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Lib 2 juillet 2014

Cyclisme africain : qui le Tour ?

Natnael Berhane en mars 2013 au sige de l'quipe Europcar. (Photo Thophile Trossat pour
Libration.)
grand angle. LErythren Natnael Berhane a rat de peu, fin juin, le titre de premier Noir africain en
lice dans la Grande Boucle. Un destin qui met en lumire les relations de la course franaise avec le
continent, mailles de malentendus.
Par PIERRE CARREY
Natnael Berhane, 23 ans, rythren, tait en excellente position, fin juin, pour intgrer le Team
Europcar, lune des 22 quipes engages sur le Tour de France 2014, qui souvre ce samedi. Six mois
plus tt, son manager sportif, le Franais Jean-Ren Bernaudeau, lui avait gliss, les joues ruisselantes
et la voix casse : Timagines lhistoire ? Berhane venait de battre un rgiment de coureurs
europens sur la plus grande preuve dAfrique, la Tropicale Amissa Bongo, au Gabon, l mme o il
stait fait reprer en 2011 par son futur patron. Masse sur le parcours, perche jusquen haut des
lampadaires, la foule avait accouru pour porter en triomphe ce laurat venu de lest du continent : le
premier cycliste noir ressortissant dun Etat africain, triomphateur des Blancs.
Timagines lhistoire ? Bernaudeau en a senti le souffle, de cette histoire. La grande avec ses
effusions de marbre, comme la petite qui se fabrique chez des as du marketing. Le 5 juillet, au dpart
du Yorkshire, en Grande-Bretagne, le Team Europcar aurait pu lancer, au ct de son leader vedette,
Thomas Voeckler, le premier Noir africain courant le Tour de France. Las, dbut juin, sur le Critrium
du Dauphin, Berhane tait la drive. Englu peut-tre dans un de ces malentendus dont regorge
lhistoire des relations entre cyclismes europen et africain. Pensant allger la pression que faisait peser

la perspective historique dtre le premier, ses directeurs sportifs lavaient encourag rentrer en
Erythre voir sa famille avant la dernire phase de prparation et sentraner sur le haut plateau
dAsmara, la capitale. Berhane aurait compris lincitation comme un loignement. Le coureur, jug
in fine non prt pour le Tour, suivra lodysse de ses camarades devant son poste de tlvision.
Dommage, soupire Jean-Ren Bernaudeau, qui a tent jusquau bout dimposer son protg dans
leffectif.
Fin dun rve. A moins que ce ne soit lultime trbuchement dun cyclisme africain en plein essor et en
passe dentrer, enfin, dans la plus prestigieuse course du monde. En cent ditions disputes
depuis 1903, lhistoire des relations entre le Tour de France et lAfrique reste tonnamment vide et
rance - la presque russite de Berhane le rappelle cruellement. La liste des participants depuis les
origines de lpreuve compte une minuscule poigne de Japonais, un contingent colombien et, mme,
pour la premire fois cette anne, un reprsentant chinois- Cheng Ji, de lquipe nerlandaise GiantShimano. Mais toujours aucun athlte noir citoyen dun Etat africain.

