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John FLANAGAN
John Anthony Flanagan est n Sydney en 1944. Il a
longtemps travaill pour la publicit. Mais sa plus chre
ambition tait de devenir auteur. Son rve se ralise en 2004
avec la publication de LOrdre des Rdeurs, premier tome de la
srie LApprenti dAraluen, cre lorigine pour inciter son fils
lire. John Flanagan est aujourdhui un crivain reconnu et vit
Sydney avec sa famille.

Ldition originale de cet ouvrage a t publie


en langue anglaise par Random House, Australie,
sous le titre :
Rangers Apprentice, The Ruins of Gorlan
Hachette Livre, 2007, pour la traduction franaise,
et 2009, pour la prsente dition.

JOHN FLANAGAN

LAPPRENTI DARALUEN
01

LORDRE
DES RDEURS
Traduit de langlais (Australie)
par Blandine Longre

HACHETTE

Pour Michael

Prologue

Prologue
Morgarath, Seigneur des Montagnes de Pluie et de Nuit,

ancien Baron du fief de Gorlan dans le Royaume dAraluen,


parcourut du regard son triste domaine balay par les pluies et
lana un nime juron.
Ctait tout ce qui lui restait dsormais : un fouillis de
falaises de granit aux contours dchiquets, des amas de
rochers et de montagnes glaciales, de gorges pic et dtroits
dfils escarps, de gravier et de roche, sans aucun arbre ni
trace de verdure pour en briser la monotonie.
Quinze ans plus tt, il avait t repouss dans cette rgion
inhospitalire qui tait devenue sa prison, mais il se souvenait
encore du charme des vertes clairires et des collines
gnreusement boises de son ancien fief, des cours deau
poissonneux et des champs aux rcoltes abondantes et riches en
gibier. Gorlan avait t un bel endroit anim. Les Montagnes de
Pluie et de Nuit, elles, taient mortes et dsoles.
En bas, dans la cour du chteau, un escadron de Wargals
sentranait. Morgarath, lcoute du chant guttural et rythm
qui accompagnait chacun de leurs mouvements, les observa
quelques secondes. Les Wargals taient des tres trapus et
difformes, aux traits demi humains, des brutes qui arboraient
un long museau et des crocs semblables ceux dun ours ou
dun molosse.
vitant tout contact avec les humains, les Wargals vivaient et
se reproduisaient dans ces montagnes loignes depuis des
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temps reculs. Personne, de mmoire dhomme, navait jamais


pos les yeux sur lun dentre eux, mais il subsistait des rumeurs
et des lgendes racontant quune tribu de btes sauvages, demi
intelligentes, vivait dans les Montagnes. Morgarath, des annes
plus tt, avait projet de se rvolter contre le Royaume
dAraluen et il avait quitt son fief de Gorlan afin daller leur
recherche. Il pensait que si de telles cratures existaient
vraiment, elles seraient un atout dans la guerre venir.
Cela lui prit des mois, mais finalement, il les trouva. Hormis
leur chant sans paroles, les Wargals ne possdaient pas de
langage et communiquaient par le biais dune forme primitive
de transmission de pense. Mais leur esprit restait simple et
leur intellect faible. Ils taient ainsi prdisposs se voir
domins par une intelligence et une dtermination suprieures.
Morgarath les plia sa volont et ils devinrent pour lui
larme idale : dune laideur cauchemardesque, dpourvus de
toute piti, ils taient totalement soumis ses ordres mentaux.
Tout en les observant, il se remmorait les chevaliers en
armures tincelantes, vtus avec clat, qui concouraient aux
tournois du Chteau de Gorlan, leurs dames en robes de soie qui
les encourageaient et applaudissaient leurs exploits. Il les
comparait ces cratures difformes, au pelage noir, et il laissa
chapper un nouveau juron.
Les Wargals, lcoute de ses penses, dtectrent son
trouble et sagitrent de faon inquitante, interrompant leurs
exercices. Avec colre, il leur ordonna de reprendre
lentranement et, bientt, leur chant rsonna nouveau.
Morgarath sloigna de la fentre dpourvue de vitre et
sapprocha du feu qui ne suffisait pas dissiper lhumidit et le
froid qui rgnaient dans son sinistre chteau. Quinze ans, se ditil encore une fois. Quinze ans quil stait rebell contre Duncan,
le roi frachement couronn, un jeune homme dune vingtaine
dannes. Tandis que la maladie du vieux souverain progressait,
il avait tout organis avec soin, comptant sur lindcision et la
confusion qui suivraient sa mort pour semer la zizanie parmi les
autres Barons et saisir loccasion de semparer du trne.
Il avait secrtement entran son arme de Wargals, les
rassemblant dans les montagnes, prts frapper au bon
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moment. Puis, dans les jours de dsordre et de chagrin qui


suivirent la mort du roi, quand les Barons durent se rendre
jusquau Chteau dAraluen afin daccomplir les rites funraires,
laissant leurs armes sans personne leur tte, il attaqua. En
seulement quelques jours, Morgarath stait rendu matre du
quart sud-est du Royaume, mettant en droute les troupes
dsorientes qui avaient tent de sopposer lui.
Duncan, jeune et inexpriment, naurait jamais pu lui
rsister. Morgarath navait plus qu semparer du Royaume et
exiger le trne.
Cependant, le Seigneur Northolt, Commandant en chef de
larme du vieux roi, avait runi quelques-uns des plus jeunes
barons dans une confdration fidle au nouveau roi, ce qui
avait renforc la dtermination de Duncan et fortifi le courage
vacillant des autres. Les armes adverses se rencontrrent sur la
lande de Hackham, prs de la rivire Glissac. Cinq heures
durant, les attaques et les contre-attaques successives
entranrent des pertes svres et personne navait pu dire qui
remporterait la bataille. La Glissac tait peu profonde, mais ses
dangereuses tendues de sables mouvants et de boue formaient
une barrire infranchissable, qui protgeait le flanc droit de
larme de Morgarath.
Cest alors que lun de ces fouineurs en manteau gris, ceux
quon appelait des Rdeurs, fit traverser la rivire gu une
troupe de cavalerie lourde, un endroit secret situ dix
kilomtres en amont.
Les Wargals, entrans se battre dans des montagnes
escarpes, avaient une seule faiblesse : ils craignaient les
chevaux et ne purent rsister pareil assaut de la cavalerie. Ils
se dispersrent, battirent en retraite jusquaux limites du dfil
du Pas-de-Trois, puis repartirent dans les Montagnes de Pluie et
de Nuit. Morgarath, voyant sa dfaite, avait fui avec eux. Cest l
quil tait exil depuis quinze ans, complotant patiemment
contre ceux qui lui avaient fait du tort, et quil hassait.
Maintenant, songeait-il, il est temps de prendre ma
revanche. Ses espions lui rapportaient que le Royaume stait
affaibli et se laissait aller, et sa prsence dans ces montagnes
avait t oublie. Le nom de Morgarath appartenait dsormais
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la lgende, un nom dont les mres se servaient pour menacer et


faire taire les enfants pleurnicheurs, leur disant que, sils
ntaient pas sages, le sombre seigneur Morgarath viendrait les
chercher.
Le temps tait venu. Une nouvelle fois, il mnerait ses
Wargals au combat. Mais cette fois, il aurait des allis. Cette
fois, il smerait la confusion et le dsordre lavance. Cette fois,
aucun de ceux qui staient ligus contre lui par le pass naurait
la vie sauve pour aider le roi Duncan.
Car les Wargals ntaient pas les seules cratures terrifiantes
quil avait trouves dans ces sombres montagnes. Il avait
dautres allis, encore plus effroyables : de redoutables btes
quon appelait des Kalkaras.
Le temps tait venu de les lcher.

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1
E

ssaie de manger quelque chose, Will. Aprs tout,


demain est un grand jour.
Jenny, une jolie blonde enjoue, dsigna lassiette laquelle
Will avait peine touch, et lui sourit dun air encourageant.
Will seffora de lui rendre son sourire, mais choua
lamentablement. Il piocha du bout des doigts dans son assiette,
o sempilaient pourtant ses mets prfrs. Ce soir, lestomac
nou par lanxit et lapprhension, il ne parvenait pas avaler
un seul morceau.
Le lendemain serait un grand jour, il le savait. En fait, il ne le
savait que trop. Le jour le plus important de sa vie, le Jour du
Choix, dterminant pour son avenir.
Le trac, je suppose, dit George.
Ce dernier reposa sa fourchette bien fournie pour attraper
les revers de sa veste dun air pos. George, un garon la mine
srieuse, mince et dgingand, nourrissait une fascination pour
les rglements et les lois. Il avait tendance examiner les deux
aspects dune question, puis en dbattre parfois longuement.
Une chose terrible, lanxit. Qui paralyse un tel point
que lon ne peut plus ni penser, ni manger, ni parler, observa-til.
Je nai pas le trac, dit Will avec prcipitation, voyant
Horace qui levait les yeux vers lui, prt lancer une remarque
sarcastique.

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George hocha plusieurs fois la tte, rflchissant la rponse


de Will.
Dun autre ct, un brin de nervosit peut aussi amliorer
une performance, aiguiser la perception et affiner les ractions.
Ainsi, que tu sois inquiet si, bien sr, tu les ne doit pas
ncessairement tinquiter pour ainsi dire.
Will ne put rprimer un lger sourire narquois. Il se dit que
George ferait un excellent homme de loi. Le Matre des scribes
le choisirait certainement le lendemain matin. Will songea que
l tait son vritable problme : parmi les cinq orphelins, il tait
le seul craindre le Grand Choix qui aurait lieu dans une
douzaine dheures.
Il a raison dtre nerveux ! se moqua Horace. Aprs tout,
quel Matre va vouloir de lui comme apprenti ?
Je suis certaine que nous sommes tous anxieux, dit Alyss,
qui offrit Will lun de ses rares sourires. Nous serions stupides
de ne pas ltre.
Eh bien ce nest pas mon cas ! dit Horace, qui rougit
quand il vit quAlyss avait hauss les sourcils et que Jenny
stait mise glousser.
On reconnaissait bien l Alyss, se dit Will. Il savait que la
grande et gracieuse jeune fille avait dj reu la promesse dtre
lapprentie de Dame Pauline, responsable du service
diplomatique du Chteau de Montrouge. Elle faisait semblant
dtre inquite et stait retenue de relever la gaffe dHorace :
preuve quelle tait dj une habile diplomate.
Bien videmment, Jenny serait immdiatement attire par
les cuisines, le domaine de Matre Chubb, le chef cuisinier du
chteau. Il tait renomm dun bout lautre du Royaume pour
les banquets servis dans limposante salle manger de
Montrouge. Jenny adorait cuisiner, elle tait facile vivre et son
inbranlable bonne humeur ferait delle une prcieuse recrue
dans lagitation des cuisines.
Le choix dHorace se porterait sur lcole des guerriers. Will
jeta un il vers son camarade, qui attaquait avec voracit la
dinde rtie, le jambon et les pommes de terre empils dans son
assiette. Cet athlte-n tait costaud pour son ge. Il ny avait
aucun risque que la place lui soit refuse. Horace correspondait
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exactement au profil des recrues que Messire Rodney


recherchait comme apprentis guerriers : robuste, athltique,
bien bti ; et, pensa Will avec un rien daigreur, pas trop
intelligent. Lcole ouvrait une voie vers la chevalerie pour des
garons de basse extraction, comme Horace, mais possdant
des capacits physiques qui leur permettaient de servir le
Royaume en devenant chevaliers.
Restait Will. Quel serait son choix ? Plus important encore,
comme Horace lavait fait remarquer, quel Matre laccepterait
comme apprenti ?
Le Jour du Choix tait un tournant essentiel dans lexistence
des pupilles du chteau, des orphelins qui devaient leur
ducation la gnrosit du Baron Arald, Seigneur du fief de
Montrouge. Pour la plupart, leurs parents taient morts au
service du chtelain, et le Baron estimait quil tait de son
devoir de prendre soin des enfants de ses sujets et de leur
donner loccasion damliorer leur statut social chaque fois que
cela tait possible.
Le Jour du Choix tait lune de ces occasions.
Une fois par an, les pupilles qui avaient atteint leur
quinzime anne postulaient pour faire leur apprentissage
auprs de lun des Matres au service du chteau et de ses
habitants. Habituellement, les apprentis taient slectionns en
fonction de la profession de leurs parents ou de linfluence que
ces derniers avaient sur les Matres. Les pupilles navaient pas
ces avantages mais, grce au Jour du Choix, ils pouvaient
obtenir une place qui leur offrait un avenir.
Les orphelins qui ntaient pas choisis, ou pour lesquels on
ne trouvait aucun mtier, taient placs chez lun des paysans
du village voisin, afin de participer aux travaux des champs et
de soigner les bestiaux qui procuraient de la viande aux
habitants du chteau. Il tait rare que cela arrive, Will le savait,
le Baron et les Matres sarrangeaient pour fournir une place
chacun. Mais ctait un sort qui leffrayait plus que tout autre.
Les yeux dHorace croisrent les siens et il lui sourit dun air
suffisant.
Tas toujours lintention dtre candidat pour lcole des
guerriers, Will ? demanda-t-il entre deux bouches de dinde et
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de patates. Si cest le cas, tu ferais mieux de manger quelque


chose. Tu as besoin de te muscler un peu, ajouta-t-il en
stranglant de rire.
Will lui lana un regard mauvais. Quelques semaines plus
tt, Horace avait entendu Will confier Alyss quil souhaitait
ardemment entrer lcole des guerriers. Depuis, Horace avait
fait de sa vie un enfer, en rptant le plus souvent possible que
la frle carrure de Will ne se prtait absolument pas aux
rigueurs dun entranement guerrier.
Horace avait probablement raison et cela ne faisait
quaggraver les choses. Il tait grand et muscl, alors que Will
tait petit et maigre. Will tait agile, rapide et possdait une
force tonnante, mais il navait tout simplement pas la taille
requise pour devenir un apprenti guerrier. Ces dernires
annes, il navait cess desprer quil ferait sa pousse de
croissance avant le Jour du Choix. Mais rien ne stait pass et
le grand jour tait dsormais proche.
Comme Will ne disait rien, Horace comprit quil avait vis
juste, chose rare dans leur relation tumultueuse. Ces dernires
annes, Will et lui staient rgulirement affronts. Horace, le
plus fort des deux, avait gnralement le dessus, mais parfois,
grce sa vivacit et son agilit, Will lui avait lanc un coup de
pied ou de poing puis stait enfui avant quHorace ne puisse
lattraper.
Pourtant, si Horace lemportait gnralement lors de leurs
affrontements physiques, il tait rare de le voir gagner une joute
verbale. Lesprit de Will tait aussi agile que ses jambes et il
russissait presque toujours avoir le dernier mot. vrai dire,
ce penchant avait souvent t lorigine de leurs disputes : Will
navait pas encore appris quavoir le dernier mot ntait pas
forcment une bonne ide. Cette fois, Horace dcida den
profiter :
Tu as besoin de muscles pour entrer lcole des
guerriers, Will. De vrais muscles, dit-il en jetant un il autour
de la table pour voir si les autres lapprouvaient.
Les pupilles, mal laise, se concentraient sur leur assiette.
Et surtout, den avoir un la place du cerveau ! rtorqua
Will.
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Malheureusement, Jenny ne put sempcher de glousser.


Horace, cramoisi, se leva de son sige. Mais Will fut plus rapide
et, avant mme quHorace puisse se dptrer de sa chaise, il
tait dj prs de la porte. Alors que Will battait en retraite,
Horace se contenta de lancer :
Cest a ! Fiche le camp, Will Sans-Nom ! Tu nas pas de
nom et personne ne voudra de toi comme apprenti !
Depuis le vestibule, Will entendit cette dernire remarque et
il se sentit rougir. Ctait pour lui la pire des insultes ; il stait
pourtant efforc de le dissimuler Horace, sachant que cela lui
aurait fourni une arme supplmentaire.
Ctait la vrit, personne ne connaissait le nom de famille de
Will. On ne savait pas qui avaient t ses parents.
Contrairement ses camarades, qui vivaient dj au chteau
avant que leurs parents meurent et dont on connaissait les
familles, Will tait arriv de nulle part, quand il ntait quun
nouveau-n. Quinze ans plus tt, on lavait trouv sur les
marches de lorphelinat, envelopp dune petite couverture et
couch dans un panier. Un mot, pingle la couverture, disait :
Sa mre est morte en lui donnant la vie.
Son pre est mort en hros.
Merci de prendre soin de lui. Il sappelle Will.
Cette anne-l, il ny avait quun seul autre enfant, une
orpheline. Le pre dAlyss, un lieutenant de cavalerie, tait mort
durant la bataille de Hackham, lors de laquelle larme wargal
de Morgarath avait t vaincue et avait battu en retraite dans les
montagnes. Accable par le chagrin, la mre dAlyss avait
succomb une fivre quelques semaines aprs son
accouchement. Il y avait donc suffisamment de place dans
lorphelinat pour lenfant inconnu et le Baron Arald avait bon
fond : malgr les circonstances inhabituelles, il avait autoris
ce que Will soit pris en charge par le chteau de Montrouge.
Selon toute logique, si le message disait vrai, le pre de Will
avait d mourir dans la guerre contre Morgarath, et puisque le
Baron y avait jou un rle essentiel, il tait de son devoir
dhonorer le sacrifice de ce pre inconnu.
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Grce la bont du Baron, Will devint ainsi un enfant du


chteau et reut ducation et instruction. Au fil du temps,
dautres enfants les avaient rejoints, Alyss et lui, jusqu ce quils
soient au nombre de cinq dans la mme classe dge. Mais ses
camarades gardaient des souvenirs de leurs parents ou, dans le
cas dAlyss, des gens les avaient connus et pouvaient lui en
parler ; Will, lui, ignorait tout de son pass.
Cest pourquoi il stait invent une histoire qui lavait aid
tout au long de ces annes passes lorphelinat. Et avec le
temps, il avait ajout des dtails et de lpaisseur son rcit, si
bien que lui-mme se mit y croire.
Il savait que son pre tait mort en hros. Il tait donc
naturel de limaginer revtu dune armure, combattant des
hordes de Wargals, les fauchant de son pe, jusqu ce que leur
nombre ait raison de lui. Will avait souvent convoqu cette
haute silhouette dans son esprit, voyant chaque dtail de son
armure, mais sans jamais pouvoir discerner son visage.
En tant que guerrier, son pre se serait attendu ce quil
suive la mme voie. Voil pourquoi il tait si important pour
Will dappartenir lcole des guerriers. Plus il semblait
improbable quil serait choisi, plus il se raccrochait
dsesprment lespoir de devenir chevalier.
Il sortit du btiment et se retrouva dans la cour sombre du
chteau. Le soleil tait couch depuis longtemps et les torches
places tous les trente mtres environ le long des murs
denceinte diffusaient une lueur vacillante. Il hsita un instant.
Il ne voulait pas retourner lintrieur et affronter les
continuelles moqueries dHorace. Cela se terminerait coup sr
en bagarre, une bagarre dont il sortirait perdant, nen pas
douter. George essaierait certainement danalyser les diffrents
aspects de la situation et ne ferait que la rendre plus confuse
encore. Alyss et Jenny tenteraient peut-tre de le rconforter,
surtout Alyss, qui avait grandi ses cts. Mais, cet instant, il
ne voulait pas de leur compassion et ne se sentait pas capable
daffronter Horace ; il se dirigea donc vers lunique endroit o il
savait quil serait seul.
maintes reprises, lnorme figuier qui poussait prs du
donjon avait t son refuge. Le garon navait pas le vertige ; il y
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grimpa avec aisance et atteignit le sommet de larbre, o les


branches les plus lgres sinclinaient sous son poids. Par le
pass, il avait souvent pu chapper Horace en se rfugiant l.
Ce dernier, plus costaud, ne pouvait rivaliser dagilit avec Will
et refusait de le suivre si haut. Will trouva une position
confortable entre deux branches et sy cala, son corps
saccordant aux lgers mouvements des branchages que berait
la brise nocturne. Plus bas, dans la cour, il apercevait les petites
silhouettes des gardes qui effectuaient leur ronde.
Il entendit la porte de lorphelinat souvrir et aperut Alyss
qui le cherchait du regard. La jeune fille hsita quelques
instants puis, semblant hausser les paules, retourna
lintrieur. Sur le sol de la cour, le long rectangle de lumire de
la porte ouverte disparut soudain, tandis quelle la refermait
doucement derrire elle. trange, se dit-il, que les gens aient si
rarement lide de lever les yeux.
Un doux froissement dailes se fit entendre et un hibou se
posa sur la branche voisine ; sa tte pivota et ses yeux immenses
captrent les derniers rayons de la faible lumire. Loiseau
observa le garon avec indiffrence, comme sil savait quil
navait rien craindre de lui. Ctait un chasseur silencieux, un
seigneur nocturne.
Toi, au moins, tu sais qui tu es, dit-il doucement loiseau.
La tte du hibou pivota en sens inverse et il slana alors
dans lobscurit, laissant Will seul avec ses penses.
Les lumires du chteau steignirent peu peu, les unes
aprs les autres. Les torches ne furent plus que des tisons
fumants, remplaces minuit lors du changement de la garde.
Bientt, il ny eut plus quune seule lueur visible ; il savait
quelle provenait du bureau du Baron, o le Seigneur de
Montrouge travaillait probablement encore, le visage pench
sur des rapports et des documents. La pice tait presque au
mme niveau que Will et il apercevait la solide carrure du Baron
assis devant sa table. Finalement, lhomme se leva, stira et se
pencha en avant pour teindre la lampe avant de quitter la
pice, se dirigeant ensuite vers ses appartements situs ltage
au-dessus. Le chteau tait maintenant endormi, lexception

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des gardes posts sur le chemin de ronde, qui restaient aux


aguets.
Will prit conscience que dans moins de neuf heures il serait
confront au Choix, et il craignait le pire. En silence, il descendit
de larbre et, dun air misrable, se dirigea vers le dortoir des
garons, plong dans lobscurit.

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2
Allons, les candidats ! Par ici ! Un peu dnergie !
Celui qui parlait ainsi ou plutt hurlait tait Martin, le
secrtaire du Baron. Sa voix rsonnait encore dans le vestibule
quand les cinq jeunes gens se levrent avec hsitation des longs
bancs de bois sur lesquels ils avaient pris place. Soudain inquiet
lide que le grand jour tait enfin arriv, chacun se mit
avancer en tranant les pieds, personne ne voulant tre le
premier franchir le seuil de la grande porte que Martin tenait
ouverte.
Allez, on avance ! mugissait Martin avec impatience.
Finalement, Alyss se dcida prendre la tte du groupe ;
Will avait devin quelle le ferait. Maintenant que la jeune fille
blonde et lance avait pris les devants, ils la suivirent.
Quand ils pntrrent dans le bureau du Baron, Will regarda
autour de lui avec curiosit. Il ne connaissait pas cette partie du
chteau. Les gens de basse extraction, dont faisaient partie les
pupilles, taient rarement accueillis dans le donjon, qui
comprenait le secteur administratif et les appartements privs
du Baron. La pice tait immense, le plafond imposant et les
murs avaient t btis dans dnormes blocs de pierre,
assembls par une mince couche de mortier. Sur le mur est, une
large fentre tait ouverte aux grands vents, mais ses volets en
bois massif pouvaient tre ferms en cas dintempries. Il se
rendit compte que ctait par cette ouverture quil avait pu
observer le Baron la nuit prcdente. Aujourdhui, le soleil

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entrait flots jusqu la table de chne massif qui servait de


bureau au Baron.
Allez, entrez ! En rang, en rang !
Martin semblait trs heureux dimposer momentanment
son autorit. Le groupe, toujours dun pas tranant, se mit
lentement en rang ; il les regarda faire et ses lvres se crisprent
en signe de dsapprobation.
Par ordre de taille ! Le plus grand en tte !
Martin leur indiqua lendroit exact o se placer. Peu peu,
ils sorganisrent. Horace tait bien sr le plus grand. Alyss prit
place ses cts. Puis vint George, plus petit quelle dune demitte, et terriblement maigre. Will et Jenny hsitrent. Elle lui
sourit et lui fit signe de se placer avant elle, mme si elle le
dpassait certainement dun centimtre ou deux. On
reconnaissait bien l Jenny, qui savait que Will souffrait dtre
le plus petit. Tandis que Will se plaait aprs George, la voix de
Martin linterrompit :
Pas toi ! La fille dabord !
Jenny haussa les paules comme pour sexcuser et prit la
place que Martin lui avait dsigne. Will se mit en bout de rang,
vex que Martin ait ainsi fait remarquer sa petite taille.
Allons ! Dpchez-vous un peu ! Au garde--vous ! ajouta
Martin, quand une voix caverneuse linterrompit :
Je ne crois pas que cela soit vraiment ncessaire, Martin.
Ctait le Baron Arald, qui venait dentrer linsu de tous par
une petite porte situe derrire son large bureau. Ce fut alors au
tour de Martin de se mettre au garde--vous ; ou du moins, dans
une position qui lui semblait approprie : ses maigres coudes
saillaient de ses flancs, ses talons, quil se forait serrer lun
contre lautre, accentuaient le creux de ses jambes arques, et il
avait brutalement rejet la tte en arrire.
Le Baron leva les yeux au ciel. Parfois, lors de telles
occasions, le zle de son secrtaire le dsolait. Le Baron tait un
homme de forte carrure, large dpaules, la taille paisse et
trs muscl, tel quun chevalier du Royaume devait ltre. Mais
il tait reconnu quil apprciait la bonne chre et la boisson et
on ne pouvait attribuer sa corpulence sa seule musculature.
Ses cheveux et sa courte barbe brune, soigneusement taille,
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taient parsems de quelques traces grisonnantes qui allaient de


pair avec ses quarante-deux ans ; une forte mchoire, un nez
imposant et, sous des sourcils touffus, des yeux noirs et
perants. Un visage autoritaire, se dit Will, mais qui conservait
un air de bont. Dans son regard sombre, on percevait une
surprenante lueur damusement. Will lavait dj remarque,
lors des rares visites quArald leur rendait afin de voir comment
progressaient les orphelins.
Messire ! hurla Martin, si fort que le Baron tressaillit
lgrement, les candidats sont rassembls !
Je men tais aperu, rpondit patiemment le Baron.
Auriez-vous lamabilit de demander aux Matres de nous
rejoindre ?
vos ordres ! rpliqua Martin.
Il essaya de claquer des talons mais il portait des chaussures
de cuir souple et sa tentative tait voue lchec. Avec un air
martial, il se dirigea vers la porte principale du bureau. Will
songea quil ressemblait un coq. Martin avait dj pos la
main sur la poigne de la porte, mais le Baron linterrompit
nouveau, avec douceur :
Martin ?
Le secrtaire lui lana un coup dil interrogateur et le
Baron, sur le mme ton, continua :
Demandez-leur sans hurler. Les Matres napprcieraient
pas.
Bien, Messire, rpondit Martin dun air quelque peu
dconfit.
Il ouvrit la porte et fit leffort de parler un ton plus bas :
Matres, le Baron vous attend.
Les Matres des diffrentes coles entrrent sans ordre
prtabli. Ils sadmiraient et se respectaient, par consquent, ils
nobissaient pas strictement ltiquette. Messire Rodney, qui
dirigeait lcole des guerriers, entra le premier. Comme le
Baron, il tait de haute taille et large dpaules ; il tait vtu de
lhabituelle cotte de mailles sous une tunique portant son
blason, une tte de loup carlate. Il avait reu ces armoiries
dans sa jeunesse, aprs avoir combattu les navires des
Skandiens, ces pilleurs qui ravageaient sans rpit la cte
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orientale du Royaume. Il portait videmment une pe la


ceinture : tout chevalier devait sen munir quand il apparaissait
en public. Il avait peu prs le mme ge que le Baron, ses yeux
taient bleus et son visage aurait pu tre dune admirable
beaut, ntait son norme nez cass. Il arborait une grosse
moustache mais, contrairement au Baron, navait pas de barbe.
sa suite, entra Ulf, le Matre des palefreniers, charg des
soins et de lentranement des puissants destriers de
Montrouge. Il avait de vifs yeux marron, de vigoureux avantbras musculeux et dpais poignets. Il portait un simple gilet de
cuir par-dessus sa tunique et ses chausses de laine, et de hautes
bottes de cuir souple montaient au-dessus de ses genoux.
Dame Pauline suivait Ulf. Cette femme mince et lgante,
la chevelure grise, avait t trs belle dans sa jeunesse et sa
grce et son allure pouvaient encore faire tourner la tte aux
hommes. Dame Pauline, qui devait ce titre au travail ralis en
politique trangre, tait la tte du service diplomatique de
Montrouge. Le Baron tenait ses comptences en haute estime et
elle tait lun de ses plus proches confidents et conseillers. Arald
disait souvent que les filles taient de meilleures recrues pour
les missions diplomatiques. Elles avaient tendance montrer
plus de subtilit que les garons, naturellement attirs par
lcole des guerriers. Et tandis que ces derniers se fiaient leur
force physique pour rsoudre la moindre difficult, on pouvait
compter sur les filles pour se servir de leur intelligence.
Il tait sans doute logique que Nigel, le Matre des scribes,
fasse son entre juste derrire Dame Pauline. En attendant
Martin, ils avaient abord des questions qui les concernaient
tous deux. Nigel et Dame Pauline taient des amis mais
travaillaient aussi ensemble. Les scribes dont Nigel avait la
charge rdigeaient les documents officiels et les communiqus
qui taient remis aux diplomates de Dame Pauline pour tre
ensuite distribus. Il tait aussi de bon conseil, car il possdait
des connaissances tendues dans le domaine juridique. Nigel
tait un petit homme maigre et nerveux ; son visage vif et
curieux rappelait Will celui dun furet. Ses cheveux taient
dun brun brillant, ses traits taient fins et ses yeux sombres ne
cessaient daller et de venir dun coin lautre de la pice.
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Matre Chubb entra le dernier : un gros homme qui arborait


le ventre arrondi des chefs cuisiniers et qui portait une veste et
un haut couvre-chef blancs. Son effroyable caractre tait
clbre et il pouvait senflammer aussi vite que de lhuile sur le
feu ; en sa prsence, les pupilles se comportaient donc avec une
extrme prudence. O quil aille, ce rouquin au visage rougeaud,
au front de plus en plus dgarni, avait toujours avec lui une
louche de bois qui faisait office de bton de commandement. Il
lutilisait aussi trs souvent comme une arme qui sabattait en
un craquement sonore sur le crne des apprentis ngligents,
tourdis ou trop lents. Parmi les pupilles, Jennifer tait la seule
voir en lui un hros. Peu lui importait la louche de bois, elle
avait la ferme intention de travailler pour lui et dapprendre ses
secrets.
Il y avait bien sr dautres Matres au chteau, dont
larmurier et le forgeron. Mais seuls ceux qui avaient des places
offrir taient prsents ce jour-l.
Les Matres sont arrivs, Messire ! dit Martin, dune voix
dont le volume semblait tre proportionnel limportance de
loccasion dj plus forte.
Le Baron leva nouveau les yeux au ciel.
Jai bien vu, rpondit-il paisiblement. Il ajouta, dun ton
plus officiel :
Bonjour vous, Dame Pauline, bonjour Messires.
Les Matres le salurent leur tour puis le Baron se retourna
vers Martin :
Nous pourrions peut-tre commencer ? Martin opina
plusieurs reprises, consulta une liasse de documents quil tenait
en main, savana vers les candidats et se plaa face eux.
Bien, le Baron attend ! Le Baron attend ! Qui est le
premier ?
Will, les yeux baisss, dansait nerveusement dun pied sur
lautre, et soudain, il eut la sensation dtre observ. Il leva les
yeux et sursauta quand il rencontra le regard indchiffrable de
Halt, le Rdeur.
Il ne lavait pas vu entrer dans la pice. Il comprit que la
mystrieuse silhouette avait d se glisser par la petite porte
drobe quand leur attention tous stait porte sur larrive
23

des Matres. Halt se tenait maintenant derrire le fauteuil du


Baron, lgrement en retrait, vtu, comme laccoutume, de
brun et de gris, envelopp dans la longue cape des Rdeurs,
dun gris-vert mouchet. Halt tait un homme troublant. Il avait
pour habitude de surgir prs de vous au moment o vous vous y
attendiez le moins, et vous ne lentendiez jamais approcher. Les
villageois, superstitieux, pensaient que les Rdeurs pratiquaient
une forme de magie qui les rendait invisibles aux yeux des gens
ordinaires. Will ntait pas certain dy croire, mais il ntait pas
non plus certain de ne pas y croire.
Il se demanda pourquoi Halt tait prsent : il nappartenait
pas la catgorie des Matres et, autant que Will le sache, il
navait jamais assist une Crmonie du Choix avant
aujourdhui.
Brusquement, lhomme le quitta des yeux et ce fut comme si
une lumire stait teinte. Will se rendit compte que Martin
parlait nouveau. Il avait remarqu que le secrtaire se rptait
souvent, comme si chacun de ses mots tait suivi de son cho.
Alors, qui est le premier ? Le premier ?
Le Baron soupira ostensiblement.
Pourquoi ne pas commencer par le premier de la file ?
suggra-t-il sur un ton raisonnable.
Et Martin acquiesa plusieurs reprises.
Bien sr, Seigneur, bien sr. Que le premier sorte du rang
et se place face au Baron.
Aprs un instant dhsitation, Horace savana et se mit au
garde--vous. Le Baron lobserva pendant quelques secondes.
Ton nom ? demanda-t-il.
Horace rpondit, en hsitant lgrement sur la meilleure
faon de sadresser au Baron :
Horace Altman, Messire euh Seigneur.
As-tu une prfrence, Horace ?
Le Baron avait lair de connatre la rponse avant mme de
lavoir entendue.
Lcole des guerriers, Seigneur ! rpondit Horace avec
fermet.

24

Le Baron hocha la tte. Il sy attendait. Il regarda Rodney,


qui tudiait le garon dun air pensif et valuait ses comptences
potentielles.
Matre des guerriers ? dit le Baron. Habituellement, il
appelait Rodney par son prnom, et nutilisait pas son titre.
Mais la crmonie tait officielle. De la mme manire, Rodney
employait gnralement Messire pour sadresser au Baron,
mais un jour comme celui-ci, il tait plus appropri dutiliser
Seigneur .
Quand le grand chevalier sapprocha dHorace, on entendit
le lger cliquetis de sa cotte de mailles et de ses perons. Il
lobserva de haut en bas, puis se plaa derrire lui. Le garon
tourna la tte en mme temps que lui.
Tiens-toi tranquille, lui dit le Matre.
Le garon interrompit son mouvement et regarda droit
devant lui.
Il a plutt lair robuste, Seigneur, et on a toujours besoin
de nouveaux apprentis, dit-il en passant la main sur son
menton. Tu montes cheval, Horace Altman ?
Une expression dubitative traversa le visage dHorace ; il
comprit que cette lacune pouvait tre un obstacle la slection.
Non, Messire, je
Il tait sur le point dajouter que les pupilles du chteau
avaient rarement loccasion dapprendre monter mais Messire
Rodney linterrompit :
Aucune importance. On tapprendra.
Le grand chevalier regarda le Baron et acquiesa.
Parfait, Seigneur, je le prends lcole des guerriers,
condition que lhabituelle priode dessai de trois mois se
droule bien.
Le Baron nota quelque chose sur une feuille de papier et eut
un bref sourire en direction du jeune homme, maintenant ravi
et soulag.
Flicitations, Horace. Prsente-toi lcole demain matin,
huit heures tapantes.
vos ordres, Messire, rpondit Horace avec un large
sourire.
Il se tourna vers Sir Rodney et sinclina lgrement.
25

Merci, Messire !
Ne me remercie pas encore, rpondit le chevalier dun ton
brusque. Tu ne sais pas quoi tu viens de tengager.

