche, sa taille svelte, ses traits charmants,
la rendent semblable ces virginales peintures de Rafal Sanzio. Elle savance et sa vue le
visage amaigri de Marta s'claire d'un ple sourire ; les enfants l'entourent. Elle se penche vers
la malade, de sa main blanche et douce presse ses doigts brlants, lui fait entendre des paroles
consolantes et amies. Une matrone, ployant sous le poids d'un norme panier entre son tour.
Elle s'assied, essouffle et tale bientt sur le coffre de bois des provisions de toute sorte, un
flacon de vin gnreux, des vtements, une couverture. Ces objets s'entassent sur le meuble
trop troit, pour les recevoir.
A lair affectueux de la demoiselle, l'empressement avec lequel on l'accueille, on la
fte, on devine que ses visites sont frquentes. La blonde et gracieuse jeune fille est la
providence de cet humble logis, comme de tous ceux de la valle o il y a des afflictions

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consoler, des pleurs essuyer des souffrances, gurir. C'est, pourquoi on l'a nomme la fe
des pauvres (fala dei poveri).
Giovanna (Jeanne) Speranzi est ne dans la villa des Lentisques, dont on aperoit de la
valle les terrasses blanchissantes.
Ses dix-huit ans se sont couls dans ces lieux aims du soleil et des fleurs. On dit que
l'me est lie par, de secrtes influences aux rgions qu'elle habite, qu'elle participe leur
grce ou leur rudesse. Sous ce ciel limpide, au milieu de cette nature sereine, Giovanna a
grandi et toutes les harmonies physiques et morales se sont unies pour faire d'elle une
merveille de beaut, de perfection. Elle est grande, lance ; son teint est, blanc, sa chevelure
blonde, paisse et soyeuse, sa bouche mignonne garnie de dents petites, clatantes, ses yeux
d'un bleu profond et doux. Le haut du visage a un cachet de noblesse, d'idale puret. Des
clarts semblent l'envelopper. Malgr l'expression de mlancolie qui lui est habituelle,
Giovanna, dans la floraison de ses dix-huit printemps, est une des plus ravissantes enfants du
Milanais. Orpheline treize ans, elle a conserv de la perte des siens un souvenir toujours
vivant. Devenue pensive, recueillie, son front rveur se penche souvent vers la terre o
dorment les morts aims. D'ardentes aspirations la portent vers les choses d'en haut, vers
Dieu, vers l'infini. Elle ne ddaigne pas, le monde, cependant un trsor de sensibilit,
d'ineffable charit est renferm en son cur ; toute peine, toute, douleur, y veille un cho.
Aussi consacre-t-elle sa vie ceux qui pleurent. Elle ne connat pas de plus douce joie, de plus
captivante tche que de secourir, de consoler les malheureux.
Ainsi s'coula sa jeunesse, entre une tante infirme et une vieille nourrice qui veille sur
elle, l'accompagne dans ses visites aux indigents.
Un incident est pourtant venu depuis peu rompre l'uniformit de cette vie, jeter le
trouble dans l'me candide de Giovanna. Un jour qu'elle suivait le sentier bien connu qui
conduit la demeure des Menoni, des nuages noirs s'amoncelrent au-dessus du vallon, de
larges gouttes d'eau tombrent avec bruit parmi les buissons de noisetiers et le tonnerre,
grondant tout coup remplit les gorges des monts de ses clats retentissants. A peine entre
dans la chaumire, l'orage se dchana derrire elle avec violence, courbant jusqu' terre les
cimes des arbres, voilant lhorizon d'un pais rideau de pluie. Le torrent, grossissant vue
d'il, mlait le bruissement de ses eaux aux clameurs de la tempte. Un jeune homme, vtu
d'un costume de chasse, tenant la main un fusil, gagna la masure en courant et demanda s'y
abriter. Pendant que l'orage svissait au dehors, il put examiner loisir le lieu, o il se
trouvait. A la vue de ce dnuement, l'aspect de Marta tendue sur un lit de souffrance, il
parut s'intresser son infortune et posa quelques questions, discrtes auxquelles Jeanne
rpondit en baissant les yeux. La prsence, le rle de cet ange consolateur parmi ces
malheureux le toucha. Il demanda s'associer cette bonne uvre et l'entretien s'tant
engag, l'orage tait pass depuis longtemps et le soleil s'tait remis sourire qu'il ne songeait
pas encore quitter cette demeure o le hasard l'avait amen. Il se retira enfin, mais pour
revenir souvent. Il ne se passait gure de jour sans qu'on le vt paratre l'heure habituelle o
Giovanna visitait la pauvre famille. Il restait l jusqu' son dpart, la couvant du regard,
admirant sa grce virginale, son exquise bont pour la malade. Il finit mme par prolonger ses
visites bien longtemps aprs qu'elle s'tait loigne, causant d'elle avec Lna, accablant celleci de mille questions.
Quoiqu'il n'eut jamais, avant ce jour d'orage, franchi le seuil des Menoni, Maurice
Ferrand n'tait point inconnu d'eux. Quinze ans auparavant, un Franais, exil la suite
d'vnements politiques, tait venu se fixer dans le pays. Il avait achet Domaso, village qui
borde le lac, prs de Gravedona, une petite habitation situe sur une colline d'o la vue
embrasse l'immense panorama des eaux et des monts, la Brianza, la Valteline, les grands pics
des Alpes. L'exil amenait avec lui son fils, jeune garon de huit dix ans, dont la mre tait
morte en France. Maurice, en parcourant la contre, en suivant les petits ptres sur les rocs
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la recherche des nids de palombes ou les pcheurs de truites qui explorent le lit des torrents,
eut bien vite appris la langue potique et sonore de Manzoni et d'Alfiri. Mais il fallut
renoncer ces joyeuses parties et un jour son pre l'emmena Cme, o ils prirent le chemin
de fer de Milan. Arrivs dans cette grande cit, le premier soin de l'exil fut de placer l'enfant
dans une des meilleures institutions, puis il retourna s'enfermer dans le pavillon o il vivait
seul avec ses livres et une vieille servante du pays.
Maurice fit des progrs rapides. Sa vive intelligence, sa prodigieuse mmoire, le
servirent si bien, qu'aprs quelques annes, n'ayant plus rien apprendre dans l'tablissement
o il avait t plac, il dut poursuivre ses tudes l' Universit de Pavie. En mme temps que
son instruction se dveloppait, son caractre se dessinait, caractre singulier, mlange de
sentiments gnreux et durs. Maurice aimait instinctivement la solitude ; il avait peu d'amis.
Les allures bruyantes, expansives des Lombards et des Toscans au milieu desquels il se
trouvait, lui dplaisaient. Il vivait l'cart, le plus possible, consacrant ses loisirs la lecture
de potes favoris. Une curiosit profonde le portait aussi vers les tudes philosophiques. De
bonne heure, il rechercha le pourquoi des choses, voulant approfondir ces mystrieux
problmes qui dominent toute vie et qui, semblables au flux de la mer, chasss de notre
pense par l'impuissance, y reviennent plus imprieux chaque fois.
