Vous êtes sur la page 1sur 23

Le texte suivant est tir de Perspectives : revue trimestrielle dducation compare

(Paris, UNESCO : Bureau international dducation), vol. XXIII, n 1-2, mars-juin 1993,
p. 379-406.
UNESCO : Bureau international dducation, 2000
Ce document peut tre reproduit librement, condition den mentionner la source.

ADOLPHE FERRIERE
(1879-1960)
Daniel Hameline
Parmi les personnalits qui jouirent entre les deux guerres dun incontestable rayonnement
international, Adolphe Ferrire est sans doute lune de celles qui a eu le plus souffrir des
"injures du temps". Loubli dans lequel est tombe son uvre nest dailleurs pas la pire de ces
"injures". Lorsque, au hasard dune citation ou dune allusion, le nom de Ferrire est voqu,
on saperoit souvent que ce qui demeure aujourdhui dans les esprits, de cette "figure", ce
sont des traits qui la font ressembler un portrait-charge.
La premire image qui demeure de Ferrire est, premire vue, positive et
sympathique : on vante en Ferrire le propagandiste infatigable dune ide gnreuse de
lenfance active. Mais le compliment, sous certaines plumes, a parfois quelque chose
doffensant : cest le brave militant idaliste que lon salue, laptre zl, plus apte lenvole
lyrique qu la pense rigoureuse.
La seconde image est plus manifestement ngative. Et elle persiste. Ferrire serait, sous
les dehors du modernisme, lexemple mme du psychopdagogue "spiritualiste", donc
ractionnaire et born. On sait combien fut vif, dans les annes soixante, le rquisitoire,
prononc principalement par des sociologues ou des pdagogues dinspiration marxiste,
lgard de la psychologie ou de la psychopdagogie de lcole active. On y dnonait le
camouflage pseudo-scientifique de lidologie petite-bourgeoise, litiste et individualiste.
Ferrire est une des cibles prfres de cette critique (cf. par ex. Charlot, 1976 ; Vial, 1992).
Cette double image de l"aptre" et du "ractionnaire" ne rend pas justice ce que fut
la vrit de luvre de Ferrire, et moins encore ce que fut la vrit de lhomme. Or le
frquenter par la lecture de son Petit Journal (43 volumes, 1918-1960), et par un retour sur
son entreprise et sur ses uvres, on apprend voir en lui un personnage qui nous parle encore
aujourdhui fortement, par ses contradictions mmes.
Ferrire apparat ainsi comme un homme la fois fragile et sr de soi, vaniteux faire
sourire et gnreux jusqu susciter ladmiration. Il se dit lui-mme "introverti par ncessit"
parce que mur ds lge de 20 ans dans une surdit totale, alors qu"extraverti par
temprament", il se sent une lgitime vocation dhomme public. Sincrement dsireux de se
consacrer en priorit la pratique ducative, il doit renoncer cette "vocation" cause de son
infirmit et, contre son gr, se faire "pdagogue". Homme de conviction dsintress, le souci
du gagne-pain le condamne aux fonctions de plumitif mercenaire de lducation nouvelle.
Certes, il pouse bien des prjugs de son milieu social, mais, en mme temps, ses crits
politiques rvlent en lui un observateur sagace et objectif de lentre-deux-guerres. Ce
"libral" litiste et dfenseur des hirarchies sociales publie une profession de foi "socialiste"
en 1919 ; il est partisan du "plan" et plaide pour un redressement conomique dirig par ltat
mais qui ne sacrifie pas le pouvoir dachat des masses. Ce polmiste excessif est un homme du
juste milieu, plaidant la rconciliation "de la science et du bon sens". Ce pathtique est un
humoriste. Ferrire, bien y regarder, est vritablement un "inclassable". Et cest ce qui le
rend attachant, bien au-del de la figure convenue.
1

Les entreprises dAdolphe Ferrire


1

Dans Mon grand journal , la date du 23 janvier 1944, Ferrire dcoupe sa vie intellectuelle
en cinq dcennies domines chacune par une discipline diffrente : "De 1900 1910, jai vcu
dans la mtaphysique. De 1910 1920, jai vcu dans la psychologie. De 1920 1930, la
pdagogie a tenu le haut du pav. De 1930 1940, la sociologie. Et me voici, depuis 1940,
jusquau cou, jusqu lme, jusqu lesprit, plong dans la philosophie." Il ny a pas lieu
dinsister sur le caractre videmment arbitraire dun pareil dcoupage dcennal. La
comparaison entre cette reconstitution et la chronologie tablie par Gerber (1989) permet
cependant de tirer un enseignement immdiat.
Cet enseignement modifie lide que lon se fait communment du rapport de ce
"grand pdagogue" la pdagogie. Sil reconnat que cette dernire a tenu dans sa vie de "le
haut du pav", ce naura t que pour une priode brve et circonstancie : 1920-1930. Ds
1930, ses intrts seraient ailleurs. Cette assertion, qui brutalise la figure habituellement reue,
correspond bien limage que Ferrire se fait de lui-mme. Et elle ne parat pas si loigne de
la ralit.
Penseur et homme daction, Ferrire a toujours rpugn cette appellation de
"pdagogue" quil trouve trique et boutiquire. Il a ombrageusement revendiqu en 1924
(La Pratique de lcole active, p. 39) de navoir pas "lu un seul ouvrage thorique de
pdagogie", et en 1931 (Lcole sur mesure la mesure du matre, p. 155), dtre un
2
"ignorant en matire de thories pdagogiques" .
En ralit, Ferrire rpugne se voir tax de "pdagogue" pour deux raisons. La
premire est que, ds sa jeunesse, il conoit que sa place est dabord au sein du dbat
politique, conomique et social europen. Il y prend part effectivement trs tt. Il assume, de
1918 1923, la direction du journal chrtien-social lEssor, et il continue, jusqu son retrait
du dbat public en 1953, son uvre dditorialiste politique dont il faut souligner quelle est,
par la quantit des publications, aussi importante que son uvre pdagogique. Sintresser
lducation, pour Ferrire, nest quun volet de son action de libre citoyen.
Par ailleurs, - et cest l que son "profil dducateur" prend son originalit non sans
pathtique -, Ferrire a toujours fait lloge de lintuition de lhomme daction et il a toujours
revendiqu davoir t un praticien (cf. Hameline, 1982). Lorsque son infirmit physique le
contraindra renoncer aux responsabilits de la pratique directe avec les enfants, il inscrira ses
activits de publiciste dans le prolongement de sa "vocation" dducateur. Il ne sera
"pdagogue" que par impossibilit de rien faire dautre. On ne peut comprendre Ferrire sans
avoir constamment lesprit le terrible handicap que constitue sa surdit prcoce. Et quil ait
pu mener, dans ces conditions, une vie sociale aussi intense tient dun tour de force
confondant.

Lhomme qui aurait tant voulu tre ducateur


Il nest pas douteux que, si sa "duret doue" ne lavait pas tenu lcart, la premire
entreprise de Ferrire et t de raliser le Projet dcole nouvelle dont il publie la brochureprogramme en 1909.
Gerber (1982) a fait le point sur lmergence de cette "vocation" ducative. La lecture
3
du Journal reconstitu et de la correspondance de jeunesse de Ferrire avec ses parents, la
meilleure connaissance du milieu familial et social permettent de confirmer trois donnes :
Ferrire a prolong adulte une activit prcoce de "meneur" ; il prsente le profil
"individualiste" typique du novateur pdagogique ; il a vcu sa jeunesse dans une famille de la

haute bourgeoisie philanthropique de Genve, dont les coles nouvelles taient comme un
horizon "naturel".
LOGE DU MENEUR
Tout dabord, le Journal reconstitu situe en 1893 les dbuts du rle de moniteur que Ferrire
adolescent joue dans la "tribu" familiale puis, jeune homme, dans la socit juvnile quil
frquente Genve.
Il faut sarrter un peu sur ce point. Ferrire a toujours soulign la composante
"psychologique" de son penchant soccuper des enfants et des adolescents. En mme temps
quil se dit "ducateur de profession", il se prsente comme "psychologue de lenfance"
(Lducation dans la famille, 1921 ; cf. 1935, p. 3). Dans son bilan intime de 1953 (Un destin
en marge des autres, p. 13), il insiste rtroactivement sur cette "curiosit" de psychologue.
Cette curiosit, Ferrire semble lavoir exerce trs tt lgard des phnomnes de groupe.
Le "pdagogue" et le "politologue" rejoignent ici le "psychologue" : cest ce triple titre que
Ferrire sinscrit dans le sillage de Gustave Le Bon, le premier interprte de la psychologie des
foules (1895). Cest ainsi que dans son ouvrage de 1921 lAutonomie des coliers, - quil
prsente (p. 68) comme une "tude de psychologie sociale" -, Ferrire termine un chapitre sur
les bandes denfants "en reproduisant les passages essentiels dun document que (lui) a remis
un ducateur" qui fut, dans son adolescence, le "leader de quelques unes dentre elles" (p. 57).
Or, comparer ce rcit avec deux notices biographiques consacres Ferrire et
crites sous son contrle (Peeters, 1911 ; Meyhoffer et Gunning, 1929), on se rend compte
que ce nest pas autre chose que sa propre exprience que Ferrire met ainsi en scne sous
couvert de lanonymat : mme bande de cousins-cousines, mme cration dun "club alpin"
puis dune socit littraire o lon joue ses pices de thtre. Le style lui-mme ne peut
dailleurs tromper.
Modestie? Habilet? Les deux sans doute. Le procd permet Ferrire de se raconter
la troisime personne, sans risquer le reproche doccuper par trop la scne. Mais, cest quen
mme temps, Ferrire "psychologue social" souhaite dresser un portrait du "leader" que
lducateur Ferrire ne peut pas totalement recommander. Car de quel type de meneur
entreprend-il lloge? Dun autocrate, capable dentretenir la rivalit au sein de sa troupe pour
mieux imposer sa loi ; dun "manipulateur" "qui dispense les autres de leffort tout en leur
laissant lillusion que le succs est d leur effort" et devient ainsi indispensable ; dun petit
Machiavel qui avoue avoir pouss le groupe lire un autre prsident pour quon dsirt son
retour la prsidence (p. 61).
Ainsi le jeune meneur mis en scne se rvle tre un "psychologue" perspicace qui fait
du maniement humain vertu. Ce vritable morceau danthologie est une des premires
manifestations dune littrature psycho-managriale sur la psychologie du chef qui fleurira
partir des annes vingt. Ferrire ducateur en tirera une psycho-morale de la conduite des
groupes denfants par les adultes : il faut laisser aller (cest--dire, en ralit, conduire) les
enfants de lanarchie lordre, en leur faisant dsirer ce dernier. Les contraintes que son
absence impose seront plus dterminantes pour mener lautonomie, que lorganisation
prmature et autoritaire du groupe par les ducateurs.
Limportance que lauteur de LAutonomie des coliers accorde ce rcit qui le met
lui-mme en scne, montre combien Ferrire accordait cette exprience de jeunesse le rle
dune premire mise lpreuve de ses capacits dans lobservation et le maniement de ses
semblables. Et cette mise lpreuve lui paraissait manifestement convaincante.