26

3
L

e suivant ? demandait Martin.


Horace, lair toujours radieux, reprit place dans le rang.
Alyss savana gracieusement, ce qui irrita Martin qui aurait
voulu la dsigner lui-mme.
Alyss Mainwaring, Seigneur, dit-elle de sa voix tranquille
et pose.
Puis, avant mme quon le lui ait demand, elle ajouta :
Je demande tre affecte au service diplomatique.
Arald sourit cette jeune fille lair solennel, dont la paisible
assurance conviendrait bien la profession choisie. Il se tourna
vers Dame Pauline.
Dame Pauline ?
Elle hocha la tte plusieurs reprises.
Jai dj parl Alyss, Seigneur. Je pense quelle fera une
excellente apprentie. Japprouve sa dcision.
Alyss fit un petit salut de la tte en direction de la femme qui
allait devenir son professeur. Will trouvait quelles se
ressemblaient : grandes, avec des mouvements lgants et une
allure srieuse. Il ressentit un vif mouvement de sympathie
pour Alyss, sa camarade de toujours, car il savait combien ce
choix lui tenait cur. Alyss recula et Martin, qui ne voulait pas
tre devanc une nouvelle fois, dsignait dj George.
Parfait ! Tu es le suivant ! Le suivant ! Salue le Baron.
George savana, ouvrit plusieurs fois la bouche et la
referma, mais aucun son nen sortit. Ses camarades le
27

regardaient avec tonnement. George, quils tenaient pour un


orateur hors pair, tait paralys par le trac. Finalement, il
russit marmonner quelques mots que personne nentendit.
Le Baron se pencha vers lui, loreille tendue.
Excuse-moi, je nai pas bien compris George leva les
yeux vers le Baron et, au prix dun violent effort, parvint
prononcer, dune voix presque inaudible :
G George Carter, Seigneur. Lcole des scribes,
Seigneur.
Martin, toujours soucieux des convenances, prit une grande
inspiration avec lintention de rabrouer le garon pour cette
prsentation peu conforme. Avant quil ne puisse le faire, au
soulagement gnral, le Baron savana.
Merci, Martin, cela ira.
Le secrtaire parut un peu chagrin mais ne dit mot. Le
Baron jeta un il vers Nigel, son scribe officiel et son homme de
loi, en levant le sourcil dun air interrogateur.
Je laccepte, Seigneur, dit Nigel. Jai vu certains de ses
travaux et il est vraiment dou en calligraphie.
Il ne semble pas tre un orateur trs convaincant, dit le
Baron dun air dubitatif. Quen pensez-vous ? Cela pourrait
poser un problme si, lavenir, il tait amen donner des
conseils juridiques.
Nigel carta cette objection :
Je vous assure, Seigneur, quavec lentranement adquat
ce genre de difficult ne constitue pas un obstacle. Nullement,
Seigneur.
Le scribe glissa ses mains dans les larges manches de son
habit, pareil celui dun moine, et se laissa entraner par son
sujet :
Je me rappelle un garon qui nous a rejoints il y a sept
ans, et qui ressemblait effectivement celui-ci. Il avait lui aussi
lhabitude de marmonner en sadressant ses chaussures, mais
nous lui avons bien vite montr comment surmonter ce dfaut.
Certains de nos orateurs dabord les plus rticents sont devenus
les plus loquents dentre nous, Seigneur, les plus talentueux.
Le Baron tait sur le point de lui rpondre, mais Nigel le prit
de vitesse :
28

Vous serez peut-tre mme tonn dapprendre que,


quand jtais moi-mme enfant, lanxit me faisait bgayer,
ctait effroyable. Effroyable, Seigneur. Je pouvais peine
aligner deux mots de suite.
Ce qui ne me semble plus vraiment tre le cas aujourdhui,
russit placer le Baron, un peu schement.
Nigel comprit le sens de la remarque et sourit. Il salua le
Baron.
Parfaitement, Seigneur. Bientt, nous aiderons le jeune
George surmonter sa timidit. Rien ne vaut la vie
mouvemente dun scribe pour y parvenir. Exactement ce quil
lui faut.
Le Baron sourit malgr lui. Lcole des scribes tait un lieu
studieux o il tait rare que lon lve la voix ; on y dbattait
avec logique et raison. Pour sa part, quand il rendait visite aux
scribes, il trouvait lendroit ennuyeux mourir. Il ne connaissait
aucun autre lieu o latmosphre soit si peu mouvemente .
Je vous crois sur parole, rpliqua-t-il. Trs bien, George,
ajouta-t-il en se tournant vers le garon, ta requte test
accorde. Prsente-toi demain lcole des scribes.
George se dandinait maladroitement dun pied sur lautre ; il
marmotta quelque chose voix basse. Le Baron se pencha
nouveau, les sourcils froncs, tentant de saisir ses paroles.
Que dis-tu ?
Finalement, George leva les yeux et parvint murmurer :
Merci, Seigneur.
Et il recula prcipitamment pour se fondre nouveau dans
lanonymat relatif du rang.
Oh ! sexclama le Baron, un peu surpris. Pas de quoi. Le
suivant, maintenant
Dj, Jenny savanait. La jolie blonde tait aussi un peu
potele. Mais cela lui allait bien et, chaque fois quil y avait fte
au chteau, elle ne manquait pas de partenaires pour les danses,
quils soient des pupilles ou des fils de serviteurs.
Matre Chubb, Messire ! scria-t-elle en savanant prs
du bureau du Baron.

29

Ce dernier observa le visage rondouillard de la jeune fille et


lut dans ses yeux bleus limpatience qui y brillait ; il ne put
rfrner un sourire.
Que lui voulez-vous ? demanda-t-il gentiment.
Elle hsita, prenant conscience que, tout son
enthousiasme, elle avait enfreint le protocole.
Oh ! Pardonnez-moi, Messire Baron Votre Seigneurie,
improvisa-t-elle la hte, sa langue corchant la manire
approprie de sadresser au chtelain.
Seigneur ! souffla Martin.
Le Baron Arald se tourna vers lui dun air perplexe.
Oui, Martin ? Quy a-t-il ?
Le secrtaire eut la prsence desprit dafficher un air
embarrass. Il savait que son matre avait fait exprs de mal
interprter son interruption. Il inspira profondment et dit sur
un ton dexcuse :
Je voulais simplement vous informer que la candidate
sappelle Jennifer Dalby, Messire.
Le Baron acquiesa et Martin, en serviteur dvou, lut dans
ses yeux son approbation.
Merci, Martin. Revenons toi, Jennifer Dalby
Jenny, Messire, rtorqua lirrsistible jeune fille.
Le Baron haussa les paules dun air rsign.
Daccord. Jenny. Je suppose que tu souhaites devenir
lapprentie de Matre Chubb ?
Oh oui, Messire, sil vous plat ! rpondit-elle avec ardeur,
tournant un regard plein dadoration vers le corpulent cuisinier.
Chubb frona pensivement les sourcils et lexamina.
Mumm Pourquoi pas, grommela-t-il en allant et
venant devant elle.
Elle lui sourit dun air charmeur mais Chubb navait que
faire de ces ruses fminines.
Je travaillerai dur, Messire, dit-elle avec ferveur.
Cest esprer ! rpliqua-t-il avec entrain. Je men
assurerai : pas de flemmards ni de tire-au-flanc dans mes
cuisines, sache-le.
Craignant que loccasion ne lui chappe, Jenny joua sa carte
matresse :
30

Jai la silhouette idale pour lemploi.


Chubb tait daccord, elle tait bien en chair. Arald dut
nouveau rprimer un petit sourire.
Il y a du vrai dans ce quelle dit, intervint-il, et le cuisinier
se tourna vers lui en signe dassentiment.
La silhouette est essentielle, Messire, tous les grands
cuisiniers ont tendance tre envelopps.
Il regarda nouveau la jeune fille et se mit rflchir. Les
autres pouvaient peut-tre se permettre daccepter des
apprentis en un clin dil, mais la cuisine tait un domaine
part.
Dis-moi, que ferais-tu dun pt de dinde ?
Jenny lui lana un sourire clatant et rpondit sans hsiter :
Je le mangerais !
Chubb lui donna un petit coup de louche sur la tte.
Mais non ! Comment le cuisinerais-tu ? Jenny hsita,
rassembla ses ides, puis se mit dcrire longuement par quels
procds elle crerait un tel chef-duvre. Ses camarades, le
Baron, les Matres et Martin lcoutaient respectueusement,
sans rien comprendre ce quelle racontait. En revanche, Chubb
approuvait de la tte ; puis il linterrompit afin davoir
davantage de prcisions sur la faon de rouler la pte.
Neuf fois, dis-tu ?
Il avait lair intrigu et Jenny insista, sre delle :
Ma mre disait toujours : Huit fois pour quelle soit bien
feuillete, et une neuvime fois par amour.
Chubb secouait la tte dun air pensif.
Intressant, intressant, dit-il. Je la prends, Seigneur.
Quelle surprise, dit Arald doucement. Trs bien,
Jennifer, prsente-toi aux cuisines demain matin.
Jenny, Messire, le corrigea-t-elle, avec un sourire qui
illumina la salle.
Le Baron sourit son tour. Il parcourut du regard le petit
groupe qui se tenait devant lui.
Il ne nous reste donc plus quun seul candidat
Il jeta un coup dil sa liste puis releva la tte, rencontra le
regard anxieux de Will et lencouragea dun geste. Will savana

31

et seul un murmure schappa de sa gorge que langoisse avait


dessche :
Will, Messire, je mappelle Will.

32

4
W

ill ? Will comment ? demanda Martin avec irritation.


Il feuilletait les documents sur lesquels figuraient les
renseignements pour chaque candidat. Secrtaire du Baron
depuis seulement cinq ans, il ne savait rien de lhistoire de Will.
Quand il saperut quaucun nom de famille ntait not dans le
dossier du garon, il crut avoir commis une erreur et sen
voulut.
Quel est votre nom, mon garon ? demanda-t-il
svrement.
Will le regarda avec hsitation ; il avait redout cet instant.
Je nai pas, commena-t-il.
Mais par bonheur, le Baron prit posment la parole.
Will est un cas part, Martin.
Dun regard, il fit comprendre au secrtaire quil ne devait
pas insister. Il se tourna vers Will et lui sourit dun air
encourageant.
Quelle cole aimerais-tu rejoindre, Will ?
Lcole des guerriers, sil vous plat, Seigneur, rpliqua
Will, en sefforant de prendre un ton assur.
Un pli barra le front du Baron et Will sentit ses espoirs
senvoler.
Lcole des guerriers, Will ? Ne crois-tu pas que tu es un
peu petit ? demanda gentiment le Baron.

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Will se mordit la lvre. Il stait dit que sil le dsirait assez


fort, sil croyait vraiment en lui-mme, il serait accept, en dpit
de ses dfauts si visibles.
Je nai pas encore fait ma pousse de croissance, Messire,
dclara-t-il dun ton dsespr. Cest ce que tout le monde dit.
Le Baron se caressa la barbe tout en examinant le garon. Il
lana un regard au Matre des guerriers.
Rodney ?
Le grand chevalier savana, tudia Will un instant puis
secoua lentement la tte.
Jai peur quil soit bien trop petit, Seigneur.
Une main glaciale venait dtreindre le cur de Will.
Je suis plus robuste que jen ai lair, Messire.
Mais le Matre tait inflexible ; il se tourna vers le baron, et
mme sil ne semblait pas particulirement apprcier la
situation, il secoua ngativement la tte.
As-tu un second choix, Will ? demanda le Baron. Sa voix
tait douce, inquite, mme.
Will hsita un long instant, il navait jamais rflchi une
autre carrire. Finalement, il se dcida :
Lcole des palefreniers, Messire ?
Cest l qutaient entrans et soigns les puissants destriers
que montaient les chevaliers de Montrouge. Will se disait quau
moins, cette cole entretenait des liens avec lcole des
guerriers. Mais Ulf, le Matre des palefreniers, faisait dj non
de la tte, avant mme que le Baron ne lui ait demand son avis.
Jai besoin dapprentis, Seigneur, mais celui-ci nest pas de
taille : jamais il ne pourrait matriser mes chevaux, leurs sabots
le pitineraient ds quil sapprocherait deux.
Cest travers un voile humide que Will distinguait
maintenant le Baron. Il luttait dsesprment contre les larmes
qui menaaient de couler le long de ses joues. Sil clatait en
sanglots et pleurait comme un bb devant le Baron, les Matres
et ses camarades aprs avoir t refus lcole des guerriers,
ce serait la pire des humiliations.
Quels talents possdes-tu, Will ? demanda le Baron.
Il se creusa la tte : contrairement Alyss, il ntait bon ni
lcrit ni en langues. Il tait loin dgaler George en calligraphie
34

et il navait pas non plus les comptences de Jenny en cuisine.


Enfin, il ne possdait ni les muscles, ni la force dHorace.
Je suis bon grimpeur, Messire, dit-il finalement, voyant
que le Baron attendait une rponse.
Mais il venait de commettre une erreur ; il sen rendit
compte aussitt quand Chubb, le cuisinier, lui lana un regard
furieux.
Pour a, il sait grimper ! Je me rappelle son ascension le
long dun tuyau pour arriver jusquaux cuisines et voler un
plateau de gteaux mis refroidir sur le rebord de la fentre !
Will resta bouche be devant des propos aussi injustes : cela
avait eu lieu deux ans plus tt ! Il voulut leur dire quil ntait
alors quun enfant et que cavait t une simple farce, mais le
Matre des scribes prit son tour la parole :
Et au printemps dernier, il a grimp jusqu notre salle
dtude du troisime tage, o il a lch deux lapins au beau
milieu dun dbat juridique. Ce fut extrmement perturbant !
Des lapins, dites-vous ? demanda le Baron.
Nigel acquiesa nergiquement.
Un mle et une femelle, Seigneur, si vous voyez ce que je
veux dire Extrmement perturbant !
Will ne vit pas que la trs srieuse Dame Pauline avait
discrtement plac une main lgante devant la bouche. Elle
dissimulait sans doute un billement, mais quand elle ta sa
main, les commissures de ses lvres taient encore lgrement
releves
Oui, bien sr, dit le Baron, nous savons tous comment se
comportent les lapins.
De plus, comme je vous lai dit, Seigneur, ctait le
printemps ! crut bon dajouter Nigel, au cas o le Baron naurait
pas bien saisi lallusion.
Dame Pauline laissa chapper une petite toux qui navait
rien de trs gracieux. Le Baron, quelque peu surpris, se tourna
vers elle.
Je pense que nous vous avons tous parfaitement compris,
Matre des scribes, dit-il.
Il posa nouveau les yeux sur le malheureux garon, qui
gardait pourtant la tte haute et regardait droit devant lui. cet
35

instant, le Baron prouva de la compassion pour Will. Il voyait


ses vifs yeux marron se remplir de larmes, contenues par la
seule force de sa volont. Il ne prenait aucun plaisir infliger
cette preuve au garon, mais ctait de son devoir. Il soupira en
son for intrieur.
Quelquun parmi vous saurait-il comment employer ce
garon ?
Bien malgr lui, Will ne put sempcher de tourner son
visage vers les Matres et de les supplier du regard, tout en
priant que lun deux revienne sur sa dcision et le choisisse.
Mais tour de rle, sans mot dire, ils secourent ngativement
la tte.
Chose tonnante, ce fut le Rdeur qui brisa le terrible silence
qui rgnait dans la salle.
Il y a une chose que vous devez savoir propos de ce
garon, Seigneur.
Pour la premire fois, Will entendait Halt parler. Sa voix
tait profonde et douce, et lon y distinguait encore une pointe
de laccent guttural des Hiberniens. Il savana et tendit au
Baron un papier pli en quatre. Arald louvrit, prit connaissance
de son contenu et frona les sourcils.
Vous en tes certain, Halt ?
Tout fait, Seigneur.
Le Baron replia soigneusement la feuille et la posa sur son
bureau. Il tait plong dans ses penses et ses doigts
tambourinaient sur la table ; il prit enfin la parole :
Il me faut y rflchir jusqu demain.
Halt fit un signe de la tte et recula, donnant limpression de
svanouir dans le dcor. Will observait cet nigmatique
personnage avec angoisse, se demandant quel renseignement il
venait de transmettre au Baron. Tout comme nombre de gens,
Will avait grandi dans lide quil valait mieux viter les
Rdeurs. Ils appartenaient un Ordre obscur, impntrable et
nimb de mystre et on les considrait avec de lapprhension,
voire de la crainte.
Penser que Halt possdait des renseignements le concernant
ne lui disait rien qui vaille ; des informations suffisamment
importantes pour quelles soient transmises au Baron,
36

justement ce jour-l. Le papier reposait sur le bureau,


cruellement proche et pourtant impossible atteindre.
Il se rendit compte que les autres sagitaient autour de lui et
que le Baron sadressait lassemble :
Flicitations ceux qui ont t choisis aujourdhui. Cest
un grand jour pour vous tous et vous tes maintenant autoriss
aller vous divertir. Les cuisines prpareront un banquet que
vous prendrez dans vos quartiers et vous serez libres daller et
venir comme bon vous semblera dans le chteau et le village
jusquau soir. Demain, la premire heure, vous vous
prsenterez devant vos Matres. Et un conseil, soyez ponctuels.
Il sourit aux quatre jeunes gens puis sadressa Will, avec
dans la voix un brin de sympathie :
Will, je tinformerai de ma dcision demain.
Il se tourna vers Martin et lui fit signe de faire sortir les
nouveaux apprentis.
Merci tous, dit-il et il quitta la pice par la porte drobe.
Les Matres sortirent sa suite et Martin reconduisit les
jeunes gens la porte. Ils bavardaient avec animation, soulags
et ravis davoir t slectionns par les Matres de leur choix.
Will restait la trane ; il eut un mouvement dhsitation
quand il passa devant le document pos sur le bureau. Il le fixa
quelques secondes, comme si ses yeux avaient pu traverser le
papier pour le lire. Et soudain, une fois encore, il eut comme
limpression dtre observ. Il leva les yeux et rencontra ceux du
Rdeur, toujours aussi sombres ; celui-ci se tenait debout
derrire le fauteuil haut dossier du Baron, presque invisible
dans sa longue cape. Will frissonna et quitta la salle avec
prcipitation.

37

5
Minuit

tait pass depuis longtemps. Les torches


vacillantes disposes autour de la cour du chteau avaient t
remplaces une premire fois, mais leur lueur faiblissait dj.
Des heures durant, Will avait patiemment fait le guet, dans
lattente du moment o les lumires baisseraient, quand les
soldats se mettraient biller au cours de la dernire heure de
leur tour de garde.
La journe prcdente avait t la pire quil ait jamais vcue.
Tandis que ses camarades ftaient lvnement, festoyaient et
chahutaient en toute insouciance entre le chteau et le village,
Will stait discrtement clips en direction de la fort, un
kilomtre ou deux. L, dans la fracheur verdoyante, lombre
des arbres, il avait pass laprs-midi repenser avec amertume
au droulement de la Crmonie du Choix, qui lui avait inflig
une profonde et douloureuse dception ; et il navait pas cess
de sinterroger sur le contenu du papier remis au Baron.
Alors que le jour baissait et que les ombres sallongeaient
dans les champs en bordure de la fort, Will avait pris une
dcision.
Il lui fallait dcouvrir ce que disait ce document. Ce soir.
Une fois la nuit tombe, il avait repris le chemin du chteau
en vitant villageois et serviteurs et, comme la veille, il avait
grimp en secret dans le figuier. Au passage, sans se faire
remarquer, il stait dabord gliss dans les cuisines et y avait
trouv du pain, du fromage et des pommes, quil dvorait
38

prsent, sans prendre le temps de les savourer, un air sombre


sur le visage. La soire tait bien avance et le chteau se
prparait pour la nuit.
Il observa les mouvements de la garde afin de se faire une
ide de la rgularit de leurs tours de ronde. En plus de la
troupe de soldats, un sergent tait post lentre de la tour o
se trouvaient les appartements du Baron. Mais lhomme,
corpulent, paraissait moiti endormi, et il ne devrait
probablement pas reprsenter un vritable danger pour Will.
Aprs tout, le garon navait nullement lintention de passer par
la porte et demprunter lescalier.
Au fil des annes, son insatiable curiosit et sa tendance
explorer des endroits qui lui taient interdits lui avaient permis
dapprendre se dplacer dcouvert sans se faire reprer.
Le vent agitait les plus hautes branches de larbre et, au clair
de lune, elles dessinaient sur le sol des motifs changeants dont
Will tirait avantage pour se mouvoir. Dinstinct, il accorda ses
pas au rythme des arbres, se fondant avec aisance dans les
ombres qui se formaient et se dformaient sur le sol, et qui
laidaient se dissimuler. Dune certaine faon, labsence dabri
rendait sa tche plus aise : le gros sergent nimaginerait pas
que quelquun traverserait la cour dcouvert ; ainsi, ne
sattendant pas y voir qui que ce soit, il ne remarqua pas Will.
Hors dhaleine, le garon saplatit contre la paroi rugueuse
de la tour. Le sergent se trouvait moins de cinq mtres et Will
lentendait respirer bruyamment, mais un lger renfoncement le
dissimulait la vue de lhomme. Il dut tendre le cou et lever les
yeux afin dexaminer le mur et de reprer quelle hauteur se
situait la fentre du bureau du Baron, loin sur sa droite. Pour
latteindre, il lui faudrait dabord grimper la verticale, puis
avancer lhorizontale le long de la paroi jusqu un point en
dcalage par rapport la position du sergent, et enfin monter
nouveau jusqu la fentre. Il passa nerveusement sa langue sur
ses lvres. Contrairement aux murs bien lisses de lintrieur de
la tour, la paroi extrieure comportait de larges interstices entre
les normes blocs de pierre. Lescalader ne poserait aucun
problme : ses pieds et ses mains auraient de nombreuses
prises. Il savait qu certains endroits le vent et la pluie avaient
39

certainement rod la pierre et il lui faudrait avancer


prudemment.
Si on le surprenait, il ne pourrait pas faire croire une farce.
Il se trouvait dans un endroit du chteau o il navait pas le
droit dtre en pleine nuit. Aprs tout, si le Baron postait un
garde sa porte, ce ntait pas sans raison et personne ntait
cens sapprocher de ce lieu moins dy avoir faire.
Avec anxit, il se frotta les mains. Que lui feraient-ils ? Il
avait dj t mis lcart lors de la Crmonie du Choix.
Personne ne voulait de lui. Il tait condamn passer sa vie
travailler dans les champs. Que pouvait-il y avoir de pire ?
Pourtant, un doute persistait dans son esprit : il ntait pas
certain dtre destin une telle existence ; il lui restait un
soupon despoir : le Baron changerait peut-tre davis. Si, le
matin suivant, Will le suppliait, lui parlait de son pre en lui
expliquant pourquoi il lui fallait absolument intgrer lcole des
guerriers, son vu pourrait peut-tre, par chance, tre exauc.
Puis, une fois accept, il leur montrerait comment son
enthousiasme et sa dtermination feraient de lui un lve digne
de lcole, en dpit de sa taille.
En revanche, si on le surprenait au cours des quelques
minutes venir, ce mince espoir serait ananti. Il ne savait ce
qui pourrait lui arriver, mais il tait raisonnable de penser quils
refuseraient certainement de lengager lcole des guerriers.
Il hsitait, incapable de prendre une dcision ; ce fut alors le
gros sergent qui lui procura llan ncessaire : Will entendit son
souffle sonore, ses pieds chausss de bottes qui avanaient en
tranant sur les dalles ; lhomme rassemblait son attirail, sur le
point dentamer lune de ses imprvisibles rondes.
Avec aisance, le garon se mit grimper toute allure le long
du mur et parcourut les cinq premiers mtres en quelques
secondes, allongeant ses membres contre la paroi rugueuse la
manire dune araigne gante munie de quatre pattes. Mais
quand il entendit les lourds pas arriver sa hauteur, il se figea
et resta agripp au mur, craignant que le moindre petit bruit
nalerte la sentinelle.
Effectivement, le sergent paraissait avoir entendu quelque
chose. Il sarrta juste au-dessous de lendroit o Will tait
40

accroch, scruta lobscurit en sefforant dy distinguer autre


chose que les ombres mouvantes et les taches de lumire que
renvoyaient la lune et les arbres. Mais, ainsi que Will sen tait
fait la remarque la nuit prcdente, il tait rare que les gens
lvent la tte. Le sergent, convaincu de ne rien avoir entendu
dinquitant, reprit sa ronde laborieuse.
Will put alors poursuivre son ascension et se dplacer de
ct afin de se positionner directement sous la fentre qui
lintressait. Ensuite, ses pieds et ses mains trouvrent aisment
des prises et il avana presque aussi lestement que sil marchait,
slevant de plus en plus sur la paroi de la tour.
un moment, il commit lerreur de jeter un il vers le bas :
lordinaire, il navait pas le vertige, mais la tte lui tourna
lgrement quand il vit quelle hauteur il se trouvait et la
distance qui le sparait des dalles de la cour. Le sergent tait
nouveau en vue, une minuscule silhouette. Will cligna vivement
des yeux pour que son vertige sestompe et reprit son ascension,
peut-tre un peu plus lentement et prudemment.
Une sensation de soulagement lenvahit quand enfin ses
mains se refermrent sur le rebord en pierre de la fentre, et
quaprs sy tre hiss et avoir fait basculer ses jambes, il atterrit
prestement sur le sol.
Le bureau du Baron tait videmment dsert. La lumire de
la lune, aux trois quarts, entrait flots par la grande fentre.
Sur le bureau, l o le Baron lavait laisse, se trouvait la
feuille de papier qui devait dcider de son avenir. Il jeta autour
de lui des regards inquiets. Derrire le bureau, lnorme fauteuil
haut dossier paraissait monter la garde, et les autres meubles
se dessinaient indistinctement, sombres et immobiles dans la
pnombre. Sur lun des murs, le portrait dun anctre semblait
laccuser du regard.
Il chassa ces penses fantaisistes et, sans bruit, traversa la
pice, ses semelles souples glissant sur le plancher nu. La feuille
de papier brillait dans le clair de lune ; elle tait prsent sa
porte.
Tu la lis et tu repars bien vite , se dit-il.
Ctait tout ce qui lui restait faire. Il tendit la main.
Ses doigts effleurrent le papier.
41

Une main sortit de nulle part et saisit son poignet !


Will hurla de terreur. Son cur ne fit quun tour et il se
retrouva face au regard glacial de Halt le Rdeur.
Par o tait-il entr ? Will tait certain que la pice tait vide,
et il navait pas entendu de porte souvrir. Puis il se rappela que
le Rdeur avait pour habitude de senvelopper dans cette grande
cape dun gris-vert mouchet pour se fondre dans le dcor et
svanouir dans lombre jusqu se rendre invisible.
Mais cela navait pas dimportance. Seul comptait le fait quil
ait attrap Will dans le bureau du Baron ; tous ses espoirs
scroulaient.
Je pensais bien que tu allais tenter quelque chose de ce
genre, dit le Rdeur voix basse.
Le cur de Will battait la chamade sous leffet du choc et il
ne dit mot. Il baissa la tte, honteux et dsespr.
Quas-tu rpondre ?
Will secoua la tte, peu dsireux de la relever et de
rencontrer le regard sombre et perant. Les mots que pronona
alors le Rdeur confirmrent ses plus grandes craintes :
Dans ce cas, voyons ce que le Baron en pensera.
Sil vous plat, Halt ! Pas
Will stoppa net. Son acte tait inexcusable et la moindre des
choses tait daffronter sa punition avec courage. Comme un
guerrier. Comme mon pre, se dit-il.
Le Rdeur lobserva durant quelques secondes. Will eut
limpression de voir dans ces yeux une brve lueur familire ?
Mais les yeux staient dj assombris nouveau.
Quoi donc ? demanda Halt schement. Will secoua la tte.
Rien.
Dune poigne de fer, le Rdeur le conduisit hors de la pice
puis lentrana dans le large escalier en colimaon qui menait
aux appartements du Baron. Les sentinelles postes en haut des
marches dvisagrent avec surprise le sinistre Rdeur et le
garon qui laccompagnait. Sur un bref signe de Halt, ils
scartrent et ouvrirent les portes des appartements.
La pice tait vivement claire et, un instant, Will regarda
autour de lui dun air confus. Il tait sr davoir vu les lumires
steindre cet tage quand il veillait du haut de son arbre. Il
42

remarqua alors que de lourdes draperies recouvraient les


fentres. La sobrit de lameublement de ltage du dessous
navait rien voir avec le fouillis accueillant de canaps, de
tabourets, de tapis, de tapisseries et de fauteuils qui rgnait ici.
Le Baron Arald tait assis dans lun deux et consultait une pile
de rapports.
Quand Halt et son captif firent leur entre, il leva les yeux.
Vous aviez donc raison, constata le Baron.
Halt acquiesa.
Je vous lavais bien dit, Seigneur. Il a travers la cour
comme une ombre, a esquiv la sentinelle et a escalad la paroi
de la tour comme une araigne.
Le Baron mit de ct le document quil tenait entre les mains
et se pencha vers Halt.
Il a escalad la tour ? Vous en tes certain ? demanda-t-il
avec incrdulit.
Sans corde ni chelle, Seigneur. Aussi aisment que vous
montez sur votre cheval le matin ; peut-tre encore plus
facilement, dit Halt avec un vague sourire.
Le Baron frona les sourcils. cause de sa corpulence, il
avait parfois besoin daide pour monter cheval aprs une nuit
trop courte, mais que Halt le lui rappelle navait pas lair de
lamuser du tout.
Bien, la situation est grave, dit-il en scrutant Will avec
svrit.
Will ne dit mot. Il ne savait sil fallait tre daccord ou non
avec le Baron, lune ou lautre solution pouvait lui tre
dfavorable. Il aurait pourtant prfr que Halt nait pas vex le
Baron en faisant allusion son poids. Cela ne lui faciliterait
apparemment pas les choses.
Quallons-nous donc faire de toi, jeune Will ? reprit le
Baron.
Il se leva et se mit arpenter la salle. Will leva les yeux vers
lui, en essayant de deviner sil tait ou non de bonne humeur. Le
visage barbu et vigoureux ne laissait rien transparatre. Il
interrompit ses alles et venues et se caressa la barbe dun air
pensif. Puis, sans regarder le garon dcourag, il demanda :

43

Dis-moi, jeune Will, que ferais-tu ma place ? Que feraistu dun garon qui entre par effraction dans ton bureau au beau
milieu de la nuit afin dy drober un important document ?
Je nai rien vol, Seigneur !
Will navait pu sempcher de contester cette accusation. Le
Baron se tourna vers lui, et leva les sourcils dun air incrdule.
Will reprit faiblement :
Je voulais le lire, cest tout.
Sans doute, dit le baron, et le mme tonnement se lisait
sur son visage, mais tu nas pas rpondu ma question. Que
ferais-tu ma place ?
Will baissa nouveau la tte. Il pouvait demander grce. Il
pouvait sexcuser ou tcher de sexpliquer. Mais il redressa les
paules et prit une dcision : il avait choisi de risquer le tout
pour le tout. Il navait donc nullement le droit de demander
tre pardonn.
Seigneur, commena-t-il avec hsitation, sachant que
son avenir se jouait en cet instant.
Le Baron lobservait, demi tourn vers la fentre.
Oui ?
Will se rsolut continuer :
Seigneur, je ne sais comment jagirais votre place ; en
revanche, je sais que mes actes sont inexcusables et jaccepterai
votre chtiment, quel quil soit.
Tout en sexprimant ainsi, il leva les yeux vers le Baron et
aperut quelque chose dindfini dans le regard que ce dernier
lana Halt. Bizarrement, il y lut comme de lapprobation, ou
une certaine connivence, mais ce fut trs bref.
Que proposez-vous, Halt ? demanda le Baron dun ton
neutre et prudent.
Will se tourna alors vers le Rdeur, dont le visage tait
svre, comme laccoutume. Sa barbe grisonnante et ses
cheveux courts lui donnaient lair encore plus menaant.
Nous devrions peut-tre lui faire lire ce document quil
tenait tant voir, Seigneur, suggra-t-il en sortant le papier de
sa manche.
Le Baron sautorisa un sourire.

44

Bonne ide. En un sens, son chtiment y est dj inscrit,


non ?
Will regarda les deux hommes tour tour. Il ne comprenait
pas ce qui se passait. Le Baron semblait trouver cette ide assez
amusante, contrairement Halt, que la plaisanterie laissa de
marbre. Il rpondit sur un ton neutre :
Si vous le dites, Seigneur.
Le Baron eut un geste impatient de la main.
Quel rabat-joie vous faites, Halt ! Ne le prenez pas mal !
Allez, montrez-lui ce papier.
Le Rdeur traversa la pice et tendit au garon le document
pour lequel il avait pris tant de risques. Sa main trembla quand
il sen saisit. Son chtiment ? Comment le Baron aurait-il pu
savoir quil mriterait dtre puni avant mme que le dlit nait
t commis ? Il se rendit compte que le Seigneur lobservait avec
curiosit. Halt, comme toujours, restait aussi impassible quune
statue. Will dplia la feuille et lut les mots que Halt y avait
tracs :
Le garon nomm Will possde les qualits requises pour
devenir un Rdeur. Je suis prt le prendre comme apprenti.