Le sentiment religieux s'tait d'abord manifest en lui par un vif amour du
catholicisme. Les pompes clatantes du culte italien, la voix puissante des orgues, les chants,
les parfums, la magnificence des difices, de ce Dme de Milan, merveille de sculpture,
dont les statues de marbre se profilent en lgions innombrables sur l'azur du ciel, toutes ces
splendeurs du romanisme, remplissaient l'me de Maurice d'une motion profonde. Mais
quand les sens s'tant habitus ces pompes retentissantes, sa raison voulut descendre au fond
des dogmes, les analyser, les fouiller, quand dchirant le voile brillant et matriel qui cache
aux yeux du vulgaire la pauvret de l'enseignement catholique, il ne vit plus qu'une morale
ternie par la casuistique, les principes du Christ fausss, un Dieu partial et cruel, trnent sur
un amas de superstitions, il chercha une, croyance claire, capable de satisfaire son cur, sa
raison, son besoin de foi et de justice. Il se plongea dans l'tude des diverses philosophies,
depuis celles des Grecs et des Orientaux jusqu'au moderne et desschant positivisme. De ce
colossal examen, se dgagea pour lui une foi spiritualiste, base sur l'tude de la nature et de
la conscience, et trouvant dans la communication intime de l'me avec Dieu une force morale
qu'il croyait suffisante pour maintenir l'homme dans la voie droite. Il souponnait que
l'existence prsente n'est pas la seule pour nous, que l'me doit s'lever par des vies
successives et toujours renaissantes de mondes en mondes vers la perfection.

II
C'tait surtout lors des voyages, trop courts son gr, que Maurice faisait la demeure
paternelle et pendant les excursions qui s'en suivaient, que sa pense, stimule par la posie de
la nature, s'levait vers Dieu d'un lan rapide et sr. Il aimait alors errer dans les gorges
sauvages des monts, parcourir les lieux carts o retentit le grondement perptuel des
torrents et des cascades, les forts de sapins, de htres, de mlzes qui couvrent de leurs
sombres dmes la pente des Alpes tessinoises.
Les souffles du vent, froissant les ramures, jetant dans la profondeur des bois ses notes
plaintives et harmonieuses, semblables au jeu d'un orgue invisible, le murmure des eaux
jaillissantes, le chant des oiseaux, jusqu'au bruit lointain de la hache frappant les troncs
sonores, toutes ces voies de la solitude beraient son esprit, lui parlaient un langage de paix.
Sur les sommets baigns de lumire, sous les votes de verdure, sa prire montait vers Dieu
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autrement pure et ardente que dans les temples envahis par la foule. Au sein des bois
odorants, des retraites ombreuses et caches l'invitaient au repos. Et les mille bruits de cette
nature alpestre formaient pour lui une mlodie dlicieuse dont il s'enivrait au point d'oublier
les heures et de laisser passer l'instant du retour.
Il fallait cependant s'arracher ces ftes des yeux et du cur et reprendre le cours des
tudes interrompues. Maurice passa ses examens avec succs. Hsitant ensuite entre les
diverses carrires qui s'ouvraient lui, sur linvitation de son pre, il fit son droit, fut reu
avocat et commena exercer au barreau de Milan. Son loquence hardie, entranante, sa vive
imagination, l'tude approfondie des causes lui confies, l'eurent bientt fait remarquer du
monde des tribunaux ; un brillant avenir souriait son ambition sil avait voulu plier sa
conscience aux subtilits, de la chicane et de la politique, se faire le satellite des puissants.
Mais cette me haute et fire ne pouvait s'abaisser un tel rle. Les intrigues, les turpitudes
des cours et des salons la remplissaient d'amertume. Le spectacle d'un monde oisif, corrompu,
talant avec fracas sa richesse et ses titres la cupidit, l'gosme, montant l'assaut de la
socit et la dominant ; la probit chancelante ; la spculation effrne humiliant le travail
rgnrateur ; tous ces ulcres de notre poque de dcadence morale se montrant dans leur
laideur aux yeux du jeune homme lui apprirent ddaigner la vie, se dtacher de plus en
plus des choses terrestres. Dans la coupe des plaisirs ayant voulu tremper ses lvres, il n'avait
trouv que fiel ; l'amour tarif, l'orgie brutale, le jeu stupfiant, taient pour lui autant de
monstres qui l'avaient fait reculer d'horreur.
Avec de tels gots, une disposition naturelle la mditation, l'amour de la solitude, il
vit se dnouer peu peu toutes ses relations. Ceux qui l'avaient accueilli tout d'abord, rebuts
par cette rigidit, par cette misanthropie qui s'exhalait en termes amers, par l'absence de cette
bienveillance si ncessaire au sage, s'loignrent de Maurice et le laissrent ses rves. Le
vide se fit autour de lui. Un dgot profond saisit le jeune avocat. Il refusa les causes
mauvaises ou douteuses qui lui taient offertes et vit ainsi se rduire le nombre de ses clients.
Ses brillantes facults restrent sans emploi.
Un morne abattement l'envahissait, lorsque de Domaso lui parvint la nouvelle que son
pre, gravement malade, le demandait prs de lui. Maurice partit aussitt.
L'exil, dvor par la nostalgie, par cet amour de la terre natale, ce besoin de la patrie
que rien ne peut remplacer, l'exil luttait en vain contre un mal sans remdes. Il mourut
bientt entre les bras de son fils. Cette mort rpandit une ombre encore plus paisse sur le
front de Maurice ; sa tristesse, sa mlancolie naturelles augmentrent. Il renona au barreau et
s'installa dans la petite maison solitaire que lui avait lgue le dfunt. Son temps fut partag
entre les lectures et les excursions. Souvent, ds le matin, il prenait son fusil et sous le
prtexte de chasser, il parcourait la contre en tous sens, allant l'aventure, insoucieux des
sentiers. Le gibier pouvait impunment passer prs de lui. Plong dans d'interminables
rveries, il ne songeait gure le poursuivre. Il s'asseyait parfois sur quelque pointe de roc
dominant le lac, pour observer le mouvement des barques glissant sous les efforts des
rameurs, les aigles dcrivant des cercles immenses dans le ciel, les lentes dgradations, de la
lumire pendant les heures du soir et ce n'est que lorsque la nuit commenait tendre son
voile sur la terre qu'il songeait regagner sa demeure.
Ce fut pendant une de ces courses que, surpris par l'orage, il se rfugia chez les
Menoni et y rencontra Giovanna. De ce jour, sa vie changea.
La vue de cette enfant le rchauffa soudain. Un gai rayon de soleil pera l'obscurit de
son me ; une voix inconnue chanta dans son cur. D'abord il ne se rendit pas compte du
sentiment nouveau qui naissait en lui. Une force magntique le portait vers la jeune fille et il y
obissait instinctivement. Quand elle tait l, devant lui, il s'oubliait la regarder, l'entendre.
Le timbre de sa voix rythme veillait dans son tre des chos d'une douceur infinie. Il voyait
en elle plus qu'une fille de la terre, plus qu'une crature humaine, comme une apparition
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passagre, reflet mystrieux d'un autre monde, un trsor de beaut, de puret, de charit,
auquel Dieu prtait une forme sensible afin qu'en la voyant les hommes pussent comprendre
les perfections clestes et y aspirer. La prsence de Giovanna l'arrachait sa misanthropie.