UN INDIVIDUEL NON CONFORMISTE


Ferrire, en second lieu, confie ds 1911 son premier biographe E. Peeters, quil avait
"normment souffert au collge". Le bilan de 1953 aggrave ce souvenir : "le collge a failli
me tuer". Largument est classique, banal mme, de la part dun tenant de lducation
nouvelle. Mais, dans lvocation intime de ces annes de collge, Ferrire ne sen prend pas
avec vhmence aux enseignants et leur faon de faire les cours, sauf se plaindre du mur
qudifie entre eux et lui une surdit qui saggrave de manire inexorable. Il est en revanche
plus svre lgard de la compagnie de ses camarades. Ce nest pas sa seule surdit qui
lisole, mais sa volont, au demeurant assez hautaine, de ne pas sacrifier aux conventions en
honneur dans les "familles considres de la ville" et quil retrouve dans les relations entre
collgiens : cas-type dune vocation dducateur novateur, Ferrire est, sa manire, un non4
conformiste . Tout en se montrant "serviable et sociable", ainsi quil lcrit lui-mme dans son
autobiographie clandestine de 1921, il agit en individualiste, ou, plus exactement, en
"individuel" comme on dit dans le langage du sport.
Or cest bien une caractristique commune aux fondateurs dcoles nouvelles la
5
campagne, quand il sont porteurs dun projet de rupture avec lordre scolaire existant , dtre
des individualits fortes et charismatiques. Lhistoire des coles nouvelles, mme si elle ne sy
rduit pas, est souvent lhistoire de collaborations orageuses et de ruptures entre des
personnalits trs contrastes. Ferrire, en dpit de sa surdit, a t pour beaucoup un homme
de dialogue, foncirement dsireux d"couter" et daider autrui. Mais cette disponibilit
dme nest pas incompatible avec la conscience de sa propre valeur. Ce tour trs personnel se
manifeste dans le Projet dcole nouvelle de 1909. Ferrire a trente ans et se prsente en
homme dinitiative, sr du bien-fond de son entreprise et des orientations quil adopte,
dsireux dapporter sa marque dans luvre de lducation. Mais en mme temps, ce projet est
le reflet de son adhsion aux idaux des coles nouvelles la campagne. Il veut, selon sa
formule, se faire reconnatre comme un "pionnier parmi les pionniers" (voir 1924, p. 36-37).
LES ECOLES NOUVELLES A LHORIZON FAMILIAL
Cest quen effet, et cest une troisime donne pour comprendre sa "vocation" , il a un
contact prcoce avec les coles nouvelles la campagne, dont les dbuts datent de 1889 avec
la cration de la New School dAbbotsholme par Cecil Reddie. Or Adolphe nest pas le
premier Ferrire dcouvrir les coles nouvelles. Cest par sa famille quil entre en contact
avec elles. Ainsi deux de ses cousins germains sont, ds 1899, lun au Landerziehungsheim
dIlsenburg en Allemagne, que dirige Hermann Lietz, et lautre la New School de Bedales
dont le directeur est J.H. Badley, ancien collaborateur de Cecil Reddie Abbotsholme, en
Grande-Bretagne : deux coles-phares du mouvement. Ainsi son oncle, le pasteur Louis
Ferrire, visite avant lui les Deutschen Landerziehungsheime et publie leur sujet une tude
ds 1901.
6
Cest de 1899 que Ferrire date la visite quil fait, accompagn de son pre,
Edmond Demolins lcole des Roches de Verneuil-sur-Avre, en France. Il a lu le best-seller
du sociologue franais A quoi tient la supriorit des anglo-saxons (1897) ainsi que
Lducation nouvelle, son manifeste aux pres de famille (1898). Cest Demolins, - Ferrire l
a rappel plusieurs reprises -, qui, compte tenu de la surdit croissante du jeune homme, lui
suggre une tche compatible avec son infirmit : constituer un bureau international des coles
nouvelles. Il pourra effectuer un travail comparatif et valuatif au service des novateurs, mais
aussi, plus long terme, au service de lcole publique elle-mme. Pourtant Ferrire na pas
renonc ce moment son projet dduquer et cest avec ses parents, auxquels il porte une
7
8
grande vnration , quil en dbat longuement .
4

LA PRATIQUE EDUCATIVE DE FERRIERE


Mais lvnement principal demeure son sjour de 1900-1902 chez Hermann Lietz auprs
9
duquel il prouvera une vritable illumination . Il y part avec le statut de "jeune matre
volontaire", consacre beaucoup de temps, si lon en juge par la correspondance familiale,
organiser et surveiller les tudes de ses frres cadets qui y sont inscrits comme lves. Mais il y
gagne la confiance de Lietz, se range ses cts lors dune fronde des enseignants, et devient
pendant quelques mois le collaborateur direct, assidu et fascin de cette personnalit
charismatique.
Grunder (1987), partir de documents indits, a tent de reconstituer lactivit
effective de Ferrire au cours de cette exprience que celui-ci a toujours voque comme
"exaltante", parlant de "la grande vie dHaubinda". Ferrire survalue-t-il aprs coup la porte
de ce bref exercice de la fonction enseignante? Les programmes et horaires de lcole analyss
par Grunder semblent, au demeurant, bien classiques. Pourtant, Ferrire situe l ses premires
tentatives denseignement occasionnel partir des "intrts spontans" des lves (cf. 1931,
p. 73), ce qui lui permet de revendiquer la priorit sur "les deux essais qui ont suivi, en 1907 et
1908, ceux de Mme Montessori et du Dr Decroly" et qui, eux, "ont eu une diffusion
mondiale".
Cette insistance de Ferrire se poser comme le devancier des plus grands sexplique
par le choix "stratgique" quil devra faire, quand il "entre en pdagogie" en 1921 : se
prsenter comme un praticien de lducation et manifester par l sa diffrence avec ceux qui
nont t les pionniers de lducation nouvelle que dans leurs livres. En 1936 (p. 219), il se
dmarque ainsi des autres professeurs de lInstitut Jean-Jacques Rousseau (Claparde, Bovet,
Piaget) : tous ont crit abondamment, dit-il non sans un brin dacidit, "le soussign seul a
pratiqu".
Outre le sjour fondateur de 1900-1902 chez Hermann Lietz, Ferrire voque son
passage Glarisseg en 1902, o il prte effectivement son concours pendant trois mois W.
Frei et W. Zuberbuhler, deux collaborateurs suisses de Lietz qui fondent le premier
Landerziehungsheim helvtique. Il mentionne aussi ses six annes de collaboration
intermittente avec lcole-foyer des Plades (1914-1920) (cf. Hameline, 1982 ; Gerber et al.
1993).
LECOLE NOUVELLE DE BEX (1920-1921) : LA TECHNIQUE DE LECOLE ACTIVE
Surtout il rige son anne scolaire lcole nouvelle de Bex (1920-1921) en vritable
laboratoire de la "pratique de lcole active": titre quil donnera son livre de 1924. Cet
ouvrage est labor partir du Journal de notre petite classe dont il reproduit de larges
extraits. Le manuscrit de ce Journal a t retrouv. Une tude de Hameline et Gerber (19861989) pour le Fonds national suisse de la recherche scientifique a permis une confrontation
synoptique des extraits publis et du document rest indit.
Cette comparaison confirme et amplifie le caractre prcaire, sinon tout fait
mdiocre, de , lexprience elle-mme. Cette prcarit, Ferrire a lhonntet den faire tat,
de son propre mouvement, dans son ouvrage. Il y reproduit une page du Journal : "Je
commence comprendre beaucoup de choses. Elles se rsument toutes en une phrase : on ne
fait pas ce que lon veut" (1924, p. 61). Et il commente plus loin : "Jtais venu Bex chercher
cette technique de lcole active et chercher cette confirmation de mes convictions. Je nai pu
qubaucher la technique, mais lexprience, toute incomplte quelle ft, na pu que renforcer
mes convictions" (p. 82). On reviendra sur ce dernier propos.
La lecture du Journal de notre petite classe rvle cependant plusieurs donnes que
Ferrire na pas rendues publiques. Cest ainsi, par exemple, quil ne slectionne que ses
5

propres notes alors que le journal tait un journal trois voix, la sienne, celle de son pouse
10
Isabelle Ferrire et celle de leur collaboratrice et amie Elisabeth Huguenin . Le dbat des ces
trois "plumes" tout au long du Journal est instructif au plus haut point. Les deux
interlocutrices de Ferrire mettent avec franchise leurs doutes lgard des convictions qui
animent laction ducative entreprise : non, crivent-elles, ces lves napprennent pas de leur
propre mouvement ; oui, elles aiment les exercices "scolaires" qui semblent ne rpondre
aucun intrt "spontan" ; si ces enfants sont passives ou perdues, cest, bien sr, quelles ont
t dformes par leur scolarit antrieure, mais cest aussi que ce programme de classe active
est trop ambitieux et compliqu, quelles nen saisissent pas les intentions. Sans doute est-ce
lidalisme du militant qui empche Ferrire de faire tat des rserves de ses deux
collaboratrices, moins convaincues que lui.
UN CONSEILLER PEU ECOUTE
La dernire tentative de Ferrire pour "pratiquer" se soldera par une dception. En 1924, on le
sollicite pour participer la conception et la cration dune cole internationale Genve.
Passant rapidement de lexpectative rticente linitiative presque impatiente, il se lance dans
laventure, imposant ses vues au directeur pressenti, Paul Meyhoffer, qui lui est
particulirement attach, offrant mme dhberger lcole ses dbuts dans un chalet de la
proprit familiale. Le voici promu "directeur gnral" avec mandat de rdiger la charte
pdagogique de lcole : il entrevoit dans cette entreprise lultime chance qui soffre lui de
mettre en uvre ses ides. Mais le comit fondateur ne partage pas vraiment ses ambitions
novatrices. Ce que lon veut, cest une cole moderne qui donne confiance aux fonctionnaires
internationaux et sassure un renom de bon aloi, mais pas un laboratoire de pdagogie.
Ferrire pressent sans doute les rsistances et les restrictions mentales de ses
interlocuteurs. Il sengage nanmoins sans assurer ses arrires et prend sur lui tous les risques.
Les dbuts sont laborieux : Ferrire souhaite rompre avec les programmes scolaires imposs, il
table sur lingniosit des enseignants pour susciter lactivit spontane des lves et les
amener, comme il a tent lui-mme de le faire Bex, construire leur propre programme de
travail. Mais ni les uns ni les autres - et les parents encore moins - ne sont prts une pareille
aventure qui, de plus, fait dsordre. Ferrire, ds les premires semaines, confie ses
inquitudes son Journal. En 1925, il essaie de faire pratiquer le self-government : mme
dconvenue. Ds 1926, il considre que cette cole ne sera pas le laboratoire dont il escompte
le renouveau du systme ducatif. Mme sil garde, lcole internationale, une fonction de
conseiller jusque vers 1929, il sen loigne psychologiquement ds la fin de 1926.
LE HOME "CHEZ NOUS"
Mais Ferrire trouvera en 1929 la compensation quil cherche ses rves frustrs dducateur.
Il reste nostalgique de lcole-modle quil na pu lui-mme raliser et dont il attendait la
confirmation de ses vues. Par ailleurs, il se console trs difficilement de limpossibilit o se
trouve son pouse de lui donner une famille nombreuse quil se faisait une joie dlever. Son
Journal dit sa douleur de pre aux prises avec un enfant unique, attachant, la personnalit
affirme mais difficile. Le havre pdagogique quil cherche, ce sera le Home "Chez nous". Il
crit dans le bilan de lanne 1929 : Jai besoin denfants autour de moi. Or, au Home "Chez
nous", jai trouv des enfants affams de tendresse, une atmosphre de fracheur, de sincrit,
dentraide, des directrices qui disent avoir besoin de mon appui, qui suivent mes conseils en
matire denseignement et les suivaient en matire dducation, ds avant que je les leur eusse
11
donns. Je my sens at home..."