45

6
Will, totalement dsempar, ne pouvait dtacher ses yeux

du papier.
Il ressentit dabord un certain soulagement lide de ne pas
tre condamn travailler dans les champs pour le restant de
ses jours. Et il ne serait pas puni pour tre entr dans le bureau
du Baron. Mais ce sentiment fut soudain remplac par un doute
horripilant : il ne savait rien des Rdeurs, hormis ce quen
disaient les superstitions et les lgendes qui circulaient. Il ne
savait rien non plus de Halt, except quil ressentait de
linquitude ds que ce sinistre personnage tout de gris vtu se
trouvait dans les parages.
Dsormais, il lui faudrait passer tout son temps avec cet
homme ; cette ide, dcidment, ne lui disait rien de bon.
Il leva les yeux vers les deux hommes. Il vit le Baron sourire
dun air impatient ; il devait croire que Will accueillerait cette
nouvelle avec joie. Quant Halt, le garon ne pouvait distinguer
son visage, qui restait dans lombre du grand capuchon de sa
cape. Le sourire du Baron svanouit ; la raction de Will ou,
plutt, son absence vidente de raction, paraissait lintriguer.
Alors, quen dis-tu, Will ? demanda-t-il dun ton
encourageant.
Will prit une profonde inspiration.
Merci, Messire Seigneur, balbutia-t-il.
Et si la plaisanterie du Baron propos de son chtiment tait
plus srieuse quil ny paraissait ? Devenir lapprenti de Halt
46

tait peut-tre la pire des punitions. Le Baron navait pourtant


pas lair de le penser ; lide semblait plutt lui plaire et Will
connaissait son bon cur. Le Baron soupira daise et reprit
place dans son fauteuil. Il leva les yeux vers le Rdeur et lui
dsigna la porte.
Pourriez-vous nous laisser seuls quelques instants, Halt ?
Jai deux mots dire Will en priv.
Le Rdeur le salua dun air grave.
Certainement, Seigneur, dit une voix qui sortait de
dessous le capuchon.
Silencieusement, comme son habitude, il passa devant
Will, se dirigea vers la porte et sortit de la pice. Sans un bruit, il
referma derrire lui et Will frissonna. Quel homme trange !
Assieds-toi, Will.
Le Baron lui dsigna lun des petits fauteuils qui faisaient
face au sien. Will, inquiet, sassit sur le bord du sige, comme
prt fuir. Le Baron sen aperut et soupira.
Ma dcision na pas lair de te faire grand plaisir.
Arald semblait en effet du, et Will ne comprenait pas
pourquoi. Il naurait pas imagin quun personnage aussi
puissant que le Baron puisse sintresser un tant soit peu ce
quun orphelin pensait de ses dcisions. Il ne savait quoi
rpondre et demeura silencieux, attendant que le Baron
reprenne la parole :
Tu prfrerais travailler dans les champs ?
Il se refusait croire quun garon aussi plein dentrain et
dnergie puisse prfrer mener une existence ennuyeuse et
monotone, mais peut-tre se trompait-il. Will le rassura sans
tarder :
Non, Messire !
Le Baron eut alors un petit geste interrogateur.
Dans ce cas, prfres-tu que je te punisse pour tes
agissements ?
Will allait rpondre, mais se ravisa, comprenant ce que sa
rponse pourrait avoir dinsultant. Le Baron lui fit cependant
signe de continuer.
Cest que justement Jai limpression davoir dj t
puni, Messire.
47

Il remarqua le pli qui barrait le front du Baron et reprit avec


prcipitation :
Je je ne sais rien des Rdeurs, Messire. Et les gens
disent
Il laissa sa phrase en suspens. De toute vidence, le Baron
tenait Halt en haute estime, et Will se disait quil serait indlicat
dexpliquer que les gens du peuple craignaient les Rdeurs et les
prenaient pour des sorciers. Il vit le Baron hocher la tte : son
regard avait perdu de sa perplexit et stait fait bienveillant.
Je comprends. Les gens disent que les Rdeurs sont des
mages noirs, cest bien a ?
Will acquiesa sans sen rendre compte.
Dis-moi, Will, est-ce que Halt teffraie ?
Srement pas, Messire ! rpondit-il la hte.
Voyant que le Baron le regardait fixement, il ajouta avec
rticence :
Eh bien peut-tre un peu.
Le Baron se cala au fond de son fauteuil et croisa les doigts.
Il saisissait maintenant pourquoi le jeune homme semblait
rticent, et il sen voulait de ne pas y avoir pens plus tt. Aprs
tout, il connaissait bien les Rdeurs, mieux quun garon de tout
juste quinze ans, influenc par les superstitions que le personnel
du chteau propageait voix basse.
Les Rdeurs appartiennent effectivement un Ordre
mystrieux, mais il ny a aucune raison davoir peur deux
moins dtre un ennemi du Royaume.
Il voyait bien que le garon tait suspendu ses lvres et il
ajouta, en guise de plaisanterie :
Tu nes pas un ennemi du Royaume, Will ?
Non, Messire ! scria Will, terroris.
Le Baron soupira nouveau. Il avait horreur que les gens ne
comprennent pas son humour. Malheureusement, en tant que
suzerain, ses paroles taient toujours considres avec le plus
grand srieux.
Bien, bien. Je sais que ce nest pas le cas. Mais crois-moi,
je pensais que ma dcision te ferait plaisir. Un garon aussi
audacieux que toi prendra got vivre en Rdeur et tu seras

48

aussi laise dans ce rle quun poisson dans leau. Cest une
grande chance pour toi, Will.
Il sinterrompit et regarda attentivement le garon, que
dautres doutes assaillaient.
Trs peu de garons sont choisis comme apprentis
Rdeurs, tu sais. Les occasions sont rares.
Will hocha la tte, mais il ntait pas entirement convaincu.
Il se dit quen souvenir de son rve il devait, une dernire fois,
tenter de rejoindre lcole des guerriers. Aprs tout, le Baron
semblait vraiment de bonne humeur ce soir, malgr la faon
dont Will avait agi dans son bureau.
Je voulais tre un guerrier, Messire, dit-il timidement.
Mais le Baron secoua immdiatement la tte.
Jai peur que tes talents ne te mnent vers une voie
diffrente. Halt la compris ds quil ta vu et cest pourquoi il ta
choisi.
Ah !
Il savait que les paroles du Baron auraient d le rassurer
mais ce ntait pas tout fait le cas.
Cest juste que Halt a toujours lair si sombre
Il ne possde certes pas mon brillant sens de lhumour !
rpondit le Baron.
Mais comme Will le dvisageait dun air bahi, le seigneur
marmonna quelque chose dans sa barbe. Le garon se demanda
ce quil avait bien pu faire pour vexer le Baron et il prfra
changer de sujet.
Mais quelle est la fonction exacte dun Rdeur,
Seigneur ?
Le Baron hocha la tte nouveau.
Cest Halt de te lexpliquer. Ils sont un peu excentriques
et ils naiment pas trop que lon parle deux. Et maintenant, tu
devrais peut-tre rentrer et essayer de dormir un peu. Tu dois te
prsenter chez Halt six heures demain matin.
Bien, Seigneur.
Will quitta le fauteuil sur lequel il tait si mal assis. Devenir
un apprenti Rdeur ne le rjouissait gure, mais il navait pas le
choix. Il salua le Baron qui hocha brivement la tte en retour et
se dirigea vers la porte. La voix du Baron larrta :
49

Will ? Cette fois, emprunte les escaliers.


Bien, Seigneur, rpondit-il avec srieux.
Il ne comprit pas pourquoi le Baron leva les yeux au ciel en
marmottant nouveau. Cette fois, Will distingua quelques mots,
quelque chose concernant des plaisanteries .
Il quitta la pice. Les sentinelles taient toujours leur poste
sur le palier, mais Halt avait disparu. Du moins, premire vue.
Avec le Rdeur, on ne pouvait jamais tre sr de rien.

50

7
Quitter

le chteau aprs tant dannes lui procurait un


sentiment trange. Arriv en bas de la colline, avec en
bandoulire un petit baluchon contenant tout ce quil possdait,
Will se retourna et contempla les normes remparts.
Le Chteau de Montrouge dominait le paysage. Bti au
sommet dune petite colline, ctait un imposant difice
triangulaire, orient vers louest, qui comportait une tour
chaque angle. Au centre, entours de trois murs de dfense, se
trouvaient la cour centrale et le donjon ; cette quatrime tour
slevait au-dessus des autres et abritait les salles officielles
ainsi que les appartements privs du Baron et ceux de ses
officiers. Le chteau avait t construit en pierre de fer, une
roche quasi indestructible et, dans le soleil du petit matin, bas
sur lhorizon, il en manait une lueur rougeoyante, ce qui lui
avait donn son nom : Montrouge, ou la Montagne Rouge.
Au pied de la colline, de lautre ct de la rivire Tarbus,
stendait le village de Wensley, un joyeux fouillis de maisons
construites et l, auquel sajoutaient une auberge et des
ateliers rpondant aux ncessits de la vie campagnarde : un
tonnelier, un charron, un forgeron ainsi quun fabricant de
harnais. Les terres environnantes avaient t dfriches,
dabord pour procurer aux villageois des champs cultivables
mais aussi pour empcher les ennemis dapprocher sans tre
vus. En priode de troubles, les paysans faisaient traverser la
rivire leurs troupeaux en empruntant le pont de bois, dont la
51

trave centrale tait ensuite te, et se rfugiaient derrire les


normes remparts du chteau, que protgeaient les soldats du
Baron et les chevaliers forms lcole des guerriers.
La chaumire de Halt, niche la lisire de la fort, se
trouvait lcart du chteau et du village. Le soleil se levait audessus de la futaie quand Will arriva la maison en rondins.
Une mince spirale de fume sortait de la chemine et Will
devina que Halt tait dj debout. Il savana sur le petit balcon
qui bordait lun des murs de la chaumire, hsita un instant,
puis, aprs avoir pris une profonde inspiration, frappa
rsolument la porte.
Entre, dit une voix.
Will ouvrit la porte.
Lintrieur tait petit mais, chose surprenante, avait lair
accueillant et bien entretenu. Will se tenait dans la pice
principale, l o lon vivait et prenait les repas ; au fond, spare
par un banc de pin, tait amnage une petite cuisine. De
confortables chaises taient disposes autour de ltre ; il y avait
aussi une table en bois, trs propre, des pots et des marmites
bien astiqus, et mme un vase pos sur le dessus de la
chemine, rempli de fleurs sauvages aux couleurs vives. Le soleil
matinal entrait flots par une grande fentre de la salle, qui
donnait sur deux autres pices. Halt tait assis sur lune des
chaises et ses pieds botts reposaient sur la table.
Tes lheure, cest dj a, dit-il dun ton bourru. Tu as
pris ton petit djeuner ?
Oui, Messire, rpondit Will.
Fascin, il observait le Rdeur : ctait la premire fois quil
le voyait sans sa cape ni son capuchon. Il portait de simples
vtements de laine brune et grise et de lgres bottes de cuir. Il
tait plus g que Will ne lavait cru. Ses cheveux et sa barbe,
bruns et courts, taient grisonnants, parsems de taches
argentes, grossirement taills ; Will avait limpression que
Halt les avait coups lui-mme avec son couteau de chasse.
Le Rdeur se leva et Will fut frapp par sa frle carrure. La
cape grise lui avait cach bien des choses : Halt tait mince et de
petite taille, beaucoup plus petit, en ralit, que la moyenne.
Mais il se dgageait de lui une puissance et une vigueur qui
52

compensaient ces failles et le personnage nen tait que plus


intimidant.
a y est ? Tu as vu ce que tu voulais voir ? lui demanda
brusquement le Rdeur.
Will sursauta nerveusement.
Oui, Messire ! Pardon, Messire !
Halt rpondit par un grognement et lui dsigna lune des
deux petites pices que Will avait remarques en entrant.
Ce sera ta chambre, tu peux y ranger tes affaires.
Il se dirigea vers le pole bois de la cuisine. Will pntra
dun pas hsitant dans la chambre, qui tait petite mais propre
et confortable, limage de la chaumire. Il y avait un petit lit le
long dun des murs, une armoire et une table avec, poss dessus,
une bassine et un pichet. Will remarqua aussi le bouquet de
fleurs sauvages frachement cueillies qui apportait une belle
touche de couleur la pice. Il dposa son petit baluchon de
vtements sur le lit et retourna dans la salle commune.
Le dos tourn, Halt saffairait devant le pole. Le garon
toussota pour attirer son attention mais Halt continua de
touiller la tisane qui chauffait. Will toussa nouveau.
Tas pris froid, gamin ? demanda le Rdeur sans se
retourner.
Euh non, Messire.
Dans ce cas, pourquoi tu tousses ? reprit Halt, cette fois en
se tournant vers lui.
Will hsitait.
Eh bien, Messire, commena-t-il timidement, je voulais
juste vous demander que fait exactement un Rdeur ?
Il ne pose pas de questions inutiles, gamin ! Il garde les
yeux et les oreilles grands ouverts, il observe et coute ; enfin,
sil na pas trop dair dans la tte, il apprend !
Oh, je vois, rpondit Will.
En fait, il ne voyait rien du tout. Il se dit que ce ntait
certainement pas le moment dinsister, mais il ne put
sempcher dajouter, dun ton un peu provocateur :
Je me demandais seulement quoi soccupaient les
Rdeurs, cest tout.

53

Halt avait peru linsolence dans la voix du garon et se


tourna vers lui, une trange lueur dans le regard.
Dans ce cas, je ferais mieux de te le dire : un Rdeur, ou
plus exactement, un apprenti Rdeur, est charg de faire le
mnage.
Un sentiment dangoisse submergea le garon ; il se doutait
quil venait de commettre une erreur tactique.
Le mnage ?
Halt acquiesa dun air trs satisfait.
Parfaitement, le mnage. Regarde autour de toi.
Il sinterrompit et, dun geste, dsigna la pice ; puis il
reprit :
Tu vois des serviteurs ?
Non, Messire, rpondit Will lentement.
Non messire , effectivement ! On nest pas dans un
immense chteau plein de serviteurs. Ici, cest une pauvre
chaumire. Et il faut aller chercher leau, couper le bois, balayer
le sol et battre les tapis. Et qui est cens faire a, daprs toi ?
Will essaya de formuler une rponse diffrente de celle qui
semblait maintenant invitable mais rien ne lui vint lesprit et,
finalement, il se rsigna :
Peut-tre moi, Messire ?
Tas tout compris, lui dit le Rdeur.
Et il dbita toute allure une srie de consignes :
Le seau est l, le tonneau devant la porte, leau est dans la
rivire, la hache est dans lappentis et le bois derrire la cabane.
Le balai est prs de la porte et jimagine que tu sauras trouver le
plancher
Oui, Messire, dit Will.
Le garon avait dj retrouss ses manches. Il avait
remarqu le tonneau qui, lvidence, tait la rserve en eau
pour la journe. Il calcula quil devait pouvoir contenir vingt ou
trente seaux deau. Il poussa un soupir en se disant que la
matine nallait pas tre de tout repos.
Alors quil sortait de la maison, le seau vide la main, Will
entendit le Rdeur se parler lui-mme dune voix satisfaite,
tout en se servant une tasse de tisane et se rasseyant :

54

Javais oubli quel point il tait agrable davoir un


apprenti !
Will trouvait incroyable quune chaumire aussi petite et
dj propre en apparence puisse demander autant de nettoyage
et dentretien. Aprs avoir rempli le tonneau deau frache
(trente et un seaux pleins), il dbita un tas de bches
entasses derrire la maison, et empila avec soin le bois pour le
feu. Il balaya la chaumire, puis Halt dcida que le tapis de la
grande pice avait besoin dtre dpoussir. Will dut le rouler,
le porter lextrieur, le suspendre une corde accroche entre
deux arbres puis le battre sauvagement afin den extirper des
nuages de poussire. De temps autre, Halt passait la tte par la
fentre pour lancer quelques encouragements, de brefs
commentaires tels que : Tu as oubli un endroit sur la
gauche , ou : Mets-y un peu dnergie, gamin !
Une fois le tapis replac au sol, Halt dcida que certaines de
ses marmites manquaient de lustre.
Il va falloir les rcurer un peu, dit-il, en se parlant luimme.
Ce que Will traduisit par : Il va falloir que TU les rcures.
Sans un mot, il emporta les marmites au bord de la rivire et,
aprs les avoir remplies moiti de sable fin et deau, il les
dcapa jusqu les rendre tincelantes.
Entre-temps, Halt stait install sur le balcon et, assis sur
une chaise de toile, il consultait ce qui semblait tre des
courriers officiels. En passant une ou deux fois devant lui, Will
saperut que quelques documents portaient des cussons et des
armoiries, mais la plupart avaient comme en-tte le motif dune
simple feuille de chne.
Quand Will eut termin, il tendit les marmites Halt pour
que ce dernier les inspecte. Le Rdeur grimaa quand il aperut
son image dforme dans le cuivre brillant.
Hum Cest pas mal. Mme mon visage sy reflte.
Puis il ajouta, sans lombre dun sourire :
Cest peut-tre pas une si bonne ide que a

55

Will ne pipa mot. Avec nimporte qui dautre, il aurait pu


croire une plaisanterie, mais avec Halt, jamais on ne savait. Ce
dernier dvisagea brivement le garon puis haussa lgrement
les paules et lui fit signe daller ranger les marmites dans la
cuisine. Will avait peine pass la porte quand il entendit le
Rdeur :
Hum Bizarre
Pensant quil sadressait lui, Will rebroussa chemin.
Vous disiez ? demanda-t-il dun air mfiant.
Chaque fois que Halt avait trouv une nouvelle corve lui
confier, il lui avait donn des consignes du genre : Cest
trange, le tapis de la salle est bien poussireux , ou bien : Je
crois que le pole aurait grand besoin dune bonne provision de
bois.
Tout le jour, ce manque de naturel avait passablement agac
Will mais Halt semblait trouver cela amusant. Pourtant, cette
fois, ctait un rapport qui avait plong le Rdeur dans ses
penses ; ce dernier leva la tte, un peu surpris dentendre la
voix de Will.
Quoi donc ?
Will haussa les paules.
Dsol, mais quand vous avez dit bizarre, jai cru que
vous vous adressiez moi.
Halt hocha plusieurs fois la tte, tout en examinant
nouveau le rapport dun air soucieux.
Non, non, dit-il dun ton un peu distrait. Je lisais
simplement ceci
Sa voix svanouit et il frona les sourcils. Il avait veill la
curiosit de Will et ce dernier attendait la suite avec impatience.
Quest-ce que cest ? se risqua-t-il demander.
Mais quand le Rdeur posa ses yeux sombres sur lui, Will
regretta sa question. Halt le dvisagea brivement. Puis il
rtorqua :
Tu es bien curieux.
Will hocha la tte dun air gn, et Halt reprit la parole,
dune voix dune tonnante douceur :
Mais je suppose que cest un trait de caractre qui
convient un apprenti Rdeur. Aprs tout, cest bien pour cette
56

raison que nous tavons mis lpreuve dans le bureau du


Baron.
lpreuve ?
Will posa la lourde bouilloire de cuivre prs de la porte.
Vous vous attendiez ce que je pntre dans le bureau du
Baron ?
Halt acquiesa.
Si tu navais rien tent, jen aurais t bien du. Je voulais
aussi voir comment tu ten sortirais.
Dun signe de la main, il arrta le torrent de questions qui
tait sur le point de jaillir de la bouche de Will.
Nous en discuterons plus tard, dit-il, en jetant un regard
loquent vers la bouilloire et les marmites.
Will se baissa pour les ramasser, mais sa curiosit prit le
dessus et il se tourna une nouvelle fois vers le Rdeur.
Et que dit ce rapport que vous lisez ?
Il y eut un nouveau silence tandis que Halt le dvisageait,
peut-tre pour le jauger.
Le Seigneur Northolt est mort. Il aurait t tu par un ours
la semaine dernire, au cours dune partie de chasse.
Northolt ? demanda Will.
Le nom lui tait vaguement familier mais il narrivait pas le
situer.
Lancien commandant suprme de larme royale, lui
rappela Halt.
Will opina, comme sil lavait toujours su. Halt semblait
dispos rpondre ses questions et il senhardit :
Quy a-t-il donc de si bizarre cela ? Aprs tout, il arrive
que des gens soient de temps en temps tus par un ours.
Cest vrai, mais je crois que le fief de Cordom est situ un
peu trop louest pour que lon y trouve des ours. Je me dis que
Northolt tait un chasseur trop expriment pour se lancer seul
la poursuite dun animal.
Il haussa les paules, comme pour chasser cette ide.
Cependant, la vie rserve bien des surprises et les gens
font parfois des erreurs.
Il fit un nouveau signe de la main en direction de la cuisine
pour signifier que la conversation tait termine.
57

Quand tu auras rang a, tu pourras peut-tre nettoyer


ltre.
Will obit. Mais quelques minutes plus tard, en passant
devant une fentre pour se diriger vers limmense chemine qui
tenait tout un mur de la salle, il jeta un il lextrieur et
aperut le Rdeur, le rapport la main, qui se tapotait le
menton dun air soucieux, visiblement perdu dans ses penses.

58

8
Un

peu plus tard dans laprs-midi, Halt neut plus de


travaux mnagers donner Will. Il inspecta la chaumire du
regard : les ustensiles de cuisine, rutilants, le foyer, impeccable,
le plancher, parfaitement balay et le tapis, sans aucune trace de
poussire ; un tas de bois avait t pos prs de ltre, et ct
du pole de la cuisine, dans un panier dosier, se trouvaient de
plus petites bches.
Hum Pas mal pas mal du tout.
Ce maigre compliment procura un immense plaisir Will,
mais avant quil ne puisse pleinement lapprcier, Halt ajouta :
Tu sais cuisiner, gamin ?
Cuisiner, Messire ?
Halt leva les yeux au ciel, comme sil sadressait un tre
suprieur et invisible.
Pourquoi les jeunes gens rpondent-ils donc toujours
une question par une autre question ?
Comme Will ne disait mot, il reprit :
Exactement, cuisiner. Prparer de la nourriture de telle
sorte quelle puisse tre ingurgite. Confectionner un repas.
Jimagine que tu sais ce quest un aliment ? Un repas ?
Oui, rpondit Will prudemment, tchant de rprimer
toute intonation interrogative de sa voix.
Bien. Comme je te lai dit ce matin, on nest pas dans un
grand chteau ici. Et si nous voulons manger, nous devons faire
la cuisine nous-mmes.
59

Il employait nouveau ce nous , se dit Will. Jusquici,


chaque fois que Halt avait dit nous , il fallait comprendre
tu .
Je ne sais pas cuisiner, avoua le garon.
Et Halt frappa dans ses mains avant de les frotter entre elles.
Je le sais bien ! Cest le cas de la plupart des garons. Il va
donc falloir que je tapprenne. Suis-moi.
Il le conduisit la cuisine et l, il linitia aux grands mystres
de lart culinaire : peler et hacher les oignons, choisir un
morceau de buf dans le garde-manger et le dcouper en cubes
rguliers, plucher des lgumes puis faire griller la viande dans
une pole et finalement y ajouter une gnreuse goutte de vin
rouge et une pince de ce que Halt appelait ses ingrdients
secrets . Bientt, un ragot lair savoureux mijotait sur le
pole.
En attendant, ils sassirent sur le balcon et discutrent
tranquillement dans le soir qui tombait.
LOrdre des Rdeurs fut fond il y a plus de cent cinquante
ans, sous le rgne du roi Herbert. Que sais-tu de lui ?
Halt jeta un regard de biais au garon assis ses cts. Il
avait lanc sa question sans prvenir afin dtudier la raction
de Will.
Ce dernier hsitait. Il se rappelait vaguement ce nom,
rencontr lors des leons dhistoire, mais aucun dtail ne lui
revenait lesprit. Il dcida pourtant de faire semblant de sen
souvenir, afin de ne pas passer pour un ignorant en ce premier
jour dapprentissage.
Ah oui, le roi Herbert. Nous lavons tudi.
Vraiment ? dit le Rdeur dun air affable. Tu pourrais
peut-tre men dire un peu plus ?
Il sallongea lgrement et croisa les jambes afin de se mettre
laise. Will fouillait dsesprment sa mmoire, sefforant de
retrouver nimporte quel petit dtail. Il avait accompli quelque
chose mais quoi donc ?
Il tait
Will hsitait, tchant de faire croire quil rassemblait ses
ides.
roi !
60

L-dessus, il tait sr de lui, et il jeta un il vers le Rdeur


pour voir sil pouvait sarrter l. Halt se contenta de sourire et
lui fit signe de continuer.
Il tait roi il y a cent cinquante ans, reprit Will, avec lair
de quelquun qui sy connat.
Le Rdeur sourit et attendit la suite.
Hum je crois me souvenir quil a fond lOrdre des
Rdeurs, dit-il avec optimisme.
Halt leva les sourcils, simulant ltonnement.
Vraiment ? Cest ce dont tu te souviens ?
Will, embarrass, se rendit compte que Halt avait
simplement dit que lOrdre avait t fond sous le rgne
dHerbert, mais pas ncessairement par lui.
Hum en fait, quand je dis a, je veux dire quil tait roi
quand lOrdre a t cr.
Il y a cent cinquante ans ? lui souffla Halt.
Cest bien a, acquiesa-t-il nergiquement.
Eh bien, cest remarquable, quand on sait que je te lai
appris il y a tout juste une ou deux minutes, rtorqua le Rdeur,
tout en fronant les sourcils dun air contrari.
Will se dit quil valait mieux se taire prsent. Finalement, le
Rdeur ajouta sur un ton plus doux :
coute, si tu ignores quelque chose, nessaie pas de faire
croire le contraire, dis-moi simplement : Je ne sais pas. Cest
clair ?
Oui, Halt, rpondit Will en baissant les yeux.
Il y eut un silence puis il ajouta :
Halt ?
Oui ?
propos du roi Herbert en fait, je ne sais pas grandchose.
Le Rdeur mit un petit grognement.
Ah ? Je ne men tais pas rendu compte Mais je suis
certain que la mmoire va te revenir : cest lui qui a chass les
clans du Nord hors de nos terres, jusquaux Terres Hautes
Effectivement, Will se le rappela tout de suite, mais il ne le
dit pas Halt. Il ne voulait pas nouveau paratre maladroit. Le
roi Herbert tait connu comme le Pre de lAraluen
61

moderne . Il avait rassembl les cinquante fiefs en une


puissante alliance afin de vaincre les clans du Nord. Will vit l
un moyen de regagner un brin destime aux yeux du Rdeur, en
mentionnant le surnom du roi
On lappelle parfois le Pre de lAraluen moderne , dit
Halt, qui avait devanc Will. Il fut lorigine de lunion des
cinquante fiefs, qui est encore notre modle actuel.
a me revient un peu, maintenant, dit Will, pensant que
ce un peu ne lui donnerait pas lair de vouloir faire le malin.
Halt lui jeta un coup dil, les sourcils froncs, et reprit :
lpoque, pour des raisons de scurit, le roi se dit que le
Royaume avait besoin dun service de renseignements qui agisse
avec intelligence.
Un service intelligent ?
Non, un service de renseignements ; mais il faut savoir
faire preuve de perspicacit et agir avec intelligence, si lon veut
comprendre ce que mijotent les ennemis, prsents ou venir ;
ce quils prparent, ce quils pensent. Quand on sait ces choses
lavance, on peut alors djouer leurs projets. Cest pourquoi
Herbert a fond lOrdre des Rdeurs, afin que le roi soit
toujours tenu inform. Nous sommes les yeux et les oreilles du
Royaume.
Comment faites-vous ? demanda Will, dont la curiosit
tait veille.
Halt sen aperut et le garon vit une lueur dapprobation
dans son regard.
Nous gardons nos yeux et nos oreilles en alerte. Nous
partons en patrouille travers le Royaume, parfois plus loin.
Nous coutons, observons et rapportons ce que nous avons
appris.
Will hocha la tte et rflchit.
Est-ce pour cela que vous apprenez devenir invisibles ?
Le Rdeur approuva cette nouvelle question mais prit garde
ne pas montrer sa satisfaction au garon.
Nous ne savons pas nous rendre invisibles. Cest ce que
croient les gens, cest tout. Mais nous savons comment ne pas
nous faire remarquer. Cela demande des annes dapprentissage
et dentranement, mais tu possdes dj certains talents.
62

Will, surpris, leva les yeux vers Halt.


Cest vrai ?
La nuit dernire, quand tu as travers la cour du chteau,
tu tes servi des ombres et des mouvements du vent pour ne pas
te faire reprer, je me trompe ?
Non, cest bien a.
Jusqualors, personne navait jamais compris comment il sy
prenait pour se dplacer sans tre vu. Halt reprit :
Nous employons une technique similaire pour nous
fondre dans le dcor, nous y dissimuler, en devenir partie
intgrante.
Je vois, dit Will lentement.
En revanche, il faut sassurer que personne dautre nagit
de la sorte en mme temps que toi.
Durant un instant, Will crut que le Rdeur plaisantait, mais
le visage de Halt tait toujours aussi grave qu lordinaire.
Combien tes-vous ?
Halt et le Baron avait plusieurs fois fait allusion lOrdre des
Rdeurs, mais Will nen avait jamais vu quun seul, Halt.
Le roi Herbert en dsigna cinquante, un pour chaque fief.
Mon poste est Montrouge et mes confrres sont rpartis dans
les quarante-neuf autres chteaux du Royaume. Nous
espionnons nos ennemis mais nous sommes aussi les gardiens
de la loi. Nous patrouillons le fief dont nous avons la charge et
nous nous assurons que les habitants obissent aux lois.
Je croyais que ctait le rle du Baron, rtorqua Will.
Halt secoua la tte.
Le Baron est un juge. Cest auprs de lui que les gens
formulent leurs griefs et il rgle alors les conflits. Mais les
Rdeurs, eux, font respecter la loi ; quand un dlit est commis,
nous nous mettons en qute de preuves. Ce rle nous convient
parfaitement car les gens se rendent rarement compte de notre
prsence. Nous enqutons et recherchons les coupables.
Que se passe-t-il ensuite ?
Halt haussa lgrement les paules.
Soit nous prsentons nos conclusions au Baron du fief et
celui-ci se charge de larrestation et de linculpation, soit nous
rglons nous-mmes le problme, quand laffaire est urgente.
63

Comment faisons-nous exactement ? demanda Will sans


sen rendre compte.
Halt le gratifia dun long regard pensif.
Pas grand-chose quand on est un simple apprenti depuis
seulement quelques heures. Par contre, quand on a t Rdeur
pendant plus de vingt ans, on sait gnralement quoi faire sans
avoir demander conseil.
Ah, dit Will, qui venait dtre proprement remis sa place.
Ensuite, en priode de guerre, nous agissons en tant que
forces spciales : nous guidons les armes, partons en
claireurs, passons les lignes ennemis pour leur causer des
ennuis, et ainsi de suite. Cest un peu plus exaltant que de
travailler dans une ferme, ajouta-t-il en regardant Will.
Will tait daccord. Aprs tout, tre un apprenti Rdeur
pouvait prsenter quelques attraits.
Quelle sorte dennemis ?
Daussi loin quil sen souvienne, Montrouge avait toujours
t en paix.
Des ennemis qui viennent de lintrieur ou de lextrieur.
Des gens comme les pilleurs skandiens, ou encore Morgarath et
ses Wargals.
Will frissonna lvocation du Seigneur des Montagnes de
Pluie et de Nuit, propos duquel il avait entendu
dpouvantables rcits. Halt hocha la tte dun air sombre.
Il faut effectivement se soucier de Morgarath et de ses
Wargals. Cest pourquoi les Rdeurs les surveillent. Nous
tchons dapprendre sils se rassemblent, sils se prparent
partir en guerre.
Cependant, dit Will, surtout pour se rassurer, la dernire
fois quils ont attaqu Araluen, les armes des Barons en ont fait
de la chair pt.
Cest vrai, mais ils avaient t avertis de cette attaque
Il sinterrompit et regarda Will dun air entendu.
Par un Rdeur ?
Cest exact ; un Rdeur a appris que les Wargals taient en
marche, et il put alors guider la cavalerie jusqu un gu secret
afin de prendre lennemi revers.
Ce fut une belle victoire.
64

Cest vrai, et on la doit la vigilance et lhabilet dun


Rdeur, qui connaissait bien certains chemins et des sentiers
secrets.
Mon pre est mort dans cette bataille, ajouta Will voix
basse.
Halt le regarda avec curiosit.
Comment a ?
Ctait un hros, un vaillant chevalier.
Le Rdeur ne dit rien, comme sil se demandait sil devait ou
non parler.
Je ntais pas au courant, se contenta-t-il dobserver.
Will fut du : un instant, il avait eu limpression que le
Rdeur aurait pu lui en apprendre davantage sur son pre et lui
faire le rcit de sa mort hroque. Il haussa les paules.
Cest pour cette raison que je tenais tant rejoindre
lcole des guerriers, pour suivre son exemple.
Tu possdes dautres qualits, dclara Halt.
Will se rappela que la nuit dernire, le Baron lui avait dit
peu prs la mme chose.
Halt
Le Rdeur lui fit signe de continuer.
Je me demandais Le Baron ma racont que vous
maviez choisi ?
Halt acquiesa de la tte, mais resta silencieux.
Et vous dites tous les deux que jai dautres talents, des
talents qui conviennent un apprenti Rdeur
Cest bien a.
Et quels sont-ils ?
Le Rdeur sadossa au mur et croisa les mains derrire la
tte.
Tu es agile. Cest une bonne chose, commena-t-il. Et
comme je te lai dit, tu sais te dplacer en toute discrtion. Cest
essentiel. Tu es rapide sur tes jambes. Et tu es curieux
Curieux ? Que voulez-vous dire ?
Halt le regarda svrement.
Toujours poser des questions. Toujours attendre une
rponse. Cest pourquoi jai demand au Baron de te mettre
lpreuve laide de ce bout de papier.
65

Mais quand mavez-vous remarqu ? Je veux dire


quand avez-vous eu lide de me choisir ?
Ah, je crois bien que ce fut dans les cuisines de Matre
Chubb, quand je tai vu voler ces gteaux.
Will en resta bouche be.
Vous mobserviez ? Mais ctait il y a des lustres ! O vous
trouviez-vous ?
Dans la cuisine. Tu tais bien trop occup pour faire
attention moi.
Will secoua la tte sans comprendre. Il avait t certain que
la cuisine tait vide. Puis il se rappela nouveau comment Halt,
envelopp dans sa cape, pouvait se rendre presque invisible.
Dcidment, il comprit qutre Rdeur ne consistait pas
seulement savoir cuisiner ou faire le mnage.
Ton habilet ma impressionn, mais une autre chose ma
plu encore davantage.
Quoi donc ?
Un peu plus tard, quand Matre Chubb ta interrog, jai
vu que tu hsitais. Tu tais sur le point de nier, pour les gteaux.
Pourtant, tu as avou. Tu ten souviens ? Il ta frapp la tte avec
sa louche en bois.
Will eut un large sourire et se frotta la tte dun air pensif. Il
entendait encore le craquement sonore de la louche qui
sabattait sur son crne.
Je me demande si je naurais pas mieux fait de mentir ce
jour-l, avoua-t-il.
Halt secoua lentement la tte.
Oh non, Will. Si tu avais menti, tu ne serais jamais devenu
mon apprenti.
Halt se leva et stira, se prparant rentrer dans la maison,
o le ragot mijotait toujours.
table, maintenant.