Elle faisait surgir en lui un flot de penses bienfaisantes, gnreuses, un ardent dsir d'tre
bon et de consoler. Son exemple l'invitait au bien ; il sentait le vide, l'inutilit de sa vie et
comprenait enfin qu'il y avait mieux faire ici-bas qu' fuir les hommes et se renfermer dans
une indiffrence goste. Il s'intressait aux douleurs des autres ; il songeait plus souvent aux
petits, aux dshrits de ce monde, tous ceux qu'accable l'adversit ; il recherchait
avidement les moyens de leur tre utile.
Pendant leurs entrevues, quoique se parlant peu, ils changeaient mille penses. L'me
a des moyens de s'exprimer, de communiquer avec le dehors que la science humaine ne peut
dfinir, ni analyser. Une atmosphre de fluide, en corrlation intime avec leur tat moral,
enveloppe tous les tres et suivant sa nature, sympathique ou contraire, ils s'attirent, se
repoussent, s'panchent ou se referment, et c'est ainsi que s'expliquent les impressions, que
nous fait prouver la vue de personnes inconnues.
Les jours s'coulaient. Grce aux secours de Jeanne, grce aux soins du
mdecin de Gravedona, dont Maurice payait les visites, Marta tait revenue la sant. Le
jour o elle put sortir, une agrable surprise l'attendait au dehors. Le jardin, envahi nagure
par les herbes gourmandes et les ronces enchevtres, tait redevenu propre et coquet.
L'automne avait suspendu aux arbres des guirlandes d'or et d'meraude. Poiriers, figuiers,
abricotiers, ployaient sous le poids de leurs fruits. De longues grappes de raisins vermeils
pendaient entre les branches des mriers ; d'opulents lgumes couvraient les carrs. Un habile
jardinier, envoy par Maurice avait taill les arbres, soign la vigne, opr cette
transformation. Il avait fait de ce coin dsol un merveilleux verger. L'hiver pouvait venir. La
vie de la pauvre famille tait assure.

III
Sur une des collines qui bordent le lac, quelque distance de Gravedona, s'tend un
rideau d'ifs et de cyprs. Leur sombre verdure apparat de loin parseme de taches d'une
clatante blancheur. Des cippes funraires, des croix en bois ou de pierre se dressent parmi les
verts rameaux. C'est le Campo-Santo (champ des morts), le lieu o vient se dnouer la chane
infinie des humaines douleurs. Une flore brillante s'panouit entre les tombes et rpand dans
l'air d'agrables senteurs. La lumire ruisselle, et les oiseaux chantent sur les pierres
spulcrales. Qu'importe en effet la nature que tant d'esprance et de joies y soient jamais
ensevelies aux yeux des humains ? Elle n'en poursuit pas moins le cycle de ses merveilleuses
transformations.
Non loin de l'entre du cimetire, une large dalle de marbre est encadre de rosiers, de
jasmins, d'illets rouges, parmi lesquels bourdonnent des insectes. Un acacia la couvre de son
ombre. L dorment, bercs par les chos lointains, par les murmures affaiblis de la vie, les
parents de Giovanna, et c'est sa pieuse main qui entretient ces fleurs. Plusieurs fois par
semaine, elle descend prier l'glise de Gravedona, et de l, suivie de sa nourrice, gagne le
champ funbre o gt la dpouille des siens ; l aussi repose le corps du pre de Maurice, et
celui-ci, dans son taciturne ennui, aime parcourir ces alles silencieuses, retremper son
esprit dans le grand calme de la cit des morts. Un jour, les deux jeunes gens s'y
rencontrrent, Giovanna, agenouille, la tte penche sur la tombe de sa mre, semblait
s'entretenir voix basse avec elle ; on voyait ses lvres s'agiter. Que disait-elle la morte ?
Quel mystrieux change de penses s'oprait entre ces deux mes ? Maurice ne savait, mais
craignant de troubler ce recueillement, il se tenait l'cart, immobile, attentif. En se relevant,

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Giovanna l'aperut, et son visage s'empourpra. Mais lui, tout heureux de cette rencontre,
s'approcha et la salua.
- Signorina, lui dit-il, je vois qu'un mme mobile nous conduit en ce lieu. Il est doux, n'est-ce
pas, de venir rver prs de ceux qu'on a perdus, de prouver que leur souvenir est toujours
grav dans notre cur ?
- Oui, rpondit-elle, et dans l'accomplissement de ce devoir on puise des forces nouvelles, on
s'affermit dans le bien. Chaque fois que je viens ici, j'en sors plus calme, plus soumise la
volont de Dieu.
- Ressentiriez-vous aussi ce que j'prouve auprs des morts ? Ds que je m'approche de la
tombe de mon pre, il me semble qu'une communication intime s'tablit entre lui et moi. Au
fond de mon tre une conversation s'engage. Je crois entendre sa voix, je lui parle et il me
rpond. Mais peut-tre n'est-ce l quune illusion vaine, un effet de notre motion ?
Elle leva vers lui ses yeux qui brillaient d'un feu profond et doux.
- Non, ce n'est pas une illusion, dit-elle, moi aussi j'entends ces voix intrieures. J'ai appris
depuis longtemps les comprendre. Et ce n'est pas seulement ici qu'elles se font entendre en
moi, en quelque lieu que je sois, si jappelle par la pense mes chers invisibles, ils viennent,
ils me conseillent, m'encouragent, guident mes pas dans la vie, La tombe n'est pas une prison,
tout au plus peut-on la considrer comme une sorte d'autel du souvenir. Ne croyez pas que les
mes y soient enchanes.
- Les mes des morts reviennent-elles donc sur la terre ?
- Pourriez-vous en douter ? dit la jeune fille. Comment, ceux qui nous ont aims ici-bas se
dsintresseraient-ils de nous dans l'espace ! Dlivrs des liens de la matire, ne sont-ils pas
plus libres, et le souvenir du pass ne les ramne-t-il pas vers nous ! Oui, certes, ils
reviennent, ils s'associent, nos joies, nos douleurs. Si Dieu le permettait, nous les verrions
souvent nos cts se rjouir de nos bonnes actions, s'attrister de nos fautes.
- Cependant vous tes une catholique fervente, or, le catholicisme n'enseigne-t-il pas qu' la
mort l'me est juge et, selon l'arrt divin, ternellement rive au lieu du chtiment ou au
sjour des bienheureux,
- J'adore Dieu, j'obis de mon mieux sa loi, mais cette loi est une loi d'amour et non une loi
de rigueur. Dieu est trop bon et trop juste pour punir ternellement. Connaissant la faiblesse
de l'homme, comment pourrait-il se montrer si svre envers lui.
- Quelle sera donc, selon vous, la sanction du bien et comment s'accomplira la justice divine ?