En change de cet accueil, Ferrire se fera le propagandiste attitr du Home, rigeant


en cole active idale cette modeste institution pour enfants hors famille. Il en devient le
conseiller, exerant son influence sur les directrices, sinstituant auprs des enfants dans une
sorte de fonction "paternelle" (il est "oncle Adolphe") dont il rgle le cours selon son coeur,
intervenant avec sollicitude dans la conduite de leur ducation. Il se dpense inlassablement au
service du Home dont les difficults financires sont endmiques. Les circonstances le font
habiter dans les proches parages en 1933, et il accde la prsidence de lAssociation de
tutelle. Il assumera cette fonction jusquen 1947 (cf. Coquoz, 1989).

Le promoteur dides
Ainsi, Ferrire a tent de donner de lui-mme limage dun praticien-expert. En ralit, il a
assum les responsabilits directes de lducation de faon sporadique et peu satisfaisante pour
lui-mme. Ce qui lui a manqu, ce nest pas lintuition, cest la dure. La premire lui
permettait de saisir de manire aigu ce qui faisait dfaut au systme ducatif. La seconde,
seule, lui aurait permis de mettre ses propres convictions lpreuve. Mais tait-il en mesure
de remettre ces dernires en cause? On peut en douter si lon en juge par laffirmation voque
plus haut : Bex, en 1920-1921, lhomme de conviction, qui "croit" lcole active, saffronte
au "technicien" de cette mme cole active, qui, lui, tente dlaborer des procdures. Le
technicien a beau ne pas pouvoir aller jusquau bout de sa tentative, le militant se voit confirm
dans le bien-fond de son combat. Cest que Ferrire tenait ses convictions par une double
dmarche : il pensait les avoir tayes sur une argumentation "scientifique" ; il les jugeait
susceptibles de provoquer une vritable transformation des mentalits, voire une "re
nouvelle".
Le penseur Ferrire se prsentait comme "praticien" par stratgie : il avait peru que
laudience dun "thoricien" est demble conteste dans les milieux ducatifs o lon supporte
mal dautres leons que celles de la pratique. Mais il accorde, en dfinitive, la promotion
militante des ides un rle dterminant. Il se fera donc propagandiste. Cest la seule alternative
que lui laisse sa surdit.
Le "praticien" de Bex, cest, dans le mme temps, le pamphltaire de Transformons
lcole (1920) un ouvrage dont lintroduction "diabolise", au sens littral, le systme ducatif
12
traditionnel au travers dun apologue mordant . Cest aussi lorateur du Congrs de Calais de
1921, qui se retrouve lu vice-prsident de la toute nouvelle Ligue internationale pour
lducation nouvelle, The New Education Fellowship, et rdacteur de Pour lre nouvelle
(janvier 1922), la version franaise de la revue de la Ligue. Cette fonction militante passionne
Ferrire. Ce sont des milliers de pages quil publie dans cette dcennie 1920-1930 o, comme
il lcrit, la "pdagogie" "tient dans sa vie le haut du pav". Sa correspondance est immense et
confirme le prestige dont il jouit. Il en relve les "quantits" dans son journal avec une fiert
mle daccablement. Cest quil est effectivement devenu un homme public.
CONDAMNE A LA NOTORIETE
Lanne 1921 est lanne cruciale o Ferrire se voit, en quelque sorte, contraint de se faire
connatre pour simplement survivre. Car Ferrire, ce moment-l, nest plus le rentier quil
tait et qui pouvait se consacrer lducation comme on choisit doccuper utilement ses
loisirs. Ferrire est devenu un gagne-petit. Mari en 1910, pre dun enfant en 1916, Ferrire,
en 1921, est un homme dans la gne : lincendie de son chalet en 1918, provoquant la
13
destruction de vingt ans de travail, la branl moralement Et en 1919, leffondrement des
monnaies allemande et autrichienne entrane la ruine de la fortune quil tient de sa mre.
Ferrire se trouve dans lobligation de gagner sa vie, au moment mme o il se rend compte
7

que ses projets de fonder sa propre institution ne sont pas ralisables. Lexprience mdiocre
quil vient de mener avec les fillettes de sa "petite classe" lcole nouvelle de Bex, cette
mme anne 1921, lui a confirm que sa surdit le rend dsormais inapte une tche ducative
au contact direct et permanent avec des enfants.
Certes, il est ambivalent lgard de la renomme : il la cherche, avec une insistance
parfois ombrageuse, travers une activit fbrile de publiciste quil compare lui-mme la
superficialit du "papillon" ; il est sincre, pourtant, quand il crit dans son Journal de 1922,
que son rve aurait t de "faire son trou", comme le "grillon", et de mener discrtement une
activit dducateur dans le face--face avec un groupe denfants quil conduirait selon sa
conception de lcole nouvelle. Y renoncer est pour lui un vritable drame intrieur qui le
laisse souvent prostr et dpressif.
Et le voil donnant courageusement le change, se laissant prendre dans un vritable
tourbillon de relations publiques, alors quil dclare, dans une lettre de 9 dcembre 1925, que
sa surdit rend les rapports personnels "tout--fait incommodes, fatigants, assommants mme",
et quil cherche en vain tirer de tout cet engagement quelques avantages lucratifs modestes.
La plainte est continuelle sous sa plume : "avec ma surdit le souci pcuniaire est
particulirement tenaillant", crit-il, encore en 1925.
Ds 1921, il prend une part trs active la conception et la mise sur pied laborieuse
et progressive du Bureau international dducation (BIE), dont il est nomm directeur-adjoint
sa fondation en 1925, fonction confirme lors de la transformation du BIE en organisme
14
international en 1929 . Mais il ne se leurre pas sur cette nomination : il a dclin lui-mme la
fonction de "secrtaire gnral" que sa surdit lui interdit. Il a tent en vain de "trouver une
case rmunre", au sein du BIE, pour son Bureau international des coles nouvelles dont il
tait, depuis lorigine, le seul et bnvole employ. Et ce bnvolat lui pse. Sil trouve
quelque compensation dans le prestige dont il jouit, il est trop lucide pour tre compltement
dupe de ce prestige.
Au cours des annes vingt, il prend rgulirement la parole dans les congrs de la
Ligue (Montreux en 1923, Heidelberg, 1925, Locarno, 1927, Elseneur, 1929). Pour lre
nouvelle absorbe une part considrable de son temps. Il en parle comme de sa revue, et en fait
une vritable tribune pour ses ides, mais il nen tire que des avantages pcuniaires fort
mdiocres.
Sa dcennie "pdagogique" est aussi celle de ses voyages ltranger au cours
desquels il multiplie les confrences qui sont autant de plaidoyers pour lcole active ou la
psychologie gntique telle quil la conoit : Belgique et Pays-Bas (1924), France, GrandeBretagne, Yougoslavie (1925), Italie (1926), France, Belgique, Allemagne, Italie, Hongrie,
Roumanie, Autriche (1928), Allemagne, Tchcoslovaquie, Pologne (1929), Espagne,
Venezuela, Equateur, Prou, Chili, Argentine, Paraguay, Portugal (1930). Et il voit une
vritable conscration dans la mission officielle qui lui est confie dvaluer le systme ducatif
du District de Smyrne en Turquie (1928).
LE PUBLICISTE ET LE PENSEUR
Mais il lui faut aussi occuper le terrain par sa propre production intellectuelle. Ferrire a
entam trs tt llaboration dune vaste entreprise de pense, dont son propos sur lducation
nest que lun des volets. Il date lui-mme de 1905, puis de 1909, loccasion de son premier
cours de privat-docent lUniversit de Genve, ses premires ides dune "psychologie
gntique".
Pourtant lardeur militante, jointe la ncessit laquelle il est contraint de vivre de sa
plume, vont en partie avoir raison de ce projet intellectuel. Ferrire penseur va devoir tre
relay par Ferrire publiciste. Mais le penseur et le publiciste vont se parasiter lun lautre. Le
8

premier doit prendre son temps et mditer une uvre. Le second doit aller vite, chercher
laudience...et faire rentrer de mdiocres droits dauteur. Sans compter des centaines darticles
dans des revues et des journaux de toutes sortes, Ferrire va donc crire des livres quil
destine au grand public, qui connaissent un grand succs et font lobjet de nombreuses
traductions (Transformons lcole, 1920 ; Lducation dans la famille, 1921 ; Lactivit
spontane chez lenfant, 1922 ; La coducation des sexes, 1926 ; Le grand cur maternel de
Pestalozzi, 1927 ; Trois pionniers de lducation nouvelle, 1928 ; Nos enfants et lavenir du
pays, appel aux parents et aux ducateurs, 1942). Il dispose effectivement dun rel talent de
journaliste, capable dcrire vite et sans effort. Mais il ne peut sempcher dinclure dans ces
uvres mineures des rfrences son entreprise magistrale, trop allusives pour ne pas paratre
parfois difficiles, malgr son criture chaleureuse et aise.
Et quand il entreprend de sadresser au public "spcialis" des ducateurs
professionnels, sa proccupation est autant de prendre date que de fournir des ouvrages
achevs. Ainsi en dpit de l paisseur de ses deux volumes, Lcole active (1922) est un livre
vite fait, bcl mme, que Ferrire doit dabord ses facilits de plume, une documentation
htivement reconstitue et son art de rutiliser ses crits plus anciens. Il en commence la
rdaction le 18 septembre 1921 ; le 23 octobre, midi et demie, il boucle la quatre cent vingt
cinquime page du manuscrit.
Cette hte ne peut manquer de fournir ses dtracteurs les arguments quils attendent.
Une attaque viendra peu aprs la parution du livre et dont Ferrire sera particulirement
affect. Sans lui en toucher un mot, son "cher ami et collgue" genevois Edouard Claparde,
en fvrier 1923, publie une analyse du livre o il ridiculise lauteur, lui reprochant davoir
propos l un fourre-tout au sein duquel la notion dcole active, ses yeux si simple, est
noye dans un fatras philosophique doctrinal insupportable. Certes ce compte-rendu assassin
nest pas dnu darrire-penses politiques : Claparde est agac par la tendance de Ferrire
jouer son propre jeu et sapproprier lide d"cole active". Cette rserve pose, il faut
convenir que Claparde na pas, intellectuellement, tout--fait tort. Si Ferrire avait pris son
temps, il aurait, sans nul doute, compltement recadr son livre. Dailleurs, louvrage de 1946
qui porte le mme titre, Lcole active, mais dans des dimensions beaucoup plus rduites, est
en ralit un montage de quelques chapitres extraits la fois de Lautonomie des coliers
(1921), de La Pratique de lcole active (1924) et de Lcole active (1922) : il reste en
dfinitive peu de chose de louvrage de 1922. On dirait aujourdhui de ce livre que, malgr son
caractre dopration la fois publicitaire et militante,
UNE UVRE INACHEVEE
Un public, Ferrire a cru pourtant en avoir un pour son grand uvre intellectuel. Quand, en
1927, il fait paratre Le Progrs spirituel, ce gros livre de 364 pages devait ouvrir une srie
ambitieuse sous le titre gnral "Lducation constructive". Ferrire y aurait prsent les
attendus pdagogiques de ses analyses des dcennies prcdentes. Mais louvrage est un chec
ditorial, et la suite ne sera jamais publie. L encore, Ferrire ne parvient pas cerner un
public capable de le lire sans se dcourager : "Lducation constructive" est prsente comme
une srie de "causeries de psychologie gntique aux parents et aux matres", mais Le Progrs
spirituel, qui cite plus de trois cents auteurs, est, en ralit, une somme doctrinale plutt
destine aux intellectuels. Cependant, dans cet ouvrage de synthse, Ferrire aborde trop de
sujets dsormais revendiqus par des disciplines cloisonnes entre elles et dont il nest pas
reconnu comme un spcialiste par les milieux universitaires. Ses perspectives demeurent trop
centres sur lducation. Soucieux de prsenter une pense la fois globale et axe sur
lessentiel, Ferrire propose un discours "dcal" qui prend le risque de ntre pas entendu.