66

9
Horace

laissa tomber son sac sur le sol du dortoir et


seffondra en travers de son lit en gmissant de soulagement.
Chacun de ses muscles lui faisait mal. Jamais il naurait
pens quil pouvait souffrir autant et tre ce point puis.
Jamais il naurait cru que son corps comptait autant de muscles
qui puissent tre ce point endoloris. Il se demanda, encore une
fois, sil parviendrait supporter les trois annes
dentranement lcole des guerriers. Cela faisait moins dune
semaine quil tait un cadet et, dj, il se sentait ananti.
Quand il avait demand rejoindre lcole, Horace avait en
tte la vision floue de chevaliers au combat, vtus darmures
scintillantes, craints et vnrs par la foule des petites gens dont
la plupart, dans son imagination, taient de jolies filles, sa
camarade Jenny y figurant en bonne place. Il pensait alors que
lcole conjuguait sduction et aventure et que les cadets taient
envis et admirs de tous.
La ralit tait tout autre. Jusqu prsent, les garons se
levaient avant laube et sentranaient intensment une heure
durant, avant mme de prendre leur petit djeuner : ils
couraient, levaient des poids ou se rangeaient par quipe de dix
pour soulever de lourdes bches et les porter au-dessus de leur
tte. Ils rentraient puiss dans leurs quartiers, o ils se lavaient
rapidement leau froide, avant de mettre de lordre dans le
dortoir. Venait ensuite linspection mticuleuse des lieux
queffectuait Messire Karel, un vieux chevalier astucieux qui
67

connaissait toutes les ruses auxquelles les apprentis avaient


recours pour courter le nettoyage du dortoir ou le rangement
de leur quipement et faire leur lit plus rapidement. Si lun des
vingt garons enfreignait la moindre petite rgle, les
quipements taient alors jets terre, les lits retourns et les
poubelles vides sur le sol : il ne leur restait plus qu tout
recommencer, au lieu daller prendre le petit djeuner.
En consquence, les nouveaux cadets ne dupaient jamais
Messire Karel plus dune fois. Pour Horace, ce quon leur servait
au petit djeuner navait rien dexceptionnel, mais sil sautait ce
repas, une matine longue et ardue lattendait, jusquau repas
suivant qui ne durait que vingt minutes, conformment aux
rgles Spartiates de lcole.
Ensuite, deux heures durant, ils suivaient des cours
dhistoire militaire et de tactique. Plus tard, les cadets
effectuaient une course dobstacles, un exercice conu pour
valuer leur vitesse, leur agilit, leur quilibre et leur endurance.
Le parcours tait minut et, si un lve ne russissait pas
leffectuer en moins de cinq minutes, il tait immdiatement
renvoy au dpart. Il tait rare de pouvoir le russir sans tomber
au moins une fois et le terrain tait jonch de dangereuses
flaques deau boueuse et de trous remplis dune affreuse
substance dorigine inconnue, laquelle Horace prfrait ne pas
trop penser.
Suivait le djeuner ; si on tait tomb durant le parcours, il
fallait nouveau se laver leau froide avant dentrer dans le
rfectoire, ce qui courtait de moiti la pause repas. Ainsi, tout
au long de cette premire semaine, une faim tenace et dintenses
douleurs musculaires furent les seules sensations qui
rythmrent le quotidien du garon.
Il y avait ensuite dautres cours, puis un nouvel entranement
dans la cour du chteau, sous la surveillance dun cadet plus
g. Enfin, les lves se rassemblaient et effectuaient des
manuvres en formation serre jusquen fin de journe. Ils
disposaient ensuite de deux heures libres, pour nettoyer et
rparer leur attirail et prparer les leons du lendemain.
moins que lun dentre eux nait transgress une rgle au
cours de la journe, ou attir sur lui la colre dun instructeur.
68

Dans ce cas, tous les lves taient invits remplir de pierres


leur sac et se mettre en marche pour une promenade de douze
kilomtres au pas de course dans la campagne environnante. Le
parcours ne suivait jamais de routes ou de sentiers bien plats. Il
leur fallait courir sur un terrain ingal et accident, grimper des
collines et traverser des rivires, passer travers des buissons
touffus o des plantes rampantes et dpaisses broussailles
griffues manquaient de les mettre terre.
Horace venait dachever lune de ces promenades. Plus tt
dans la journe, en cours de tactique militaire, lun de ses
camarades avait t surpris en train de faire passer un bout de
papier un autre lve. Le garon y avait malheureusement
dessin un portrait peu flatteur de linstructeur au long nez qui
leur faisait la classe. Pire, ce garon possdait un certain talent
de caricaturiste et le portrait tait trs ressemblant.
Horace et sa classe avaient donc t invits remplir leurs
sacs et se mettre en route.
Tandis quils gravissaient pniblement la premire colline,
Horace stait aperu quil distanait progressivement les autres
garons. Aprs seulement quelques jours, le rgime svre de
lcole lui tait dj profitable : il tait en meilleure forme
physique quil ne lavait jamais t, sans parler de son naturel
athltique. Il nen tait pas conscient, mais il courait avec
aisance, alors que les autres semblaient peiner. Peu peu, il se
retrouva loin devant eux ; il avanait dun pas ferme, la tte
haute, en respirant rgulirement par le nez.
Jusquici, il navait pas encore eu loccasion de vraiment faire
connaissance avec ses camarades. Au fil des annes, il en avait
videmment crois certains autour du village ou dans le
chteau, mais grandir lorphelinat lavait quelque peu isol des
habitants et de leur vie quotidienne. Les pupilles ne pouvaient
sempcher de se sentir diffrents, et les enfants dont les
parents taient encore en vie le leur rendaient bien.
La Crmonie du Choix ne concernait que les orphelins.
Parmi les vingt cadets, Horace tait le seul ne pas avoir t
slectionn en empruntant la voie habituelle, qui consistait
faire jouer les relations parentales, le mcnat ou encore les
recommandations dun professeur. Horace tait ainsi considr
69

comme un objet de curiosit et les autres garons ne


cherchaient pas sen faire un ami ou mieux le connatre. Un
sourire aux lvres, il prouva une satisfaction teinte
damertume en songeant quil les avait battus la course. Aucun
dentre eux ntait encore de retour. Il leur avait montr de quoi
il tait capable !
La porte situe au fond du dortoir souvrit avec fracas et de
lourds pas rsonnrent sur le plancher. Horace, toujours allong
sur son lit, se souleva sur un coude et gmit en silence.
Bryn, Aida et Jrme se dirigeaient vers lui dun air dcid.
Ils taient en deuxime anne et semblaient avoir pour mission
de faire de la vie dHorace un enfer. la hte, il bascula ses
jambes par-dessus le rebord du lit et se releva ; mais il ne fut
pas assez rapide.
Que fais-tu dans ton lit ? hurla Aida. Qui ta dit que ctait
dj lextinction des feux ?
Bryn et Jrme arboraient un large sourire. Ils apprciaient
les boutades dAlda. Ils ne pouvaient le concurrencer sur ce
terrain mais ils palliaient leur manque dinventivit en ayant
gnreusement recours leur force physique.
Vingt pompes ! Immdiatement ! ordonna Bryn.
Horace marqua une hsitation. Il tait bien plus costaud que
les trois autres. Si cela devait se terminer en bagarre, il tait
certain davoir le dessus sur nimporte lequel dentre eux. Mais
ils taient trois. De plus, ils avaient de leur ct les traditions de
lcole : daprs ce quil savait, il tait normal que des lves de
deuxime anne maltraitent ainsi les plus jeunes ; et sil se
plaignait auprs des instructeurs, ses camarades le
mpriseraient. Personne naime les pleurnicheurs, se dit-il en se
mettant au sol. Bryn stait pourtant aperu de lhsitation
dHorace et sans doute de la brve lueur rebelle qui avait clair
son regard.
Trente pompes ! dit-il dun ton brusque. Maintenant !
Ses muscles protestaient, mais Horace stala sur le sol et se
prpara effectuer lexercice demand. Au mme instant, il
sentit quun pied se posait au creux de ses reins et appuyait sur
son dos, alors quil sefforait de se soulever du sol. Jrme avait
pris la relve :
70

Allez, petit bb ! Fais un effort !


Horace parvint grand-peine soulever son corps. Jrme
maintenait juste ce quil fallait de pression. Le deuxime anne
continuait dappuyer tandis quHorace redescendait, ce qui
rendait lexercice plus difficile encore. En gmissant, il acheva la
premire pompe et entama la seconde.
Arrte de pleurer, espce de bb ! hurla Aida.
Il sapprocha alors du lit dHorace.
Tu nas pas fait ton lit ce matin ? cria-t-il nouveau.
Le garon, qui luttait contre la pression quexerait le pied de
Jrme, grogna en guise de rponse.
Quoi ?
Aida se pencha jusqu ce que son visage ne soit plus qu
quelques centimtres de celui dHorace.
Quest-ce que tu dis, bb ? Plus fort !
Si Messire, parvint-il murmurer.
Aida secoua exagrment la tte.
Tu te trompes ! dit-il en se relevant. Regarde ce lit, une
vraie paillasse !
Naturellement, les couvertures taient un peu froisses l o
Horace stait affal quelques instants plus tt, mais les
remettre en place naurait pas pris plus dune seconde. Bryn
comprit o Aida voulait en venir et, avec un grand sourire, il
savana et renversa le lit dun coup de pied. Le matelas, les
couvertures et les oreillers tombrent sur le sol. Aida se mit de
la partie et sen prit aux couvertures qui volrent dans la salle.
Refais ton lit ! hurla-t-il.
Ses yeux se mirent briller et il se tourna vers le lit voisin : il
le renversa son tour, parpillant matelas et literie comme il
venait de le faire pour celui dHorace.
Refais-les tous ! brailla-t-il, ravi de son ide.
Bryn sy mit lui aussi en souriant et ils renversrent les vingt
lits tour tour. Horace, toujours occup ses pompes, serrait
les dents. Il avait la vue brouille par des gouttes de
transpiration qui coulaient dans ses yeux et les picotaient.
Tu pleures, bb ? hurla Jrme. Rentre pleurer chez ta
mre !

71

Et il enfona brutalement son pied dans le dos dHorace, qui


saffala sur le sol.
Bb na pas de maman, dit Aida, bb est un sale
orphelin. Maman sest enfuie avec un marin.
Jrme se pencha nouveau vers lui.
Cest vrai, bb ? siffla-t-il. Maman ta abandonn ?
Ma mre est morte, rpondit Horace dun ton grinant.
Furieux, il voulut se relever, mais le pied de Jrme se posa
sur sa nuque et son visage scrasa contre le plancher bien dur ;
Horace abandonna toute tentative.
Comme cest triste, dit Aida. Les deux autres se mirent
rire.
Et maintenant, range tout ce bazar, petit bb, sinon on
toblige refaire la course.
puis, Horace resta tendu sur le sol pendant que les trois
garons plus gs quittaient la salle dun air fanfaron,
renversant au passage les casiers et les affaires de ses
camarades. Il referma les yeux car des gouttes de transpiration y
coulaient nouveau.
Je dteste cet endroit, dit-il dune voix qutouffa le
plancher rugueux.

72

10

10
I

l serait temps que tu dcouvres les armes dont tu vas te


servir, dit Halt.
Ils avaient pris leur petit djeuner bien avant laube, puis
Will avait suivi Halt dans la fort. Ils avaient march pendant
environ une demi-heure, le Rdeur montrant au garon
comment passer le plus silencieusement possible dune ombre
une autre. Halt avait dj remarqu que Will tait bon lve
quand il sagissait de se dplacer sans tre vu. Mais il lui
faudrait des annes dentranement avant de pouvoir galer un
Rdeur. Halt tait pourtant satisfait des progrs du garon,
toujours dsireux dapprendre, surtout quand il sagissait
dexercices pratiques comme celui-ci.
Mais les choses se corsaient un peu quand il tait question de
lire une carte ou de dessiner un plan, des tches moins
exaltantes. Will avait tendance omettre des dtails importants,
et Halt se voyait oblig de lui faire remarquer, avec un peu
daigreur :
Ces dtails te sembleraient moins insignifiants si tu avais
guider une compagnie de soldats ou de chevaliers et si tu
oubliais de mentionner quune rivire croise leur chemin.
Ils firent halte dans une clairire. Le Rdeur laissa tomber au
sol un petit baluchon quil avait dissimul sous sa cape, et que
Will observait dun air sceptique. Pour lui, une arme tait une
pe, une hache ou une massue : les armes dun chevalier.
lvidence, ce petit baluchon ne contenait rien de tout cela.
73

Quelle sorte darmes avons-nous ? Une pe ? demanda


Will, qui ne pouvait dtacher son regard du baluchon.
Les premires armes dun Rdeur sont la discrtion, le
silence et son habilet se camoufler. Mais parfois, quand elles
ne suffisent plus, il nous faut combattre.
Dans ce cas, nous avons une pe ? demanda Will, plein
despoir.
Halt sagenouilla et dnoua le baluchon.
Non, dans ce cas, nous avons un arc, dit-il en plaant
larme aux pieds de son apprenti.
La dception de Will fut visible. Pour lui, un arc tait plus un
outil quune arme et ne servait qu la chasse. Qui ne possdait
pas darc ? Enfant, il en avait fabriqu en quantit, en pliant une
branche bien souple. Comme Halt ne disait mot, Will regarda
larc de plus prs et saperut que celui-ci navait rien voir avec
un simple bout de bois.
Il tait diffrent de tous les arcs quil avait pu voir jusquici.
Sa courbure tait habituelle, celle dun arc anglais, mais chacune
de ses extrmits tait recourbe en sens inverse et il tait
beaucoup plus court.
Cest un arc double courbure, expliqua Halt, qui avait
peru son tonnement. Tu nes pas encore assez costaud pour
pouvoir manier un arc de grande taille, et la double courbure
apportera plus de rapidit et davantage de puissance ta flche.
Les Temujai mont appris le fabriquer.
Les Temujai ?
De farouches guerriers venus dOrient, sans nul doute les
meilleurs archers au monde.
Vous les avez combattus ?
Je me suis battu contre eux et avec eux une poque.
Arrte de poser autant de questions.
Will regarda nouveau larc quil tenait la main.
Maintenant quil saccoutumait sa forme peu ordinaire, il
voyait bien que larme avait t admirablement conue : un
assemblage de plusieurs bandes de bois, dpaisseurs diverses,
qui partaient dans des directions opposes, ce qui avait permis
de courber larc ; les diffrentes tensions squilibraient et le
bois tait pli selon un schma soigneusement pens.
74

Je peux lessayer ?
Si tu penses que cest une bonne ide, vas-y.
Sans attendre, Will choisit une flche dans le carquois qui se
trouvait dans le baluchon et la posa sur la corde, quil tenait
entre le pouce et lindex ; il banda larc, visa un tronc darbre
situ une vingtaine de mtres et tira.
Clac !
La corde bien tendue fouetta brutalement le creux de son
bras. Will hurla de douleur et lcha vivement son arc. Une large
zbrure rouge se formait dj sur sa peau, qui palpitait
douloureusement. Will navait aucune ide de ce qui tait
advenu de la flche, et il sen moquait.
a fait mal ! dit-il en regardant le Rdeur dun air
accusateur.
Halt haussa les paules.
Tu es toujours press, jeune homme. Cela te servira peuttre de leon et, lavenir, tu patienteras un peu.
Il se pencha vers le baluchon et en sortit un long protgebras en cuir pais. Il le glissa le long du bras gauche de Will. Le
garon saperut que Halt en portait un lui aussi ; il lavait dj
remarqu, sans jamais se demander quoi cela servait.
Maintenant, essaie nouveau, lui dit Halt. Will choisit une
autre flche et la plaa sur la corde.
Il sapprtait tirer quand Halt linterrompit.
Pas entre le pouce et lindex. Maintiens ta flche sur la
corde laide de lindex et du majeur comme ceci.
Il lui expliqua que lencoche situe lextrmit arrire de la
flche permettait de la maintenir sur la corde. Il lui montra
ensuite comment faire reposer la corde sur larticulation de trois
doigts, lindex au-dessus de la flche et les deux autres en
dessous ; enfin, comment relcher la corde afin de librer la
flche.
Cest mieux ainsi, lui dit-il.
Et tandis que Will bandait son arc, Halt ajouta :
Essaie de te servir des muscles de ton dos, et pas
seulement de ceux de tes bras. Comme si tu essayais de
rapprocher tes omoplates lune de lautre

75

Will suivit ces conseils ; bander larc lui parut alors plus
simple et il arrivait le tenir plus fermement. Il tira nouveau
et cette fois, il manqua de justesse le tronc darbre quil avait
pris pour cible.
Tu as besoin dentranement, dit le Rdeur. Repose-le
pour linstant.
Avec prcaution, Will dposa larc sur le sol. Il tait prsent
impatient de dcouvrir ce que Halt allait sortir du baluchon.
Ce sont des couteaux de Rdeur.
Halt lui tendit une gaine, identique celle quil portait la
ceinture, et dans laquelle taient rangs deux couteaux.
Will sen saisit et les examina. Les couteaux taient placs
lun sur lautre ; celui du haut, le plus petit des deux, avait un
manche lourd et pais, compos de disques de cuir empils. La
garde, une pice de mtal insre entre la lame et le manche,
tait en cuivre, comme le pommeau.
Sors-le, mais sois prudent, lui dit Halt.
Will dgaina le petit couteau, dont la forme tait peu
courante : troite sa base, la lame effile slargissait puis
spaississait nettement sur les trois quarts de sa longueur. Elle
tait plus lourde son extrmit, o se trouvait une pointe
brusquement recourbe, aussi tranchante quun rasoir. Will
regarda Halt avec curiosit.
Cest un couteau de lancer, expliqua Halt. La largeur de la
lame quilibre le poids du manche, et le poids combin des deux
parties amliore sa trajectoire. Regarde.
Lestement, il posa sa main sur le couteau large lame quil
portait sa ceinture et le libra de sa gaine ; dun seul geste, il
lenvoya tournoyer en direction dun arbre. Larme atteignit sa
cible et un plaisant tchac ! se fit entendre.
Will regarda Halt, impressionn par la rapidit et lhabilet
du Rdeur.
Comment avez-vous appris faire cela ?
Question dentranement, dit Halt en le regardant.
Il fit signe Will dexaminer le second couteau. Celui-ci tait
plus long ; le manche tait lui aussi fait de disques de cuir et une
solide garde de cuivre le sparait de la lame, lourde et bien
droite, tranchante dun ct, plus paisse de lautre.
76

On se sert de celui-ci lors de combats rapprochs ; mme


sil est vrai quun bon archer est cens parer lapproche dun
adversaire On peut le lancer, mais cette lame permet aussi de
dvier un coup dpe. Ces couteaux sont fabriqus par les
meilleurs artisans du Royaume. Prends-en soin et aiguise-le
rgulirement.
Oui, dit doucement lapprenti, qui admirait le couteau.
Il ressemble beaucoup larme que les Skandiens
appellent un couteau marin, lui dit Halt.
Will, qui nen avait jamais entendu parler, frona les
sourcils. Halt reprit :
Cest la fois une arme et un outil ; au dpart, ctait une
hache marine, qui a chang dappellation au fil des annes.
Certes, notre acier est de qualit bien suprieure celui des
Skandiens.
Will examina le couteau plus attentivement encore, et
remarqua que le poids de la lame, lgrement bleute, tait
idal. Avec son manche de cuir et de cuivre, le couteau semblait
trs simple et fonctionnel, mais cette arme tait prcieuse et
bien plus efficace que les encombrantes pes des chevaliers de
Montrouge.
Halt lui montra comment sangler la gaine sa ceinture, de
faon que sa main puisse tre la hauteur exacte du manche.
Maintenant, il ne te reste plus qu apprendre ten servir.
Tu as compris ce qui tattendait, non ?
Will hocha la tte et afficha un large sourire.
Beaucoup dentranement, rpondit-il.

77

11

11
Appuy

la clture de bois qui entourait le terrain


dentranement, Messire Rodney observait les nouveaux cadets
de lcole des guerriers, qui sexeraient au maniement des
armes. Il se caressait le menton dun air pensif. Ses yeux
passaient de lune lautre des vingt recrues, mais revenaient
toujours sur un lve en particulier : le grand garon aux larges
paules qui venait de lorphelinat ; celui que Rodney avait choisi
lors de la crmonie. Il ne se rappelait pas son nom et rflchit
un instant.
Horace. Ctait bien a.
Lexercice en cours obissait une procdure classique.
Chaque garon, revtu dune cotte de mailles, muni dun
heaume et dun bouclier, se tenait face un poteau de bois
rembourr de cuir, de la taille dun homme. Selon Rodney, il
ntait daucune utilit de sentraner lpe si lon ne portait
pas bouclier, heaume et armure, comme lors dune vraie
bataille. Il valait mieux que les lves shabituent ds le dbut
lencombrante armure et au poids de leur quipement.
En plus du heaume, du bouclier et de la cotte de mailles,
chaque garon avait dans les mains une pe dentranement
que leur remettait larmurier. Cette pe tait en bois de noyer
sch et durci et, hormis le manche de cuir et la garde, navait
rien en commun avec une arme de combat. Elle ressemblait
davantage un long bton, aussi lourd quune fine lame dacier,

78

et le manche avait t lest de faon tre dun poids peu prs


gal celui dune pe.
En fonction de leurs progrs, les lves seraient peu peu
amens se servir de vraies pes, dont on prenait toutefois le
soin dmousser la pointe et le tranchant. Il leur faudrait malgr
tout attendre plusieurs mois, quand les recrues ne faisant pas
laffaire auraient t limines. Habituellement, au moins un
tiers des cadets quittait lcole au cours des trois premiers mois.
Il arrivait quun lve choisisse de partir, mais ctaient
gnralement les instructeurs, voire, dans certains cas dlicats,
Messire Rodney, qui en dcidaient. Lentranement tait
prouvant et les critres de slection svres.
Les coups sourds que les pes de bois portaient sur lpais
rembourrage de cuir tann des poteaux rsonnaient sur le
terrain. lautre bout, linstructeur, Messire Karel, criait les
consignes et indiquait quels enchanements effectuer.
Sous la supervision de Messire Morton, un instructeur
adjoint, cinq lves de troisime anne circulaient entre les
garons et observaient leur travail dans le dtail : ils
corrigeaient un geste, changeaient langle dune parade, ou
sassuraient quun bouclier tait bien en place quand lun des
lves portait un coup. Sous le soleil brlant de laprs-midi,
lexercice tait ennuyeux et rptitif. Mais ncessaire. Ces gestes
lmentaires dcideraient plus tard de la vie ou de la mort de
ces garons, et il tait vital quils soient parfaitement assimils,
jusqu ce que les lves aient acquis de bons rflexes.
cette pense, Messire Rodney fixa nouveau son regard
sur Horace. Il avait remarqu que le garon ajoutait parfois un
mouvement la squence attendue par Messire Karel, sans
pourtant prendre de retard sur les autres.
Karel venait de lancer une nouvelle squence et les yeux
attentifs de Messire Rodney restrent braqus sur Horace.
Attaque ! Contre-attaque ! Coup de revers ! Par le haut !
criait linstructeur. En revers par le haut !
Au moment o Karel lana le dernier ordre, Horace obit
mais, presque instantanment, il enchana un coup de revers. Il
frappa avec une rapidit et une force tonnantes, et lors dun
vrai combat, cet assaut aurait eu de lourdes consquences pour
79

ladversaire : son bouclier aurait t prt parer le revers en


hauteur, mais il naurait jamais eu le temps de labaisser pour
protger son flanc de lattaque fulgurante venir.
Cela faisait quelques instants que Rodney avait compris que
le garon insrait dautres coups dpe la squence. Il lavait
dabord vu du coin de lil, remarquant quune lgre variation
venait perturber la routine de lexercice, un mouvement
supplmentaire si bref quon le remarquait peine.
Repos ! ordonna Karel.
La plupart des lves laissrent tomber leur arme terre et
attendirent la suite mais, la pointe de son pe lgrement
releve, Horace restait en position de combat et sautillait sur
place afin de ne pas perdre le rythme.
Apparemment, quelquun dautre avait remarqu son petit
mange. Messire Morton appela lun des lves plus gs et
sadressa lui tout en dsignant Horace dun geste rapide. Ce
dernier, toujours concentr sur le poteau qui jouait le rle de
ladversaire, ne vit pas cet change, mais quand llve de
troisime anne sapprocha de lui, il leva les yeux, surpris de
lentendre sadresser lui.
Toi, au poste quatorze ! Quest-ce que tu fabriques ?
Horace, dconcert, ne comprenait pas de quoi il sagissait :
un lve de premire anne naimait gure attirer sur lui
lattention dun instructeur ou dun assistant. Les cadets
savaient bien quun tiers des lves serait limin dici quelques
mois.
Messire ? rpondit-il dun air inquiet.
Tu nobis pas aux ordres. coute mieux les consignes de
Messire Karel, compris ?
Rodney, qui observait attentivement la scne, fut convaincu
que ltonnement dHorace tait sincre. Le grand garon
esquissa un mouvement dpaules, presque un haussement. Il se
tenait prsent au garde--vous, lpe pose sur son paule
droite et le bouclier lev, comme pour un passage en revue.
Messire ? rpta-t-il avec hsitation.
Lautre lve avait maintenant lair furieux. Il navait pas
remarqu quHorace avait port des coups supplmentaires et
simaginait que le garon avait simplement suivi une squence
80

de son invention. Il approcha son visage quelques centimtres


de celui dHorace, et dune voix beaucoup trop forte vu la
distance qui les sparait, lui dit :
Messire Karel donne les ordres et tu obis, compris ?
Mais Messire, cest ce que je fais, rpondit Horace,
dont le visage avait vir au rouge.
lordinaire, il valait mieux ne pas contredire un
instructeur, mais il tait certain davoir excut la lettre les
ordres de Karel. Rodney saperut que lautre lve se trouvait
maintenant dans une position dlicate. Il navait pas vraiment
vu ce quHorace avait fait et il dissimula son incertitude en
jouant au fanfaron.
Ah bon, tu crois a ! Tu pourrais peut-tre me rpter les
derniers ordres donns par Messire Karel ?
Sans hsiter, Horace rpondit :
La squence cinq, Messire : attaque, contre-attaque, coup
de revers, par le haut, en revers par le haut.
Lautre lve ne savait plus que dire. Il stait imagin
quHorace tait distrait, quil avait cogn le poteau comme bon
lui semblait. Mais Horace, autant quil sen souvienne, avait
simplement rpt la perfection lexercice demand. Ctait du
moins ce quil croyait. Lautre lve ne se souvenait plus
exactement de la squence mais le cadet, lui, avait rpondu sans
hsitation. Il avait conscience que tous les autres lves
observaient la scne avec beaucoup dintrt. Une raction
naturelle chez les apprentis, qui apprciaient quon rprimande
un autre lve ; cela vitait que linstructeur ne se penche de
trop prs sur leurs erreurs eux.
Que se passe-t-il, Paul ?
Cette interruption ne semblait pas tre du got de Messire
Morton, linstructeur adjoint. Il avait seulement demand
llve plus g de rprimander le cadet pour son manque
dattention et laffaire aurait dj d tre rgle, alors que la
sance tait maintenant perturbe. Paul se mit au garde--vous.
Messire, le cadet prtend avoir obi aux ordres, expliquat-il.

81

Horace fut tent de faire une remarque sur le sous-entendu


quimpliquait le terme prtendre , mais il se ravisa et garda
les lvres serres.
Un instant.
Paul et Morton regardrent autour deux : ils navaient pas
vu Messire Rodney sapprocher. Les autres lves se mirent
aussitt au garde--vous. Le Matre tait en effet craint et
admir de tous au sein de lcole, surtout des nouvelles recrues.
Morton ne se mit pas au garde--vous mais il se raidit un peu et
redressa les paules.
Horace se mordit la lvre, en proie une atroce inquitude.
La perspective dun renvoi se profilait lhorizon. Il stait
dabord mis dos les trois garons de deuxime anne qui
faisaient de sa vie un enfer. Il venait dattirer lattention de Paul
et de Messire Morton et, maintenant, celle du Matre des
guerriers en personne. Pire, il navait aucune ide de lerreur
quil avait pu commettre. Il fouilla sa mmoire mais se
souvenait simplement davoir effectu lenchanement
demand.
Te rappelles-tu la squence, cadet Horace ? demanda le
Matre.
Le garon acquiesa nergiquement mais saperut que la
question venait dun officier et que sa rponse ntait pas
convenable. Il dit alors :
Oui, Messire, la squence cinq, Messire.
Cest la seconde fois quil reconnat la squence , se dit
Rodney.
Il aurait pari quaucun autre lve naurait pu rpter
exactement lordre des coups, et il se doutait que les lves de
troisime anne ne devaient pas mieux sen souvenir. Messire
Morton sapprtait intervenir mais Rodney linterrompit dun
geste.
Peux-tu lexcuter nouveau devant nous ?
La svrit de sa voix ne laissait rien transparatre de
lintrt croissant quil portait cette recrue. Il dsigna le
poteau dentranement.
En position, prt commence !

82

Horace excuta la squence la perfection, tout en nommant


les coups quil portait.
Attaque ! Contre-attaque ! Coup de revers ! Par le haut !
En revers par le haut !
Lpe en bois frappait le rembourrage en cuir avec une
extrme prcision. Le rythme tait parfait et les coups
irrprochables. Rodney remarqua que cette fois, Horace navait
pas ajout son foudroyant coup de revers. Il pensait avoir
compris pourquoi : prsent, le garon se concentrait pour
effectuer la squence avec exactitude, alors quauparavant, il
avait agi dinstinct.
Messire Karel, intrigu par lintervention de Rodney au beau
milieu dune sance dentranement, passa entre les rangs des
apprentis qui taient rests leur poste. Les sourcils relevs, il
interrogea Messire Rodney du regard. En tant que Chevalier, il
pouvait se permettre une telle familiarit. Le Matre des
guerriers lui fit signe de ne pas linterrompre, car rien ne devait
dconcentrer Horace pour linstant. Mais il tait content que
Karel puisse assister ce qui nallait pas manquer darriver.
Encore, ordonna-t-il du mme ton svre. Horace
sexcuta. Ds quil eut termin, la voix de Rodney claqua
comme un fouet :
Encore !
Horace rpta les mmes gestes. Cette fois-ci, ds quil eut
achev la squence, Rodney ordonna dun ton coupant :
Squence trois !
Attaque ! Attaque ! Fente arrire ! Parade croise !
Bouclier ! Contre-attaque ! cria Horace, tout en effectuant les
gestes requis.
Rodney voyait que le garon se dplaait avec souplesse ; son
pe virevoltait, fendait lair et, sans mme sen rendre compte,
Horace rythmait ses coups beaucoup plus rapidement que
linstructeur ne lavait demand.
Karel jeta un regard vers Rodney et hocha la tte en signe
dapprobation. Mais Rodney nen avait pas termin avec Horace
et, avant que ce dernier nait eu le temps de reprendre son
souffle, il lui ordonna denchaner la squence cinq. Le garon
sexcuta.
83

Attaque ! Contre-attaque ! Coup de revers ! Par le haut !


En revers par le haut !
Coup de revers ! ajouta au mme instant Messire Rodney.
Sans attendre, lpe dHorace, comme anime dune volont
propre, assena cette passe mortelle sur le poteau. Rodney
entendit les exclamations de surprise de Morton et de Karel, qui
comprenaient la signification de cet assaut supplmentaire.
Paul, juste titre, nen avait pas saisi limportance ; pour sa
part, lapprenti avait seulement obi lordre lanc par le Matre
des guerriers. Il lavait bien excut, il fallait ladmettre, et ce
garon savait dcidment manier lpe, mais Paul navait rien
vu qui sorte de lordinaire.
Repos ! ordonna Messire Rodney.
Horace planta la pointe de son pe dans le sol poussireux,
les mains poses sur le pommeau, les jambes cartes et le
manche au mme niveau que sa boucle de ceinture, en position
de repos.
Horace, dit tranquillement le Matre, te rappelles-tu avoir
ajout ce coup de revers quand tu as excut la squence la
premire fois ?
Horace frona les sourcils et une lueur de comprhension
claira son regard. Il nen tait pas certain, mais maintenant que
le Matre le lui faisait remarquer, il se dit que cela pouvait bien
tre le cas.
Euh Oui, Messire. Je crois bien. Excusez-moi, Messire,
je nen avais pas lintention, cest arriv comme a
Rodney jeta un coup dil rapide en direction des
instructeurs et vit quils saisissaient limportance de ce qui
venait de se passer. Il leur fit un signe de tte, un message
silencieux signifiant quil ne souhaitait pas stendre sur le
sujet ; du moins pour linstant.
Bien, rien de grave. Mais dornavant, fais attention, et
obis uniquement aux consignes de Messire Karel, daccord ?
Oui, Messire, dit Horace en se mettant au garde--vous.
Il se retourna vers linstructeur et ajouta :
Excusez-moi, Messire !
Mais Karel, dun geste, carta le sujet.
lavenir, concentre-toi davantage, dit-il au garon.
84

Karel regarda en direction de Messire Rodney et comprit que


le Matre souhaitait quitter les lieux.
Merci, Messire. Permission de reprendre lentranement ?
Accorde, instructeur.
Rodney fit demi-tour mais sembla se rappeler quelque
chose ; il se tourna nouveau vers Karel, et ajouta
nonchalamment :
Au fait, pourrais-je vous voir dans mes appartements en
fin de journe ?
Bien entendu, Messire, rpondit Karel, du mme ton
dsinvolte.
Il savait que Rodney souhaitait discuter de ce qui venait de
se passer, mais ne voulait pas quHorace prenne conscience de
lintrt quil lui portait.
Messire Rodney se dirigea lentement vers le quartier gnral
de lcole. Derrire lui, il entendit les ordres lancs par Karel,
suivis des coups sourds qui reprenaient sur les poteaux.

85

12

12
Halt

examina la cible que Will venait datteindre et


approuva de la tte.
Pas mal du tout. Dcidment, ton tir samliore.
Will ne put rprimer un large sourire. De la part de Halt,
ctait un vrai compliment. Le Rdeur remarqua la mine rjouie
du garon et ajouta immdiatement :
Avec
davantage
dentranement,
beaucoup
plus
dentranement, devrais-je dire, tu pourrais devenir mdiocre.
Will ne savait pas quel niveau Halt situait la mdiocrit,
mais il comprit que cela ntait en rien positif. Son sourire
svanouit et Halt, dun geste, carta le sujet.
Tu as suffisamment tir larc pour aujourdhui. Partons.
Il se dirigea vers un sentier troit qui traversait la fort.
O allons-nous ? demanda Will, courant presque afin de
rattraper le Rdeur, qui avanait grandes enjambes.
Halt leva les yeux vers les arbres et sadressa eux.
Pourquoi ce garon pose-t-il tant de questions ?
Comme il pouvait sy attendre, ils ne lui rpondirent pas.
Ils marchrent une heure durant avant darriver un
ensemble de petits btiments dlabrs, enfoui au cur de la
fort. Will mourait denvie de poser dautres questions, mais il
avait prsent compris que Halt ne lui rpondrait pas ; il se tut,
bien dcid attendre le bon moment. Tt ou tard, il saurait
pourquoi ils taient venus jusquici.