- L'me, en quittant la terre, voit se dchirer le voile matriel qui lui faisait oublier son
origine, ses destins. Elle comprend alors l'ordre du monde ; elle voit le Bien rgner au-dessus
de tout. Selon que sa vie a t bonne ou mauvaise, strile ou fconde, conforme ou contraire
la loi du progrs, elle jouit d'une paix dlicieuse ou souffre d'un cruel remords, jusqu' ce
qu'elle reprenne la tche inacheve.
- Et comment cela ?
- En revenant sur cette terre d'preuve et de douleur travailler son avancement, aider ses
surs dans leur marche commune vers Dieu.
- Vous pensez donc que l'me doit accomplir plusieurs existences ici-bas ?
- Oui, je le sens, une existence ne peut suffire pour nous permettre d'atteindre la perfection ; et
comment, sans cela, expliquer que les enfants de Dieu soient si dissemblables de caractre, de
valeur morale, d'intelligence ?
- Permettez-moi de m'tonner qu' l'ge o tant de jeunes, filles sont rieuses et folles vous
soyez si srieuse, si rflchie, si claire des choses d'en haut.
- C'est sans doute que j'ai vcu plus que celles dont vous parlez.
- Je crois comme vous que l'existence actuelle n'est pas la premire que nous accomplissions,
mais pourquoi le souvenir du pass est-il effac de notre mmoire ?

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- Parce que les bruits et les occupations de la vie matrielle nous dtournent de l'observation
intrieure de nous-mmes. Bien des rminiscences de mes vies d'autrefois me reviennent
l'esprit. Je crois que beaucoup de personnes pourraient reconstituer leurs existences passes en
analysant leurs gots, leurs sentiments.
- L'amiti ou la rpugnance instinctive que nous ressentons premire vue pour certaines
personnes n'auraient-elles pas leur source dans cet obscur pass ?
- Oui, sans doute, mais nous devons rsister ces sentiments de rpugnance. Tous les tres
sont nos frres et nous leur devons notre affection.
- Ainsi, cet lan irrsistible qui me portait vers vous ds le premier jour o je vous vis, cette
force qui n'a fait, que crotre depuis notre rencontre chez Marta, et qui me fait vous rechercher
partout, serait une preuve que nous nous sommes dj rencontrs et connus sur terre
La jeune fille sourit et se tut.
- Chre demoiselle, continua Maurice d'un ton grave et mu, dois-je le dire, nos penses
s'unissent en une concordance singulire. Je retrouve en vous toutes mes ides ; mais ces
ides, confuses dans mon esprit, s'agrandissent et s'clairent en passant par votre bouche. La
solitude et la rflexion ont fait de vous un ange de bont, de douceur ; moi, elles m'avaient
aigri, rendu indiffrent aux souffrances humaines. Mais le jour o je vous ai vue l'uvre je
compris o tait le bien, le devoir. Ma vie a reu une impulsion nouvelle. C'est vous que je
dois cette rvlation. En vous voyant, en vous entendant, un voile s'est dchir, un monde
infini de rves, d'images, d'aspirations, s'est montr mes yeux. Aussi, votre prsence est
devenue un besoin pour moi, une joie profonde. Laissez-moi esprer que nous pourrons
souvent nous revoir.
Un bruit de pas et de voix l'empcha de continuer, et vint propos cacher le trouble de
Giovanna. Un convoi mortuaire s'approchait ; une psalmodie lugubre montait dans l'air. La
jeune fille appela sa nourrice, mais avant de s'loigner, elle fit un signe amical Maurice et
lui jeta ces mots : au revoir !
Le jeune homme la suivit du regard jusqu' ce que sa robe blanche et disparu l'angle de
l'alle.
L'tonnement qu'avait veill dans l'esprit de Maurice sa premire rencontre avec
Giovanna tait all grandissant mesure qu'il apprenait mieux la connatre. Mais peu peu
cette impression s'tait change en un sentiment tout autre. Aprs chacune de leurs entrevues
chez Marta, il se sentait, comme il l'avait dit lui-mme, meilleur, plus port vers le bien, plus
doux envers ses semblables. La puissance mystrieuse qui rayonnait autour de la jeune fille
l'enveloppait, faisait fondre ce qu'il y avait de dur, de glacial en son me. Une force attractive,
invincible, l'attachait elle. Une sorte d'ivresse montait son cerveau rien qu'en entendant le
son de sa voix. Maurice aimait. Il aimait avec l'ardeur juvnile, avec l'enthousiasme d'un cur
qui parle pour la premire fois. Chaque jour il dcouvrait en Giovanna une perfection
nouvelle. Tous ceux qui la connaissaient, tous ces humbles habitants de la valle qu'elle avait
secourus, ne clbraient-ils pas ses vertus ? Et comme, malgr sa douceur et sa modestie, elle
se montrait suprieure toutes les jeunes filles de son ge ! Maurice avait vu de prs les
demoiselles de la grande cit lombarde, il connaissait les joyeuses enfants de Cme et des
rives du lac. Nulle part, il n'avait trouv son gale. Il avait vu la vanit, le dsir de briller,
rgner chez la plupart d'entre elles. Sans doute, il y avait de sduisantes personnes, des jeunes
filles capables de rendre un poux heureux parmi celles qu'il avait rencontres ; aucune ne
possdait cette simplicit unie cet air noble et doux, ce je ne sais quoi de surhumain, cette
flamme presque divine qui se refltait dans les yeux de Giovanna, lui gagnait les curs,
loignait de ceux qui l'approchaient toute pense basse ou impure. N'tait ce pas une chose
merveilleuse que de lentendre, dix-huit ans, parler avec tant de conviction des grandes lois
ignores de l'homme, percer les sombres mystres de la vie et de la mort, rconforter les
indcis, montrer tous le devoir. Voil ce que se disait Maurice aprs l'entrevue du cimetire,
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et l'image de Giovanna remplissait son esprit. Il repassait dans sa mmoire tous les incidents
qui l'avaient rapproch d'elle. Il la revoyait telle qu'elle lui tait apparue un jour de fte, dans
l'glise de Gravedona, abme dans sa prire tandis qu'autour d'elle tout tait bruit,
mouvement de chaises remues, froissement d'toffes sur les dalles. Et de tout cela :
souvenirs, penses, secrtes esprances, se dgageait un rve dlicieux, rve d'amour et de
bonheur, qu'il caressait silencieusement au fond de son me.

IV
Maurice, dans ses courses vagabondes, avait rencontr plusieurs fois Luisa, la vieille
nourrice. Ayant su obtenir son amiti, il acquit d'elle la certitude qu'il serait bien accueilli la
villa Speranzi, et s'y rendit un jour. Celui qui, rencontrant l'avocat misanthrope, aurait pu lire
en lui, et t bien surpris de l'motion qu'il ressentait. La dmarche qu'il tentait n'allait-elle
pas dtruire ou raliser ses esprances ? Il fut fort bien reu par la tante de Giovanna qui,
affaiblie par l'ge et la maladie sentait le moment venu de donner un soutien naturel, un poux
sa nice. Elle autorisa Maurice renouveler ses visites, ce qu'il fit frquemment. Alors
commencrent pour les jeunes gens ces entretiens prolongs, ces causeries sur la terrasse
dominant le lac, durant lesquels leurs mes s'panchaient en mutuelles confidences. Maurice
racontait sa vie, sa triste vie d'enfant priv de mre, puis les dceptions, les dcouragements
de sa jeunesse. Il ouvrait, comme en le dchirant, son cur Giovanna. Elle le consolait, lui
confiait ses rves, ses rves aussi candides, aussi purs que ceux d'un ange. Et ces deux tres,
se rapprochant de plus en plus., apprenaient s'aimer davantage, mille liens secrets se
formaient, les enlaant, les unissant dans d'troites et puissantes mailles.