La dsertion du public tient cependant dautres raisons. La fin des annes vingt voit
15
le dsenchantement des militants idalistes ou psychologistes . Elle voit la pdagogie
exprimentale sriger en discipline scientifique face la pdagogie "exprience" des "intuitifs
16
purs" telle que la conoit Ferrire . Elle voit les "praticiens" rduire l"cole active", cette
utopie porteuse , au statut de "mthodes actives", - simple recueil de procdures utiles. Elle
confirme la monte, dans les rangs du Groupe franais dducation nouvelle (GFEN) fond
par Ferrire, des tendances socialistes et communistes qui, au Congrs de la Ligue
internationale, Nice en 1932, contribueront substituer aux principes "spiritualistes" inspirs
17
en 1921 par Ferrire , des principes plus orients par les proccupations dgalit sociale et
de dmocratisation.
A la fin de la dcennie, malgr le grand nombre de traductions dont ses livres
bnficient, Ferrire constate, non sans amertume, son isolement intellectuel. Sous-estimant
linfluence quil exerce sur beaucoup par ses ouvrages de vulgarisation, il crit dans son
Journal, la date du 16 fvrier 1929 : "Mes dceptions (soulign dans le texte). Je constate
avec quelque amertume que jai consacr ma vie, apparemment, aux coles nouvelles et
quelles ignorent mes efforts et mes crits... Beaucoup de directeurs qui jai pourtant crit
ont oubli que jexiste. La plupart de leurs collaborateurs nont jamais su que jexistais. Les
livres que jai crits pour eux sont lettre morte (...) Pas dditeurs mes livres : ou si len
trouve, ils russissent accaparer tout le bnfice ; pas dargent, donc pas de secrtaire, donc
pas de moyen dcrire mes livres. Jai, je le crois, quelques qualits de fond, et jparpille ma
vie en menus services dont nul ne me sait gr..."
18
Ferrire naura pas de disciples . Il nexistera pas de "mouvement" Ferrire comme on
19.
parle dun "mouvement" Montessori ou dun "mouvement" Freinet (cf. Hameline, 1992) A
Genve, aussi bien au sein de lInstitut Jean-Jacques Rousseau quau BIE, Ferrire demeurera
un isol. Parmi les rares fidlits dont il pourra faire tat, il faut citer celle de Clestin Freinet
qui, au risque mme de transformer un peu lhistoire (cf. Hameline, 1991) -, fera de sa lecture
de Lcole active et de la rencontre de Ferrire au Congrs de la Ligue Territet-Montreux
(1923) ltincelle de sa vocation de novateur.

La pense de Ferrire
Il nest pas possible de comprendre la pense ducative dAdolphe Ferrire sans avoir prsent
lesprit que son uvre intellectuelle nest pas, dabord, pdagogique. Elle est, en quelque
sorte, une anthropologie, double dune philosophie sociale, dont le propos sur lducation
est lune des composantes logiques. Entendons ici que ce qui proccupe Ferrire, ds sa
jeunesse, au cours de la priode quil qualifie lui -mme de "mtaphysique" (1900-1910), cest
de situer le phnomne humain dans le contexte o il prend sa signification, et ce contexte est
reconstitu la fois par lapport des sciences biologiques et celui des sciences sociales, sur
fond dvolutionnisme.
UN ECLECTISME APPARENT
Ses tudes, lUniversit de Genve, le conduisent dabord entamer de front (1898-1900)
des cours de zoologie et danatomie compare la Facult des sciences et le cours
d"Economie sociale et systmes politiques" la Facult des lettres. Puis en 1902, il suit les
enseignements de philosophie, des cours dhistoire, de psychologie et dhistoire des religions.
Il obtient, en 1905, une licence de sciences sociales.
Tout Ferrire est dans cet apparent clectisme. Cet tudiant est habit par le dessein de
construire une vaste synthse. Il sy sent intellectuellement capable et socialement autoris : il
est issu dun milieu o il va de soi quun jeune intellectuel "distingu", ayant les facilits qui
10

sont les siennes, peut trs vite et comme spontanment sriger en interlocuteur des gens qui
comptent. Et il frquente ces derniers tout "naturellement" : ce sont des "relations", autant que
des matres. Adolphe Ferrire acquiert donc trs tt le ton de lassurance, avec la certitude de
sa propre valeur et la conscience dune ambition lgitime. Mais cest, en mme temps, un
grand travailleur. Il organise mthodiquement sa documentation. Il lit beaucoup et vite. Il crit
de mme. Sa thse de 1915, couronne par lUniversit de Genve, est le fruit de dix ans de
labeur. Mais dj deux opuscules de 1910 La loi biogntique et lducation et La science et
la foi annoncent bien ce que sera sa pense. La premire parat dans les Archives de
psychologie, la revue "scientifique" que dirige Claparde. Elle tmoigne de laspiration du
"gnraliste" choisir lun des collges de "spcialistes" o raliser son uvre et asseoir sa
notorit dans le monde troit des "savants": ce sera la psychologie. La seconde tude est une
rponse un concours international organis par Coenobium, dont il fut lun des laurats,
heureux dtre apprci dHenri Bergson qui sigeait au jury et de Thodore Flournoy qui
assure la prface de la publication.. Cest dans la ligne de ces deux penseurs que Ferrire
inscrit sa double dmarche, mais il se veut tout autant le dbiteur de "son vieux et regrett
matre de philosophie" (1922, p. 104), Jean-Jacques Gourd.
LELEVE DE JEAN-JACQUES GOURD
La pense de Ferrire, telle quelle se prsente dans les deux opuscules. de 1910, peut tre
interprte comme une tension impossible. Trois donnes en effet sont faire tenir dans la
mme construction. Lunivers humain que Ferrire inventorie est dabord un univers de la
ncessit (les "lois"), soumis la dtermination, voire la pr-dtermination "naturelles" de
lordre des choses,- ce que son matre Jean-Jacques Gourd appelle le "coordonnable matriel".
Mais cest aussi lunivers de lobligation ("la" loi), l o seffectue, selon ses termes, le
jaillissement tout aussi naturel de la "spontanit cratrice" au service du "progrs de lesprit"
et de la libration du higher self sous le signe de lacceptation autonome de lordre des choses,
- ce que J.-J. Gourd appelle le "coordonnable pratique". Mais il reste une troisime dimension
de lunivers humain, que Ferrire emprunte aussi Gourd, la dimension sacre du "hors la
loi," de l"incoordonnable" o gt la mystrieuse ventualit que les choses humaines se
passent effectivement bien ou mal. Comment parler tout ensemble de science, cest--dire de
soumission la "coordination" des faits, et de foi, cest--dire de lappel la croyance en une
"incoordination" fondamentale que ne peuvent viter ceux qui veulent lgitimer une entreprise
vraiment humaine et donc, ses yeux, vraiment divine?
Ferrire est, dune certaine manire, de conviction "scientiste". Il pense pouvoir
trouver dans les sciences les ressources pour construire une connaissance rationnelle du
phnomne humain et en tirer deux lignes daction : dune part, proposer une conception
raisonne de lducation de lavenir ; dautre part, fournir une lecture "moderne" et
20
"progressiste" de lhritage des religions .
Cette perspective "biogntique" sinscrit dans la mouvance intellectuelle de
lEvolutionnisme qui, au dbut du sicle, est devenu le lieu commun de lapproche scientifique
du vivant. Ferrire lapplique au dveloppement de ltre humain. Ses premires tentatives
21
pour laborer sa conception de la psychologie gntique et des types psychologiques , il les
reconduira travers toute son uvre, jusqu son livre inachev LOrthognse humaine ou
lascension vers lEsprit, 1959. Il en donne un rsum dj quasi-dfinitif dans sa Notice sur
les problmes de la psychologie gntique et sur les applications de cette science
lducation et lconomie sociale, quil prsente en 1923 comme une contribution la
conception dun Institut de gntique Genve.

11

UN BIOGENETICIEN
Certes, il refuse avec vhmence quon qualifie sa mthode de "philosophique dductive"
(1930, p. 10). Et sur ce point, - linstar de Jean-Marie Guyau (cf. Esquisse dune morale
sans obligation ni sanction, 1903 ; Lirrligion de lavenir, 1909), un penseur dont il est aussi
trs proche -, Ferrire serait offusqu dtre tenu pour un mtaphysicien scolastique et
dogmatique. En quoi sa dmarche est-elle finalit mtaphysicienne? Cest quil sagit, en
dernier ressort, de rendre raison dun "pourquoi" : "pour quoi" cet "nergtisme" propre tout
22
vivant devient chez lhomme un accroissement de la puissance de lesprit? Pourquoi dj la
vie, chez tout vivant, constitue-t-elle "un effort spontan dauto-cration" (1930, p. 11)?
La notion centrale est bien celle de biogense. Aux yeux de Ferrire, elle ne fait
quexpliciter les donnes de lexprience la plus positive. Un dynamisme universel est
luvre o le psychisme des humains trouve la fois son moteur et ses voies. "Favoriser ce
passage et cet aboutissement lharmonie entre le microcosme humain et le macrocosme,
voil luvre de lducation" (id., p. 10). Les images, ses yeux puriles, que vhiculent les
religions tablies, Ferrire propose de les rinterprter de manire toute symbolique. Dieu est
dabord pour lui cette immanence au travail qui provoque lascendance intrieure vers le plus
vrai, le plus beau, le meilleur, et la fait concider, son point dachvement, avec lordre mme
du monde : "Ma croyance et ma science sont un. Car je nai pas de croyance mtaphysique et
ma science slve au dessus de la matire. La biologie menseigne la vie ascendante dans le
germe et dans lesprit. Cest l ma croyance. Le reste est hypothse et esprance". (Rponse
au questionnaire de Coenobium, voir la IIe d. de La science et la foi, 1912, p. 58.)
Sa thse est une thse de sociologie. Mais cest quil pense retrouver, dans
lorganisation des socits, les mmes "lois" au travail, notamment celle du progrs, que dans
lorganisation du vivant, du vivant humain en particulier. Dans une notice biographique
anonyme de 1940, dont on peut penser que Ferrire est lui-mme lauteur, il est prcis :"Il
choisit la sociologie dont il fit le doctorat, rservant ses tudes personnelles - beaucoup plus
pousses - la psychologie, en particulier celle de linconscient".
LINCONSCIENT
Ce dernier terme a pour Ferrire une signification peu freudienne. Ferrire a, comme beaucoup
dautres, rencontr la psychanalyse et observ lextraordinaire effervescence que provoquent,
dans le milieu intellectuel qui est le sien, les dbats au sujet de linconscient. Son Journal
reconstitu situe en novembre-dcembre 1911 une cure psychanalytique avec le Dr de Montet.
Courte exprience : mais cette brivet est la rgle lpoque. Ce qui se passe l, sous couvert
de psychanalyse, en a-t-il pour autant le label freudien? Ferrire fait montre lgard du
freudisme dune trs grande rserve. Le "pansexualisme" de la thorie de la libido le heurte.
Est-ce "rsistance"? Jusquo Ferrire a-t-il "analys" ses propres affects? Dans un article de
1926 consacr aux "types psychologiques rvls par les rves", il parle effectivement de
"notre action de psychanalystes". Mais il cite le propos de Jean-Marie Guyau : "lanalyse tue le
sentiment". Et il dit son apprhension de voir la dmarche analytique dstabiliser les
"sentiments bons". Cest aux seuls "sentiments mauvais" quelle doit sen prendre.
Ces catgories morales du "bon" et du "mauvais" tmoignent, chez Ferrire, de la
prsence attentive de lducateur sous le psychologue. Cest au titre de la supriorit du
conscient sur linconscient, de la primaut de lesprit sur les mcanismes lmentaires de la
conduite, que laction ducative, comme thrapeutique, doit tre mene. Ferrire est peu tent
de confondre psychanalyse et exaltation des pulsions. Il ne partage pas le messianisme
23
libertaire de certains de ses contemporains, comme un Reich ou un Neill . Ferrire se veut un
modr, et Neill trouvait quil tait demeur bien "puritain".
12