Le pagne de bananes de Josphine Baker


Le Tour de France na jamais vu courir dautres Noirs que ceux, franais, issus des Antilles (ainsi les
deux Guadeloupens Yohann Gne et Kvin Rza, en 2011 et 2013, pousss par Bernaudeau). Ni
dautres Africains que des Blancs originaires dAfrique de lEst ou du Sud (tels le Britannique Chris
Froome, vainqueur de la Grande Boucle 2013, n au Kenya, et le Sud-Africain Daryl Impey, premier de
son pays revtir, lan dernier, le maillot jaune). Ou encore dAfrique du Nord, on citera le Tunisien
Ali Neffati, premier Maghrbin participer au Tour en 1913. Et lAlgrien Abdel-Kader Zaaf, retrouv
hagard sur une tape en 1950 - asperg de vin par un spectateur dira la lgende, allum aux
amphtamines daprs un tmoignage plus crdible. Mais les indpendances ont singulirement abrg
lincursion des Nord-Africains dans le Tour.
Au chapitre de labsence de lAfrique dans lvnement le plus emblmatique du sport franais,
reviennent alors des images fanes. Josphine Baker, dans les annes 30, distribuant des baisers au
peloton et dansant en pagne de bananes au soir des tapes. La marque Banania promenant son tirailleur
sngalais dans la caravane publicitaire des annes 70. Dbut 2000, un professeur de sport burkinab,
Michel Bationo, qui indique aux coureurs leurs carts sur une ardoise, et qui est aimablement
surnomm Bamboula par un champion des annes 80. Bationo a t remplac depuis par une femme,
autre minorit visible invisible dans le monde cycliste.
Bernaudeau veut pourtant le croire : Berhane dans le Tour de France, ce sera pour lan prochain.
LAfrique, o se tiennent dsormais des courses de haut vol comme le Tour du Faso, le Tour du
Rwanda et le Tour dErythre, est un vivier desprances. Toutes ces comptitions sont suivies de prs
par les entraneurs du Centre mondial du cyclisme (CMC), bas Aigle (Suisse), qui conseillent ensuite
les patrons dquipes professionnelles. Nous avons de bons coureurs sur notre continent, capables de
courir le Tour de France, affirme Dan Craven, un Namibien blanc que vient de recruter Bernaudeau
pour le Tour dEspagne et dont le grand-pre tait un opposant notoire lapartheid. Mais il nous faut
un pionnier, dans le style de Jock Boyer, le premier Amricain engag sur le Tour [en 1981, ndlr]. Le
vlo africain en est l o tait le vlo britannique il y a dix ans : il fait encore rire tout le monde mais il
est en train de produire de grands talents. Et le nouveau coquipier de Berhane dajouter : Nous
avons besoin quon nous fasse confiance.
Jusqu prsent, le cyclisme africain brille surtout par ses promesses dues et ses carrires brches.
LIvoirien Issiaka Ciss, un rouleur-grimpeur de 23 ans form au CMC en 2012, certainement capable
de mener carrire aux portes du Tour de France dans une quipe continentale (troisime division
mondiale), attend toujours un contrat en Europe. Samuel Anim, un Ghanen de 25 ans, considr

comme le Cancellara africain, du nom dun actuel champion suisse, a dgag une puissance
blouissante fin 2013 dans un contre-la-montre en Egypte. Mais il a t repr trop tard, dj trop vieux
pour rejoindre un jour une quipe professionnelle.