86

Halt le conduisit jusqu la plus grande des cabanes et


sarrta, faisant signe Will de faire de mme.
Salut, Vieux Bob ! scria-t-il.
Will entendit quelquun se dplacer lintrieur, et un
homme vot, au visage rid, apparut sur le seuil. Sa longue
barbe blanche avait lair emmle et trs sale, et son crne tait
quasiment chauve. Il sapprocha deux en souriant et salua Halt
de la tte ; cest alors que Will dut retenir son souffle : Vieux
Bob dgageait une pouvantable odeur dcurie, une curie qui
ntait certainement pas des plus propres.
Salut toi, Rdeur ! Cest qui donc que tas amen ?
Il posa sur Will un regard perant. En dpit de sa crasse et de
son allure nglige, ses yeux restaient vifs et alertes.
Cest Will, mon nouvel apprenti. Will, je te prsente Vieux
Bob.
Bonjour, Messire, rpondit Will poliment. Le vieil homme
gloussa.
Y mdonne du messire ! Tas entendu, Rdeur, y ma
appel messire ! Y fera un bon Rdeur, uil !
Will lui sourit. Aussi crasseux quil puisse tre, Vieux Bob
dgageait quelque chose de sympathique ; tait-ce parce que
Halt ne paraissait pas lintimider du tout ? Avant ce jour, Will
navait jamais entendu personne sadresser aussi familirement
au Rdeur. Halt grogna avec impatience.
Ils sont prts ? demanda-t-il.
Le vieil homme gloussa nouveau et hocha plusieurs fois la
tte.
Pour sr quy sont prts ! Vnez par l pour les voir.
Il les conduisit larrire de la cabane o se trouvait un petit
enclos entour dune barrire. Au fond, on pouvait voir un abri
dpourvu de murs, form dun toit et de deux piliers. Vieux Bob
mit un sifflement aigu qui fit sursauter Will.
Y sont l, tas vu ? dit-il en dsignant labri. Will aperut
deux petits chevaux qui traversaient lenclos au trot et venaient
la rencontre du vieil homme. Ils sapprochaient et le garon se
rendit compte que lun tait un cheval, lautre un poney. Mais
tous deux taient des animaux aux longs poils, de petite taille ;

87

rien voir avec les puissants destriers la robe lustre que


montaient le Baron et ses chevaliers quand ils guerroyaient.
Sans hsiter, le plus grand des deux sarrta prs de Halt. Le
Rdeur lui flatta le museau et lui tendit une pomme quil venait
de prendre dans un tonneau pos prs de la clture. Halt se
pencha vers lui et lui murmura quelques mots loreille. Le
cheval sbroua et hennit, comme si le Rdeur venait de lui
raconter une histoire drle.
Le poney patientait prs de Bob, attendant que le vieil
homme lui donne lui aussi une pomme croquer. Lanimal
posa ensuite sur Will un regard bien vif.
uil, y sappelle Foltre, dit Bob. peu prs dla mme
taille que toi, non ?
Il tendit la longe Will, qui sen saisit et regarda le poney
dans les yeux. La bte, aux jambes courtes mais solides, avait le
corps en forme de tonneau et sa crinire et sa queue ntaient
pas brosses. Bref, comme cheval, il navait rien de bien
impressionnant, se dit Will.
Il avait toujours rv du cheval quun jour il monterait pour
partir au combat. Dans son imagination, ce destrier tait
farouche, immense et majestueux ; sa robe noire tait si bien
brosse quon aurait dit une armure luisante. Le cheval parut
saisir les penses du garon et lui donna un lger coup de tte
dans lpaule.
Je ne suis peut-tre pas trs grand, semblaient dire ses
yeux, mais je pourrais bien ttonner.
Bien, dit Halt. Quen penses-tu ?
Il tait en train de caresser le doux museau de lautre cheval :
tous deux taient lvidence de vieux amis. Will hsitait, il ne
voulait offenser personne.
Il nest pas trs grand, dit-il finalement.
Pas plus que toi, fit observer Halt.
Will ne sut quoi rpondre. Vieux Bob eut un rire rauque.
Cest pas un canasson dchevalier, pas vrai, gamin ?
Eh bien non, pas vraiment, rpondit Will dun air gn.
Il apprciait Bob et se disait que critiquer le poney
reviendrait critiquer le vieil homme. Mais Bob se remit
simplement rire.
88

Mais y peut distancer nimporte lequel de ces beaux


chvaux de pacotille ! dclara-t-il avec fiert. Lui, cest un
costaud. Y peut galoper des heures et des heures, pas comme
ces pimpants chvaux qui vont vite spuiser et scrouler
dfatigue.
Will contempla le petit animal hirsute dun air perplexe.
Jen suis certain, dit-il poliment.
Pourquoi ne vois-tu pas par toi-mme ? suggra Halt, qui
se tenait appuy la clture. Tu cours vite, alors lche-le et
essaie de le rattraper !
Will entendit la note de dfi dans la voix du Rdeur. Il lcha
la bride du poney, qui semblait avoir compris quon le mettait
lpreuve et qui sloigna lgrement jusquau centre de lenclos.
Will passa sous la barrire et sapprocha doucement de lanimal,
la main tendue.
Viens l, dit-il, reste tranquille.
Il avana la main pour se saisir de la bride mais le petit
cheval recula brusquement. Il fit un pas de ct pour esquiver
Will et sloigna vivement reculons, hors datteinte.
Will essaya nouveau de sapprocher mais, encore une fois,
le cheval lvita sans mal. Le garon commenait se sentir
ridicule. Il perdit soudain patience et slana sa suite. Le
cheval hennissait de joie et continuait de gambader tout en
restant hors de porte ; visiblement, le jeu lamusait.
Will sarrta. Conscient du regard attentif de Halt, il se mit
rflchir : il devait bien y avoir un moyen dattraper un cheval
aussi agile et fringant que celui-ci.
Son regard se posa sur le tonneau rempli de pommes. Will
passa rapidement sous la barrire et en prit une. Puis il revint
dans lenclos et demeura immobile, le fruit la main.
Allez, viens l, Foltre, dit-il.
Le poney dressa les oreilles. Il aimait les pommes. Et puis, il
apprciait dj ce garon si joueur. Il sbroua en signe
dapprobation, trotta en direction de Will et prit dlicatement la
pomme entre ses dents avant de la croquer ; Will en profita
pour semparer de la bride. Jamais un cheval navait affich une
mine aussi heureuse. Will leva les yeux et vit que Halt
approuvait.
89

Bien pens, dit le Rdeur.


Bob donna un coup de coude lhomme toujours vtu de sa
cape grise.
Cest quil est malin, lgaron ! gloussa-t-il. Malin et poli !
Lui et Foltre vont former une sacre bonne quipe, tu crois
pas ?
Will flatta lencolure et les oreilles dresses du poney. Puis, il
regarda le vieil homme.
Pourquoi sappelle-t-il Foltre ?
cet instant, le poney rejeta brusquement sa tte en arrire
et faillit dmettre lpaule de Will, qui tituba mais parvint
garder lquilibre. Le rire clatant de Bob rsonna dans la
clairire.
Tas srement dvin pourquoi ! dit-il dun air ravi.
Son rire tait communicatif et Will ne put sempcher de
sourire. Halt leva les yeux vers le soleil, qui disparaissait
rapidement derrire les arbres bordant la clairire et les prairies
alentour.
Will, conduis-le lcurie et Bob te montrera comment
toccuper de lui et de sa sellerie. Si cela ne te drange pas, nous
dormirons ici ce soir, Bob.
Le vieux palefrenier hocha la tte avec plaisir.
Un peu dcompagnie me sera bien agrable, Rdeur.
Jpasse tellment de temps avec les chvaux que des fois, jai
comme limpression den tre devnu un
Machinalement, il glissa sa main dans le tonneau et en retira
une pomme dans laquelle il croqua distraitement, tout comme
Foltre lavait fait quelques instants plus tt. Halt lobservait, un
sourcil relev.
Nous avons donc bien fait de venir te voir, fit-il observer
dun ton sec. Demain, nous verrons si Will pourra monter le
poney aussi aisment quil a su lattraper, ajouta-t-il en devinant
que son apprenti aurait bien du mal trouver le sommeil.
Il avait raison. La petite cabane ne comportait que deux
pices et, aprs le repas, Halt stendit sur le sol, prs de la
chemine ; Will alla lui se coucher dans la paille tide et propre
de lcurie, berc par le souffle paisible et odorant des chevaux.
La lune monta dans le ciel, puis disparut, mais Will ne dormait
90

toujours pas, inquiet de ce que le lendemain lui rserverait.


Serait-il capable de monter Foltre ? Il navait jamais fait de
cheval. Allait-il faire une chute ds quil serait sur le dos de
lanimal ?
Allait-il se faire mal ? Pire, allait-il se ridiculiser ? Il aimait
bien Bob et ne voulait pas avoir lair stupide devant lui ; ni
devant Halt, se dit-il, surpris par cette ide ; il se demandait
encore depuis quand lopinion de Halt avait commenc
compter pour lui, quand il sendormit enfin.

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13

13
V

ous lavez donc vu quen pensez-vous ? demanda


Messire Rodney.
Karel saisit le pichet de bire qui tait pos entre eux sur la
table et remplit nouveau sa chope. Les appartements du
Matre de lcole des guerriers taient plutt dpouills, voire
Spartiates pour un homme de son rang. Dans dautres fiefs,
certains Matres profitaient de leur statut et vivaient entours
dornements luxueux, mais ce ntait pas du got de Rodney. La
pice tait meuble avec simplicit : une table en pin, faisant
office de bureau, entoure de six chaises au dossier bien droit. Il
y avait cependant une chemine : Rodney aimait tre entour
dun mobilier sommaire, mais apprciait toutefois un certain
confort et Montrouge, les hivers taient rudes.
Lt tait dj bien avanc et les pais murs de pierre du
chteau permettaient de conserver un peu de fracheur
lintrieur des pices. Quand les grands froids arrivaient, ces
mmes murs retenaient la chaleur du feu. Une large fentre
donnait sur le terrain dentranement et, sur le mur oppos, une
ouverture dissimule par un pais rideau menait la chambre
de Rodney : un lit rudimentaire et quelques meubles de bois. La
dcoration avait t moins austre du vivant dAntoinette, son
pouse, morte quelques annes plus tt, mais prsent, il ne
faisait aucun doute quun homme seul vivait dans ce lieu
fonctionnel, dpourvu de tout ornement superflu.

92

Oui, jai vu a, acquiesa Karel, et je nen ai pas cru mes


yeux.
Vous ny avez assist quune seule fois. Mais ce garon a
ajout des coups dpe tout au long de la sance
dentranement, et je suis convaincu quil ne sen rendait pas
compte.
Aussi rapide chaque fois ?
Rodney hocha la tte plusieurs reprises.
Peut-tre plus. Il rajoutait un mouvement chaque
squence, sans pour autant perdre la cadence.
Le Matre hsita, puis dit voix haute ce que tous deux
pensaient tout bas :
Ce garon est fait pour tre guerrier.
Karel baissa les yeux dun air songeur. Daprs ce quil avait
vu, il lui tait difficile de contredire Rodney. Mais il tait rare de
rencontrer un vrai guerrier : un homme unique en son genre,
dont le talent manier lpe relevait davantage de linstinct que
de la technique.
Un tel guerrier devenait un champion, un matre piste, si
bien que mme des combattants aussi expriments que
Rodney ou Karel, pourtant fines lames, ne pouvaient lgaler.
Lpe quil avait en main ntait pas seulement une extension
de son corps, mais de sa personnalit. Lpe et le guerrier
sunissaient en une symbiose parfaite, et ils agissaient de
conserve, avant mme den avoir conscience, lhomme
matrisant la perfection rythme et quilibre.
Ainsi, de lourdes responsabilits attendaient ceux qui se
voyaient confier lentranement de pareils combattants. Leur
habilet et leurs comptences devaient tre cultives sur le long
terme, afin de permettre lapprenti guerrier, videmment dj
trs dou, de donner toute la mesure de son talent.
En tes-vous certain ? demanda enfin Karel.
Rodney, qui regardait par la fentre, acquiesa nouveau.
Perdu dans ses penses, il revoyait ce garon, vif comme lclair.
Jen suis convaincu, dit-il simplement. Nous devons dire
Wallace quau prochain semestre, dici trois mois, il aura un
nouvel lve.

93

Wallace tait instructeur lcole des guerriers et il avait


pour tche de perfectionner les rudiments quenseignaient Karel
et les autres. Si lon pensait quun apprenti avait fait des dbuts
prometteurs, comme ctait le cas dHorace, Wallace lui donnait
des cours particuliers et lui enseignait des techniques pousses.
Pas avant ? demanda Karel dun ton perplexe. Pourquoi ne
commencerait-il pas tout de suite ? Daprs ce que jai vu, il
matrise dj les gestes de base.
Mais Rodney secoua ngativement la tte.
Nous ne le connaissons pas encore, dit-il. Il a plutt lair
sympathique, mais on ne sait jamais. Imaginez quil ne fasse pas
laffaire : mieux vaut quil napprenne pas tout de suite des
techniques de combat trop perfectionnes.
Aprs rflexion, Karel se rangea lavis du Matre des
guerriers. Aprs tout, par la suite, Horace pouvait tre renvoy
de lcole ; et sil bnficiait auparavant dun entranement de
qualit, il pourrait devenir gnant, voire dangereux : les
apprentis disqualifis prouvaient souvent de la rancur et
leurs ractions taient imprvisibles.
Autre chose, ajouta Rodney. Tout cela doit rester entre
nous, dites-le Morton. Je ne veux pas que cela arrive aux
oreilles du garon, il pourrait sen vanter et se retrouver dans
une situation dlicate vis--vis des autres.
Vous avez raison, dit Karel.
Il termina sa bire en deux gorges, reposa sa chope sur la
table et se leva.
Il vaudrait mieux que jy aille, des rapports mattendent.
Qui nen a pas ? dit le Matre avec comprhension.
Les deux amis changrent un sourire blas.
En devenant Matre des guerriers, jamais je naurais cru
avoir moccuper de tant de paperasses, ajouta Rodney.
Karel eut un sourire moqueur.
Je me dis parfois que lon devrait dposer les armes et
simplement jeter tous ces papiers la face de lennemi, ils en
mourraient touffs.
Karel salua le Matre avec dcontraction en portant un doigt
son front, ce qui, vu son anciennet, suffisait, puis se dirigea
vers la porte ; mais Rodney le rappela.
94

Tenez ce garon lil, mais quil ne sen rende pas


compte.
videmment, dit Karel. Il ne faudrait pas quil se mette
croire quil est quelquun de spcial.
Au mme instant, Horace tait loin dimaginer quil tait
quelquun de spcial, du moins dans le sens positif du terme. En
revanche, il sapercevait quil ne sattirait que des ennuis.
La scne peu ordinaire qui stait droule sur le terrain
dentranement avait dli les langues. Ses camarades navaient
pas compris ce qui stait pass et simaginaient quHorace avait
irrit le Matre pour une raison ou pour une autre, et quil allait
naturellement tre chti. Mais ils connaissaient le rglement :
au cours du premier semestre, si lun dentre eux commettait
une erreur, la punition tait collective. Par consquent,
latmosphre qui rgnait dans le dortoir tait plutt tendue et
Horace avait quitt la salle avec lintention de se rendre la
rivire, une faon dchapper aux regards accusateurs et aux
reproches muets des autres lves. Par malchance, il croisa
Aida, Bryn et Jrme en chemin.
Les trois garons avaient vaguement entendu parler de ce
qui stait pass durant lentranement et en avaient tir une
histoire embrouille : ils croyaient quHorace avait t
rprimand pour son travail et ils avaient dcid den rajouter
un peu.
Aida, Bryn et Jrme savaient pourtant que les instructeurs
rprouveraient certainement leur comportement. Horace, qui
tait nouveau, ne pouvait savoir que ces brutalits
systmatiques rencontraient la totale dsapprobation du Matre
et de ses adjoints. Le garon supportait tant bien que mal dtre
rgulirement agress ou insult car il croyait que la situation
tait normale.
Ce fut pour cette raison que les trois lves de deuxime
anne lemmenrent de force au bord de la rivire, l o les
instructeurs ne pouvaient les voir. Ils lobligrent entrer dans
leau jusqu mi-cuisses puis se mettre au garde--vous.
Bb ne sait pas se servir de son pe, dit Aida.

95

Bb a mis le Matre en colre Bb na rien faire dans


cette cole. On ne devrait pas confier dpe un gros bb, ce
nest pas un jouet ! entonna Bryn.
Bb ferait mieux dapprendre lancer des cailloux, ajouta
Jrme, pour conclure ce petit chant moqueur. Ramasse un
caillou !
Horace hsita et jeta un coup dil autour de lui. Le lit de la
rivire regorgeait de pierres et il se pencha pour en ramasser
une, mouillant sa manche et le haut de sa veste.
Celle-l est trop petite, gros bb, dit Aida en souriant
dun air mauvais. Gros bb a besoin dune grosse pierre.
Une bonne grosse pierre, ajouta Bryn en dsignant le lit de
la rivire.
Horace chercha nouveau et aperut plusieurs blocs de
pierre au fond de leau cristalline. Il se pencha et en ramassa un,
mais il avait commis une erreur : sous leau, la pierre quil
venait de choisir lui avait paru facile soulever, mais une fois
la surface, il gmit sous son poids.
Montre-nous a, bb, dit Jrme. Soulve-la. Horace
rassembla ses forces ; le courant rapide lui rendait la tche
difficile et il avait du mal garder son quilibre avec la lourde
pierre entre les mains ; il la hissa hauteur de poitrine afin que
ses perscuteurs puissent la voir.
Plus haut ! ordonna Aida. Au-dessus de la tte !
Pniblement, Horace obit. La pierre lui semblait de plus en
plus lourde mais il parvint la soulever au-dessus de sa tte et
les trois garons eurent lair satisfaits.
Bravo, bb, dit Jrme.
Horace soupira de soulagement et fit mine de reposer la
pierre.
Que fais-tu ? demanda Jrme dun ton rageur. Jai
seulement dit bravo. La pierre reste o elle est.
grand-peine, Horace souleva nouveau la pierre en la
tenant bout de bras. Aida, Bryn et Jrme hochrent la tte.
Maintenant, tu ne bouges plus dici, lui dit Aida. Tu
comptes jusqu cinq cents et ensuite tu pourras rentrer au
dortoir.
Commence compter ! lana Bryn, ravi de son ide.
96

Un, deux, trois


Mais ils se mirent immdiatement lui crier dessus :
Pas si vite ! Recommence. Lentement.
Un deux trois
Cest mieux. Tu iras tranquillement jusqu cinq cents et
tu pourras tarrter, lui dit Aida.
Nessaie pas de tricher, nous le saurons, le menaa
Jrme. Et dans ce cas, ce sera jusqu mille que tu devras
compter.
Les trois garons repartirent en riant et Horace resta au
milieu de la rivire ; ses bras tremblaient sous le poids de la
pierre et ses yeux se remplissaient de larmes de frustration et
dhumiliation. un moment, il perdit lquilibre et tomba
leau ; aprs cet incident, ses vtements alourdis lui rendirent la
tche encore plus prouvante, mais il persvra. Les garons
staient sans doute cachs quelque part pour le surveiller ; si
ctait le cas, ils lui feraient payer sa dsobissance.
Quil en soit ainsi, se dit-il, rsign. Mais il jura de se venger
des torts quil subissait, la premire occasion qui se
prsenterait.
Beaucoup plus tard, il rentra au dortoir, les vtements
dtremps, les bras endoloris, avec dans le cur un profond
sentiment de rancune. Le repas tait dj termin mais il sen
moquait bien. Il tait trop malheureux pour pouvoir manger.

97

14

14
F

ais-lui faire un petit tour de lenclos, conseilla Halt.


Will scruta le poney aux longs poils, qui lobservait dun il
vif.
Allez, mon grand, lencouragea-t-il tout en le tirant par le
licou.
Mais cet instant, Foltre raidit ses pattes avant et refusa
davancer. Will tira plus fort sur la corde ; il inclina son corps
vers larrire et rassembla ses forces pour faire bouger le petit
poney ttu.
Vieux Bob gloussait.
Il est plus costaud qutoi !
Will en rougit dembarras. Il tira plus fort encore, mais
seules les oreilles de lanimal remuaient. Will avait limpression
dessayer de dplacer un poids mort.
Ne le regarde pas, conseilla Halt doucement. Prends la
corde et loigne-toi tranquillement, il te suivra.
Will tourna alors le dos au poney, saisit fermement le licou et
se mit avancer. Le Rdeur dsigna de la tte lautre bout de
lenclos, o Will aperut une petite selle, pose en quilibre sur
la barrire.
Va le seller, lui dit Halt.
Foltre trottait docilement derrire Will. Arriv au bout de
lenclos, le garon attacha les rnes la barrire, souleva la selle
pour la placer sur le dos de lanimal, et se pencha afin de
boucler les sangles.
98

Serre-les bien, lui conseilla Bob.


Quand la selle fut bien en place, Will regarda Halt et dit avec
empressement :
Je peux le monter, maintenant ?
Le Rdeur caressa pensivement sa barbe en broussaille
avant de rpondre.
Si tu penses que cest une bonne ide, vas-y.
Will eut un instant dhsitation. Il avait la vague impression
davoir dj entendu ces mots. Mais son impatience tait telle
quil plaa un pied dans ltrier et enjamba agilement le dos du
poney. Foltre demeurait immobile.
Allez ! Avance ! dit Will en donnant de petits coups de
talon dans les flancs de lanimal.
Pendant quelques secondes, rien ne se produisit. Puis Will
sentit quun lger tremblement agitait le corps de lanimal. Et
soudain Foltre cambra son petit dos muscl. Il se tourna
violemment sur le ct et lana une ruade. Will valdingua pardessus les oreilles du poney, effectua un saut prilleux et
scrasa dans la boue. Il se releva en se frottant le dos.
Foltre se tenait un peu plus loin, les oreilles dresses, et
lobservait avec intensit. Pourquoi as-tu agi aussi
stupidement ? semblait-il lui dire.
Bob, appuy contre la barrire, se tenait les ctes de rire.
Will dvisagea Halt.
Je my suis mal pris ?
Halt se glissa sous la clture et se dirigea vers le poney, qui
les regardait tous deux avec impatience. Il prit la bride et la
tendit Will, puis posa une main sur lpaule du garon.
Oui, car il ne sagit pas dune monture ordinaire, rpondit
Halt. Celui-ci a t dress pour tre mont par un Rdeur
Quelle diffrence y a-t-il ? linterrompit Will avec colre.
Halt leva la main pour le faire taire.
Quand un cavalier le monte pour la premire fois, le
cheval dun Rdeur sattend ce quon lui demande la
permission, expliqua Halt ; on les dresse ainsi afin quils ne
soient pas vols.
Will se gratta la tte.
Je nai jamais rien entendu de pareil !
99

Le vieil homme sapprocha en souriant.


Cest vrai, ya beaucoup de gens qui lsavent pas. Cest
pour a quon peut jamais voler la monture dun Rdeur.
Que dois-je alors lui dire avant de le monter ? Halt haussa
les paules.
Cela dpend du cheval. Chaque animal obit une requte
bien prcise, expliqua-t-il en dsignant son cheval. Le mien, par
exemple, rpond Permettez-moi .
Permettez-moi ?
Cest du gallique. Cest pour demander la permission. Ses
parents viennent de Gallica, dit Halt. quels mots Foltre
ragit-il ? demanda Halt en se tournant vers Bob.
Ce dernier plissa les yeux, faisant semblant davoir oubli.
Puis son visage sclaira.
a y est, je mrappelle ! uil, y faut lui dmander : Puisje ? avant dmonter dessus.
Puis-je ? rpta Will.
Bob secoua la tte.
Cest pas moi quy faut ldire, gamin, mais au chval !
Will se sentait un peu ridicule et eut limpression que les
deux hommes se payaient sa tte. Il sapprocha pourtant du
cheval, et lui dit doucement loreille :
Puis-je ?
Le poney hennit doucement. Will regarda les deux hommes
dun air perplexe mais Bob lencouragea de la tte.
Vas-y ! Ya rien craindre avec le ptit Foltre !
Avec prcaution, Will se remit en selle. Son dos lui faisait
encore mal et il resta un instant assis l, sans bouger. Rien ne se
passa. Il donna un lger coup de talon dans les flancs de
lanimal.
Allez, avance ! dit-il avec douceur.
Foltre remua les oreilles et se mit en marche dun pas
tranquille. Avec prudence, Will lui fit faire une ou deux fois le
tour de lenclos puis lui donna dautres petits coups de talon.
Lanimal partit alors au petit trot ; Will se laissa porter par le
rythme des mouvements de sa monture et Halt lobservait dun
air satisfait. Le garon tait dj bon cavalier.

100

Le Rdeur dnoua la petite corde qui maintenait ferme la


porte de lenclos et louvrit en grand.
Conduis-le lextrieur, Will, et tu verras ce dont il est
vraiment capable !
Will obit et mena le poney hors de lenclos ; une fois dans la
clairire, il lui donna de nouveaux coups de talon. Il sentit le
corps du petit animal se raidir, et Foltre, sans prvenir, se mit
galoper.
Lair vif fouettait les oreilles de Will qui se penchait sur
lencolure du poney pour linciter acclrer encore lallure. Les
oreilles dresses, Foltre obissait au garon et avanait, rapide
comme le vent ; ses courtes pattes les emportaient toute
vitesse vers lore de la fort. Will exera une lgre pression sur
la rne gauche, sans savoir comment le poney allait ragir. Mais
Foltre prit immdiatement un virage gauche et vita les
arbres. Le jeune cavalier maintint la mme pression sur les
rnes jusqu ce quils reprennent la direction de lenclos.
Quand il vit la distance quil venait de parcourir, Will en eut le
souffle coup : Halt et Bob taient devenus de minuscules
silhouettes dans le lointain.
Un tronc couch terre surgit devant eux et, avant mme
que Will ne puisse ragir, le poney bondit par-dessus lobstacle.
Will laissa alors chapper un cri de joie et le poney lui rpondit
en poussant un bref hennissement.
Ils arrivaient maintenant vers lenclos. Will tira doucement
sur les rnes ; lanimal ralentit aussitt son galop, se mit au trot
et enfin au pas. Il sarrta devant Halt. Foltre secoua la tte et
hennit nouveau. Will se pencha et lui flatta lencolure.
Il est formidable ! scria-t-il bout de souffle. Il galope
aussi vite que le vent !
Halt hocha srieusement la tte.
Peut-tre pas, mais il peut en tout cas faire du chemin.
Il se tourna vers le vieil homme.
Tu las parfaitement dress, Bob.
Le vieil homme baissa vivement la tte en guise de
remerciement et flatta son tour lencolure du poney. Il avait
consacr son existence lever et dresser des chevaux pour
lOrdre des Rdeurs.
101

Il est capable davancer tout ljour, dit-il dune voix


affectueuse. Et il les enterrera tous, ces gros canassons de
chvaliers ! Le ptit le monte bien, hein, Rdeur ?
Halt se caressa la barbe.
Pas trop mal.
Bob prit un air indign.
Pas trop mal ? Tes bien svre, Rdeur ! Le gamin, il est
lger comme une plume, il est quand mme rest en selle quand
lponey il a saut !
Le vieil homme leva les yeux vers Will, toujours
califourchon sur lanimal, et hocha la tte avec reconnaissance :
Il a pas tir comme un fou sur les rnes comme dautres
lfont ! Lui, au moins, y sait sy prendre, et avec douceur, pour
sr !
Will eut un large sourire. Les compliments du vieux
palefrenier le touchaient. Il regarda le Rdeur la drobe, mais
le visage de ce dernier restait impassible. Jamais il ne sourit ,
se dit Will.
Le garon sapprtait mettre pied terre mais se ravisa
bien vite.
Dois-je lui dire quelque chose avant de descendre ?
Bob clata de rire.
Non, ptit. Une fois suffit. Foltre oubliera jamais, tant
qucest toi qui lmontes.
Soulag, Will descendit de sa monture. Foltre lui donna
alors quelques petits coups de tte affectueux. Will jeta un il
vers le tonneau de pommes.
Je peux lui en donner une autre ?
Une seule, dit Halt. Mais nen fais pas une habitude ; sil
prenait trop de poids, il ne pourrait plus courir.
Foltre sbroua bruyamment ; Halt et lui ntaient
apparemment pas daccord sur la ration quotidienne de
pommes quun poney tait cens recevoir.
Tout au long de la journe, Bob donna Will des conseils sur
la meilleure faon de monter ; lapprenti apprit aussi
entretenir et rparer la selle et le harnais, et prendre soin du
petit cheval. Il brossa et trilla la robe de son poney pour la
rendre brillante, et lanimal sembla apprcier les efforts du
102

garon. Finalement, puis, les bras endoloris, Will scroula sur


une botte de foin. Cest linstant que choisit Halt pour entrer
dans lcurie.
Allez, debout ! Ce nest pas le moment de fainanter. Nous
devons partir maintenant si nous voulons tre de retour avant la
nuit.
Tout en parlant, il sellait son cheval. Will nessaya mme pas
de protester. Il savait que ce serait peine perdue, et il tait
surtout impatient de rentrer la chaumire dos de poney.
lvidence, les deux montures allaient faire partie de la
maisonne. Il comprenait prsent que le cheval de Halt
connaissait le chemin et que le Rdeur avait attendu que Will
affirme ses comptences questres et fasse connaissance avec
Foltre avant daller le chercher chez Bob, o il avait rsid
temporairement.
Ils avanaient au trot travers la sombre fort. De temps en
temps, les chevaux hennissaient, donnant limpression de
converser. Will brlait de poser les nombreuses questions quil
avait en tte mais il se montrait prsent prudent et vitait de
trop bavarder en prsence du Rdeur.
Finalement, il ne put plus rsister :
Halt ? demanda-t-il, pour voir.
Le Rdeur grogna. Will se dit que ctait bon signe.
Comment sappelle votre cheval ?
Halt baissa les yeux vers le garon. Mme sil ntait en rien
comparable aux normes destriers des curies du Baron, le
cheval du Rdeur tait un peu plus grand que Foltre.
Je crois que cest Abelard.
Abelard ? Quel drle de nom !
Cest gallique, dit le Rdeur, qui mit ainsi un terme la
conversation.
Ils chevauchrent en silence quelques kilomtres durant. Le
soleil tait bas et lombre des arbres sallongeait et se dformait
sur le sol. Will observait lombre de son poney, qui semblait
possder des pattes dmesurment longues et un corps si court
quil en tait ridicule. Il avait envie de le faire remarquer au
Rdeur mais se dit que de telles frivolits nintresseraient pas

103

lhomme. En revanche, il rassembla son courage et lui posa une


question qui le travaillait depuis quelques jours :
Halt ?
Le Rdeur soupira brivement.
Quoi encore ? dit-il dun ton peu encourageant.
Vous vous rappelez mavoir dit que Morgarath avait t
vaincu grce un Rdeur ?
Halt grommela.
Eh bien, je me demandais comment sappelait-il ?
Les noms nont aucune importance. Je ne men souviens
absolument pas.
Ctait vous ? reprit Will, certain davoir raison.
nouveau, Halt posa sur lui son regard froid mais
tranquille.
Je viens de te le dire, les noms ne comptent pas.
Un silence de quelques secondes sinstalla puis le Rdeur
reprit :
Sais-tu ce qui compte vraiment ?
Will secoua la tte.
Le repas ! Et nous allons tre en retard si nous
nacclrons pas lallure !
Il fit claquer ses talons sur les flancs dAbelard, qui slana
aussi rapidement que les flches de Halt, laissant Will et son
poney loin derrire eux.
Will fit de mme et Foltre se mit galoper la poursuite de
lautre monture.
Allez, Foltre ! On va leur montrer comment galope un
vrai cheval de Rdeur !

104

15

15
Du haut de son poney, Will se frayait lentement un passage

travers la foule qui stait rassemble sur le champ de foire


install lextrieur des murs du chteau. Tous les habitants et
les villageois semblaient avoir rpondu lappel et il devait
avancer avec prudence afin dviter que Foltre ncrase les
pieds de quelquun.
La Fte de la Moisson avait lieu une fois lan quand les
rcoltes avaient t rentres en prvision de lhiver venir.
Aprs un mois pnible pass moissonner, les sujets du Baron
avaient droit un jour de repos. Chaque anne cette poque,
une foire ambulante venait au chteau et y dressait des stands et
des choppes. On y trouvait des cracheurs de feu et des
jongleurs, des chanteurs et des conteurs. On pouvait aussi
tenter de remporter des prix en jetant des balles de cuir souple
sur des pyramides de morceaux de bois taills en forme de
bouteille, ou en lanant des anneaux sur des cibles carres
traces au sol. Will avait bien vu que ces cibles taient peine
plus larges que les anneaux et que personne ne gagnait jamais
ce jeu. Mais ctait loccasion de se divertir et toutes les
dpenses taient prises en charge par le Baron.
Pourtant, ce ntait ni la foire ni ses attractions que Will avait
en tte pour linstant, il aurait bien le temps den profiter plus
tard. Il tait avant tout venu rendre visite ses anciens
camarades.

105

La tradition voulait que les Matres accordent une journe de


repos aux apprentis loccasion de cette fte, mme si euxmmes navaient pas particip aux travaux des champs. Durant
des semaines, Will stait demand si Halt se conformerait cet
usage, car le Rdeur semblait ne pas se soucier des traditions et
prfrait faire les choses sa manire. Mais lavant-veille,
langoisse de Will stait apaise : dun ton bourru, Halt lui avait
annonc quil pouvait disposer de cette journe, en ajoutant
toutefois quil en oublierait certainement tout ce quil avait
retenu au cours de ses trois premiers mois dapprentissage.
Trois mois dentranement au tir larc et au lancer de
couteau ; trois mois passs dans les champs, traquer les
ombres et les cachettes, avancer discrtement, sans se faire
voir, sous le regard perant de Halt. Trois mois passs
chevaucher Foltre puis soccuper de lui, laspect le plus
agrable de son apprentissage. Une amiti sincre le liait
maintenant au petit poney.
prsent, il avait bien besoin dun jour de repos afin de
samuser un peu. Il savait quil verrait Horace mais cette
perspective nassombrissait pourtant pas son plaisir. Quelques
mois dun entranement prouvant lcole des guerriers
avaient peut-tre un peu attnu lagressivit du garon.
Jenny avait organis cette rencontre et encourag les autres
la rejoindre en leur promettant dapporter des cuisines une
fourne de gteaux de viande. Elle tait dj lune des lves les
plus apprcies de Matre Chubb et il vantait son talent auprs
de tous ceux qui voulaient bien lcouter, insistant videmment
sur le rle essentiel de son enseignement.
Rien qu lide de ces gteaux, le ventre de Will gargouillait
de plaisir. Il tait affam car il avait dlibrment saut le petit
djeuner pour leur garder un peu de place : les gteaux de Jenny
avaient dj acquis une certaine rputation Montrouge.
Il arriva en avance au lieu de rendez-vous ; il mit pied terre
et conduisit Foltre lombre dun pommier. Le poney tendit le
cou et lana un regard denvie en direction des pommes, hors de
sa porte. Will sourit et grimpa rapidement dans larbre afin dy
cueillir un fruit quil tendit lanimal.
Tu nen auras quune, tu sais ce que Halt en pense.
106

Foltre sbroua avec impatience. Entre le Rdeur et lui, la


ration quotidienne de pommes tait toujours un sujet de
discorde. Will regarda autour de lui, mais il ny avait aucun
signe des autres ; il sassit alors lombre du pommier et
sappuya contre le tronc noueux.
Le jeune Will ! Quelle surprise ! sexclama derrire lui une
voix caverneuse.
Will se redressa la hte et porta une main son front en
guise de salut. Ctait le Baron en personne, mont sur son
immense destrier, accompagn de quelques-uns de ses officiers.
Oui, Messire, rpondit-il un peu inquiet, le Baron nayant
pas lhabitude de sadresser lui. Je vous souhaite une
excellente Fte de la Moisson, Messire.
Le Baron le remercia dun signe de la tte, puis se pencha en
avant, confortablement cal sur sa selle.
Je dois dire que tu as de lallure, jeune homme ; je navais
pas encore pu tadmirer dans cette cape de Rdeur. Halt ta-t-il
dj enseign toutes les ficelles du mtier ?
Will jeta un il sur la cape dun gris-vert mouchet que Halt
lui avait donne quelques semaines plus tt. Il lui avait expliqu
que ces teintes morcelaient la vision densemble que lon avait
de celui qui la portait et laidaient se fondre dans le paysage.
Ctait lune des raisons pour lesquelles les Rdeurs arrivaient
se mouvoir linsu de tous.
Halt dit que cette cape est un vtement de camouflage.
Le Baron hocha la tte ; le terme lui tait apparemment
familier, alors quil tait tout nouveau pour Will.
Mais attention ! Ne ten sers pas pour aller voler des
gteaux, dit le Baron avec un air de fausse svrit.
Will secoua la tte avec prcipitation.
Oh non, Messire ! Halt a promis que, si jagissais ainsi, il
me tannerait la peau des fess
Embarrass, il sinterrompit. Il ntait pas certain davoir le
droit demployer de tels mots en prsence dun personnage de
haut rang.
Le Baron hocha nouveau la tte, et rprima un large
sourire.

107

Oui, jen suis sr. Et comment tentends-tu avec Halt ?