LANTHROPOLOGIE FERRIERIENNE
Ferrire fait dcouler son investigation "psychologique" de quatre grands axes que la
perspective biogntique lui a permis de dgager ds 1910 (cf. 1922, p. 215 ; 1923, p. 8 ;
1931, p. 9) : 1) lnergtisme : comme tout vivant, ltre humain est anim du dedans par un
"lan vital" (lexpression est reprise explicitement Bergson) qui le pousse se conserver et
saccrotre ; 2) la loi du progrs (objet de la thse soutenue en 1915) : cet accroissement
sopre au travers de deux phnomnes complmentaires qui s"quilibrent", la "diffrenciation
et la concentration fonctionnelles". 3) lhrdit : lespce se conserve par neutralisation des
traits divergents et elle varie par le legs dmultipli des divergences ; 4) la rcapitulation (que
Ferrire nomme loi biogntique) : le dveloppement de lindividu passe par des stades qui
reproduisent celui de lespce.
Sur ces quatre axes "thoriques" se greffent quatre problmes qui appellent des
recherches "pratiques" auxquelles la psychologie, selon Ferrire, doit se consacrer. Ainsi
apparatront, fonds en nature et en raison, de nouveaux principes ducatifs, qui ne sont pas
autres que ceux de lducation nouvelle et de lcole active :
1) la loi de rcapitulation biogntique doit effectivement correspondre une nouvelle
ducation base sur lintrt vital et qui respectera, chez les enfants, le passage du
24
"primitif" au "civilis" . Ce passage seffectue travers des stades dont la description
et le nombre varient au cours de luvre de Ferrire. Douze priodes sont distingues
dans le tableau publi en 1922 et repris en 1946. Elles y sont regroupes par trois, ce
qui donne quatre ges : sensorialit (1re enfance), imitation (seconde enfance),
intuition (adolescence), raison (jeunesse et maturit) ;
2) le fait de lhrdit doit conduire entamer un inventaire des types psychologiques dont les
phases mmes de la loi biogntique fournissent dj les dsignations : types sensoriel,
conventionnel, intuitif, rationnel, dont les combinaisons reconstituent les douze
priodes (on aura ainsi un conventionnel sensoriel, un conventionnel pur, un
conventionnel intuitif, etc.) ;
3) combin avec cet inventaire, et li aux capacits de progrs de chacun, le psychologue
fournira le diagnostic individuel qui sera en mme temps pronostic et orientation ;
4) enfin, lnergie du vivant chez lhumain tant, pour la plus grand part, de lordre de
linconscient et de ses virtualits, laide au passage de linconscient la conscience
constitue lune des tches de la psychologie, si lon veut quelle soit vraiment
25
"gntique".
En 1930, Ferrire rsume de nouveau ses thses dans une brochure compte dauteur
Lavenir de la psychologie gntique et lducation. Or, deux choses peuvent frapper au vu
de cette date : plus de vingt ans aprs ses premires bauches, le mot "avenir" est encore
employ dans le titre, comme si Ferrire exposait toujours un programme raliser ; et,
effectivement, lopuscule de 1930 ne fait que ritrer, quelques dtails prs, les assertions
proposes dans le cours de 1909. Entre les deux dates, Ferrire a crit, sur ces quatre
composantes de la psychologie gntique, plusieurs milliers de pages. En revanche, il na men
que de faon trs vellitaire et infructueuse les tentatives empiriques de vrification, a fortiori
de falsification, quappelaient ses hypothses. Il en a lui-mme conscience et, en 1922, quand il
fait de cette quadruple construction les "fondements psychologiques" de son cole active, il
avertit ses lecteurs, "comptant sur leur intuition" pour se faire entendre : "Les vrits
fondamentales exposes dans ce chapitre sont mles et comme enveloppes dhypothses.
Mais si ces hypothses sont moins fondes que des donnes de la science exprimentale, si
elles ne sont pas encore [cest lui qui souligne] toutes appuyes par des statistiques ou par tout
autre moyen de contrle objectif et exprimable en chiffres, elles sont certainement plus et autre
chose que des suppositions en lair. Elles reposent, en ralit, sur lexprience, sur la vie, et
13

sont difies sur elles avec la prudence et lobjectivit dune mthode scientifique consciente
la fois de sa puissance et de ses limites" (1922, p. 215).
Or, en 1946, quand il compose la nouvelle version de lcole active, il reproduit mot
pour mot cet avertissement (p. 29) et la mme formule ("pas encore"...) est souligne. La
confirmation empirique demeure annonce. Reste au lecteur faire confiance la mthode de
26
lauteur, quand celui-ci ne renonce pas la prsenter comme "scientifique"
TYPOCOSMIE
Paradoxalement, lentreprise de vrification-falsification que cette typologie exigeait, cest du
ct de lastrologie, que ds 1923 et surtout 1924 loccasion de sa rencontre avec K.E.
Kraft, quil va tenter de la mener. "Il y a l, crit-il dans son bilan de lanne 1923, une piste
que je veux poursuivre : lchec ou le succs mattirent autant lun et lautre ; cest la
recherche et le contrle qui mamusent..." Cette ambivalence de sentiment, dont il faut
reconnatre quelle prjuge assez bien de ce quest une attitude scientifique, sera prsente tout
au long dune investigation particulirement obstine qui durera trente ans, sapparentant
une vritable routine. Ce sont des milliers de "ciels de naissance" quil a collationns et
compars laide dune instrumentation statistique complexe labore dans sa collaboration
parfois orageuse avec Kraft. Des pages entires de son Journal et de son Grand Journal sont
couvertes de ces symboles graphiques qui lui permettaient de rpertorier chez ses
interlocuteurs ou chez les auteurs dont il lisait les ouvrages, des attitudes, des conduites, des
tendances dont il alimentait sa typologie.
Au demeurant luvre est importante : Caractrologie typocosmique, 1932 ; Symboles
graphiques de la typocosmie, 1940 ; Vers une classification naturelle des types
psychologiques, 1943 ; et surtout Typocosmie (4 volumes), 1946-1955. Elle a toujours fait
lobjet soit dune grande discrtion, soit de mentions fugitives, moqueuses, scandalises ou,
tout le moins, perplexes. On peut effectivement sinterroger sur le choix, apparemment sans
espoir pour sa crdibilit dans lintelligentsia, que fait Ferrire de mener dans cette voie
lenqute que lon attend de lui. Mais il croit en la rcapitulation de lhistoire de lespce en
chaque histoire individuelle. Il croit aussi en la correspondance des vnements humains avec
lordre cosmique des choses. Et, par ailleurs, il ne dteste pas de se singulariser l encore, au
risque daccrotre son isolement.
LEDUCATION SELON FERRIERE
Par contraste, les ides ducatives de Ferrire ne sont pas dun isol. Ce sourd est lcoute
de lenfance, et sen fait le porte-parole. Son uvre en direction du "grand public" demeure
lun des grands vhicules des thmes fondamentaux de lducation nouvelle. Elle a contribu
trs certainement faire aller de soi ce rapport quotidien aux enfants qui, pour navoir rien de
commun avec le "laisser-faire" permissif, tente de sinstaurer dans la confiance et
lauthenticit.
27
Le film quil consacre en 1929 au Home "Chez nous" constitue un bon rcapitulatif
de cette conception dune ducation de lenfance heureuse et responsable. Son scnario met en
scne un groupe denfants qui se prend totalement en charge, du lever au coucher. Le point
dhonneur des petites est de "faire tout seul". La sollicitude des plus grandes est daider les
plus jeunes sans se substituer elles. La concorde rgne dans cette petite rpublique. Le plein
air est sa rgle dhygine. On va chercher du bois dans la fort voisine. On jardine. On grimpe
aux arbres. On se baigne nu sans fausse pudeur. On y apprend en mobilisant les centres
dintrt emprunts la vie courante, elle-mme lieu privilgi de la "vie" tout court : les mots
que lon apprend lire dsignent les objets de lenvironnement quotidien, la plante que lon
14

dessine et que lon dcoupe, on la dabord cueillie dans le pr voisin, si lon calcule, cest en
jouant la marchande ou en enfilant des perles pour sen faire des colliers. Et les plus grandes
tiennent leur "livre de vie" : catalogue amoureusement confectionn et dcor, sous les yeux
du spectateur, avec des matriaux des plus simples, et o lon range selon un classement
raisonn les documents divers que loccasion aura fait trouver. Bien sr, cette occasion,
lenseignante peut videmment la provoquer ou la solliciter un peu... . Mais linitiative revient
aux enfants. Le travail individuel alterne avec les mises en commun et les explications
collectives. Il ny a pas de classe, il ny a pas de "leons". Tout se passe au bonheur
dapprendre, au bonheur de sauto-discipliner et de se manifester solidaire. Lnergie pour le
bien, latente chez tout enfant "sain", peut se donner libre cours. Chacun prouve ses dons
particuliers et les panouit sa mesure, en les mettant sans contention au service de la
communaut. Ni violence, ni culpabilit, ni sanction. Mais, pour autant, ce nest pas lanarchie.
Et tout demeure "propre en ordre", selon ladage vaudois.
UNE LECTURE DOCTRINALE
Faut-il reprocher Ferrire davoir fait dfiler en cette journe idyllique et forcment fictive,
les Trente points de son inventaire dvaluation des coles nouvelles, publis pour la premire
fois en 1915 et utiliss par lui au cours des annes ultrieures pour en tablir le palmars? Le
Home "Chez nous", partir de 1929, va tenir la tte de ce hit-parade. Mais, en mme temps,
parce que cet inventaire est une charte, et que cette charte repose sur la conception
biogntique de lenfance active, Ferrire sinterroge en 1933 (p. 79) sur la "joie contagieuse"
et la "spontanit rayonnante" des enfants du Home : "Faut-il faire remonter la pratique de
lcole active leur entrain au travail, cest--dire, somme toute, au respect, par les adultes, de
la personnalit de chacun, de ses intrts vivants et sa puissance dautoformation
(prolongement de lnergie spcifique auto-formative de la morphologie, en biologie et en
physiologie)?"
Il conclut son loge du Home de 1933 par le rappel de ses propres thses, au risque de
la redondance : "la vie est un lan vital. La vie de lesprit est un lan vital spirituel". Et il
28
poursuit avec une formule qui revient sans cesse sous sa plume : "lnergie cratrice se
manifeste du dedans au dehors". Toute la "pdagogie" de Ferrire trouve l son rsum. Si le
"dedans" prime le "dehors", lducation ngative que prconisait Jean-Jacques Rousseau
demeure dactualit : ne pas intervenir prmaturment. Et la mtaphore horticole simpose,
aux dpens de celle du potier : lducation, cest laisser crotre une plante et non faonner un
grs (cf. Hameline, 1986 ; Charbonnel, 1991). Mais ce respect de la "puissance
dautoformation" nentrane pas labdication de lducateur, car la libert de lesprit est une
29
"libert de libration" (1928). Lenfant, que ses tendances "naturelles" poussent vers le bien,
a besoin dtre aid, ne serait-ce que pour acqurir des habitudes bonnes. "Une habitude, pour
mriter de sappeler bonne, doit avoir pour effet de librer lesprit. Mcaniser linfrieur, afin
30
de librer le suprieur, voil la formule" (1921 ; cf. 1935, p. 20)
LECOLE ACTIVE, ECOLE DU RENDEMENT
Cette dernire notion de mcanisation rvle un Ferrire proccup par la notion moderne du
rendement. Il ne sera pas le dernier reprendre la clbre formule de Washburne, lun des
promoteurs amricains du travail individualis :" il faut tayloriser linstruction pour valoriser
lducation". Il nest paradoxal quen apparence que le chantre de lenfance heureuse et
spontane soit en mme temps un partisan explicite de lorganisation scientifique du travail.
Ladmiration de Ferrire pour Taylor nest pas feinte. Et il nen fait pas mystre. Il
partage avec lui trois principes. Le premier, Ferrire lexprime sous forme dun slogan de la
15