Le jour o, selon les usages de la haute Italie, les fianailles devaient tre clbres, fut
bientt fix, et tout fut prpar pour cette fte intime, laquelle deux ou trois vieux amis
devaient prendre part. La veille de ce jour, Maurice monta de bonne heure la villa. Aprs le
repas du soir, 1es deux jeunes gens gagnrent la terrasse, d'o leurs regards pouvaient
s'tendre sur un magique horizon. Ils s'assirent en silence sous un bosquet d'orangers. Luisa se
tenait un peu l'cart.
La nuit s'avanait lentement ; elle tendait sur le lac son voile bleutre elle rpandait une
teinte uniforme sur les champs d'oliviers, les vignes, les bois de chtaigniers, sur les villes et
les villages. Tandis que l'ombre s'paississait dans les valles, les sommets des collines, rougis
par la pourpre du couchant, semblaient autant de foyers d'incendie. La nuit montait peu peu ;
ses sombres tranes s'tendirent sur les crtes ; des lumires innombrables tincelrent, aux
fentres des villas et des chaumires. Les tnbres enveloppaient entirement le lac et son
cadre de montagnes, mais vers le Nord les feux du jour mourant coloraient encore de teintes
fantastiques les colosses des Alpes. Comme une arme de gants rangs en bataille, la
Bernina, la Sella, le Monte-d'Oro, la Disgrazia, vingt autres pics dressaient vers le ciel leurs
cimes orgueilleuses, couronnes de neige, sur lesquelles le soleil, avant de disparatre
l'occident, lanait ses rayons briss.
En vain, la nuit cherchait les treindre, ils luttaient avec elle. Mais son voile passa enfin
sur ces fronts superbes. Les dernires lueurs s'teignirent. La nuit triomphait ; seule, elle allait
rgner jusqu' l'aurore.
A ce moment, un concert argentin s'leva dans les airs. Dans tous les villages, les cloches
tintaient. C'tait l'anglus, la prire du soir, le signal qui veille chez tous, chez le pcheur du
lac, chez le bcheron de la fort, chez le ptre de la montagne, la pense de Dieu. Giovanna et
Maurice, songeurs, recueillis, observaient ce majestueux spectacle ; ils coutaient le son
mlancolique des cloches, ils suivaient du regard les belles toiles d'or, mergeant des
profondeurs du ciel pour monter lentement, en lgions serres, vers le znith. La posie de
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cette nuit remplissait leurs mes ; leurs bouches taient muettes, mais leurs curs se
confondaient dans un ravissement profond. Maurice rompit le premier le silence.
- Giovanna, dit-il, pensez-vous quelquefois ces sphres lumineuses qui se meuvent dans
l'espace ? Vous tes-vous demand si elles sont, comme notre terre, des mondes de
souffrance, habits par des tres matrielles et arrirs, ou si des mes plus parfaites y vivent
dans l'amour, la flicit ?
- Bien des fois, rpondit-elle, j'ai visit ces mondes. Des protecteurs, des amis invisibles,
m'entranent presque toutes les nuits vers ces rgions clestes. A peine ai-je form les yeux,
qu'un groupe d'esprits, aux longues robes flottantes, au front brillant, m'entoure ; ils
m'appellent. Je vois ma propre me qui, semblable eux, se dgage de mon corps et les suit.
Rapide comme la pense, nous traversons des espaces immenses, peupls d'une foule
d'esprits; partout des ocans de vie droulent leurs perspectives sans bornes. Partout
retentissent des chants harmonieux, d'une suavit inconnue la terre. Nous parcourons ces
archipels stellaires, ces sphres lointaines, bien diffrentes de notre globe. Au lieu d'une
matire compacte et lourde, beaucoup d'entre elles sont formes de fluides lgers, aux
brillantes couleurs. Tandis que les htes de la terre se tranent pniblement la surface de leur
plante, les habitants de ces mondes, aux corps subtils, ariens, s'lvent facilement, planent
dans l'espace environnant. Ils agissent sur ces fluides lgers et colors qui composent le noyau
de leurs sphres ; ils leur donnent mille formes, mille aspects divers.
Ce sont des palais admirables, aux colonnes blouissantes, aux innombrables portiques,
des temples aux dmes gigantesques, orns de statues, de pilastres de gaz, et dont les
murailles transparentes laissent passer le regard. De toutes parts se dressent des constructions
prodigieuses, asiles de la science et des arts, bibliothques, muses, coles monstres, toujours
envahis par les foules. L'enseignement y est donn sous la forme de tableaux lumineux et
changeants. Le langage est une sorte de musique.
Quels sont les besoins corporels des habitants de ces mondes ?
Ils sont presque nuls. Ils ne connaissent ni le froid, ni la faim, presque pas la fatigue. Leur
existence est bien simplifie. Ils l'emploient s'instruire, tudier l'univers, ses lois physiques
et morales. Ils rendent Dieu un culte magnifique, et dploient en son honneur les splendeurs
d'un art inconnu ici-bas. Mais la pratique des vertus est surtout leur objectif. La misre, les
maladies, les passions, la guerre, sont presque ignores sur ces mondes. Ce sont des sjours de
paix, de bonheur, dont on ne saurait se faire aucune ide sur notre globe de fer et de larmes.
Est-ce donc l que se rendent les hommes vertueux en quittant la terre ?
Il y a bien des degrs franchir avant d'obtenir l'entre, de ces mondes. Ce sont les
derniers chelons de la vie matrielle, et les tres qui les peuplent, diaphanes et lgers pour
nous, sont encore grossiers et lourds compars aux purs Esprits. Quant notre terre, elle n'est
qu'un monde infrieur. C'est aprs y avoir vcu un nombre d'existences suffisant pour parfaire
son ducation et son avancement moral, que l'Esprit la quitte pour aborder des sphres de plus
en plus leves, et revtir un corps moins matriel, moins assujetti aux maux, aux besoins de
toute sorte. Aprs un nombre incalculable de vies, toujours plus longues en mme temps que
plus douces, grandissant en science et en sagesse, s'clairent, progressant sans cesse, l'me
abandonne enfin les demeures corporelles et va poursuivre dans l'infini le cours de son
ternelle ascension. Ses facults s'largissent, une source intarissable de charit, d'amour
coule en elle ; elle comprend les lois suprieures, elle connat l'univers, elle entrevoit Dieu.