Six mois en attente de visa


Et puis, il y a lhistoire de lErythren Daniel Teklehaimanot. N chez des paysans en contrebas
dAsmara, il avait tout pour ouvrir la porte du cyclisme africain. Aprs trois annes dapprentissage au
CMC, qui uvre sous la tutelle de lUnion cycliste internationale (UCI), il est devenu professionnel
dans lquipe australienne Orica-GreenEdge en 2012 et 2013, avant de voir son ascension brouille par
des malentendus. Ses patrons le laissent aux bons soins dune famille daccueil Varse, en Italie,
mais ils ne laccompagnent pas dans ses dmarches administratives. Le coureur peine remplir le
logiciel de golocalisation, obligatoire pour faciliter les contrles antidopage, ce qui lui vaudra des
avertissements. A Nol 2012, il rentre en Erythre mais reste coinc six mois au pays, dans lattente
dun visa pour lItalie. Certains coquipiers ont conclu que Teklehaimanot est paresseux. Oubliant
quil ne sait pas lire des logiciels en anglais et quil ne peut pas accder Internet depuis lErythre.
Parfois, le malentendu relve dun malaise plus trouble. Des cyclistes europens, croiss au dpart
des courses, se lchent : Les coureurs noirs sont dangereux dans les descentes. Ils tolrent pourtant
les mmes travers chez les jeunes Amricains. Un Namibien qui ne possde pas leau courante, aspirant
au cyclisme professionnel, sest vu taxer de sale par des compatriotes blancs parce quil ne lave pas
ses bidons. A deux reprises, jai d exiger des excuses de coureurs du peloton, tempte Jean-Ren
Bernaudeau. En France, passe encore. Mais en Belgique et aux Pays-Bas, on rencontre encore
beaucoup de comportements racistes. Prcision dun cycliste parisien : Le racisme, dans le peloton
franais, est principalement dirig contre les Arabes, pas vraiment contre les Noirs.
Au plomb des prjugs sajoutent dautres obstacles sur la route des jeunes coureurs africains : les
conflits qui ravagent le continent et perturbent les carrires, le manque de routes bitumes, la chert des
vlos, dont le prix peut grimper jusqu 7 000 euros. Mais lAfrique fait de plus en plus rver les
recruteurs europens. Elle offre un large bassin dmographique o piocher ses vainqueurs et
dventuels marchs, et un public pour qui le cyclisme est le sport numro 1, loin devant le foot (cest
le cas des pays de la Corne).
Le Tour de France, entach par les scandales de dopage depuis quinze ans, pourrait trouver sur le
continent un second souffle, nourri de lutopie rousseauiste dathltes levs loin de la course
chimique, forcment plus purs. Aussi, depuis 2005, lUCI multiplie les preuves en Afrique afin
dlever le niveau et constituer un rservoir de talents. Les coureurs les plus prometteurs sont envoys
en Afrique du Sud et en Suisse, au CMC - Berhane et Froome ont emprunt cette filire. Dautres
projets indpendants se mettent en place depuis 2013 : une acadmie du vlo ouvre au Rwanda, une
autre en Ethiopie ; un programme de comptitions en Australie sadresse aux ouvriers et bcherons
knyans quun mcne va lui-mme chercher dans la fort. Jean-Pierre Van Zyl, le directeur du Centre
mondial en Afrique du Sud, a la mtaphore minire : Tout lor du cyclisme se trouve en Afrique.

Un vainqueur africain en 2020


Quant ASO, la socit organisatrice de la Grande Boucle, elle y va doucement. Elle a investi dans le
Tour du Faso entre 2002 et 2007 avant de se retirer pour cause de dficit. Mais en 2012, elle a pris
langue avec le manager dune quipe africaine, Continentale Pro (deuxime division mondiale), le
Team MTN-Qhubeka, qui inclut des capitaines de route europens et des valeurs montantes africaines,
noires ou blanches. Notre objectif majeur, cest la participation au Tour de France 2015, souligne
Doug Ryder, le manager du Team MTN-Qhubeka. Si on est invits, on alignera cinq coureurs africains

[sur un effectif de neuf], dont deux Africains noirs. Lquipe aurait pu participer au Tour 2014. Mais
les organisateurs lui ont prfr des concurrentes au niveau quivalent, Bretagne-Sch (appuye par le
ministre de la Dfense, Jean-Yves Le Drian) et le Team NetApp Endura (pour regagner des parts
daudience en Allemagne). Partie remise.
Lance dans une course-poursuite avec le Team Europcar qui pourrait slectionner Berhane lan
prochain, MTN-Qhubeka veut faire briller les premiers Noirs africains sur le Tour, en particulier son
jeune grimpeur rythren Merhawi Kudus. Mais elle engagera aussi ses leaders europens. Une
quipe 100% africaine, ce sera possible un jour, aux alentours de 2020, estime lentraneur franais
Michel Thze. Pourquoi pas un vainqueur africain du Tour de France en 2020 ? renchrit
lAmricain Jock Boyer. Une perspective que na jamais envisage Jacques Goddet. Directeur du Tour
de France de 1947 1987, le gardien du temple aimait poser en chemise de toile et casque colonial.