rationalisation des cots dont il fait une des rgles dor de lcole active :"le plus deffets utiles
pour le moins defforts inutiles" (cf. 1922, p. 286. et Hameline, 1987 ). Le second tient la
conception que Ferrire comme Taylor se fait de lorganisation scientifique du travail : seul un
"expert" peut, du dehors, grce lobservation mthodique des activits du travailleur et leur
interprtation, prescrire les manires de faire les plus rentables. Cependant, pour Ferrire, cet
expert nest pas un technocrate du bureau des mthodes : il cumule lintuition et le
raisonnement, "la science et le bon sens". Ferrire ne doute pas, alors, que cette observation
"du dehors" concidera avec les tendances naturelles qui "du dedans" poussent la rentabilit
de leffort. Car celle-ci ne peut tre contraire lharmonie et lpanouissement. Taylor
dclarait vouloir faire le bien de louvrier, et, sil le fallait, contre les routines de louvrier pour
leur en substituer dautres, plus rationnelles. De mme, Ferrire veut ardemment le bien de
llve, et, sil le faut, en luttant contre les habitudes reues de lancienne cole, mais non sans
les remplacer par dautres, plus aptes "librer" lesprit pour sa vocation suprieure.
Enfin, autre point de rencontre avec Taylor, Ferrire pense que chacun ne peut
prtendre occuper nimporte quelle place. La mobilit, pas plus que lducabilit ne
suppriment les hirarchies "naturelles" entres les individus. La culture des aptitudes de llve
doit permettre de "trouver la solution dun problme dconomie politique (...) : placer
toujours les hommes dans la sphre dans laquelle ils peuvent tre le plus utiles" (cf. 1922,
p. 285). Cette dernire phrase est une citation que Ferrire emprunte Marc-Antoine Jullien
quand en 1812 ce dernier prsente lEsprit de la mthode dducation de Pestalozzi. Ainsi le
mme Ferrire qui clbre en 1927 le "grand cur maternel de Pestalozzi", est celui qui fait
rfrence la figure emblmatique de la pdagogie active pour lgitimer son souci de placer
"the right man in the right place" (1922, p. 285).
UNE THEORIE COHERENTE DE LORGANISATION SOCIALE
Et quil y en ait qui soient faits pour commander et dautres pour obir, le "leader" prcoce de
groupes qua dcrit Ferrire dans son auto-portrait inavou ne peut manquer de souscrire
cette conception des rapports conomiques et sociaux. Le dmocrate est aussi un litiste. Mais
llitiste est sincrement dmocrate. Les travaux de Ferrire sur la planification conomique
(cf. Pour un plan suisse du travail au-dessus des partis, 1935) sont mettre en rapport avec
ses conceptions de lducation. Ils recommandent dviter aussi bien ltatisme que le
capitalisme sauvage. Pour faire chec la loi du plus fort qui est la rgle de ce dernier, Ferrire
prconise le contre-pouvoir des coopratives de producteurs et de consommateurs dont il fut
un fervent avocat. Mais, prcise-t-il, sil convient dsormais d"agir par et pour les masses", il
faut "non pas les exasprer, mais les clairer et les satisfaire" (1935, p. 225). Et seule une
"sociologie scientifique", place entre les mains dhommes qualifis et prpars, permettra de
faire concider la volont propre de ltat et la ralisation de la volont populaire (1935,
p. 144), par un dirigisme o se retrouve ce mixte de "science et de bon sens" que Ferrire
prconise en ducation.

Bilan : lhritage dAdolphe Ferrire


Science et bon sens : cette dernire formule est la marque dun esprit modr. Ferrire, en
politique, serait aujourdhui considr comme un homme du centre, centre-droit selon les uns,
centre-gauche selon les autres. Sa pense ducative nest pas davantage marque par
lextrmisme. Sil est virulent contre l"cole traditionnelle", cest que les esprits
"conventionnels", prompts se soumettre aux normes du groupe et adopter ses prjugs, lui
paraissent aussi dangereux que les rvolts. Ni les uns ni les autres ne sont les vrais acteurs du
progrs.
16

Or le progressisme est la marque de la pense de Ferrire. La "loi du progrs"


demeure, tout au long de son entreprise intellectuelle, une rfrence constante. On la retrouve
dans les derniers ouvrages de Ferrire, par exemple LEssentiel, publi en 1952. La pense de
Ferrire nest pas conservatrice. Il est remarquable que le pass intresse peu cet homme.
Cest le mot "avenir" qui vient comme un leitmotiv sous sa plume militante. Si un penchant
intellectuel lui fait "penser" le devenir historique, il le fait en philosophe du phnomne
humain, peu port en examiner les droulements effectifs, avec leurs sries propres et,
surtout, leur caractre conjectural et alatoire.
En dotant le progrs dune loi, Ferrire inscrit ce phnomne dans la nature des choses.
Il le mtaphorise en une marche dautant plus harmonieuse quelle est implacable. Il fait de la
finalit ncessit. Cest que sa pense, en mme temps quelle est un cosmisme, demeure
fondamentalement un naturalisme.
SUIVRE LA NATURE
Or, deux notions de la nature humaine se superposent dans la pense de Ferrire. La premire
nest pas sans rapport avec limage de la "statique" telle quil loppose celle de la
"dynamique". Elle inclut les individus humains dans l"organisation" dun Tout (1952, p. 215),
non seulement social mais cosmique, o chacun "reoit" sa place plus quil ne la "prend".
Chacun appartient un type. Et cest en assumant ce type qui le diffrencie que chacun
apporte sa contribution ldification du Tout. Mais cette diffrence amne les uns occuper
un niveau suprieur, les autres un niveau infrieur dans lchelle, elle-mme "progressive",
cest--dire ici hirarchique, des types: tous les
types ne sont pas gaux. Et cette hirarchie psychologique est en dfinitive le dcalque dune
hirarchie anthropologique et sociale.
Les tapes du progrs que dcrit Ferrire sont aussi les points de fixation o certains
sarrtent par nature. Lducabilit des humains nest pas indfinie. Lenfant "conventionnel"
est appel demeurer "conventionnel". Et il dveloppera les virtualits de son type, heureux et
valeureux dans sa catgorie.
Ce naturalisme des types et sa lecture biogntique reprsentent sans doute lhritage
le plus discutable de la pense de Ferrire. Non quil ny ait pas de rgularits dans les
diffrences, mais telles quil en construit le faisceau, ces rgularits, en dpit des nuances que
Ferrire apporte, risquent bien de donner limpression demprisonner les singularits dans une
espce de fixisme paradoxal. Dans une lettre du 24 fvrier 1902, son pre le mettait en garde :
"Tu es abstrait, imaginatif, forgeur dides, avec le danger de devenir songe-creux dans le
domaine de linsondable". Peut-tre est-ce la plus grande erreur de Ferrire davoir maintenu,
dans l dition condense de 1946 de Lcole active, le tableau comparatif des "fonctions
prpondrantes aux diffrents ges de lenfance et de lhumanit", prpar pour ldition de
1922. Se laissant aller aux facilits de son talent de classificateur, il y schmatise sa propre
pense au point de loffrir la caricature.
La seconde notion de "nature" prsente chez Ferrire correspond, dans sa pense,
limage de la "dynamique". Tout vivant peut aller jusquau bout de son propre progrs, cest-dire accomplir sa nature et, ds lors, concider avec luniversel. Lun de ses adages est la
maxime pindarique chre au stocisme ancien : "Deviens ce que tu es". Dans son exemplaire
personnel de La libert de lenfant lcole active (1928), Ferrire corrige de sa main la
formule : "Deviens celui que tu es". La loi-biogntique, qui fait rcapituler au dveloppement
individuel les tapes du dveloppement de lespce, explique aussi bien lun que lautre en les
inscrivant dans lordre des choses naturelles. La libert est ainsi le couronnement du progrs
dune volution. Elle est essentiellement "libration" : un individu libre est quelquun qui est
parvenu, dynamiquement, se dlivrer de ce qui lempche de concider avec ce quil a de
17

31

meilleur en lui, tel que la nature la fait, puisquelle ne peut, sauf accident, lavoir mal fait .
A partir "des instincts qui, leur base, sont normaux et sains" (1953), lesprit doit
accrotre sa puissance. Et cest l le progrs. Mais quand il aura accru sa puissance, on
constatera quil na rien fait l que de naturel. Et pourtant, rien nest fatal puisque lesprit peut
ne pas accrotre sa puissance.
UN NEO-STOCISME MODERNE
Il y a une incontestable grandeur dans ce no-stocisme moderne o lnigme de la libert
humaine se trouve pose en termes la fois rigoureux et gnreux. Le "spiritualisme" de
Ferrire est un plaidoyer pour lnergie (cf. Cultiver lnergie, 1933) loin de toute mivrerie
bigote. Ferrire btit une synthse anthropologique certes htive et plus imagine que mise
lpreuve des faits. Mais il saisit le phnomne humain comme une progression forte et
exaltante. La mtaphore de la "monte" vers un surcrot de puissance de lesprit retrouve
aujourdhui, lheure de la dfaillance du matrialisme historique et du triomphe du
matrialisme tout court au quotidien, une grande capacit de stimulation, en dpit des
cynismes qualimentent les dfaillances de limage trop nave du progrs.
Ferrire certes nest pas cynique. Mais il nest pas non plus naf : sil maintient, aprs
deux guerres mondiales, sa foi intacte dans le triomphe possible de lnergie spirituelle sur
lentropie ou les forces de dissociation, cest sans aveuglement. Ferrire est un homme qui
espre. Et sil espre, cest desprance, et non pas simplement despoir. Il irait mme, sil le
fallait, jusqu "esprer contre toute esprance", car il a pos quesprer est bien le moteur de
toute ducation. Il crit les dernires lignes de LEssentiel le 15 mai 1951. Le mme jour il est
frapp dun attaque crbrale qui compromet la poursuite de son grand uvre intellectuel. Ce
sont donc en quelque sorte des ultima
verba que Ferrire nous livre dans la conclusion de cet ouvrage : Il ne sagit pas dtre
optimiste, il faut voir clair et agir. A lchelle des millnaires, lhumanit consciente de la
puissance de lEsprit nen est qu ses dbuts" (1952, p. 241).

Notes
1.
2.

3.

4.

5.

6.