Lapprentissage te plat ?
dire vrai, Will navait pas encore eu le temps de se
demander si ce quil apprenait lui plaisait ou non. Ses journes
taient bien trop charges et ctait la premire fois, en trois
mois, quil avait loccasion dy rflchir.
Je crois que oui, dit-il dun ton hsitant. Seulement
Sa voix sestompa et le Baron lobserva plus attentivement.
Seulement quoi ?
Will dansait nerveusement dun pied sur lautre ; il sen
voulait de ne pas savoir tenir sa langue, et de constamment se
fourrer dans des situations dlicates. Il parlait toujours sans
rflchir.
Seulement Halt ne sourit jamais. Il prend toujours les
choses au srieux.
Il eut limpression que le Baron rprimait un autre sourire.
Tu sais, tre Rdeur, cest une profession srieuse ; je suis
persuad que Halt te la fait comprendre.
Oui, tout le temps, dit Will, dun air dsol.
Cette fois, le Baron ne put sempcher de sourire.
Sois attentif ce quil tenseigne, mon garon, le mtier
que tu apprends l est essentiel.
Oui, Messire.
Will saperut avec surprise quil tait entirement daccord
avec le Baron. Ce dernier reprit les rnes en main, sapprtant
partir. Mais saisi dune soudaine impulsion, Will savana.
Pardonnez-moi, Messire.
Le Baron se tourna vers lui.
Oui ?
Vous vous souvenez, Messire, de la bataille contre
Morgarath ?
Le visage jusqualors jovial du Baron sobscurcit et il frona
les sourcils.
Je ne suis pas prs de loublier, mon garon. Pourquoi
men parles-tu ?
Messire, Halt ma racont quun Rdeur a guid la
cavalerie jusqu un gu, et cest ainsi quils ont pu attaquer
lennemi par larrire
108

Cest exact.
Je me demandais, Messire, comment sappelait ce Rdeur,
murmura Will, qui rougit de sa tmrit.
Halt ne te la donc pas dit ?
Will haussa les paules.
Il dit que les noms nont pas dimportance ; il dit que
manger, cest a qui compte, pas les noms.
Et toi, malgr ce que ta dit ton matre, tu penses que les
noms ont quand mme de limportance ? demanda le Baron, qui
semblait nouveau soucieux.
Will, la gorge serre, reprit :
Je crois quil sappelait Halt et je me demande pourquoi il
na pas t dcor ou honor pour son exploit.
Le Baron rflchit un instant.
Tu as raison, Will, ctait bien Halt ; lpoque, je voulais
le rcompenser mais il ne ma pas autoris le faire. Il ma dit
que cela ntait pas dans les habitudes dun Rdeur.
Mais, commena Will dun ton perplexe. Le Baron
linterrompit :
Vous les Rdeurs, comme tu as d lapprendre, avez une
faon diffrente de voir les choses. Il arrive que dautres gens ne
le comprennent pas. Contente-toi dcouter ton Matre et de
limiter en tout : je suis convaincu quune vie honorable tattend.
Oui, Messire, dit Will en saluant nouveau le Baron.
Celui-ci donna un petit coup de rne sur lencolure de son
cheval et sapprta se diriger vers le champ de foire.
Cela suffit, prsent, nous ne pouvons rester bavarder
tout le jour. Je vais la foire et cette anne, je parviendrai peuttre lancer un anneau sur lun de ces satans carrs !
Le Baron tait sur le point de partir, mais il parut avoir
oubli de dire quelque chose et retint sa monture.
Will !
Oui, Messire ?
Ne rpte pas Halt ce que je tai dit propos du rle quil
a jou dans la bataille, il men voudrait.
Bien, Messire, rpondit Will en souriant.
Le Baron sloignait et Will reprit sa place sous larbre pour
attendre ses amis.
109

110

16

16
Jenny,

Alyss et George arrivrent peu de temps aprs.


Comme promis, Jenny avait apport ses gteaux de viande,
envelopps dans un torchon rouge. Elle les dposa dlicatement
sur le sol, tandis que ses amis se bousculaient autour delle.
Mme Alyss, dordinaire si digne et pose, semblait impatiente
de pouvoir semparer de lun des chefs-duvre confectionns
par Jenny.
Dpchons ! Je meurs de faim ! scria George.
Jenny secoua la tte.
Nous devrions attendre Horace, dit-elle en regardant
autour delle, sans lapercevoir dans la foule.
Piti ! limplora George, je me suis tu la tche tout le
matin pour rdiger une requte lattention du Baron !
Alyss leva les yeux au ciel.
Nous devrions commencer, sinon il va se lancer dans une
argumentation juridique et nous en aurons pour la journe.
Gardons une part pour Horace.
Will eut un large sourire. George ne ressemblait en rien au
garon timide et balbutiant du Jour du Choix ; il spanouissait
lcole, des scribes, cela semblait vident. Jenny leur offrit
deux gteaux chacun et en mit deux de ct pour Horace.
Bon apptit, dit-elle.
Les autres sinstallrent pour les manger et, trs vite,
commencrent chanter les louanges de la cuisinire : la
rputation de Jenny ntait plus faire.
111

George se leva, ouvrit grand les bras et sadressa une cour


de justice imaginaire :
Ceci na rien dun vulgaire gteau, votre honneur.
Prtendre que ceci est un gteau serait une erreur judiciaire
flagrante, une erreur sans prcdent dans votre cour !
Will se tourna vers Alyss.
Cela fait combien de temps quil est comme a ?
Aprs quelques mois de pratique juridique, ils deviennent
tous comme lui, dit-elle en souriant. Le seul problme
maintenant reste de le faire taire.
Assieds-toi donc, George ! dit Jenny, qui rougissait de
plaisir, ravie de ces compliments. Tu es compltement idiot.
Cest sans doute vrai, belle damoiselle, mais la magie qui
mane de ces uvres dart ma tourneboul le cerveau. Ce ne
sont pas des gteaux, ce sont des symphonies !
Il leva la moiti de gteau quil tenait la main, comme pour
porter un toast.
la sant de la symphonie culinaire de damoiselle
Jenny !
Alyss et Will, qui changeaient de larges sourires, levrent
leur gteau et portrent un toast leur tour. Les quatre
camarades clatrent de rire.
Ce fut le moment quHorace choisit pour arriver. En tant
quapprenti, il tait le seul mener une existence misrable.
Lentranement tait implacable et la discipline inflexible. Il sy
tait attendu, videmment, et dans des circonstances normales,
il aurait pu faire face cette situation. Mais sa vie tait un
vritable cauchemar depuis quil tait devenu le souffre-douleur
de Bryn, dAlda et de Jrme. Ces derniers le rveillaient au
beau milieu de la nuit, le tranaient dehors et lobligeaient
accomplir les tches les plus humiliantes et puisantes qui
soient.
Ces trois brutes pouvaient surgir tout instant pour le
tourmenter et le manque de sommeil, associ langoisse, le
retardait dans son travail. Ses camarades de classe le rejetaient,
sachant que sils montraient la moindre sympathie son gard,
ils pouvaient devenir des cibles leur tour. Horace prouvait un
sentiment de solitude extrme. La seule et unique chose
112

laquelle il avait toujours aspir se rduisait en cendres. Il


dtestait cette cole mais ne pouvait en partir, par crainte de se
sentir davantage humili.
prsent, en ce jour o, enfin, il pouvait chapper aux
restrictions et latmosphre tendue de lcole des guerriers, et
quil arrivait devant ses camarades, dj occups festoyer sans
lavoir attendu, il ne ressentait que de la colre et de la
souffrance. Il ne savait pas que Jenny avait mis des gteaux de
ct et il en fut profondment bless. De tous ses anciens
camarades, ctait delle quil se sentait le plus proche. Elle tait
toujours joyeuse et amicale, toujours dispose couter les
soucis des autres. Il avait eu trs envie de la revoir mais
prsent, elle le laissait tomber.
Quant aux autres, il lui tait facile den penser du mal. Alyss
lavait toujours tenu distance, comme sil ntait pas assez bien
pour elle ; Will navait cess de lui jouer des tours avant de
senfuir au sommet de son arbre, o Horace ne pouvait le suivre.
Du moins, ctait ainsi quil voyait les choses, maintenant quil
se trouvait dans une position vulnrable. Il en oubliait toutes les
fois o cest lui qui avait eu le dessus, attendant que le garon
soit forc de demander grce.
Quant George, Horace ne lui avait jamais vraiment prt
attention. Le garon studieux, toujours plong dans ses livres,
tait insipide et sans intrt. Et voil quil jouait une petite
scne devant les autres qui riaient et mangeaient les gteaux de
Jenny, sans lui en laisser une miette. Soudain, il ressentit leur
gard une profonde haine.
Quel charmant tableau ! lana-t-il avec amertume.
Ils se tournrent vers lui et leurs rires svanouirent.
Comme de bien entendu, Jenny fut la premire se ressaisir.
Horace ! Te voil enfin !
Elle savana vers lui mais le regard glacial du garon la
stoppa net.
Comment a, enfin ? Je nai que quelques minutes de
retard et on me le reproche ? Mais je suis apparemment trop en
retard pour vous, puisque vous vous tes dj goinfrs sans
moi !

113

Ce quil venait de dire tait injuste envers la pauvre Jenny.


Comme la plupart des cuisiniers, une fois un plat prpar, elle
navait pas vraiment envie dy goter. Sa seule satisfaction tait
de regarder les autres le savourer et de recevoir leurs
compliments, et elle navait donc pas touch son plat. Elle se
tourna vers les deux gteaux recouverts dune serviette quelle
avait mis de ct pour Horace.
Non, tu te trompes ! dit-elle prcipitamment. Il en reste,
regarde !
Mais sa colre, si longtemps refoule, empchait le garon
dagir ou de penser raisonnablement.
Dans ce cas, dit-il dun air sarcastique, je ferais mieux de
vous quitter et de vous laisser les manger aussi.
Horace !
Des larmes jaillirent des yeux de Jenny. Elle ne comprenait
pas lattitude du garon, mais elle savait en revanche que la
petite runion quelle avait organise tait gche.
George savana vers Horace et lobserva avec curiosit. Le
grand garon maigre pencha la tte de ct afin dexaminer le
guerrier dun peu plus prs, comme il laurait fait pour une pice
conviction prsente devant une cour de justice.
Nul besoin de te montrer aussi dsagrable, lui dit-il dun
ton raisonnable.
Mais Horace navait aucune envie de raisonner et repoussa
lautre garon avec rage.
Laisse-moi, et mfie-toi, tu tadresses un guerrier.
Tu nes pas encore guerrier, dit Will avec mpris. Comme
nous tous, tu nes quun apprenti.
Dun geste de la main, Jenny fit signe Will de renoncer
poursuivre la dispute. Horace, qui sapprtait semparer dun
gteau, leva lentement les yeux et toisa Will de haut en bas
durant quelques secondes.
Ah ah ! Le petit espion est parmi nous !
Il jeta un il vers les autres pour voir si cette remarque les
faisait rire, mais ce ntait pas le cas ; ce qui lincita se montrer
plus odieux encore.
Jimagine que Halt tapprend espionner sournoisement
les autres, pas vrai ?
114

Horace savana et, sans attendre de rponse, il palpa la cape


de Will dun air moqueur.
Cest quoi, cette cape ? Tu navais pas assez de teinture
pour que la couleur soit uniforme ?
Cest une cape de Rdeur, rpondit Will dune voix
tranquille, tout en contenant la colre qui montait en lui.
Horace eut un rire de mpris et fourra un gteau dans sa
bouche, rpandant des miettes tout autour de lui.
Ne sois pas si dsagrable, dit George. Horace, rouge de
colre, sen prit alors au scribe.
Tais-toi, gamin ! fit-il dun ton brusque. Cest un guerrier
que tu parles !
Un apprenti guerrier, rpta Will avec fermet. Le visage
dHorace vira au cramoisi et son regard furieux passait de
George Will. Ce dernier stait crisp, sentant que le grand
garon tait sur le point dattaquer. Mais Horace y rflchit
deux fois : Will le fixait maintenant avec assurance. Par le pass,
quand il menaait Will, il navait jamais vu dans ses yeux une
telle note de dfi, mais seulement de la peur. Cette
dtermination nouvelle le troublait.
Il sen prit alors George et, du plat de la main, lui donna un
coup dans la poitrine pour le repousser.
Et a, cest agrable ?
George chancela et fit des moulinets avec les bras pour viter
de tomber. Sans faire exprs, il donna un coup dans le flanc de
Foltre qui paissait paisiblement ; le petit poney se cabra.
Doucement, Foltre, dit Will.
Lanimal se calma immdiatement, mais Horace le remarqua
pour la premire fois. Il sapprocha du petit cheval aux longs
poils.
Cest quoi, a ? demanda-t-il avec une fausse incrdulit.
Qui est venu avec ce gros chien si laid ?
Will serra les poings.
Cest mon cheval, dit-il dune voix tranquille.
Il pouvait supporter les moqueries dHorace, mais il
nacceptait pas de le voir insulter Foltre.
Horace clata de rire.

115

Un cheval ? Ce nest pas un cheval ! lcole, nous


montons de vrais chevaux, pas des chiens hirsutes ! Il semble
aussi avoir besoin dun bon bain ! ajouta-t-il en faisant mine de
renifler lanimal.
Le poney jeta un regard de ct Will. Qui est cet odieux
balourd ? semblait-il demander.
Will, dissimulant soigneusement un sourire mauvais, dit
dun ton qui se voulait dsinvolte :
Cest un cheval de Rdeur. Seul un Rdeur peut le monter.
Mme ma grand-mre pourrait grimper dessus ! rpliqua
Horace en riant.
Cest possible, mais je parie que toi, tu en serais bien
incapable, le dfia Will.
Au mme instant, Horace dtacha les rnes du poney ; le
cheval se tourna vers Will et le garon eut limpression que
Foltre lui faisait un clin dil. Lapprenti grimpa facilement sur
le dos du poney, qui demeura immobile.
Tu vois, cest simple ! dit Horace dun air vantard. Allez,
chien-chien, on avance !
Will vit Foltre contracter ses muscles, se cabrer, retomber
sur ses pattes et lancer une ruade. Horace senvola puis scrasa
sur le sol poussireux. George et Alyss nen croyaient pas leurs
yeux mais taient ravis de voir la brute tendue sur le sol, bout
de souffle, comme assomme. Jenny fit mine de savancer mais
sarrta. Aprs tout, Horace lavait bien cherch.
Lincident aurait peut-tre pu sarrter l, mais Will ne put
rsister la tentation davoir le dernier mot.
Tu ferais bien de demander ta grand-mre de
tapprendre monter, dit-il dun air impassible.
George et Alyss durent se retenir de sourire mais par
malchance, Jenny laissa chapper un petit rire nerveux. En
moins dune seconde, Horace fut nouveau sur pied, le visage
assombri par la colre. Il jeta un coup dil autour de lui et
aperut quune des branches du pommier tait tombe. Il sen
empara et la brandit au-dessus de sa tte tout en se prcipitant
vers Foltre.
Je vais te donner une bonne leon, toi et ton satan
cheval ! hurla-t-il, en menaant furieusement Foltre.
116

Le poney fit plusieurs pas de ct afin de se mettre hors


datteinte et avant quHorace puisse le cravacher, Will se jeta
sur lui. Il agrippa le dos du garon et tous deux roulrent
terre. Ils luttrent sur le sol, chacun tentant de prendre le
dessus. Foltre, inquiet de voir son matre en danger, poussa un
hennissement et se cabra. Les bras dHorace battaient
frntiquement lair et il parvint frapper loreille de Will ; mais
ce dernier arriva se dgager et lui donna un violent coup de
poing dans le nez.
Du sang coulait sur le visage du grand garon : en trois mois,
les bras de Will staient muscls. Toutefois, Horace sentranait
dur lui aussi et il frappa si violemment son adversaire dans le
ventre que Will en eut le souffle coup. Horace se releva tant
bien que mal mais Will, couch au sol, encercla de ses jambes
les chevilles dHorace, qui trbucha et tomba de nouveau.
Ctait l une parade que lui avait enseigne Halt.
Frappe toujours le premier. Durant les entranements de
lutte mains nues, Halt lui avait rebattu les oreilles de ce
conseil. Horace terre, Will plongea alors sur lui en essayant de
lui clouer les bras au sol. Soudain, Will sentit quune poigne de
fer agrippait son col et le soulevait, lui donnant lair dun
poisson se tortillant au bout de lhameon. Une forte voix
rageuse retentit son oreille.
Que se passe-t-il, bande de canailles !
Will se tourna et vit Messire Rodney, le Matre des guerriers,
qui semblait trs en colre. Horace se redressa et se mit au
garde--vous. Messire Rodney lcha Will qui scrasa au sol
comme un vulgaire sac de pommes de terre.
Deux garons qui se battent comme des chiffonniers en ce
jour de fte ! Et pour couronner le tout, lun deux est mon
apprenti !
Les yeux baisss, Will et Horace dansaient dun pied sur
lautre, morts dinquitude, incapables de croiser le regard
courrouc du Matre.
Eh bien, Horace, un problme ?
Le jeune homme rougit mais ne rpondit pas. Messire
Rodney regarda Will.

117

Trs bien. Et toi, le garon du Rdeur, cest quoi cette


histoire ?
On se bagarrait, Messire, cest tout, marmonna Will.
Je men suis bien rendu compte ! hurla le Matre. Vous me
prenez pour un imbcile ?
Il sinterrompit et attendit que lun des deux apprentis
prenne la parole, mais ils restaient muets. Messire Rodney,
contrari, soupira. Les garons quand ils ntaient pas dans
vos pattes, ils se bagarraient, volaient, ou cassaient quelque
chose.
Trs bien, le combat est termin ; serrez-vous la main et
quon nen parle plus.
Il attendit, mais aucun des deux adversaires ne bougea. Il
hurla alors, sur le ton quil employait pour passer les troupes en
revue :
Immdiatement !
Ils obirent contrecur. Mais quand Will plongea ses yeux
dans ceux dHorace, il comprit que laffaire tait loin dtre
rgle.
Ce sera pour une autre fois , disait le regard furieux
dHorace.
Quand tu veux , rpondait celui de lapprenti Rdeur.

118

17

17
La premire neige de lhiver reposait en couche paisse sur

le sol. Will et Halt rentraient lentement de la fort.


Six semaines avaient pass depuis la Fte de la Moisson et
rien navait encore t rsolu entre Will et Horace. Il y avait peu
de chance que les deux garons puissent reprendre leur querelle
de sitt : leurs Matres respectifs leur donnaient de nombreuses
tches et ils ne se croisaient que trs rarement. Will avait aperu
lapprenti guerrier de temps autre, mais toujours de loin. Ils
ne staient pas reparl et navaient pas mme eu loccasion de
se saluer. Leur colre ne stait pas apaise, Will le savait, et un
jour, elle claterait.
Bizarrement, cette ide ne le perturbait plus comme par le
pass. Non quil tait impatient davoir se battre nouveau,
mais il saperut quil pouvait affronter cette perspective avec
une certaine srnit. Il prouvait une grande satisfaction au
souvenir du bon coup de poing quil avait mis dans le nez
dHorace. Non sans tonnement, il se rendait compte que ce
souvenir tait dautant plus agrable que la scne avait eu lieu
sous les yeux de Jenny, mais surtout, quAlyss y avait assist elle
aussi. Mme si lincident tait rest en suspens, Will ne cessait
dy penser et de se le rappeler.
Le ton furieux de Halt le ramena la ralit.
Serait-il possible de poursuivre nos recherches, ou bien
avais-tu quelque chose de plus important faire ?

119

Aussitt, Will chercha des yeux ce que Halt venait de pointer


du doigt. Les sabots de leurs chevaux avanaient presque sans
bruit sur la neige craquante, et Halt avait entrepris de lui
indiquer les endroits o de lgres empreintes avaient t
laisses par des animaux ; il revenait Will de les identifier. Il
avait une vue perante et suffisamment de concentration pour y
parvenir. Dordinaire, il apprciait ces leons, mais il avait
relch son attention et, cet instant, navait pas la moindre
ide de ce quil tait cens observer.
L, dit Halt, agac davoir se rpter.
Le Rdeur dsignait un endroit sur le sol, leur gauche. Will
se dressa sur ses triers afin de mieux voir les traces laisses
dans la neige.
Un lapin, dit aussitt le garon.
Halt se tourna vers lui et le regarda de biais.
Un lapin ?
Will examina nouveau le sol et corrigea aussitt son erreur.
Des lapins, dit-il en insistant sur le pluriel. Halt aimait
que les choses soient prcises.
Cest aussi mon avis, murmura le Rdeur. Imagine un peu,
si tu reprais des pas de Skandiens cet endroit, il te faudrait
tre certain de leur nombre.
Oui, je suppose, rpondit docilement Will.
Tu supposes ! rpliqua Halt dun ton sarcastique. Croismoi, Will, entre un seul Skandien et une demi-douzaine, il y a
une diffrence !
Will hocha la tte pour sexcuser. Depuis peu, leurs rapports
se modifiaient : Halt ne le traitait plus de gamin ; dsormais,
il lappelait Will , ce que le garon apprciait. Il avait ainsi
limpression davoir t accept par le Rdeur, dont la mine
tait pourtant toujours si sombre. Il aurait souhait voir Halt lui
sourire de temps autre. Au moins une fois.
La voix grave de Halt le surprit en pleine rverie.
Des lapins cest tout ?
Will baissa encore une fois les yeux vers le sol. Il tait
difficile de distinguer les traces dans la neige, qui avait dj t
pitine, mais lendroit que Halt avait dsign, Will aperut
une autre srie de traces.
120

Une hermine ! annona-t-il dune voix triomphante.


Une hermine, exactement, dit Halt. Mais tu aurais d
deviner quil y avait dautres traces, Will. Regarde comme les
empreintes laisses par les lapins sont profondes : il est vident
que quelque chose les a effrays. Si tu ten tais aperu, tu aurais
eu lide de chercher une autre srie de traces.
Je vois, rpondit Will.
Non, la plupart du temps, tu ne vois rien, car tu es
incapable de te concentrer. Il va falloir que cela change.
Will ne dit mot. Il accepta tout simplement la rprimande. Il
savait maintenant que les critiques de Halt taient toujours
justifies. Et dans ce cas, il tait inutile de chercher des excuses.
Ils reprirent leur route en silence. Will plissait les yeux pour
mieux examiner le sol, la recherche dautres traces, dautres
indices. Ils parcoururent un ou deux kilomtres et dj,
quelques repres familiers indiquaient quils se rapprochaient
de la chaumire. Soudain, le garon aperut quelque chose.
Regardez ! scria-t-il en pointant le doigt sur un petit tas
de neige qui stait croul au bord du chemin. Quest-ce que
cest ?
Halt se retourna. Ces traces, si cen tait, ne ressemblaient
aucune de celles que Will avait dj rencontres. Le Rdeur se
rapprocha du bord du chemin et lexamina avec attention.
Hum, dit-il dun air pensif. Nous nen avions pas encore
crois. On nen voit plus souvent de nos jours, regarde bien,
Will.
Il descendit prestement de sa monture et se mit avancer
dans la neige qui lui arrivait aux genoux. Will le suivit.
Cest quoi ?
Un sanglier sauvage, dit Halt brivement. Plutt gros.
Will jeta des coups dil inquiets autour de lui. Il ne savait
peut-tre pas quoi ressemblaient les empreintes dun sanglier
dans la neige, mais il avait souvent entendu parler de cet animal
et nignorait pas quil tait extrmement dangereux.
Halt remarqua laffolement de Will et eut un geste rassurant.
Calme-toi, il nest plus dans le coin.
Vous le savez daprs ces traces ?

121

Non, je me fie au comportement des chevaux. Si un


sanglier de cette taille se trouvait encore dans les parages, ces
deux-l piafferaient et henniraient si bruyamment que nous ne
pourrions plus nous entendre penser.
Ah ! dit Will en se sentant un peu bte.
Il serra moins fort son arc. Pourtant, malgr les paroles
rassurantes du Rdeur, il ne put sempcher de jeter un dernier
coup dil derrire eux et, au mme instant, son cur se mit
battre tout rompre.
Quelque chose bougeait trs lgrement dans les paisses
broussailles de lautre ct du chemin. En temps normal, il
aurait mis cela sur le compte de la brise mais son apprentissage
avait affin son sens de lobservation. Et il ny avait aucune brise
ce jour-l. Pas le moindre petit souffle.
Malgr tout, quelque chose continuait dagiter les fourrs.
Will posa la main sur son carquois ; lentement, afin de ne pas
attirer lattention de lanimal, il en sortit une flche et la plaa
sur la corde de son arc.
Halt ?
Il avait essay dtre discret, mais sa voix tremblotait un peu.
Il se demanda si son arc laiderait arrter un sanglier la
charge. Il nen tait pas persuad.
Halt regarda autour de lui et prit note de la flche encoche
sur larc de Will et de la cible du garon.
Jespre que tu nas pas lintention de tirer sur le pauvre
paysan dissimul dans ces fourrs, dit-il dun ton srieux, tout
en haussant la voix afin quelle porte jusquaux broussailles, de
lautre ct du chemin.
Au mme instant, Will vit les fourrs sagiter de plus belle et
entendit une voix inquite qui scriait :
Tirez pas, mon bon Messire ! Jvous en prie, tirez pas !
Cest que moi !
Les buissons scartrent et un vieil homme bouriff en
sortit, lair effray ; il se releva vivement et savana vers eux.
Mais dans sa prcipitation, ses pieds se prirent dans les racines
entremles et il tomba en avant dans la neige. Il se remit
debout en tremblant, les mains tendues, paumes ouvertes afin
de montrer quil ntait pas arm, sans cesser de bredouiller :
122

Seulement moi, Messire ! Pas bsoin de tirer, Messire !


Jvous jure, cest que moi, jsuis pas dangereux pour des gens
comme vous !
Il se prcipita vers le milieu du chemin, les yeux braqus sur
larc de Will et sur la pointe tincelante et acre de la flche.
Lentement, Will relcha la pression quil exerait sur la corde et
baissa son arc tout en regardant linconnu de plus prs.
Lhomme, dune extrme maigreur, avait une barbe grise et
emmle, des genoux et des coudes cagneux et le dessus de son
crne tait chauve ; ses gestes taient maladroits et il tait vtu
dune blouse de fermier, en haillons, plutt crasseuse.
Il sarrta quelques mtres des deux Rdeurs et, lair
inquiet, il leur sourit.
Cest que moi, rpta-t-il une dernire fois.

123

18

18
Will ne put retenir un sourire. Il avait pens tomber sur un

sanglier froce, prt charger et non sur une crature aussi


inoffensive.
Comment saviez-vous quil tait l ? demanda-t-il Halt
voix basse.
Le Rdeur haussa les paules.
Je lai aperu il y a quelques minutes. Un jour, tu sauras
comment dtecter une prsence et savoir qui tobserve.
Will tait admiratif. Les pouvoirs dobservation de Halt
taient troublants. Pas tonnant que les gens du chteau le
craignent autant !
Bien, dit Halt dun ton svre. Pourquoi te caches-tu ? Qui
ta demand de nous espionner ?
Le vieil homme se frottait nerveusement les mains, et ses
yeux passaient du visage svre de Halt la pointe de la flche,
maintenant baisse, mais toujours encoche larc de Will.
Jvous espionnais pas, Messire ! Non, non ! Jvous ai
entendus arriver et jai cru que ctait ce terrible goret qui
rvenait.
Halt frona les sourcils.
Tu mas pris pour un sanglier sauvage ? Le fermier secoua
la tte.
Non, non, pas du tout ! dit-il dune voix trangle. Ou
plutt si, mais avant que jvous voie ! Et puis jsavais pas
vraiment qui vous tiez, caurait pu tre des brigands.
124

Que fais-tu ici ? Tu nas pas lair dtre du coin ?


Le fermier, qui ne tenait pas contrarier Halt, secoua
nouveau la tte.
Jviens de lautre ct de la Crique du Saule, jvous jure !
Jsuis sur la piste de cgoret et jvoulais juste trouver quelquun
qui maide en faire des jambons !
Halt eut soudain lair vivement intress. Il abandonna le ton
faussement svre quil avait jusqualors employ.
Tu as donc vu un sanglier ?
Le fermier se frotta les mains et lana des regards effrays
tout autour de lui, semblant craindre que le goret nmerge
dun instant lautre dentre les arbres.
Jlai vu, jlai entendu et jveux plus lvoir. Cest une sale
bte, Messire, croyez-moi.
Halt examina nouveau les empreintes dans la neige.
Il a lair gros, cest certain, dit-il dun ton songeur.
Et malfaisant, avec a ! reprit le fermier. Il a ldiable en lui,
vous savez. Y mettrait un homme ou un chval en pices pour
son ptit djeuner, cest sr !
Comment comptais-tu donc ty prendre avec lui ?
demanda Halt. Et au fait, comment tappelles-tu ?
Le fermier fit un petit salut de la tte et porta la main son
front.
Pierre, Messire, Pierre le Sal, les autres y mappellent, du
fait que jaime bien saler un peu ma viande.
Sans nul doute, acquiesa patiemment Halt. Mais
quesprais-tu faire de ce sanglier ?
Pierre le Sal se gratta la tte et rpliqua, dun air un peu
confus :
Jsais pas trop. Pt-tre trouver un soldat, un guerrier ou
un chvalier pour men dbarrasser. Ou mme un Rdeur,
ajouta-t-il aprs coup.
Will sourit. Halt se releva de lendroit o il stait accroupi
pour examiner les traces de lanimal. Il frotta un peu ses
genoux, couverts de neige, et se dirigea vers Pierre le Sal, qui
dansait dun pied sur lautre avec embarras.
A-t-il caus beaucoup dennuis ? demanda le Rdeur.
Le vieux fermier hocha rapidement la tte.
125

Oh que oui, Messire ! Il a tu trois chiens, dvast des


champs et cass des cltures, pour sr ! Et la bte a presque
failli tuer mon gendre quand il a essay dlarrter. Comme
jvous disais, un vrai dmon !
Halt se caressait le menton dun air songeur.
Hum Il ny a pas hsiter, il vaut mieux quon sen
occupe.
Il leva les yeux vers le soleil, bas sur lhorizon, puis se tourna
vers Will.
Combien de temps, daprs toi, avant la tombe de la nuit,
Will ?
Will tudia la position du soleil. Ces derniers temps, Halt ne
ratait pas une occasion de linterroger ou dvaluer ses
connaissances afin de vrifier ses progrs. Le garon savait quil
valait mieux rflchir avant de rpondre, Halt prfrant la
prcision la prcipitation.
Un peu plus dune heure ?
Il vit le Rdeur froncer les sourcils et se rappela que Halt
naimait pas que lon rponde une question par une autre
question.
Est-ce une question ou une affirmation ? Will secoua la
tte ; il sen voulait.
Un peu plus dune heure, affirma-t-il dun ton plus assur.
Cest exact, acquiesa le Rdeur, en se tournant vers le
vieux fermier. Pierre le Sal, je veux que tu portes un message
au Baron Arald.
Le Baron Arald ? demanda le paysan dun ton angoiss.
Halt frona nouveau les sourcils.
Tu vois ce que tu as fait ? dit-il Will. cause de toi, il
rpond une question par une autre question !
Dsol, marmonna Will, qui ne put rprimer un sourire.
Halt sadressa nouveau au fermier :
Cest a, le Baron. Tu suis ce chemin et tu trouveras son
chteau, environ deux kilomtres.
Pierre le Sal observa le chemin, comme sil pouvait dj y
apercevoir le chteau.
Un chteau, vous dites ? demanda-t-il avec tonnement.
Jai jamais vu dchteau !
126

Halt soupira avec impatience. Ce vieux bavard le mettait de


mauvaise humeur.
Cest a, le chteau. coute, tu iras voir le garde qui est
lentre
Cest un grand chteau ?
Un NORME chteau ! hurla Halt.
De frayeur, Pierre le Sal fit un bond en arrire ; la raction
du Rdeur semblait lavoir vex.
Pas besoin dbrailler, jeune homme, dit-il avec humeur.
Jme renseigne, cest tout.
Dans ce cas, arrte de minterrompre, nous perdons du
temps. Tu mcoutes, prsent ?
Pierre le Sal hocha la tte.
Bien. Tu vas voir le garde qui est lentre et tu lui dis que
tu as un message pour le Baron Arald, de la part de Halt.
Une expression de surprise apparut sur le visage du vieil
homme.
Halt ? Pas Halt le Rdeur ?
Si, rpondit Halt avec lassitude. Halt le Rdeur.
Celui qua tendu une embuscade aux Wargals de
Morgarath ?
Lui-mme, dit Halt dune voix basse et menaante.
Pierre le Sal regarda autour de lui.
Eh bien, o donc il est ?
Je suis Halt ! tonna le Rdeur en approchant son visage de
celui du vieil homme.
nouveau, le fermier recula de quelques pas. Il rassembla
son courage et secoua la tte avec incrdulit.
Non, non, cest pas possible, dit-il dune voix ferme. Cest
pas vous. Pour sr, Halt le Rdeur est aussi grand qudeux
hommes, et aussi large. Cest pas un homme, mais un gant !
Brave, froce la bataille, jle sais bien. a peut pas tre vous.
Halt lui tourna le dos et seffora de se calmer. Will ne put
sempcher de sourire nouveau. Le Rdeur se retourna vers le
fermier :
Je suis Halt, dit le Rdeur, espaant ses mots afin que
Pierre le Sal puisse bien le comprendre. Jtais grand quand
jtais jeune et beaucoup plus large. Mais jai cette taille
127

aujourdhui, ajouta-t-il en plongeant ses yeux luisants de colre


dans ceux du fermier. Compris ?
Si vous ldites, rpondit le vieil homme.
Il ne le croyait toujours pas mais la lueur dangereuse qui
brillait dans les yeux de Halt lincita faire preuve de sagesse et
ne pas le contredire davantage.
Bien, dit Halt dun ton glacial. Maintenant, va dire au
Baron que Halt et Will
Pierre le Sal sapprtait poser une autre question, quand
Halt mit aussitt la main sur la bouche du vieil homme et
dsigna Will qui se tenait prs de son poney.
Voici Will.
Pierre le Sal opina du chef, les yeux carquills au-dessus de
la main qui lempchait de poser de nouvelles questions.
Dis-lui que Halt et Will sont sur la piste dun sanglier
sauvage. Nous retournerons au chteau ds que nous aurons
trouv sa tanire. Entre-temps, le Baron doit rassembler ses
hommes afin de partir en chasse demain matin.
Il ta lentement sa main de devant la bouche du fermier.
Tas bien compris ? Pierre le Sal hocha la tte.
Alors rpte ce que je viens de te dire, ajouta Halt.
Aller au chteau, voir lgarde un message de votpart
Halt pour lBaron. Dire au Baron que vous Halt et lui
Will vous tes sur la piste dun sanglier. Lui dire de sprparer
pour la chasse.
Bien, dit Halt.
Il fit un signe Will et tous deux remontrent sur leurs
chevaux. Le fermier, hsitant, se tenait au milieu du chemin et
ne les quittait pas des yeux.
Vas-y, lui dit Halt en lui indiquant la direction prendre.
Le vieil homme fit quelques pas et, quand il jugea tre
bonne distance, il se retourna et sadressa au Rdeur au visage
si inquitant :
Jvous crois pas, vous savez ! Personne peut raptisser !
Halt soupira et reprit la direction de la fort.