Mais hlas ! Qu'elles sont loin de nous ces batitudes, ces joies ineffables ! Il faut nous lever
nous-mmes vers ces hauteurs sublimes ; Dieu nous en a donn les moyens. Il a voulu que
nous soyons les artisans de notre bonheur. La loi du progrs n'est-elle pas crite dans notre
conscience ? Ne reculons donc pas devant les luttes, les sacrifices, devant tout ce qui purifie,
lve, ennoblit. Oh ! Si les hommes voulaient savoir ! S'ils daignaient chercher le vritable
but de la vie ! Quels horizons s'ouvriraient devant eux ! Comme les biens matriels, ces biens
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phmres, leur paratraient misrables, comme ils les rejetteraient pour s'attacher au bien
moral, la vertu, que la mort ne saurait nous enlever et qui, seule, nous ouvre l'accs des
rgions bienheureuses.
Ainsi s'coulaient les heures. Maurice s'enivrait des paroles de la jeune fille, car ces
paroles lui enseignaient des choses que ses livres lui avaient toujours laiss ignorer. C'tait
pour lui comme un langage sraphique lui rvlant les mystres d'outre-tombe, et en effet
Giovanna, mdium inspir, tait, son insu, l'cho d'une voix surhumaine qui retentissait dans
les profondeurs de son tre.
Presque chaque jour, ils allaient ainsi, devisant travers les bosquets parfums, rchauffs
des rayons du soleil d'Italie, caresss du vent, sous le bleu profond du ciel. Quelquefois, ils
montaient en barque avec Luisa et se laissaient glisser doucement au gr des courants du lac.
Peu peu les bruits affaiblis de la rive venaient mourir autour d'eux. Bien haut, dans lair
limpide, de grands oiseaux de proie volaient en tournoyant ; des poissons d'argent se jouaient
dans l'eau transparente. Tout alors les invitait la rverie, aux doux panchements du cur.
Mais, ramene par une force occulte vers de graves sujets, Giovanna parlait de prfrence de
la vie future, des lois divines, des progrs infinis de l'me, de son puration par l'preuve et la
souffrance.
- La douleur, disait-elle, si redoute, si mconnue ici-bas, est en ralit l'enseignement par,
excellence, la grande cole o s'apprennent les vrits ternelles. Elle seule habitue ltre se
dtacher des biens purils, des choses terrestres, en mesurer le nant. Sans les preuves,
l'orgueil et l'gosme, ces flaux de l'me, n'auraient aucun frein. C'est leur rle d'assouplir les
Esprits rebelles, de les contraindre la patience, l'obissance, la soumission. La souffrance
est le grand creuset de purification. Comme le grain du crible, toujours on en sort meilleur. Il
faut avoir souffert pour compatir aux souffrances des autres. Laffliction nous rend plus
sensibles, nous inspire plus de piti pour les malheureux. Si les hommes taient clairs, ils
bniraient la douleur comme le plus puissant agent de progrs, d'agrandissement, d'lvation.
Par elle, la raison se fortifie, le jugement s'affermit, les infirmits du cur disparaissent. Plus
haut que les biens terrestres, plus haut que le plaisir, plus haut que la gloire, elle montre
l'me afflige, la grande figure du devoir se dressant, imposante, auguste, illumine des
clarts du foyer qui ne s'teint pas.
Ces rvlations, cette voix enchanteresse, ces accents loquents, inspirs, remplissaient
Maurice d'tonnement et d'admiration.
- O Giovanna, disait-il, parlez encore, parlez toujours, cher et vivant cho de mes esprances,
de ma foi, de ma passion pour le juste et le vrai. Parlez ! Je suis si heureux de vous entendre,
de vous contempler. Et cependant, je me surprends parfois craindre que notre bonheur ne
s'vanouisse tout coup. Notre flicit n'a rien d'humain., Il me semble que le vent pre de la
vie va souffler sur notre rve d'amour une voix secrte me dit qu'un danger nous menace.
En vain la jeune fille cherchait chasser ces craintes. L'approche d'vnements
douloureux nous remplit d'une apprhension vague. L'me pressent-elle l'avenir ? C'est l un
problme suspendu au-dessus de notre intelligence et que nous ne saurions rsoudre.
Ainsi que l'avait dit Giovanna, qui peut compter sur le lendemain ici-bas ?
Joies, richesses, honneurs, amours folles, affections austres, tout passe, tout fuit entre les
mains de l'homme comme un sable subtil. Les heures amres et dsoles de la vie peuvent
toucher de prs aux heures de bonheur et de paix ; mais il est rare, quand les premires
s'approchent que nous ne soyons pas frapps par un sombre pronostic. Ainsi tait Maurice.
Cet entretien sur la douleur, pensait-il, n'tait-ce pas un prsage, comme un avertissement d'en
haut ? Une oppression pnible lui serrait le cur quand il se spara de Giovanna.
La nuit s'coula longue et sans sommeil. Mais les premires clarts de l'aube chassrent
ces impressions et quand, revenu prs de sa bien-aime, il la vit, pleine de grce,
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d'enjouement, de vie, pare pour les fianailles, ses dernires craintes s'vanouirent comme un
brouillard matinal sous les rayons du soleil d'aot.

V
Giovanna et Maurice avaient chang les anneaux bnits par le prtre ; l'poque de leur
union tait fixe. Tout entiers leur bonheur, les jours passaient pour eux rapides. Ils
ignoraient qu'un pouvantable flau s'avanait, que ses ravages avaient dpeupl les plaines
lombardes et que l'air pur des montagnes serait impuissant l'arrter. Que leur importait en
effet les nouvelles du dehors, les bruits du monde. Le monde pour eux se rsumait en un seul
tre, l'tre aim ! Leur pense, ne hantait plus que des rgions supraterrestres.
Ils ne songeaient qu' leur amour, la vie qui s'ouvrait devant eux si belle, si riche de
promesses. Mais la volont suprme allait renverser toutes ces esprances. Aprs avoir
entrevu une flicit idale, Maurice devait retomber la sombre et dsesprante ralit.
Un violent typhus s'abattit sur les rives du lac et Gravedona, la valle de Domaso, furent
successivement atteints. Quelques jours s'taient peine couls et dj bien des demeures
taient vides. La fume bleutre ne s'levait plus au-dessus des toits. Le silence, ce silence
farouche de la mort ou de la peur remplaait le bruit du travail et des chansons ; de grandes
croix blanches apparaissaient sur les portes des chaumires dsertes. La faulx de la Mort
moissonna bien des existences parmi ces familles de pcheurs et d'artisans, mal vtues, mal
nourries, d'une propret douteuse et qui offraient une proie facile au flau. Tout le jour la
cloche de l'glise tintait le glas funbre et de nombreux cortges s'acheminaient vers le
campo-santo.
L'pidmie n'pargna pas les Menoni. Marta fut frappe la premire, puis sa fille tomba
malade son tour. Toutes les familles, toutes les demeures atteintes par le flau furent
abandonnes. Les mdecins taient peu nombreux. Nul soin attendre des parents, des amis,
L'isolement, la souffrance et la mort, voil ce que pouvaient esprer ceux que la contagion
saisissait. Les plaintes qui retentissaient de toutes parts, la dsolation gnrale arrachrent
Giovanna sa quitude, son bonheur, La voix imprieuse du devoir s'leva en elle et domina
la voix de l'amour. Ddaigneuse du danger, sourde aux supplications de Maurice, elle
partagea dsormais son temps entre les malheureux abandonns. Son fianc, ne pouvant la
dtourner du pril, imita son exemple. Giovanna passa un mois entier au chevet des
moribonds ; plusieurs expirrent sous ses yeux. Marta et sa fille moururent malgr ses soins.