Mon Grand Journal (1930-1960) est une chronique de ses rflexions et de ses lectures. Il comporte
quatorze volumes denviron trois quatre cents pages chacun.
La lecture de son Petit Journal aux dates o il rdige Lcole active (1921) montre qu lge de quarante
ans Ferrire navait encore lu systmatiquement ni Rousseau ni Pestalozzi. Et il nprouve aucun remords
avouer ces lacunes. Il sen vanterait plutt. Au cours de sa formation universitaire, Ferrire naccorde
quune place extrmement restreinte la pdagogie, entendue ici comme le savoir dispens par
lAcadmie sur lducation. Il a, certes, suivi le cours de Paul Duproix la Facult des lettres au semestre
dt 1902. Mais il ne sagit que de quelques semaines, et cet enseignement ne semble pas lavoir
particulirement marqu.
Adolphe Ferrire a entrepris trs jeune de tenir la chronique quotidienne de son existence. Lincendie de
son chalet en 1918 provoque la destruction de tous les carnets antrieurs cette date. Ferrire tient
tellement cette chronique quavec laide de la correspondance et des tmoignages de sa famille, il
reconstituera autant quil lui fut possible les carnets perdus de son enfance et de sa jeunesse.
Un dtail qui peut faire sourire aujourdhui : sur les photos officielles des congrs de la Ligue, Ferrire
apparat souvent le col de chemise largement ouvert, alors que tous les autres messieurs, officiels comme
participants, sont en cravate.
Grunder (1992 ; paratre 1993) a consacr une tude aux chefs dcoles nouvelles en Suisse et montr
que, dans leur ensemble, il sagissait de chefs dinstitutions, bons gestionnaires aux ides ouvertes, mais
qui taient loin de partager les ardeurs militantes des gens de la Ligue.
Gerber (1982) relve dans le Journal reconstitu que Ferrire voque la probabilit que la visite

18

7.

8.

9.

10.

11.

12.

13.

14.
15.
16.

17.

Demolins se situerait en janvier 1900. Mais, par la suite, Ferrire a toujours accrdit 1899 comme date de
fondation de son Bureau international des coles nouvelles.
Dans un recueil de sonnets publis sous le pseudonyme de Dr Frdric Emmanuel en 1926, Ferrire
sadresse sa mre et son pre, Parentibus meis : "Mre, tu mas donn ma muse potique,/
Limagination qui peut tout animer ;/ Tu mas donn lamour et le rve enflamm,/ Les larges visions et le
don prophtique./ Pre, tu mas donn lesprit scientifique,/ Le caractre droit qui sait se rprimer./ Pre,
cest toi qui mas appris me former :/ De toi je tiens ce que mon me a de stoque".
Le Dr Frdric Ferrire, son pre, une grande figure de la Croix-Rouge internationale, va jusqu
envisager de le voir prendre la tte dun tablissement pour enfants la sant fragile sur le site climatique
de Leysin. Mais Adolphe Ferrire nest pas enthousiaste.
A 2 heures et demie du matin dans la nuit du 23 au 24 mars 1902, il crit ses parents : "je viens de
passer une des plus belles heures de ma vie. De 10 heures et demie maintenant jai tout le temps caus
avec le directeur (...) Jai entrevu rellement ce soir limmensit de son gnie, et jen suis comme cras.
Je vous en parlerai. Cest comme si un voile stait dchir au ciel et que je vois un second ciel derrire ;
jai limpression quun prophte est descendu du ciel et ma parl..."
Isabelle Bugnon, professeur de sciences naturelles, nice du grand naturaliste et penseur Auguste Forel,
rencontre Adolphe Ferrire en 1908. Fiancs en 1909, ils se marient en 1910. Isabelle Ferrire sera la
collaboratrice infatigable de son mari et son interprte attitre, du fait de sa "duret doue". Elisabeth
Huguenin (1885-1963), originaire du Locle, collaboratrice de Paul Geheeb lcole dHumanit, fait un
court passage (1919-1920) peu concluant la tte de lcole Vinet Lausanne et, sans emploi, accepte
loffre dAdolphe Ferrire de participer lexprience de Bex. Elle sera ensuite enseignante lcole des
Roches, en France, et consacrera sa plume crire de nombreux ouvrages sur lducation des femmes (cf.
Kppeli, 1992 ; Chaponnire, 1992).
Plusieurs pomes de ses deux recueils (Dieu dans lhomme, 1926 ; La Forge de lEsprit, 1936) disent son
dsir quasi charnel dtre entour denfants : "Tout mon bonheur tient en une formule/ Je ne vis vraiment
que de vos baisers,/ Frais enfantelets au sourire ais,/ Et du chant lger que vos voix modules..." "Tout
mon malheur tient en ce fait unique :/ Je nentendrai plus vos chants et vos ris.../ Le coup le plus dur de ce
sort inique,/ Cest que vos baisers aussi me sont pris." Ferrire voque, en 1936, dans un tryptique
potique, de manire dchirante et pudique, laccident survenu sa femme et qui le prive de la fillette dont
il rvait. Il voque l"autre amour" quil portera lune des orphelines du Home : "La serrer dans tes bras
dissipe ta misre,/ Tu renais aux petits baisers quelle te rend..."
Cette critique vive et ironique de lcole publique a contribu, dans maints esprits, faire de Ferrire un
dtracteur des enseignants. Dans la nouvelle dition de son ouvrage en 1947, il se croira oblig de
protester de son estime pour la corporation.
Ferrire fut si impressionn par cet incendie, dans lequel prit une employe de la maison et o disparat
toute son uvre intellectuelle, quil en fit un rcit quil lui arriva de lire plus de dix ans aprs aux enfants
du Home "Chez nous". Dans son recueil de pomes de 1926, Ferrire ne consacre pas moins de six sonnets
cet vnement. Le 26 septembre 1946, il crit Roger Cousinet :"30.000 fiches documentaires et
observations, une immense bibliothque douvrages, minutieusement annots par moi : plus de vingt ans
de travail acharn, tout cela volatilis en une nuit (avec quatre manuscrits prts pour limpression" (cf.
Cousinet, 1960). On lira le "profil" de Roger Cousinet dans Perspectives, 1987, XVII (4), repris dans le
prsent ouvrage.
Sur le rle de Ferrire dans la naissance du BIE, cf. Stovoick, 1979.
J. Moll (1989) a retrac lhistoire du courant psychanalytique dans les annes vingt et son reflux aprs une
priode de forte effervescence.
Raymond Buyse, fondateur du Laboratoire de pdagogie exprimentale de Louvain, crit dans
LExprimentation en pdagogie (1935, p. 49) :"Nous avons propos de dsigner par lpithte
"exprience" cette tendance, si la mode dans les milieux avancs, vivre intensment, gnreusement
luvre dducation considre comme la grande "aventure sociale" (...) Dans sa partie thorique, ce
mouvement se prtend, sans modestie, scientifique ; mais il faut entendre par l quil sinspire surtout des
conclusions oses ou des hypothses hasardeuses des sciences connexes de la pdagogie : la biologie (loi de
rcapitulation abrge), la psychologie infantile (lois de lintrt), la sociologie (interprtation de lme
enfantine en comparaison de la mentalit primitive). (...) Il ne sagit en fin de compte que danalogies
plutt vagues ou d-peu-prs inconsistants. Ce que, le plus souvent, nous y percevons, cest une
redoutable confusion entre la science exprimentale et une sorte de philosophie, dite scientifique, qui nest
en rien de la science". Ferrire est manifestement la cible de cette svre mise en garde.
Les Archives Institut Jean-Jacques Rousseau dtiennent un document mouvant : une note manuscrite de
Ferrire Batrice Ensor, prsidente de la Ligue, lors de la runion o, au Congrs de Nice en 1932, lon

19

18.

19.
20.

21.
22.
23.
24.
25.

26.

27.

28.
29.
30.

rvise les principes de ralliement :"sauvons au moins larticle 1er". Cest prcisment larticle
"spiritualiste" rdig par Ferrire Calais en 1921, et qui assigne lducation le rle d"accrotre en
chacun la suprmatie de lesprit".
En 1929, un groupe damis dcide de constituer une "fonds Adolphe Ferrire" pour financer la publication
de ses livres. Mais cette initiative ne reoit quun trs modeste cho. En 1959, une Association des amis
dAdolphe Ferrire publie un cahier trimestriel ronotyp intitul LEssentiel. Elle se donne pour but
dtudier et de diffuser luvre dAdolphe Ferrire, partir de ses donnes vers de nouvelles recherches.
Mais ce "centre de recherches" ne survivra pas Roger Munsch, son fondateur.
On trouvera le "profil" de Maria Montessori dans Perspectives, 1982, XII (4), et celui de Clestin Freinet,
1980, X (3) et dans le prsent ouvrage.
Cette entreprise correspond un tat desprit fort rpandu en Suisse romande dans les milieux intellectuels
protestants (cf. Berchtold, 1964). Fernando Vidal, dans une thse rcente (1989) a montr combien la
jeunesse de Jean Piaget participait, elle aussi, de cette ambiance. Piaget fut, entre 1915 et 1919, un
"militant" de cette nouvelle lecture de lhritage religieux et Ferrire (LEssor, 1919) voyait dj en ce tout
jeune homme, le rconciliateur prophtique de la science et de la foi qui marquerait le XXe sicle.
Il se rfre avec enthousiasme en 1922 (p. 247) la classification de Jung. Mais, non sans sa pointe
habituelle de rivalit, il prend soin de prciser que sa propre typologie est antrieure.
La formule figure dj chez le philosophe Jean-Jacques Gourd (Le Phnomne, 1888) que Ferrire
considre comme son matre.
On trouvera le "profil" de Alexander Neill dans Perspectives, 1988, XVIII (2).
Ferrire aime reprendre une boutade quil attribue Stanley Hall :"pour devenir un bon civilis, il faut
avoir t pralablement un bon sauvage".
Il serait instructif de comparer le sens que Ferrire et Piaget donnent au qualificatif "gntique". A
premire vue, tout spare les deux Genevois. Piaget a tenu luvre thorique de Ferrire dans un total
mpris. Cest quil avait rompu avec les spculations philosophico-religieuses de sa jeunesse militante,
celles qui faisaient ladmiration de Ferrire. Le cosmo-vitalisme et le spiritualisme affich de ce dernier, le
tour oratoire et vibrant de ses crits, labsence de mise lpreuve factuelle, le mlange constant du
constat et de la prescription ne pouvaient quagacer Piaget qui, en plus, se voyait rappeler l tout ce dont il
avait voulu se sparer. Dans Biologie et connaissance (1967 ; cf. 1992), Piaget montre le peu dintrt
pistmologique de la notion tlologique de "progrs" surcharge de jugement de valeur. "Ceci dit,
ajoute-t-il, le problme est donc de trouver des critres objectifs dune hirarchie des types dorganisation,
autrement dit dune vection volutive" (1992, p. 123). Et voici quil emprunte Rensch la notion
d"ouverture" croissante, "au sens dun accroissement des possibilits acquises par lorganisme au cours de
lvolution", la connaissance tant rige en "aboutissement ncessaire" de ce "progrs", "en tant que
multipliant le champ des possibilits". Nous sommes l la fois trs loin et trs proches de Ferrire,
dautant que Piaget, dans le mme ouvrage (p. 92), renvoie aux hypothses "rcapitulatives" de Baldwin
auquel Ferrire fait lui-mme rfrence. Piaget voque ainsi des expriences faites auprs dcoliers
genevois de 7-9 ans dont les interprtations de certains phnomnes physiques "correspondent" celles du
"bon sens" adulte des contemporains dAristote. La vection de la connaissance, lchelle de lespce,
passerait donc bien par des tapes dont on retrouve lquivalent dans le dveloppement cognitif de
lenfant.
En 1941, Piaget voque la tentation de "concevoir la ralit comme un flux irrversible et lesprit comme
un pouvoir de se librer du temps et de lespace...". Mais il ajoute, montrant par l combien il se spare de
la position mtaphysicienne qui fut la sienne dans sa jeunesse et qui demeure celle de Ferrire : "mais
pourquoi improviser individuellement des systmes subjectifs lorsque lon peut contribuer si faiblement
que ce soit, leffort collectif que constitue la recherche scientifique?". Cette citation ma t fournie par
Fernando Vidal que je remercie pour son aide amicale.
Avec le laitier, Ferrire est le seul adulte visible lcran. On peut voir dans cette mise en scne de soi le
souci du propagandiste qui fera projeter le film des dizaines de milliers de spectateurs (cest
certainement lun des films pdagogique les plus vus entre 1930 et 1940). On peut y voir aussi une
compensation symbolique, - et touchante au demeurant -, quand on sait sa douloureuse frustration de
navoir pas pu raliser ce quil fixe l sur la pellicule... Mais les directrices, elles, sont restes hors champ.
En ralit lide est dj pestalozzienne. Ferrire en fait le fondement mme de lcole active.
"Ce quil y a en lhomme de bon, de sain et dharmonieux, il la hrit de millions danctres qui ont
adapt leur
nature intime aux lois immuables de la nature" (1921 ; cf. 1935, p. 26). Lun des sonnets du recueil de
pomes Dieu dans lhomme (1926) est intitul "LEnfant nat bon". Cest un dialogue avec Rousseau, et
qui donne raison ce dernier.