128

19

19
Ils

chevauchaient lentement dans la lumire du jour qui


baissait, penchs sur les traces laisses par le sanglier. La tche
tait aise car sur son passage, lnorme animal avait creus une
profonde tranche dans la neige paisse. Mme sans la neige, ils
lauraient pist sans difficult. La bte tait lvidence de trs
mauvaise humeur. Ses dfenses avaient entaill les troncs des
arbres et des arbustes quils croisaient et tout semblait dvast
le long du sentier quil avait nettement trac travers la fort.
Quand ils eurent parcouru environ un kilomtre, Will se
lana :
Halt ?
Hum ? rpondit le Rdeur dun air distrait.
Pourquoi dranger le Baron ? Ne pourrions-nous pas
simplement tuer le sanglier laide de nos arcs ?
La bte est norme, Will. Tu vois bien la largeur du sentier
quil a trac. Mme si on lui plantait cinq ou six flches dans le
corps, il mettrait du temps mourir. Avec un animal aussi
agressif, mieux vaut tre prudent.
Comment se droule une partie de chasse ?
Halt observa le garon quelques secondes.
Je suppose que tu nas jamais assist une chasse au
sanglier ?
Will secoua la tte. Halt tira sur ses rnes et Will fit sarrter
son poney.

129

Bien. Dabord, il faut des chiens. Cest aussi pour cela que
nous ne pourrions pas lachever avec nos seules flches. Quand
nous le trouverons, il sera probablement dans sa tanire, un
bosquet ou dpais buissons ; les chiens lobligeront en sortir
et des hommes arms dpieux lencercleront.
Vont-ils les lancer sur lui ?
Non, pas sils sont malins. Cet pieu fait plus de deux
mtres de long et possde une lame double tranchant ainsi
quune garde rigide, juste derrire la lame. Lide est la
suivante : faire charger le sanglier en direction du hallebardier,
qui plante alors le bout de lpieu dans le sol et laisse le sanglier
se jeter dessus. La garde empche le sanglier davancer
davantage et protge le chasseur.
a a lair dangereux, dit Will dun ton peu convaincu.
Oui, mais le Baron, Messire Rodney et les autres
chevaliers adorent chasser le sanglier et pour rien au monde ils
ne manqueraient cela.
Et vous ? Vous aurez un pieu ?
Non, je resterai sur Abelard et toi sur ton poney, au cas o
lanimal schappe du cercle ou bien sil est seulement bless et
essaie de senfuir.
Que devrons-nous faire dans ce cas ?
Nous larrterons avant quil puisse rejoindre sa tanire,
dit Halt dun air sombre, et nous nous servirons de nos arcs
pour lachever.
Le lendemain tait un samedi et, aprs le djeuner, les
apprentis guerriers avaient quartier libre jusquau soir. Pour
Horace, cela se rsumait tcher dviter Aida, Bryn et Jrme,
o quils se trouvent. Mais ces derniers avaient dj compris
quHorace les fuyait ; ils avaient ainsi pris lhabitude de
lattendre la sortie du rfectoire. Ce jour-l, quand Horace
arriva sur le terrain de parade, il les vit qui le regardaient, un
sourire aux lvres. Il marqua un temps darrt, mais il tait trop
tard pour faire demi-tour ; la mort dans lme, il continua
davancer.
Horace !

130

Il sursauta, se retourna et vit Messire Rodney qui lobservait


avec curiosit ; il avait remarqu les trois lves de deuxime
anne qui tranaient dans la cour.
Horace se demanda si le Matre des guerriers savait ce que
ces lves lui faisaient subir. Il se dit quil devait tre au courant,
que cela tait une autre faon dendurcir les lves de lcole.
Messire ! rpondit-il, ne sachant pas ce quon allait lui
reprocher.
Le visage de Rodney sadoucit et il sourit au jeune homme. Il
avait lair particulirement heureux.
Dtends-toi, Horace, cest samedi, aprs tout. Tas dj
particip une chasse au sanglier ?
Euh non, Messire.
Rodney lavait invit se dtendre mais il se tenait pourtant
bien raide.
Il est donc temps que tu voies a. Va chercher un pieu
sanglier et un couteau de chasse larmurerie, demande un
cheval Ulf et reviens ici dans vingt minutes.
Bien, Messire.
Rodney se frottait les mains avec un plaisir vident.
Il parat que Halt et son apprenti ont dnich un sanglier,
il est temps de samuser un peu.
Il gratifia lapprenti dun large sourire et sloigna avec
empressement pour prparer son quipement. Quand Horace se
tourna vers la cour, Aida, Bryn et Jrme ny taient plus. Il
aurait pu se demander pourquoi ces trois brutes disparaissaient
ds que Messire Rodney tait dans les parages, mais le garon
avait lesprit bien trop occup par cette chasse et par ce quon
attendait de lui.
La matine tait bien avance quand Halt conduisit les
chasseurs la tanire du sanglier, au cur de la fort. Lnorme
animal stait rfugi dans un massif assez touffu de
broussailles, une cachette que Halt et Will avaient dcouverte la
veille, avant la nuit.
prsent, les chasseurs approchaient du but. Halt leur fit
signe de descendre de cheval et le Baron et les autres confirent
leur monture lun des palefreniers qui les avaient
accompagns. Ils parcoururent pied les quelques centaines de
131

mtres restants ; Halt et Will taient les seuls tre rests en


selle.
Il y avait en tout quinze chasseurs, arms dun pieu, pareil
celui quavait dcrit Halt. En arrivant prs de la tanire, ils
formrent un large cercle. Will fut surpris de voir Horace parmi
eux ; il tait lunique apprenti guerrier prsent : tous les autres
taient des chevaliers.
Ils se trouvaient maintenant une centaine de mtres de la
tanire, et Halt, la main leve, fit signe aux chasseurs de
sarrter. Il mit Abelard au trot et se dirigea vers Will, toujours
mont sur Foltre, que la prsence du sanglier rendait un peu
nerveux.
Rappelle-toi, lui dit tranquillement le Rdeur, si tu dois
tirer, vise bien juste derrire lpaule gauche. Notre seule chance
de larrter sil charge sera un tir qui atteindra directement le
cur.
Will hocha la tte et passa la langue sur ses lvres sches. Il
se pencha vers lencolure du poney et le flatta un peu pour le
rassurer. Le petit cheval rejeta la tte en arrire en guise de
rponse.
Et ne tloigne pas du Baron, ajouta Halt avant daller
reprendre sa place dans le cercle des chasseurs.
Halt tait dans la position la plus dangereuse : il
accompagnait les chasseurs les moins expriments. Si le
sanglier chargeait de ce ct-l, il devrait le rattraper et
lachever. En revanche, Will avait t plac prs du Baron et des
chasseurs les plus chevronns. Il se trouvait ainsi non loin
dHorace, debout entre Messire Rodney et le Baron. Le garon
participait sa premire chasse et le Matre des guerriers ne
voulait prendre aucun risque. Horace tait l en tant
quobservateur et apprenti ; si le sanglier chargeait dans leur
direction, il devrait laisser le Baron ou Rodney sen occuper.
Horace leva les yeux et aperut Will, mais il ny avait aucune
animosit dans le regard du jeune guerrier. Au contraire, il
gratifia lapprenti Rdeur dun petit sourire tendu, et en
observant Horace passer et repasser la langue sur ses lvres,
Will comprit que lautre garon tait tout aussi inquiet que lui.

132

Halt fit un nouveau signe et les chasseurs se dirigrent vers


les broussailles. Le cercle se rtrcissait et Will perdit de vue son
matre. Lagitation de son poney lui indiquait que le sanglier
tait dans sa tanire, mais Foltre tait bien dress et continua
davancer tandis que son cavalier, avec douceur, lui prodiguait
quelques encouragements.
Soudain, un profond rugissement se fit entendre et Will
sentit ses cheveux se dresser sur sa tte. Il navait encore jamais
entendu le cri enrag dun sanglier sauvage, qui tenait la fois
du grognement et du hurlement et, lespace dun instant, les
chasseurs hsitrent.
Il est bien l-dedans ! scria le Baron avec excitation, en
gratifiant Will dun large sourire. Pourvu quil se dirige de notre
ct, hein, les garons ?
Will ntait pas certain den avoir envie et se dit quil
prfrerait, de loin, voir la bte charger de lautre ct du cercle.
Mais le Baron et Rodney, qui prparaient leurs pieux,
souriaient comme des gamins. Lvnement les amusait, ainsi
que Halt lavait prdit. Will dcrocha rapidement son arc et
encocha une flche sur la corde. Il tta la pointe pour sassurer
quelle tait bien acre. Il avait la gorge sche et ntait pas sr
de pouvoir rpondre si quelquun lui adressait la parole.
Les chiens tiraient de toutes leurs forces sur les laisses, et
leurs aboiements excits rsonnaient dans la fort, troublant la
tranquillit de lnorme sanglier. Will lentendait maintenant
taillader les arbres et les arbustes de sa tanire de ses longues
dfenses.
Le Baron se tourna vers Bert, son matre-chien, et lui fit
signe de lcher la meute. Les puissants animaux partirent
comme des flches, slancrent au centre du cercle et
disparurent dans les fourrs. Ces chiens, froces et costauds,
avaient t dresss chasser exclusivement le sanglier.
Un vacarme indescriptible provenait des fourrs : de furieux
jappements auxquels se joignaient des hurlements glacer le
sang. On entendit les arbres et les buissons craquer, se rompre
et le bosquet trembler de toutes parts.
Soudain, le sanglier en sortit.

133

Il arriva au centre du cercle ; en poussant un hurlement de


rage, il se dbarrassa dun des chiens qui saccrochait encore
lui, fit une courte pause puis chargea en direction des chasseurs
une vitesse aveuglante.
Le jeune chevalier vers lequel le sanglier se dirigeait nhsita
pas un instant : il posa un genou terre, enfona profondment
lextrmit de son pieu dans le sol, la pointe tincelante face
lanimal.
Le sanglier neut pas le temps de se dtourner, et dans son
lan, il ne put viter lpieu : il sy enfona en hurlant de douleur
et de rage, sefforant de dloger le morceau dacier qui
meurtrissait sa chair. Mais le jeune chevalier tenait fermement
lpieu dans le sol et ne laissa pas lanimal enrag doccasion
pour se librer.
Will, les yeux carquills, mort dinquitude, vit la solide
hampe de frne se ployer comme un arc sous le poids du
sanglier et la pointe aiguise pntrer son cur.
Dans un dernier rle perant, la puissante bte bascula sur le
ct et rendit lme.
Son corps muscl tait presque aussi large que celui dun
cheval et les dfenses, maintenant inoffensives, taient
recourbes sur son groin froce. Elles taient macules de la
terre quil avait souleve, et du sang dau moins un des chiens.
Will regarda cet norme corps et frissonna. Si cette chose
tait un sanglier sauvage, il ntait nullement press den croiser
un autre.

134

20

20
Les autres chasseurs se rassemblrent autour du chevalier

qui avait tu lanimal pour le fliciter et lui donner quelques


petites tapes dans le dos. Le Baron se dirigea vers lui mais
sarrta dabord prs de Foltre et leva les yeux vers Will :
Tu nen verras pas de si gros avant longtemps, Will, dit-il
dun ton bourru. Dommage quil ne soit pas venu de notre ct,
jaurais aim remporter un tel trophe.
Il sloigna pour suivre Messire Rodney, qui avait dj
rejoint le groupe rassembl autour du cadavre de lanimal.
En consquence, pour la premire fois depuis plusieurs
semaines, Will se trouva face Horace. Un silence gn
sinstalla entre eux, aucun des deux garons ne voulant faire le
premier pas. Horace, que les vnements avaient stimul et
dont le cur, sous leffet de la peur ressentie devant la charge
du sanglier, battait encore tout rompre, avait envie de partager
cet instant avec Will. Au vu de ce quils venaient de vivre, leurs
querelles semblaient bien puriles et il avait prsent un peu
honte de son comportement pass. Il narrivait pourtant pas
exprimer ses sentiments et Will ne lui donnait aucun signe
dencouragement. Il haussa les paules et sapprtait passer
devant Foltre afin daller fliciter le guerrier quand les oreilles
du poney se dressrent. Lanimal se mit hennir, comme pour
les prvenir.
Will se tourna vers les fourrs et son sang ne fit quun tour
dans ses veines.
135

L, quelques pas de la tanire, se tenait un second sanglier,


plus imposant encore que celui qui gisait dans la neige.
Attention ! scria-t-il quand lanimal se mit arracher des
mottes de terre laide de ses dfenses.
La situation tait grave. Le cercle des chasseurs stait bris,
la plupart dentre eux tant alls admirer le cadavre. Seuls
Horace et Will se trouvaient sur la trajectoire de ce second
sanglier ; et si Will ntait pas seul, ctait uniquement parce
quHorace tait rest quelques instants prs de lui.
Horace se retourna vivement vers Will, lui jeta un coup dil
et pivota pour apercevoir ce nouveau danger. Le sanglier baissa
la tte, lacra nouveau le sol et chargea. Tout se droula une
incroyable vitesse.
Linstant davant, lanimal fourrageait le sol, mais quelques
secondes plus tard, il se prcipitait dj sur eux. Sans hsiter,
Horace se plaa devant Will, face au sanglier ; il prpara son
arme, ainsi que le Baron et Messire Rodney le lui avaient
montr.
Mais au mme moment, son pied drapa sur une plaque de
gel et, sans pouvoir rien faire, il tomba de tout son long et laissa
chapper son pieu.
Il ny avait pas une seconde perdre. Horace tait terre,
sans dfense contre la bte qui avanait. Will ta ses pieds des
triers et sauta au sol, tout en rglant son arme. Il savait que son
petit arc ne pourrait arrter la folle course du sanglier, mais il
esprait le dtourner dHorace.
Il tira et se mit aussitt courir dans une autre direction afin
de sloigner de lapprenti guerrier qui tait au sol. Il hurla
pleins poumons et tira une nouvelle fois.
Les deux flches staient plantes dans le cuir pais de
lanimal, comme des pingles dans un coussin. Elles ne lui firent
pas grand mal mais lui infligeaient une douleur cuisante. Ses
petits yeux rouges et furieux se braqurent sur la frle silhouette
qui sautillait sur le ct et il slana rageusement vers Will.
Le garon navait plus le temps de bander son arc. Horace
tait maintenant hors de danger, mais ce ntait plus le cas de
Will. Il courut sabriter derrire un arbre, juste temps ! La bte
fona droit dans le tronc de larbre, dont les racines tremblrent
136

sous le choc, tandis que des plaques de neige qui se trouvaient


sur les branches dgringolrent sur le sol.
Chose tonnante, le choc ne perturba apparemment pas le
sanglier, qui recula de quelques pas pour charger encore une
fois. Le garon se jeta nouveau derrire larbre, vitant de
justesse les dfenses meurtrires de la bte qui passa
bruyamment devant lui.
Hurlant de fureur, lnorme animal fit volte-face en drapant
sur la neige et se jeta nouveau sur Will. Cette fois, il avanait
au trot en secouant la tte, et de ses narines schappait un
souffle chaud qui fumait dans lair glacial.
Derrire lui, Will entendait les cris des chasseurs, mais il
savait quils ne pourraient arriver temps pour laider. Il
encocha une nouvelle flche tout en tant convaincu quelle ne
parviendrait pas affaiblir lanimal.
Il entendit soudain un bruit sourd de sabots martelant la
neige et vit une petite silhouette se prcipiter sur le monstre.
Non, Foltre ! hurla Will.
Il tait mort de peur pour son poney, mais Foltre continua
davancer toute allure et, quand il fut prs du sanglier, lui
envoya des ruades. Ses sabots arrire frapprent le flanc de
lanimal, avec une force telle que la bte sen alla rouler dans la
neige.
Mais le sanglier se releva immdiatement, encore plus
enrag. Le poney lui avait fait perdre lquilibre mais le coup de
sabot ne lavait pas grivement bless. prsent, la bte se jetait
sur Foltre, terrifi, qui hennissait et bondissait de ct afin
dviter les dfenses acres.
Foltre, carte-toi ! hurla nouveau Will.
Son cur battait la chamade : si les dfenses dchiraient les
fragiles jarrets du cheval, il serait estropi vie. Will ne pouvait
rester l et regarder son poney se sacrifier pour lui. Il banda son
arc et tira nouveau, puis sortit le long couteau de Rdeur de sa
ceinture et se mit courir en direction de la bte enrage.
La troisime flche stait fiche dans le flanc de lanimal : il
venait encore de rater un point vulnrable et avait seulement
bless le monstre. Il continua sa course en lui hurlant aprs et
cria Foltre de scarter. Le sanglier le vit arriver et reconnut
137

la petite silhouette qui lavait dj rendu si furieux. Ses yeux


rouges remplis de haine fixrent Will et il baissa la tte pour
prparer une dernire charge meurtrire.
Will vit les puissants muscles postrieurs de lanimal se
raidir. Il ne pouvait plus se mettre labri et allait tre oblig de
faire face la charge. Il posa un genou terre et, en dsespoir de
cause, pointa son couteau devant lui. Lanimal arrivait droit sur
lui. Au loin, il entendit le cri trangl dHorace qui se prcipitait
pour laider, son pieu la main.
Soudain, un sifflement couvrit le bruit des sabots du
sanglier, suivi dun claquement sec : le sanglier, arrt dans sa
course, se dressa sur ses pattes arrire, se tordit de douleur et
seffondra lourdement dans la neige.
Grce la puissance de larc de Halt, la longue flche avait
presque entirement pntr dans la chair de lanimal. Il avait
vis juste derrire lpaule gauche, et la flche stait fiche dans
le cur du sanglier et lavait transperc.
Un tir parfait.
Halt tira sur ses rnes et Abelard sarrta net dans un nuage
de poudreuse ; le Rdeur se jeta terre et prit dans ses bras le
garon tremblant. Will, enfin soulag, enfouit la tte dans le
tissu grossier de la cape du Rdeur. Il ne voulait pas quon voie
les larmes qui coulaient sur son visage.
Avec douceur, Halt lui ta son couteau des mains.
Que diable croyais-tu pouvoir faire avec a ?
Will secoua la tte, incapable de parler. Foltre lui donnait
de gentils petits coups de son doux museau et le garon leva la
tte vers les grand yeux intelligents du poney.
Puis les chasseurs arrivrent grand bruit et se
rassemblrent autour du second sanglier ; ils sextasiaient sur sa
taille et donnaient Will des claques dans le dos pour le fliciter
de sa bravoure. Le garon se tenait parmi eux, une petite
silhouette honteuse des larmes quil narrivait pas retenir et
qui ne cessaient de couler le long de ses joues.
Ces brutes sont plutt ruses, observa Messire Rodney en
donnant de petits coups de botte dans le corps sans vie du
sanglier. Nous avons tous cru quil ny en avait quun seul vu
quils nont pas quitt la tanire ensemble.
138

Will sentit une main se poser sur son paule ; il se retourna


et se retrouva face Horace, qui secouait la tte avec admiration
et incrdulit.
Tu mas sauv la vie, dit-il, je navais jamais vu quelquun
agir avec autant de courage.
Dun mouvement dpaule, Will repoussa les remerciements
dHorace, mais lapprenti guerrier insistait. Il se rappelait toutes
les fois o, par le pass, il avait taquin et brutalis Will. Et l,
agissant dinstinct, ce garon moins costaud que lui venait de le
sauver dune mort effroyable. Horace en avait mme oubli sa
propre bravoure, quand il stait plac entre le sanglier et
lapprenti Rdeur, preuve que le jeune guerrier avait mri.
Mais Will, pourquoi ? Aprs tout, nous
Il ne parvenait pas continuer, mais Will comprit ce quil
avait sur le cur.
Horace, nous nous sommes sans doute querells par le
pass, mais je ne te dteste pas. Je ne tai jamais dtest.
Horace hocha la tte et son visage sclaira : il comprenait. Il
prit alors une dcision.
Je te dois la vie, Will, dit-il dun ton dtermin. Jamais je
noublierai que jai une dette envers toi. Si un jour tu as besoin
dun ami, si jamais tu as besoin daide, tu pourras compter sur
moi.
Les deux garons sobservrent un instant, puis Horace
tendit brusquement la main et Will laccepta. Tout autour deux,
les chevaliers assistaient en silence ce face--face dcisif,
hsitant linterrompre. Le Baron Arald savana alors, se plaa
entre eux et posa un bras sur lpaule de chaque apprenti.
Bien parl, mes garons ! sexclama-t-il chaleureusement.
Les chevaliers acquiescrent dune seule voix. Le Baron
sourit dun air ravi. La matine stait en dfinitive bien
droule : il y avait eu un peu daventure, deux normes
sangliers avaient t tus et, prsent, deux de ses pupilles
forgeaient une alliance, un lien qui ne pouvait natre que du
danger partag.
Voici deux jeunes gens bien sous tous rapports ! dclara-til lassemble, qui marqua nouveau son assentiment avec

139

enthousiasme. Halt, Rodney ! Vous pouvez tre fiers de vos


apprentis !
Nous le sommes, Seigneur, nous le sommes, rpondit
Messire Rodney.
Il fit un signe dapprobation en direction dHorace. Il avait
vu comment son apprenti stait comport face au danger, et il
approuvait le geste du garon, qui venait doffrir son amiti
Will. Il navait pas oubli que tous deux staient bagarrs lors
de la Fte de la Moisson. De telles querelles, aussi futiles,
taient maintenant loin derrire eux, et il tait trs heureux
davoir choisi Horace comme apprenti guerrier.
Quant Halt, il ne dit mot. Mais quand Will se tourna vers
lui, les yeux du Rdeur rencontrrent les siens et il hocha la
tte.
Will savait que, venant de Halt, ce petit signe de tte valait
bien trois compliments.

140

21

21
Les

jours suivants, Will saperut quon le traitait


diffremment. Quand il les croisait, les passants sadressaient
lui ou le regardaient avec considration, voire respect. Ctait
surtout vrai des villageois, des gens simples dont lhorizon se
limitait une existence au jour le jour, et qui avaient tendance
embellir ou exagrer nimporte quel vnement qui sortait un
peu de lordinaire.
Au bout dune semaine, cela avait pris des proportions telles
quon racontait que Will avait, lui tout seul, tu les deux
sangliers. Quelque temps plus tard, en croire lhistoire qui
circulait, Will avait accompli cet exploit laide dune seule
flche, qui aurait dabord abattu le premier sanglier avant
daller transpercer le cur du second.
Je nai pourtant rien fait dextraordinaire, dit-il un soir
Halt.
Tous deux taient assis prs de la chemine, bien au chaud
dans la petite chaumire quils partageaient lore de la fort.
Ce nest pas comme si javais eu le temps de rflchir
avant dagir. Cest arriv sans que je men rende compte. Aprs
tout, cest vous qui avez tu le sanglier, pas moi.
Halt, les yeux poss sur les flammes qui dansaient dans
ltre, se contenta de hocher la tte.
Les gens croient toujours ce quils ont envie de croire, ditil tranquillement. Ny prte pas attention.

141

Pourtant, la faon dont les gens adulaient Will lennuyait. Il


pensait quils en faisaient un peu trop. Il aurait apprci ces
marques de respect si elles staient fondes sur des faits rels.
Au fond de lui, il savait quil avait accompli une action utile,
peut-tre mme honorable. Mais on le louait pour des exploits
totalement fictifs et, par souci dhonntet, il ne pouvait en tirer
une quelconque fiert.
Il se sentait aussi un peu gn car il tait lun des seuls
avoir assist au geste de bravoure dHorace, qui stait
spontanment plac entre lui et le sanglier. Will avait parl
Halt de cet acte dsintress, car il se disait que le Rdeur aurait
peut-tre loccasion den toucher deux mots Messire Rodney ;
mais Halt avait simplement hoch la tte et rpondu
brivement :
Messire Rodney est au courant, rien ne lui chappe. Il est
loin dtre une brute sans cervelle.
Will dut sen contenter.
Aux alentours du chteau, les chevaliers, les artisans et les
apprentis se comportaient diffremment. Will jouissait de leur
estime et on connaissait maintenant son prnom ; quand il se
rendait au chteau en compagnie de Halt, on le saluait lui aussi.
Quant au Baron, il se montrait encore plus jovial quauparavant.
Savoir que lun de ses pupilles stait comport si vaillamment
face au danger tait pour lui une source de fiert.
La seule personne avec laquelle Will aurait aim en discuter
tait Horace, mais leurs chemins se croisaient rarement et
loccasion ne stait pas encore prsente. Il voulait sassurer
que lapprenti guerrier savait bien que Will ne prtait aucune
attention aux histoires ridicules qui circulaient dans le village, et
il esprait que son camarade ne pensait pas quil avait lui-mme
rpandu ces rumeurs.
Entre-temps, le rythme des leons et de lentranement
sacclrait. Halt lui avait annonc que, le mois suivant, ils se
rendraient au Grand Rassemblement, un vnement annuel
quaucun Rdeur ne pouvait manquer. Les cinquante Rdeurs
dAraluen sy retrouvaient pour changer des renseignements,
dbattre des difficults qui avaient pu survenir dans le Royaume
et mettre en place de nouveaux projets. Loccasion revtait
142

encore plus dimportance pour Will, car ctait l que les


apprentis taient jugs aptes ou non poursuivre leur
entranement pour lanne venir. Par malchance, Will
sentranait depuis seulement sept mois et, sil ne russissait cet
examen, il lui faudrait attendre encore un an, jusquau Grand
Rassemblement suivant. En consquence, il se prparait sans
relche de laube au crpuscule. Un samedi de repos tait pour
lui un luxe auquel il navait pu goter depuis bien longtemps.
Il tirait flche aprs flche dans des cibles de diffrentes
tailles et dans diverses positions, debout, agenouill, assis, et
mme cach dans les branches des arbres.
Il sexerait aussi au lancer de couteau : debout, genoux,
assis, en plongeant droite ou gauche.
Il continuait pratiquer lart du camouflage et apprenait
rester parfaitement immobile mme lorsquil se croyait
dcouvert : il comprit ainsi que, trs souvent, les gens ne le
remarquaient que sil se mettait bouger. Il apprit une ruse
employe par les claireurs, qui consistait faire glisser son
regard sur un point fixe puis y revenir dans un battement de
cils afin de saisir le moindre petit mouvement qui aurait pu
chapper lobservateur. Halt lui parla aussi des Rdeurs
silencieux qui restaient larrire dune troupe afin de pouvoir
attraper dventuels malfaiteurs qui attendaient le passage des
soldats pour sortir de leur cachette.
De mme, il sentranait avec Foltre, une faon de renforcer
leur amiti. Il apprit utiliser lodorat et loue si dvelopps du
poney, et dcrypter les signaux que le cheval savait lancer
son cavalier.
Il ny avait donc rien dtonnant ce que Will nait aucune
envie, le soir venu, demprunter le sentier sinueux qui menait au
chteau de Montrouge afin dy retrouver Horace et de bavarder
avec lui. Il se disait que loccasion se prsenterait tt ou tard. En
attendant, il pouvait seulement esprer que Messire Rodney et
les autres membres de lcole des guerriers avaient su
reconnatre les mrites du jeune guerrier.
Malheureusement pour Horace, rien naurait pu tre moins
vrai.

143

Le jeune apprenti si muscl intriguait Messire Rodney. Il


semblait possder toutes les qualits requises : il tait
courageux, obissait promptement aux ordres et se montrait
toujours aussi talentueux dans le maniement des armes. Mais
son travail scolaire natteignait pas le niveau attendu. Il rendait
ses devoirs en retard, ou bien ny apportait aucun soin. Il
paraissait avoir du mal tre attentif ce que disaient ses
instructeurs, comme sil tait toujours distrait. Pour couronner
le tout, on le souponnait davoir un penchant bagarreur. Aucun
instructeur ne lavait jamais vu se battre, mais il arborait
souvent des bleus ou de petites contusions et semblait ne stre
fait aucun ami parmi ses camarades de classe. Au contraire, ces
derniers se donnaient beaucoup de mal pour lviter. On en
concluait quHorace tait une recrue plutt doue dans le
maniement des armes mais que le garon tait aussi querelleur,
asocial et paresseux.
Tout bien considr, et contrecur, le Matre des guerriers
commenait penser quil lui faudrait renvoyer Horace de
lcole. Tout semblait pointer vers cette ventualit. Et
pourtant, au fond de lui, Rodney se disait quil aurait tort dagir
ainsi. Un autre lment, dont il navait pas conscience, tait ici
en jeu ; ou plutt, trois lments : Aida, Bryn et Jrme. Et
tandis que le Matre rflchissait lavenir de son nouvel
apprenti, tous trois avaient nouveau cern Horace. Chaque
fois que le garon pensait avoir trouv un lieu o il pouvait leur
chapper, ctait comme si les trois autres lves lavaient suivi
la trace. Cela ne leur tait videmment pas difficile, car ils
disposaient dun rseau despions et dinformateurs recruts
parmi les plus jeunes garons, qui les craignaient, quils soient
des lves de lcole ou non. Cette fois, ils avaient coinc Horace
derrire larmurerie, dans un endroit tranquille quil avait
dcouvert quelques jours plus tt. Il se tenait dos au mur de
pierre du btiment et les trois brutes lencerclaient. Chacun
stait muni dun lourd bton et un morceau de grosse toile tait
repli sur le bras dAlda.
On te cherchait, gros bb, dit Aida. Horace ne rpondit
pas.

144

Ses yeux passaient de lun lautre et il se demandait lequel


attaquerait le premier.
Ce bb nous a ridiculiss, dit Bryn.
Il a ridiculis toute lcole, ajouta Jrme. Horace,
intrigu, frona les sourcils, car il navait aucune ide de ce dont
ils parlaient. Mais il comprit quand Aida ajouta :
Bb a d tre secouru devant le gros mchant sanglier.
Par une petite larve, un apprenti fouineur, ajouta Bryn, du
ton le plus mprisant qui soit.
Et a fait de nous tous des imbciles.
Tout en parlant, Jrme lui donna un coup dans lpaule et
le poussa contre le mur rugueux. Le visage du garon tait rouge
de colre et Horace comprit quil lui fallait agir ; il serra les
poings mais Jrme le vit faire.
Ne me contrarie pas, bb ! Il est temps quon te donne
une bonne leon.
Il savana dun air menaant et Horace se tourna vers lui.
Au mme instant, il comprit quil venait de commettre une
erreur : le mouvement de Jrme tait une feinte et cest Aida
qui se jeta sur lui le premier. Avant mme quHorace puisse
rsister, Aida lui avait pass par-dessus la tte un sac de toile
grossire, quil referma en serrant une corde au niveau de sa
taille. Aveugl, Horace tait leur merci. Il sentit la corde faire
plusieurs fois le tour de ses paules puis les coups se mirent
pleuvoir.
Il tituba, incapable de se dfendre, tandis que les trois
garons le frappaient avec les pais btons quils avaient
apports. Il se cogna au mur et tomba sans pouvoir se rattraper.
Les coups ne cessaient pas, tombant sur sa tte, ses bras et ses
jambes sans protection, tandis que les trois garons entonnaient
leur petit refrain, stupide et malveillant.
Appelle le fouineur, il viendra te sauver, bb.
a tapprendra nous faire passer pour des imbciles.
Tu ferais mieux de respecter ton cole, gros bb.
Horace se tordait sur le sol, essayant vainement dchapper
aux coups. Ils ne lui avaient jamais donn une aussi violente
racle et ils continurent, jusqu ce quil arrte de bouger,
presque inconscient. Ils le frapprent encore une ou deux fois et
145

Aida le libra du sac. Horace inspira une grande bouffe dair


frais. Chaque partie de son corps le faisait souffrir ; de trs loin,
il perut la voix de Bryn.
Et maintenant, on va donner la mme leon au petit
fouineur.
Les autres se mirent rire et il les entendit sloigner. Il
gmit doucement, esprant perdre connaissance et sombrer
dans lobscurit, afin dtre dlivr de ses souffrances, au moins
pour quelques instants.
Il comprit soudain ce que Bryn avait voulu dire : ils taient
partis sattaquer Will, simplement parce quils considraient
quen sauvant Horace lapprenti Rdeur les avait humilis, eux
et lcole. Dans un effort surhumain, il essaya de ne pas
svanouir et, en gmissant de douleur, il se mit debout tant
bien que mal. Il avait des haut-le-cur et la tte lui tournait
mais il se retenait au mur en se rappelant la promesse faite
Will : Si jamais tu as besoin dun ami, tu pourras compter sur
moi.
Le moment tait venu de la tenir.