Jusqu' leurs derniers moments elle les assista, supportant avec un calme apparent le spectacle
de leurs convulsions, respirant le souffle empoisonn qui s'exhalait de leurs lvres. Tant de
fatigues, d'motions accablaient la jeune fille. Un soir qu'extnue elle regagnait la villa avec
Maurice, elle serait tombe dfaillante sur le chemin si son fianc ne l'et reue dans ses bras.
Elle dut s'aliter en rentrant, et d'effrayants symptmes se manifestrent aussitt. Un cercle
de feu serrait ses tempes ; des bourdonnements insolites bruissaient dans ses oreilles ; les
frissons la gagnrent, une teinte bistre s'tendit autour de ses yeux. Le mal faisait de rapides
progrs ; la vie de Giovanna fondait comme une cire molle sous le souffle du flau. Ds le
lendemain, l'ombre de la mort flottait sur ses traits. Maurice, ple, dsespr, se tenait tout
prs d'elle, pressant ses mains glaces. Approchant ses lvres de sa bouche dcolore, il
demandait Dieu de lui faire aspirer la mort dans un baiser.
Giovanna rpondait doucement son treinte. Ses yeux, brillant dj des lueurs de l'audel, s'attachaient sur lui avec une expression de calme, de douceur sereine. Mme ce
moment solennel, malgr la souffrance qui brisait ses membres, un sourire rsign clairait
son visage. Vers le soir, l'agonie commena. Giovanna s'agitait convulsivement, se dbattant
sous une oppression douloureuse, implorant Dieu avec cris. A ces crises affreuses succda un
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abattement profond, une immobilit semblable la mort. Seules, les lvres de la jeune fille
remuaient. Elle semblait s'entretenir avec des tres invisibles. Parfois aussi, on l'entendait
murmurer le nom de Maurice. Un lger serrement de main, un dernier tressaillement et
Giovanna expira. L'me de cet ange retournait vers Celui qui l'avait cre.
Maurice, cras par la douleur, tait comme un homme ivre. Ses larmes, ne pouvant jaillir,
retombaient sur son cur et le noyaient dans les flots d'un farouche dsespoir. La nuit venue,
on plaa des cierges allums prs du lit ; un crucifix reposait sur la poitrine de la morte dont
les blonds cheveux pars formaient une couronne d'or autour de sa tte plie. Des sanglots
demi comprims s'levrent des coins de la salle. La tante, la vieille nourrice de Giovanna,
quelques pauvres gens qui la morte avait t secourable, priaient et pleuraient. Maurice
s'approcha de la fentre toute grande ouverte. Ironie de la nature ! Le disque clatant de la
lune clairait plaines et monts ; des senteurs balsamiques flottaient dans l'air ; le torrent, en
courant sur les pierres, faisait entendre son joyeux murmure auquel rpondait le rossignol
suspendu sur les hautes branches. Au sein de la nuit tide et parfume, tout tait lumire et
chants, tout clbrait le bonheur de vivre, et l, sur sa virginale couche, la douce enfant
dormait dj de l'ternel sommeil. Ainsi pensait Maurice ; mille ides sombres, tumultueuses,
grondaient dans son cerveau comme, un vent d'orage.
Quel est donc le Dieu cruel qui se joue ainsi de notre cur ! Lui avoir montr le bonheur,
l lui avoir fait toucher pour le lui drober aussitt. Quoi, ces rves dors, ces rves forms
deux taient jamais vanouis ! Ce cadavre qui gisait, l, c'tait tout ce qui restait de
Giovanna ?
Il ne la verrait plus, il n'entendrait plus sa voix, il ne verrait plus dans ses yeux ces clairs
de tendresse qui l'enivraient, qui le rchauffaient dlicieusement. Encore quelques heures et il
n'y aurait plus rien d'elle, rien qu'un souvenir, souvenir dchirant, pntrant comme un glaive
dans l'me ulcre. Plus de courses, deux dans la valle, plus de promenades sur le lac,
l'clatante lumire du jour, plus de causeries sur la terrasse la suave clart des nuits. Il tait
triste, accabl, lorsqu'il l'avait connue ; comme un rayon son regard avait clair sa vie, et
voil que soudain tout s'teignait. C'tait fini maintenant ; sa vie tait close, plus de rves
joyeux, plus d'esprance, le vide, la solitude affreuse, les tnbres se reformaient autour de
lui. Comme, son cur battait coups prcipits dans sa poitrine, comme sa tte brlait ! Un
poids crasant faisait courber son front, ployer ses genoux. Et il appelait la mort, il la dsirait
ardemment. Viens, disait-il, emmne-moi avec elle, enveloppe-nous dans le mme suaire,
couche-nous dans la mme fosse ; que la mme pierre nous recouvre ! Mais non, elle tait
morte et il lui fallait vivre. Quel abme s'ouvrait sous ses pas ! Et la rvolte clatait dans cette
me contre, implacable destin.
Evoquant les souvenirs de sa vie, depuis ses tristes annes d'enfance, Maurice voyait
passer comme, dans un tourbillon les illusions dissipes, les joies si courtes, si vite vanouies,
les flicits phmres de sa jeunesse. Toutes les ombres, tous les soucis du pass, montaient
comme un flot amer du fond de sa mmoire, submergeant en lui les derniers espoirs. A leur
place, une profonde sensation d'isolement, d'abandon demeurait. Tous ceux qu'il avait aims
taient partis. Sa mre, morte alors qu'il n'tait qu'un enfant, puis son pre et maintenant c'tait
Giovanna. Tout ce qui avait gay son existence, tout ce qui' avait fait battre son cur allait se
rsumer en trois, spulcres. Oh ! murmurait-il, tre invisible qui te ris de, nos larmes, ne
nous as-tu donc, fait vivre que pour nous torturer ? Je ne demandais cependant pas natre.
Pourquoi m'as-tu tir du nant, l o l'on dort, l o l'on se repose, o l'on ne souffre pas !
L'aube vint clairer de ses ples lueurs la triste mise en scne de la mort, Giovanna
dpose au cercueil, l'arrive du prtre, le dpart pour le cimetire. Semblable un automate,
Maurice suivit la bire, couverte de bouquets de roses blanches, porte par des jeunes filles de
Gravedona. Abm dans sa douleur, il ne vit rien du crmonial funbre de l'glise, il

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n'entendit point les psalmodies lugubres. Le bruit sourd de la terre tombant sur les planches du
cercueil le rappela enfin lui.
Les assistants loigns, la fosse comble, il se trouva seul devant la spulture de sa
fiance. Alors son cur se dchira ; il se jeta surie sol, tendant ses bras au-dessus de la
morte; un sanglot souleva sa poitrine et un ruisseau de larmes coula de ses yeux.