20

31. Ferrire reprend William James la distinction du higher self oppos au lower self (cf. 1928, p. 24).
32. Dans un article de LEssor, en juin 1919, "Le problme de la philosophie nouvelle", Ferrire crit dj :
"En un mot, statiquement, nous sommes ce que nous pouvons tre, ce que nous ne pouvons pas ne pas tre.
Nous sommes dtermins. Dynamiquement, au contraire, nous sommes une force, une nergie cosmique,
une tincelle desprit, un fragment de cette grande lumire que nous devinons et que nous appelons
lEsprit". Ferrire ajoute quune existence peut tre statiquement une "non-valeur", mais "au point de vue
du dynamisme spirituel", il lui revient de se rvler comme une "force qui peut, par son seul exemple,
engendrer dautres forces". Ainsi le dynamisme de lesprit vient corriger ce que le statisme de la dotation
hrditaire, du placement social ou des accidents de la vie peuvent avoir de fatal. Ferrire sait que,
"statiquement", en 1919, il est un tre diminu par sa surdit, par lincendie de 1918, par la ruine
financire de 1919. Comment, porteur de ces handicaps, ntre pas une "non-valeur"? Tel est le dfi qui
lui fait opter pour le "sursaut" dynamique o sa "valeur" se rvlera, sans rien changer sa "non-valeur"
statique. Mais il suffit que dautres fassent dpendre toute valeur de la "statique" des choses et des places,
pour stigmatiser en Ferrire le chantre dun spiritualisme de soumission lordre social rig en diktat
fatal de la "nature". Cest ce que nont pas manqu de faire les dtracteurs de son spiritualisme.
Ouvrages dAdolphe Ferrire cits (*)
Petit Journal, indit, 43 volumes, 1918-1960.
Journal reconstitu, indit, 1879-1918.
Mon grand Journal, indit, 14 volumes, 1930-1960.
Journal de notre petite classe, indit, 1921.
Un destin en marge des autres, indit, 1953.
Projet dcole nouvelle, Neuchtel, Foyer solidariste, 1909.
La loi biogntique et lducation, Genve, Kundig, 1910.
La science et la foi, Lugano, Casa editricie del Coenobium, 1910 ; 2e d. augmente, Neuchtel, Delachaux &
Niestl, 1912.
Biogenetik und Arbeitsschule, Langensalza, Beyer u. Shne, 1912.
Les fondements psychologiques de lcole du travail, Bruxelles, Imprimerie Rossel et fils, 1914.
La loi du progrs en biologie et en sociologie et la question de lorganisme social, Paris, Giard et Brire,
1915.
Prface Faria de Vasconcellos (A.) - Une cole nouvelle en Belgique, Neuchtel, Delachaux & Niestl, 1915.
Transformons lcole, Ble, Azed, 1920 (trad. en sudois, espagnol, italien, portugais, tchque, espranto); 2e
d. revue, Paris, J. Oliven, 1947.
Lautonomie des coliers, lart de former des citoyens pour la nation et pour lhumanit, Neuchtel et Paris,
Delachaux & Niestl, 1921 (trad. en italien, espagnol, polonais).
Lducation dans la famille, Neuchtel et Genve, Editions Forum, 1921 (traduit en espagnol, roumain,
allemand, grec, finlandais, turc, hollandais) ; 4e d. revue, Lausanne Editions du Secrtariat romand
dhygine sociale et morale, 1935.
Lactivit spontane chez lenfant, Genve, Editions internationales populaires, 1922.
Lcole active, 2 vol., Neuchtel et Genve, Editions Forum, 1922 (traduit en roumain, espagnol, italien,
allemand, serbe, japonais, portugais, anglais, urdu et hindi) ; nouvelle d. compltement refondue,
1946.
Notice sur les problmes de la psychologie gntique et sur les applications de cette science lducation et
lconomie sociale, Genve, Imprimerie du Commerce, 1923 ; nouvelle d. rvise, sous le titre
Lavenir de la psychologie gntique et lducation, Genve, Socit gnrale dimprimerie, 1930.
La pratique de lcole active, Neuchtel et Genve, Editions Forum, 1924 (trad. en russe, portugais, italien,
espagnol).
La coducation des sexes, Genve, Imprimerie gnrale, 1926 (traduit en espagnol).
Dieu dans lhomme, sonnets, (sous le pseudonyme de Dr Frdric Emmanuel), Genve, Editions de la Petite
fusterie, 1926.
Le grand coeur maternel de Pestalozzi, Paris, Groupe franais dducation nouvelle, 1927 (traduit en
espagnol) ; nouvelle d. Yverdon, Centre de documentation et de recherche Pestalozzi, 1983.
Le progrs spirituel, Genve, Editions Forum, 1927 (traduit en espagnol, allemand, portugais).
La libert de lenfant lcole active, Bruxelles, Lamertin, 1927 (traduit en espagnol).
Trois pionniers de lducation nouvelle, Paris, Flammarion, 1928 (traduit en espagnol).
Lcole sur mesure la mesure du matre, Genve, Ateliers Atar, 1931 (traduit en serbe, italien, espagnol).
Caractrologie typocosmique, Genve et Paris, Atar et Bureau franais dducation nouvelle, 1932.

21

Cultiver lnergie, Saint-Paul, Editions de lImprimerie lcole, 1933.


Un foyer : "Chez nous", Pour lre nouvelle, 1933, XII (86), 76-79.
Pour un plan suisse du travail au-dessus des partis: essai de sociologie pure applique lactualit, Lausanne
et Zurich, Guilde du Livre Gutenberg, 1935.
La forge de lesprit, sonnets, Imprimerie de Nessonvaux (Belgique), 1936.
Symboles graphiques de la typocosmie, chez lauteur, 1940.
Nos enfants et lavenir du pays, appel aux parents et aux ducateurs, 1942 (traduit en italien).
Vers une classification naturelle des types psychologiques, Nice, Editions des Cahiers astrologiques, 1943.
Lessentiel, introduction au symbolisme universel des religions, Lausanne, Held, 1952.
Typocosmie, 4 vol., Nice, Cahiers astrologiques, puis Turin, Rigois, 1946-1955.
Lorthognse humaine ou lascension vers lesprit. Les types psychologiques selon la tradition, la science et
la religion, Neuchtel, H. Messeiller, 1959.
(*)
La bibliographie pratiquement exhaustive des quelque 2.000 articles publis par Ferrire entre 1904 et
1960 a t tablie par Eva Stroot-Kiraly en 1982. La bibliographie des ouvrages de Ferrire a t
vrifie et rcapitule par Rmy Gerber en 1988. Ces documents, non publis, peuvent tre consults
aux Archives I, Institut Jean-Jacques Rousseau (Universit de Genve).
Autres ouvrages cits
Berchtold, A. - La Suisse romande au cap du XXe sicle, Lausanne, Payot, 1964.
Buyse, R. Lexprimentation en pdagogie, Bruxelles, Lamertin, 1935.
Chaponnire, M. Devenir ou redevenir femme. Lducation des femmes et le mouvement fministe en Suisse, du
dbut du sicle nos jours, Genve, Socit dhistoire et darchologie, 1992.
Charbonnel, N. La tche aveugle, 2 vol., Strasbourg, Presses universitaires de Strasbourg, 1991.
Charlot, B. La mystification pdagogique, Paris, Payot, 1976.
Coquoz, J. Le Home "Chez nous" (1919-1989), un modle dducation nouvelle entre clbrit et anonymat,
Genve, Archives Institut Jean-Jacques Rousseau, 1989 ; paratre en 1993.
Cousinet, R. "Adolphe Ferrire (1879)", in Lcole nouvelle franaise, s.d. (1960), 84, 2-9.
Gerber, R. "Naissance dune vocation", in (coll.) Autour dAdolphe Ferrire et de lducation nouvelle, Genve,
Cahiers de la Section des sciences de lducation de lUniversit de Genve, 1982, 39-58.
. Chronologie dAdolphe Ferrire (1879-1960), 1re partie : 1879-1934, Genve, Archives Institut JeanJacques Rousseau, 1989.
Gerber, R. et al. Les coles nouvelles la campagne : entre lidal et la ralit. La cas de lcole-Foyer des
Pliades, Genve, Archives Institut Jean-Jacques Rousseau, 1990. A paratre en 1993.
Grunder, H.U. Das Schweizerische Landerziehungsheim zu Beginn des 20. Jahrhunderts, Bern, Peter Lang, 1987.
. "Les fondateurs dcoles nouvelles en Suisse : qui taient ces gens-l?", contribution au colloque
international ducation nouvelle et Reformpdagogik (Genve, 1992), paratre dans ducation nouvelle :
au-del de lhistoire hagiographique ou polmique, Berne, Peter Lang, 1993.
Guyau, J.M. Esquisse dune morale sans obligation ni sanction, Paris, Alcan, 1903.
. Lirrligion de lavenir, Paris, Alcan, 1909.
Hameline, D. "Adolphe Ferrire, praticien en qute dune reconnaissance sociale", in (coll.) Autour dAdolphe
Ferrire et e lducation nouvelle, Genve, Cahiers de la Section des sciences de lducation de lUniversit
de Genve, 1982, 9-37.
. Lducation, ses images et son propos, Paris, ESF diteur, 1986.
. "Le pdagogisme contre lexcellence", Autrement (Paris), 1987, 86, 100-109.
. Clestin Freinet et Adolphe Ferrire ou le pourquoi dun compromis (1991), paratre dans Actualit de
Clestin Freinet II, Bordeaux, Presses universitaires de Bordeaux, 1993.
Lducation nouvelle et la confection des grandes figures (1992), contribution au colloque international
ducation nouvelle et Reformpdagogik (Genve, 1992), paratre dans ducation nouvelle : au-del de
lhistoire hagiographique ou polmique, Berne, Peter Lang, 1993.
Kppeli, A.M. Sublime croisade. Ethique et politique du fminisme protestant, 1875-1928, Genve Editions Zo,
1990.
Le Bon, G. Psychologie des foules, Paris, Alcan, 1895.
Meyhoffer, P., Gunning, W. Adolphe Ferrire. Notices biographique et bibliographique loccasion du
cinquantime anniversaire de sa naissance (sans indication de lieu ni dditeur), 1929.
Moll, J. La pdagogie psychanalytique, origine et histoire, Paris, Dunod, 1989.
Peeters, E. Le Dr Ad. Ferrire, Bruges, Ad. Moens-Patfoort libraire-diteur, s.d. (1911).
Piaget, J. Biologie et connaissance, Paris, Gallimard, 1967 ; nouvelle dition, Neuchtel et Paris, Delachaux &

22

Niestl, 1992.
Stock, R. "Lentre-deux-guerres", in (coll.) Le Bureau international dducation au service du mouvement
ducatif, Paris, Unesco, 1979, 49-64.
Vial, M. Les Enfants anormaux lcole. Aux origines de lducation spcialise 1882-1909, Paris, Armand
Colin, 1990.
Vidal, F. Piaget adolescent, 1907-1915, thse de doctorat, Universit de Genve, 1989.

23