VI
L'hiver est venu ; d'pais nuages fuient dans le ciel ; le vent passe en mugissant sur les
collines dpouilles et fait tourbillonner des amas de feuilles mortes. Maurice, seul, vtu de
deuil, est assis prs d'un feu qui ptille dans sa petite chambre dominant le lac. Un livre est
ouvert devant lui ; mais il ne lit pas ; de sombres penses l'assigent. Il songe celle qui
repose l-bas, sous la terre glace, il prte loreille aux gmissements de la bise qui pleure
comme une lgion d'mes en peine. Parfois il se lve et va regarder derrire la vitre, la nappe
grise des eaux, l'horizon dont les teintes plombes sharmonisent avec l'tat de son esprit ;
puis saisissant un coffret de bois sculpt, il l'ouvre et en retire des fleurs dessches, un nud
de rubans, des bijoux de femme. Il presse sur ses lvres ces reliques d'amour ; le pass voqu
se rveille, dans sa mmoire. Et les heures succdent aux heures. Maurice reste l, demi
pench sur ce feu qui brle dans l'atmosphre humide. Il songe au bonheur enfui, aux
esprances vanouies. Le dcouragement l'a ressaisi le dgot de la vie, ce dgot amer
d'autrefois, l'envahit de nouveau ; des ides de suicide germent au fond de sa pense.
La nuit se fait et le feu va s'teindre, mais Maurice se complat dans cette obscurit de
plus en plus paisse. Un frlement se fait entendre derrire lui. Il se retourne et ne voit rien.
C'est sans doute le bruit du vent ou les pas de la servante, dans la chambre voisine. Prs de la
chemine est un piano dont les touches sont muettes depuis longtemps. Tout coup des sons
s'lvent de ce meuble hermtiquement ferm. Confondu de surprise, Maurice prte l'oreille.
Cet air bien connu, c'est la romance de Mignon, la romance prfre de Giovanna, et qu'elle
aimait jouer le soir aprs le repas. Le cur de Maurice se serre ; des larmes mouillent ses
yeux. Il se lve, fait le tour du piano : personne ! le tabouret est vide. Il revient vers sa place.
Est-ce une illusion des sons, une ombre blanche occupe le fauteuil qu'il vient de quitter.
Tremblant, il s'approche. Ces yeux, ce regard limpide, ces cheveux blonds comme des pis
mrs, cette bouche souriante, cette taille svelte, lance, c'est l'image de Giovanna. 0 magie, la
tombe rend-elle donc ses htes ! Une voix vient caresser ses oreilles : Ami, ne crains rien,
c'est bien moi ne cherche pas me saisir, je ne suis qu'un Esprit. Ne t'approche pas davantage
coute-moi. Maurice s'agenouille ; il pleure 0 mon ange, ma fiance, est-ce donc toi ?
- Oui, je suis ta fiance, fiance avec toi bien avant cette vie. Ecoute, un lien ternel
nous unit. Nous nous connaissons depuis des sicles, nous avons vcu cte cte sur bien
des rives, parcouru, ensemble bien des existences. La premire fois que je tai rencontr sur
terre, j'tais bien faible, bien timide, et la vie tait dure alors. Tu m'as prise par la main, tu
m'as servi d'appui ; de ce moment, nous ne nous sommes jamais quitts. Toujours nous nous
suivions dans nos vies matrielles, marchant dans le mme chemin, nous aimant, nous
soutenant lun l'autre. Occup de combats, dentreprises guerrires, tu ne pouvais raliser les
progrs ncessaires pour que ton esprit libre, purifi, pt quitter ce monde grossier. Dieu
voulut t'prouver ; il nous spara. Je pouvais monter vers d'autres sphres, plus heureuses,
tandis que tu devais poursuivre seul ton preuve ici-bas. Mais je prfrai t'attendre dans
l'espace. Tu as accompli deux existences depuis lors, et durant leur cours, tmoin invisible de
tes penses, je n'ai cess de veiller sur toi. Chaque fois que la mort arrachait ton me la
matire, tu me retrouvais et le dsir de t'lever te faisait prendre avec plus d'ardeur la fardeau
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de l'incarnation. Cette fois j'ai tant pri, j'ai tant suppli le Seigneur qu'il m'a permis de revenir
sur terre, d'y prendre un corps, une voix pour t'enseigner le bien, la vrit. Nos amis de
l'espace nous ont rapprochs, runis, mais pour un temps limit. Je ne pouvais rester plus
longtemps sur terre, ma tche tant remplie. Je ne devais pas tre toi ici-bas.
Lheure est venue o les Esprits peuvent, selon la permission divine, communiquer
avec les humains. Aussi je reviens, pour te guider, t encourager, te consoler. Si tu veux que
cette existence terrestre soit la dernire pour toi ; si tu veux qu' son issue nous soyons runis
pour ne plus nous sparer, consacre ta vie tes frres, enseigne-leur la vrit. Dis-leur que le
but de l'existence n'est pas d'acqurir des biens phmres, mais d'clairer son intelligence, de
purifier son cur, de s'lever vers Dieu. Rvle-leur les grandes des lois de l'Univers,
l'ascension des Esprits vers la perfection. Enseigne-leur les voies multiples et solidaires, les
mondes innombrables, les humanits surs. Montre-leur lharmonie morale qui rgit l'infini.
Laisse derrire toi les ombres de la matire, les passions mauvaises ; donne tous l'exemple
du sacrifice, du travail, de la vertu. Aie confiance en la divine justice. Regarde en avant la
lumire lointaine, qui claire le but, le but suprme qui doit nous runir dans l'amour, la
flicit.
Sans tarder mets-toi l'uvre ; nous te soutiendrons, nous t'inspirerons. Je serai prs
de toi dans la lutte, je tenvelopperai d'un fluide bienfaisant. Ainsi que ce soir, je me rendrai
visible tes yeux, je te rvlerai ce que tu ignores encore. Et un jour, quand tout ce qu'il y a
en toi de terrestre et de bas se sera vanoui, unis, confondus, nous nous lverons ensemble
vers lEternel en joignant nos voix l'hymne universel qui monte de sphre en sphre jusqu
Lui.
J'ai rencontr Maurice Ferrand, il y a quelques annes, dans une grande ville, au-del
des Alpes. Il avait commenc son uvre. Par la plume, par la parole, il travaillait rpandre
cette doctrine connue sous le nom de Spiritisme. Les sarcasmes et les railleries pleuvaient sur
lui de toutes parts. Sceptiques, dvots, indiffrents, tous s'unissaient pour l'accabler. Mais lui,
calme, rsign, n'en poursuivait pas moins sa tche. Que m'importe, me disait-il, le ddain
de ces hommes. Un jour viendra, l'preuve aidant, o ils comprendront que cette vie n'est pas
tout et ils songeront Dieu, leur avenir sans fin. Alors peut-tre se souviendront-ils de ce
que je leur dis. La semence jete en eux pourra germer. Et, d'ailleurs, ajouta-t-il, en regardant
l'espace - et une larme brilla dans ses yeux - ce que je fais, c'est pour obir ceux qui
m'aiment, c'est pour me rapprocher d'eux !

LE CENTRE SPIRITE LYONNAIS


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