146

22

22
Will sexerait

dans la prairie, derrire la chaumire de


Halt. Quatre cibles avaient t places diffrentes distances et
il tirait de lune lautre, au hasard, sans jamais viser deux fois
de suite la mme. Avant de se rendre au chteau pour y discuter
dun message que le Roi avait envoy au Baron, Halt lui avait
donn des consignes.
Si tu vises deux fois de suite la mme cible, tu prendras
lhabitude de compter sur le premier tir pour juger de la
trajectoire et de la hauteur de ta flche ; et ce nest pas ainsi que
tu apprendras tirer dinstinct.
Will savait que son matre avait raison, mais cela ne lui
rendait pas la tche plus aise. Pour ajouter la difficult, Halt
avait prcis quil ne devait pas scouler plus de cinq secondes
entre chaque tir.
Il frona les sourcils dun air concentr et tira ses cinq
dernires flches ; lune aprs lautre, elles traversrent
vivement la prairie pour aller se ficher dans les cibles. Will, qui
venait de vider son carquois pour la dixime fois ce matin, alla
vrifier les touches. Il hocha la tte dun air satisfait : chaque
flche avait atteint son but et elles taient presque toutes
regroupes dans le cercle intrieur ou au cur de la cible. Ses
comptences exceptionnelles taient le rsultat dun
entranement intensif. Il ne pouvait le savoir, mais dans le
Royaume, hormis les Rdeurs, peu darchers auraient t
capables de lgaler. Mme les archers de larme royale
147

ntaient pas entrans dcocher aussi vite et avec une telle


prcision. Ils avaient lhabitude de tirer en quipe et denvoyer
vers lennemi des dizaines de flches simultanment, et ils
sexeraient donc davantage coordonner leurs gestes.
Il venait de poser son arc afin daller rcuprer ses flches,
quand il entendit un bruit de pas derrire lui. Il se retourna et
fut surpris de voir trois lves de lcole des guerriers qui
lobservaient. Il ne reconnut aucun dentre eux mais les salua
amicalement.
Bonjour ! Quest-ce qui vous amne par ici ? Il tait rare
de rencontrer des apprentis guerriers aussi loin du chteau.
Will remarqua que chacun deux avait la main un lourd
bton et il se dit quils devaient tre en promenade. Le plus
proche, un beau garon aux cheveux blonds, lui sourit.
Nous cherchons lapprenti Rdeur.
Will ne put sempcher de lui rendre son sourire. Aprs tout,
sa cape indiquait clairement quil tait un Rdeur, mais les
jeunes guerriers essayaient peut-tre de se montrer polis, tout
simplement.
Vous lavez trouv ! Que puis-je faire pour vous ?
Nous tapportons un message de la part de lcole des
guerriers.
Comme tous les apprentis guerriers, le garon tait grand et
muscl. Ils savancrent et, instinctivement, Will recula dun
pas : ils taient un peu trop prs de lui, ce qui ntait pas
ncessaire pour transmettre un simple message.
Cest propos de la chasse au sanglier, dit lun deux, un
rouquin au visage couvert de taches de rousseur et dont le nez
semblait dj avoir t cass, probablement lors dun combat,
auquel les apprentis guerriers ne cessaient de sexercer.
Will haussa les paules dun air gn. Il sentait que quelque
chose nallait pas. Le garon blond souriait toujours, mais ni le
rouquin, ni lautre, un garon au teint mat, le plus grand des
trois, ne semblaient penser quil y avait l matire sourire.
Vous savez, dit Will, les gens racontent beaucoup dneries
ce sujet. Je nai pas fait grand-chose.
Nous le savons bien, dit schement le rouquin dun ton
furieux.
148

Will recula nouveau dun pas mais ils se rapprochrent


encore. Les leons de Halt rsonnaient ses oreilles. Ne laisse
jamais les gens sapprocher trop prs de toi, lui avait-il dit. Sils
essaient, reste sur tes gardes, quils aient lair sympathiques ou
non.
Mais quand tu cherches pater la galerie en te vantant
partout davoir sauv un apprenti guerrier maladroit, tu fais de
nous la rise de tous, laccusa le grand garon.
Will le regarda en fronant les sourcils.
Je nai rien racont du tout ! protesta-t-il, je
Comme Will portait son attention sur Bryn, Aida saisit
loccasion et savana rapidement avec dans les mains le sac
ouvert, afin de lui recouvrir la tte. La tactique avait
merveilleusement bien fonctionn avec Horace mais Will, lui,
tait dj sur ses gardes et il pressentit lassaut. Sans prvenir, il
plongea en direction dAlda et effectua une roulade au sol qui lui
permit dviter le sac. Puis ses jambes fauchrent au passage les
pieds du garon qui scroula dans lherbe. Mais ils taient trois,
trop nombreux pour que Will puisse les maintenir distance.
Tandis quil achevait sa roulade pour se remettre sur pied,
Jrme fit violemment tomber son bton sur ses paules, dans
un craquement sonore.
Sous le choc, Will vacilla sur ses jambes en hurlant de
douleur, quand Bryn fit son tour tomber son bton et le cogna
dans les ctes. Aida, furieux de stre fait avoir, stait relev, et
frappa Will en travers des paules.
La douleur tait insoutenable et, dans un sanglot, Will tomba
genoux.
Aussitt, les trois apprentis se rurent sur lui et
lencerclrent troitement, prts faire pleuvoir de nouveaux
coups.
Assez !
La voix les surprit et ils interrompirent leur geste. Will,
recroquevill sur le sol, les mains sur la tte en prvision des
coups venir, leva les yeux et vit Horace, couvert de bleus, qui
se tenait quelques mtres. Il serrait dans la main droite lune
des pes de bois que les lves utilisaient pour sexercer. Il
avait un il au beurre noir et un mince filet de sang coulait de
149

sa lvre. Tant de haine et de dtermination brillait dans ses yeux


que, lespace dun instant, les trois garons hsitrent. Mais ils
se rappelrent quils taient suprieurs en nombre et que lpe
dHorace, aprs tout, ressemblait davantage leur bton qu
une arme. Abandonnant Will, ils encerclrent Horace, leurs
btons toujours brandis, prts frapper.
Bb nous a suivis, constata Aida.
Bb veut une autre racle, acquiesa Jrme.
Et bb va lavoir, dit Bryn en souriant dun air assur.
Soudain, un hurlement de terreur schappa de ses lvres :
une terrible secousse venait de lui arracher son bton des mains
et lobjet sen alla rouler quelques mtres plus loin. sa droite,
un autre cri lui indiqua que Jrme venait de subir le mme
sort.
Bryn jeta autour de lui des coups dil affols et aperut les
deux btons au sol, transpercs dune flche noire.
Un contre un, cela me semble plus juste, non ? Une vague
de terreur submergea Bryn et Jrme : ils levrent les yeux et
aperurent le sinistre visage du Rdeur, dissimul dans lombre
une dizaine de mtres deux, une autre flche dj encoche
la corde de son immense arc.
Seul Aida se montra provocant et crut pouvoir sen tirer par
des fanfaronnades.
Cest une affaire entre guerriers, Rdeur, vous feriez
mieux de rester en dehors de tout a.
Will, qui se relevait lentement, vit quune colre noire luisait
dans les yeux du Rdeur, furieux de larrogance du garon.
Lespace dun instant, Will faillit compatir au sort dAlda mais
les douleurs lancinantes quil ressentait dans le dos et les
paules effacrent bien vite toute trace de sympathie.
Une affaire entre guerriers, tes sr, gamin ? dit Halt dune
voix dangereusement basse.
Il savana et parcourut la distance qui le sparait dAlda en
quelques pas rapides et silencieux. Pourtant, lapprenti guerrier
conservait son expression de dfi. Le visage sinistre de Halt le
troublait, mais de prs, Aida saperut quil dpassait le Rdeur
dau moins une tte et il reprit de lassurance. Cela faisait des
annes que lhomme nigmatique qui se tenait maintenant face
150

lui linquitait, mais il ne stait jamais rendu compte quil


tait en ralit bien frle.
Ce fut la seconde erreur que commit Aida ce jour-l. Halt
tait petit, mais navait rien de frle, bien au contraire. Ctait
oublier que, sa vie durant, il avait combattu des adversaires
beaucoup plus dangereux quun apprenti guerrier de deuxime
anne.
Il me semble quun apprenti Rdeur a t attaqu, dit Halt
dune voix douce, et dans ce cas, je crois que cest aussi mon
affaire, quen penses-tu ?
Aida haussa les paules, certain prsent quil pourrait sen
tirer sans difficult, quoi que fasse le Rdeur.
Faites-en votre affaire si a vous chante, dit-il avec un
certain mpris, je men contrefiche.
Halt hocha plusieurs fois la tte, prenant le temps de digrer
ces mots, puis rpondit :
Parfait, dans ce cas, je vais en faire mon affaire, mais je
naurai pas besoin de a.
ces mots, il rangea la flche dans son carquois et jeta son
arc terre avec dsinvolture, tout en tournant le dos Aida. Par
inadvertance, le garon suivit larc des yeux et, au mme instant,
il ressentit une douleur fulgurante lui traverser la cheville : Halt
venait de reculer dun pas et crasait violemment le pied du
garon. Aida se plia en deux pour atteindre son pied endolori,
mais le Rdeur pivota sur son talon gauche et envoya son coude
droit dans le nez dAlda, qui se redressa brusquement et tituba
vers larrire, des larmes de douleur plein les yeux. Durant une
seconde ou deux, la vision dAlda se troubla, mais quand il put y
voir plus clair, il saperut que les yeux du Rdeur ne se
trouvaient qu quelques centimtres des siens. Il ny avait
aucune colre dans ce regard, mais plutt un mpris si violent
quil effraya le garon. La sensation saccentua et Aida seffora
de baisser les yeux : il eut le souffle coup quand il vit quun
grand couteau la pointe acre, aussi tranchante quun rasoir,
tait pos sous son menton et que Halt lenfonait lgrement
dans la chair tendre de sa gorge.

151

Ne me parle plus jamais ainsi, mon garon, jamais, tu


entends ? dit Halt, voix si basse quAida dut tendre loreille. Et
ne pose plus jamais la main sur mon apprenti, compris ?
Aida avait perdu son arrogance ; il tait terroris et son cur
battait si fort quil narrivait plus parler. La lame du couteau
senfona davantage dans sa gorge et un filet de sang se mit
couler dans son cou. Les yeux de Halt lancrent soudain des
clairs.
Compris ?
Oui Messire, croassa Aida.
Halt recula dun pas et rengaina son couteau dun geste
souple. Aida scroula au sol, et se mit masser sa cheville
blesse, convaincu que les tendons taient endommags. Halt se
tourna alors vers Jrme et Bryn. Spontanment, ils staient
rapprochs lun de lautre et le regardaient craintivement,
incapables de deviner les prochaines ractions du Rdeur. Halt
montra Bryn du doigt.
Toi, dit-il avec mpris, ramasse ton bton. Sans quitter le
Rdeur des yeux, par crainte dune entourloupe, Bryn plia les
genoux et ttonna dans lherbe jusqu ce quil trouve lobjet.
Puis il se redressa, le bton la main, dun air hsitant.
Rends-moi ma flche prsent, ordonna le Rdeur.
Le grand garon au teint mat la sortit grand-peine du bois
et savana vers Halt pour la lui tendre, les muscles tendus,
craignant un geste imprvisible du Rdeur. Mais Halt se
contenta de prendre la flche et de la ranger dans son carquois.
Bryn recula prcipitamment, pour se mettre hors de porte du
Rdeur. Ce dernier eut un petit rire ddaigneux puis se tourna
vers Horace.
Jimagine que ce sont ces trois-l qui tont fait ces bleus ?
Horace hsita avant de rpondre, puis comprit quil tait
ridicule de se taire constamment. Il navait plus aucune raison
de protger ces brutes. Il nen avait jamais eu.
Oui, Messire, dit-il rsolument.
Halt hocha la tte en se frottant le menton.
Je men doutais. Bien. Jai entendu dire que tu ne te
dbrouillais pas trop mal avec une pe. Que dirais-tu de
texercer au combat avec ce hros qui est l devant moi ?
152

Un sourire illumina lentement le visage dHorace : il avait


compris ce que le Rdeur attendait de lui.
Lide me plat bien, dit-il en savanant Bryn recula dun
pas.
Attendez ! scria-t-il. Vous ne croyez pas que je vais
Il ne put continuer. Les yeux du Rdeur brillaient nouveau
dangereusement et il savana, la main pose sur son couteau.
Tu as un bton et lui aussi. prsent, allez-y, ordonna-t-il
voix basse.
Bryn comprit quil tait pris au pige et se plaa face
Horace. Ctait maintenant un contre un et il se sentait
beaucoup moins rassur lide de se battre avec le jeune
garon. Tout le monde connaissait son adresse hors du
commun.
Bryn se dit que la meilleure faon de se dfendre tait
dattaquer le premier. Il savana et tenta datteindre Horace en
portant un coup en hauteur, mais le garon para lattaque avec
aisance, de mme que les deux coups qui suivirent. Puis il
bloqua le quatrime assaut de Bryn et fit rapidement glisser sa
lame de bois le long du bton de son adversaire. Larme de Bryn
ne comportait pas de garde et lpe dHorace retomba
violemment sur ses doigts. Bryn hurla de douleur et fit un bond
en arrire en laissant tomber le lourd bton ; il tenait sa main
endolorie sous son aisselle. Horace attendait, prt reprendre.
Je nai entendu personne annoncer la fin du combat, dit
Halt avec douceur.
Mais il ma dsarm ! se plaignit Bryn. Halt lui sourit.
Cest vrai, mais je suis certain quil tautorise rcuprer
ton bton afin de continuer. Allez !
Le regard de Bryn se posa tour tour sur Halt et Horace. Il
ne lut aucune compassion sur leur visage.
Jai pas envie, dit-il dune toute petite voix.
la vue de ce garon humili, Horace eut bien du mal
reconnatre la brute qui lui avait rendu la vie si dure, des mois
durant. Halt semblait rflchir ce que Bryn venait de dclarer.
Nous prenons note de ta plainte, dit-il dun air joyeux.
prsent, reprenez, sil vous plat.

153

La main de Bryn le faisait atrocement souffrir, mais pire


encore tait la crainte de ce qui allait venir, et la certitude
quHorace le chtierait sans piti. Terrifi, il se pencha pour
rcuprer son bton en gardant les yeux fixs sur Horace. Le
jeune garon attendit patiemment que Bryn se mette en garde,
puis il feinta en pointant brusquement lpe sur son adversaire.
Ce dernier glapit de terreur et jeta son arme terre. Horace,
cur, secoua la tte.
Qui est le bb maintenant ? demanda-t-il. Bryn gardait
les yeux baisss, refusant de le regarder, et il eut un mouvement
de recul.
Si cest lui le bb, suggra Halt, il va te falloir le corriger.
Horace eut un large sourire. Il slana pour attraper Bryn
par la peau du cou et le fit tourner sur lui-mme. Puis, du plat
de son pe de bois, il frappa sans relche larrire-train du
grand garon, le poursuivant dans la clairire tandis que Bryn
tentait dchapper cet impitoyable chtiment. Bryn avait beau
hurler, sautiller ou sangloter, Horace le tenait fermement par le
col. Enfin, quand Horace estima quil stait bien veng des
brutalits, des insultes et des souffrances endures, il le relcha.
Tout en sanglotant de honte et de douleur, Bryn sloigna en
titubant et se laissa tomber quatre pattes dans la boue.
Jrme avait assist la scne et, horrifi, il sut que son tour
tait venu. Il sloigna furtivement, esprant pouvoir senfuir
pendant que lattention du Rdeur se portait encore sur Bryn.
Un pas de plus et je te transperce dune flche.
Will stait efforc dimiter la voix tranquille et menaante de
Halt. Il avait retir quelques-unes de ses flches de la cible la
plus proche et en avait encoch une sur la corde de son arc.
Bonne ide, dit Halt. Vise le mollet gauche, la blessure en
sera trs douloureuse.
Il jeta un coup dil Bryn, qui sanglotait toujours, tendu
aux pieds dHorace.
Je crois que celui-ci a compris, dit-il. Il pointa alors son
doigt sur Jrme.
lui, maintenant, dit-il brivement.
Horace ramassa le bton de Bryn et le tendit Jrme, qui
recula.
154

Non ! hurla-t-il, les yeux carquills. Cest pas juste ! Il


videmment, ce nest pas juste, acquiesa Halt dun ton
raisonnable. Jai cru comprendre que tu prfrais combattre
trois contre un. Allez, vas-y.
Will avait souvent entendu dire quun rat en danger se
montrait souvent combatif. Jrme le prouva en chargeant
violemment et, sa grande surprise, Horace cda du terrain
pour viter une pluie de coups. La brute prit de lassurance et
continua davancer, sans remarquer quHorace bloquait chacun
de ses coups avec une parfaite aisance, presque avec mpris. Les
meilleures attaques de Jrme ne parvenaient pas briser la
dfense dHorace, comme si lapprenti de deuxime anne tait
en train de cogner vainement sur un mur de pierre. Enfin,
Horace cessa de reculer : avec une poigne de fer, il bloqua le
coup suivant. Quelques secondes durant, ils se retrouvrent lun
contre lautre, les armes emmles, puis Horace commena
repousser Jrme. Tandis quil le faisait reculer, les pieds de
Jrme draprent sur lherbe ; dans un dernier effort, Horace
lenvoya au sol.
Jrme avait vu ce qui tait arriv Bryn et savait quil ne
devait surtout pas se rendre. Il se remit sur pied et se dfendit
dsesprment contre les assauts dHorace, mais il fut vite
repouss par un tourbillon de parades et de revers quHorace
enchanait une vitesse foudroyante. Il semblait cibler les
parties osseuses les plus douloureuses et les coups pleuvaient
sur les tibias, les coudes et les paules. Par instants, il lanait la
pointe arrondie de lpe dans les ctes de Jrme, juste assez
pour le meurtrir sans toutefois lui briser les os.
Finalement, Jrme scarta de son attaquant, jeta son bton
et se laissa tomber terre, les mains poses sur le crne pour se
protger. Son arrire-train tait une invitation pour Horace, qui
sinterrompit et jeta un coup dil interrogateur Halt. Le
Rdeur fit un petit signe.
Pourquoi pas ? Une occasion pareille ne se prsentera
plus.
Mais mme le Rdeur tressaillit quand Horace donna un
formidable coup de pied dans le derrire de Jrme, dune telle

155

force que celui-ci, le nez dans la boue, drapa sur plus dun
mtre.
Halt rcupra le bton que Jrme avait abandonn et
lexamina un instant, vrifiant son poids et son quilibre.
a na vraiment rien dune arme, dit-il avant de lenvoyer
vers Aida. Bouge-toi, ordonna-t-il.
Le garon blond, recroquevill dans lherbe, tenait toujours
sa cheville blesse entre les mains. Il regarda le bton dun air
incrdule. Du sang coulait de son nez bris et Will songea quil
ne retrouverait jamais son joli petit minois.
Mais mais je suis bless ! protesta-t-il.
Il se releva en clopinant. Il ne pouvait croire que Halt
exigerait quil reoive le mme chtiment que ses camarades.
Halt lobservait, comme sil venait de se rappeler que le
garon tait bless. Durant un instant, Aida se remit esprer.
Tu es bless, cest vrai, dit-il dun air un peu du.
Aida crut alors que Halt et son sens de la justice allaient lui
pargner la punition. Mais le visage du Rdeur sclaircit.
Un instant, Horace aussi est bless, tu es daccord avec
moi, Will ?
Cest exact, dit Will en souriant.
Les espoirs dAida seffondraient.
Halt se tourna vers Horace et lui demanda dun air
faussement inquiet :
Tu es certain de pouvoir continuer, Horace ?
Horace sourit, mais ses yeux restrent de glace.
Bien sr, je pense pouvoir men tirer.
Cest donc dcid ! dclara Halt dun air jovial.
Continuons, daccord ?
Aida comprit que lui non plus nchapperait pas au
chtiment ; il se mit en garde et le duel final commena.
Aida tait le meilleur des trois lves et, pendant quelques
minutes, il donna un peu de fil retordre Horace. Mais tandis
que les deux adversaires testaient attaques, contre-attaques et
parades, il se rendit bien vite compte quHorace le dominait. Il
se dit alors que sa seule chance serait de tenter quelque chose
dinattendu.

156

Il saisit son arme des deux mains pour sen servir comme
dun bton de combat et se mit donner une srie de petits
coups de droite et de gauche. Horace, pris au dpourvu,
trbucha. Mais il se ressaisit vivement et attaqua par le haut.
Aida tenta de parer comme lordinaire, en tenant chaque
extrmit du bton afin de bloquer lpe en son centre. En
thorie, la tactique tait correcte, mais pas en pratique : la
solide pe fendit le bton et Aida se retrouva avec deux
morceaux de bois inutiles, un dans chaque main. Totalement
dcontenanc, il les laissa tomber et se trouva sans dfense
devant Horace.
Le jeune guerrier regarda son ancien bourreau, puis son
pe.
Je nen ai pas besoin, marmonna-t-il.
Et il jeta son pe au sol. Le coup du droit quil envoya
retomba sur la mchoire dAlda avec toute la violence
accumule dans son corps et ses paules, aprs des mois de
souffrance et de solitude, une solitude que seule une victime
peut connatre.
Les yeux de Will scarquillrent en voyant Aida tre soulev
de terre et venir scraser dans la boue ct de ses deux amis.
Il repensa aux bagarres du pass, entre Horace et lui. Sil avait
su alors que le garon pouvait tre capable de cogner aussi fort,
jamais il ne se serait battu contre lui.
Aida ne bougeait plus ; il tait fort possible quil ne puisse
pas se relever pendant un bon moment, se dit Will. Horace
recula, secoua ses poings endoloris pour les dgourdir et
soupira daise.
Vous nimaginez pas le plaisir que cela peut procurer, ditil. Merci, Rdeur.
Merci dtre venu la rescousse de Will quand ils lont
attaqu. Au fait, mes amis mappellent Halt.

157

23

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Dans les semaines qui suivirent cette rencontre avec les

trois lves, la vie dHorace changea du tout au tout.


Lvnement le plus dcisif fut lexpulsion de Bryn, Jrme et
Aida de lcole, mais aussi du chteau et du village avoisinant.
Messire Rodney, depuis quelque temps, se doutait quil y avait
un problme dans les rangs de ses plus jeunes apprentis. Halt
lui rendit discrtement visite afin de linformer de ce quil
savait, et lenqute qui suivit dvoila au grand jour ce quHorace
avait endur. La sentence de Messire Rodney ne se fit pas
attendre et fut sans appel : il octroya aux trois garons une
demi-journe pour empaqueter leurs affaires. On leur fournit
une petite somme dargent et de la nourriture pour une
semaine, puis on les conduisit aux frontires du fief avec lordre
de ne plus jamais y revenir.
Une fois ces garons partis, le quotidien dHorace samliora
nettement. Lentranement restait tout aussi prouvant et
exigeant que par le pass, mais Horace navait plus porter le
lourd fardeau que lui avait impos Aida, Bryn et Jrme. Il sen
sortait aisment entre les exercices, la discipline et les tudes et,
bientt, il put tenir toutes les promesses que le Matre des
guerriers avait perues en lui. Par ailleurs, ses camarades ne
craignaient plus de sattirer la colre des trois brutes et se
montraient plus chaleureux et amicaux avec lui.
Le garon avait ainsi limpression que les choses
sarrangeaient rellement.
158

Il regrettait seulement de ne pas avoir mieux remerci Halt.


Aprs laffrontement qui stait droul dans la prairie, Horace
avait d rester linfirmerie plusieurs jours durant afin que ses
blessures puissent tre soignes. Quand enfin il put sortir, il
apprit que Halt et Will tait dj partis au Grand
Rassemblement des Rdeurs.
On est bientt arriv ? demanda Will, pour la nime fois
ce matin-l.
Halt laissa chapper un petit soupir dexaspration mais ne
rpondit pas. Ils chevauchaient maintenant depuis trois jours et
il semblait Will quils approchaient du lieu du
Rassemblement. Depuis une heure, il sentait dans lair une
odeur qui lui tait inconnue et Halt lui dit seulement :
Cest du sel. Nous nous approchons de la mer. Mais il
refusa den dire davantage. Will lui lana un regard de ct, en
esprant quil daignerait peut-tre lui fournir quelques
explications supplmentaires, mais les yeux perants du Rdeur
scrutaient le sol. De temps autre, il levait la tte vers les arbres
en bordure de route.
Cherchez-vous quelque chose ? demanda Will.
Halt se retourna vers lui.
Enfin, une question utile ! Oui, effectivement. Le Rdeur
en chef a post des sentinelles autour du lieu o se tient le
Grand Rassemblement et jai toujours plaisir les berner.
Pourquoi ?
Halt sautorisa un petit sourire pinc.
Cela les oblige rester vigilants. Ils vont se faufiler
derrire nous et nous suivre jusquau lieu de rendez-vous, avec
dans lide de pouvoir raconter quils mont tendu une
embuscade. Ils adorent ce petit jeu idiot.
Pourquoi idiot ?
Cela ressemblait en tous points aux exercices que Halt et
Will pratiquaient rgulirement. Le Rdeur se tourna sur sa
selle et regarda Will avec insistance, sans ciller.
Parce quils ny parviennent jamais. Et cette anne, ils
vont redoubler defforts : ils savent que je suis accompagn dun
apprenti et ils voudront se faire une ide de tes aptitudes.
Cela fait-il partie des preuves ?
159

Oui, cest le premier test. Tu nas pas oubli ce que je tai


dit hier soir ?
Will acquiesa. Les soirs prcdents, assis autour dun feu de
camp, Halt, dune voix douce, lui avait prodigu des conseils et
des consignes pour quil sache comment se comporter lors du
Rassemblement. La veille, ils avaient discut des tactiques
adopter en cas dembuscade ; justement ce dont Halt parlait
prsent.
Soudain, Halt fut sur le qui-vive. Il fit signe Will de se taire.
Le visage du Rdeur tait lgrement pench sur le ct. Les
deux chevaux continuaient davancer, imperturbables.
Tas entendu ?
Will tendit loreille son tour. Il nen tait pas sr, mais il
crut distinguer un lger bruit de sabots derrire eux. Toutefois,
le bruit que faisaient leurs propres chevaux couvrait tout autre
bruit ventuel. En tout cas, si quelquun les suivait, son cheval
avanait au mme rythme que les leurs.
Changement de rythme, murmura Halt. trois. Un, deux
trois.
Simultanment, du bout du pied, ils donnrent un lger coup
dans lpaule de leur cheval. Ctait lun des nombreux signaux
auxquels Foltre et Abelard taient entrans obir.
Immdiatement, les deux chevaux marqurent un infime temps
darrt, parurent hsiter puis reprirent leur rythme rgulier.
Mais cette hsitation leur avait suffi pour dcaler lgrement
leur cadence et Will entendit alors un bruit de sabots derrire
eux, en cho. Au mme instant, le cheval qui les suivait changea
lui aussi de rythme afin dimiter le leur et le bruit disparut.
Un cheval de Rdeur, murmura Halt. Cest Gilan, jen suis
certain.
Comment le savez-vous ?
Seul un cheval de Rdeur peut dcaler le rythme de son
pas aussi rapidement. Et cest Gilan, parce que cest toujours lui.
Il essaie de me duper, il adore a.
Pourquoi ?
Halt le fixa dun il svre.

160

Gilan tait mon apprenti avant toi, et pour une raison que
jignore, les anciens apprentis adorent piger leur matre, a les
amuse.
Il lana un regard accusateur Will. Ce dernier tait sur le
point de protester, de dire que jamais il ne se comporterait
ainsi, mais il songea quil le ferait trs certainement, la
premire occasion. Il prfra se taire.
Halt lui fit signe de rester silencieux et scruta le sentier
devant eux. Il lui dsigna alors un grand arbre en bordure du
chemin :
Celui-ci. Prt ?
Certaines branches les plus basses descendaient jusqu
hauteur dhomme. Will examina larbre et hocha la tte. Quand
les deux chevaux arrivrent prs de larbre, Will extirpa ses
pieds des triers et saccroupit sur le dos de son poney. Alors
quils passaient juste au-dessous de larbre, Will se redressa,
saisit la branche la plus proche, et y grimpa lestement. Au mme
instant, le poney, sans changer de rythme, frappa le sol plus
vigoureusement de ses sabots : si quelquun tait sur leur piste,
il ne sapercevrait pas que la charge du cheval stait soudain
allge.
En silence, Will grimpa plus haut dans larbre afin dy
trouver un perchoir stable, do il pourrait avoir une bonne vue.
Il aperut Halt et les deux chevaux qui continuaient davancer
lentement le long du chemin. Quand ils eurent atteint le virage
suivant, Halt ordonna Foltre de poursuivre sa route, puis il
arrta Abelard et sauta de selle. Il saccroupit et se mit
examiner le sol, comme sil tait en qute dempreintes
ventuelles.
Will entendit le cheval qui arrivait derrire eux. Il regarda le
sentier en sens inverse mais un autre virage lempchait de voir
leur poursuivant.
Soudain, le bruit des sabots cessa.
Will avait la gorge sche et son cur battait de plus en plus
fort. Il tait convaincu quon pouvait lentendre dans un rayon
de cinquante mtres au moins. Mais il se remmora ce quil
avait appris. Il se ressaisit et resta immobile sur la branche,

161

dissimul dans le feuillage, les ombres et les taches de lumire,


sefforant de surveiller la route.
Un mouvement !
Il lavait peru du coin de lil. Il scruta attentivement
lendroit pendant une ou deux secondes et se souvint des leons
de Halt : Ne concentre pas ton attention sur un seul point.
largis constamment ton champ de vision et narrte pas
douvrir grand les yeux. Tu ne verras personne, mais tu
percevras un mouvement. Souviens-toi, lui aussi est un Rdeur,
entran se dplacer linsu de tous.
Will suivit les conseils de son matre et observa la fort qui
stendait derrire lui. Quelques secondes plus tard, sa patience
fut rcompense : il perut un autre mouvement et une branche
fut repousse, tandis quune silhouette silencieuse passait sous
les arbres. Puis, une dizaine de mtres plus loin, un buisson
oscilla lgrement et de hautes herbes frmirent.
Le garon ne bougeait pas dun pouce ; il nen revenait pas :
leur poursuivant se dplaait travers la fort sans se faire voir.
Apparemment, ce Rdeur avait laiss son cheval sur la route et
suivait Halt pied. Will jeta un coup dil rapide vers son
matre, qui semblait toujours occup examiner des traces au
sol.
Un autre mouvement ! Le Rdeur venait de passer sous
larbre dans lequel Will se cachait. Soudain, une haute
silhouette revtue dune cape gris-vert apparut au milieu du
chemin, une vingtaine de mtres de Halt, toujours accroupi.
Will cligna des yeux : en moins dune seconde, la silhouette
semblait stre matrialise comme par magie. Le garon posa
une main sur le carquois quil portait en bandoulire, puis
sinterrompit Halt lui avait dit la veille : Attends que nous
soyons en train de parler. Sinon, il percevra le moindre de tes
mouvements. Sa gorge se serra. Il esprait que la haute
silhouette ne lavait pas entendu bouger. Mais il stait arrt
temps. Sur le chemin, une voix joyeuse scria :
Halt, Halt !
Le Rdeur se retourna puis se redressa lentement, tout en
frottant ses genoux poussireux. Il pencha la tte de ct et
examina la silhouette qui se tenait au milieu du chemin,
162

nonchalamment appuye sur un arc en tous points similaire au


sien.
Eh bien, Gilan, toujours essayer de me jouer le mme
tour.
Le grand Rdeur haussa les paules et rpondit dun air
ravi :
Mais cette anne, il semblerait que tu sois tomb dans
mon pige
La main de Will se dirigea sans un bruit vers le carquois et il
choisit une flche avant de lencocher.
Vraiment, Gilan ? De quel pige veux-tu parler ? demanda
Halt.
Allez, Halt, reconnais-le : pour une fois, je tai bien eu ; tu
sais que jessayais depuis des annes, rpondit Gilan dun ton
trs amus.
Dun air pensif, Halt caressa sa barbe grisonnante.
Pourquoi tobstines-tu, Gilan ? Cela dpasse mon
entendement.
Tu devrais savoir quun ancien apprenti adore piger son
matre et lemporter sur lui. Allez, avoue-le, maintenant : cette
anne, jai gagn !
Will avait soigneusement band son arc et choisi sa cible : le
tronc dun arbre situ quelques pas de Gilan. Les consignes
que lui avait donnes Halt rsonnaient ses oreilles : Choisis
une cible suffisamment proche afin de le surprendre. Mais je
ten prie, pas trop proche tout de mme ! Je ne voudrais pas que
tu le transperces dune flche sil lui prenait lide de bouger !
Halt navait pas modifi sa position et se tenait toujours au
milieu du chemin. Mais Gilan se balanait dun pied sur lautre
dun air embarrass. Lexpression sereine quaffichait son
ancien Matre commenait le perturber et il ntait plus tout
fait certain de savoir si Halt bluffait ou non.
Ce que Halt lui dit alors ne fit que renforcer ses doutes.
Ah oui, les apprentis et leurs matres une bien trange
association, ma foi. Mais dis-moi, Gilan, toi qui es mon ancien
apprenti, tu es sr de ne rien avoir oubli cette anne ?
Ce fut peut-tre linsistance que mit Halt sur le mot
apprenti qui fit soudain comprendre Gilan quil avait
163

commis une lourde erreur. Il tourna la tte en tous sens, la


recherche de lapprenti dont il se rappelait soudain la prsence.
Au mme instant, Will tira.
La flche survola le grand Rdeur avant daller se ficher en
frmissant dans le tronc de larbre. Gilan, stupfait, bondit en
arrire, mais ses yeux se dirigrent aussitt vers larbre dans
lequel Will stait dissimul. Le garon fut trs tonn de voir
Gilan se ressaisir si promptement et identifier sans hsiter la
position de son attaquant.
Gilan secoua tristement la tte. Ses yeux perants avaient vu
la petite silhouette cache dans le feuillage de larbre.
Descends, Will, et viens faire la connaissance de Gilan,
lun des plus tourdis de nos Rdeurs, scria Halt, qui sadressa
ensuite Gilan. Je te lavais pourtant bien dit quand tu tais
plus jeune, non ? Nagis pas sans rflchir et vite toute
prcipitation.
Gilan hocha la tte dun air penaud, et fut stupfait quand
Will sauta de son arbre de constater sa petite taille et son jeune
ge.
Apparemment, jtais si impatient dattraper un vieux
renard gris que je nai pas vu le jeune singe qui se cachait dans
les arbres, dit-il en souriant de son erreur.
Un singe, tu dis ? rtorqua Halt dun ton bourru. Dans ce
cas, le jeune singe vient de donner une bonne leon au vieux
singe que tu es. Will, voici Gilan, mon ancien apprenti, Rdeur
du fief de Meric, mme si je me demande encore ce quils ont
bien pu faire pour le mriter.
Le sourire de Gilan slargit et il tendit sa main Will.
Dire que je pensais tavoir enfin bern, Halt, dclara-t-il
dun ton joyeux. Tu es donc Will, ajouta-t-il en donnant au
garon une ferme poigne de main. Ravi de te rencontrer, tu as
fait du bon travail, petit gars.
Will sourit Halt, qui lui fit discrtement un petit signe de la
tte. Will se rappela les dernires consignes que le Rdeur lui
avait donnes la veille au soir : Quand tu lemportes sur
quelquun, ne ten vante pas. Montre-toi gnreux et cherche
le fliciter. Il nest jamais agrable de perdre, mais ton
adversaire fera contre mauvaise fortune bon cur si tu lui
164

tmoignes de ladmiration. Quelques compliments pourront


taider gagner un ami, alors que des vantardises ne tattireront
que des ennemis.
Oui, cest moi. Pourriez-vous mexpliquer comment vous
russissez vous dplacer aussi discrtement ? Quelle habilet !
Je ne me suis pas si bien dbrouill que a, semble-t-il,
puisque lvidence tu mas vu venir de loin, rpondit Gilan
dun air contrit.
Will hocha la tte en se remmorant combien il lui avait t
difficile de reprer Gilan. bien y rflchir, son compliment
tait plus sincre quil ne laurait cru.
Je vous ai vu arriver, et jai vu aussi par o vous tiez
pass. Mais ds que vous avez pris ce virage, je ne vous ai plus
aperu une seule fois. Jaimerais apprendre me dplacer aussi
bien que vous.
Lvidente sincrit de Will fit grand plaisir Gilan.
Eh bien, Halt, non seulement ce jeune garon a du talent,
mais il possde aussi beaucoup de savoir-vivre.
Halt les observait tous deux : le nouvel apprenti et lancien. Il
hocha la tte en direction de Will, montrant quil approuvait ses
paroles pleines de tact.
Gilan a toujours excell dans lart du camouflage. Ce serait
une bonne chose sil acceptait de te donner quelques leons.
Il sapprocha de son ancien apprenti et passa son bras pardessus ses paules.
Cela me fait plaisir de te revoir.
Ils sembrassrent chaleureusement. Puis Halt sloigna dun
pas pour mieux le regarder.
Tu maigris danne en anne, lui dit-il enfin. Quand vas-tu
un peu tengraisser ?
Gilan sourit. Ctait apparemment une plaisanterie de longue
date entre les deux hommes.
Il me semble que tu as suffisamment de rserves pour
deux, dit-il en enfonant un peu brutalement un doigt dans les
ctes de Halt. Tu naurais pas pris un peu de bedaine ?
Il sourit Will et ajouta :
Je parie quil reste tranquillement assis dans sa chaumire
tandis que tu te coltines toutes les corves mnagres, non ?
165

Mais avant que Will ou Halt puissent rpondre, il se tourna


et siffla. Quelques secondes plus tard, son cheval apparut dans
le virage. Au moment o le jeune Rdeur se mit en selle, Will
remarqua quune pe tait accroche la selle. Intrigu, il se
tourna vers Halt.
Je croyais quil nous tait interdit de possder une pe ?
demanda-t-il posment.
Halt frona les sourcils, puis suivit le regard de Will et
comprit la raison de cette question.
Ce nest pas interdit, expliqua-t-il, tandis quil se mettait
en selle. Cest une question de priorit. Devenir un bon piste
requiert des annes dentranement et nous nen avons pas le
temps. Nous avons dautres aptitudes dvelopper.
Il vit quune autre question se formait sur les lvres de Will
et il reprit :
Le pre de Gilan est chevalier et cest pourquoi Gilan tait
dj rompu au maniement de lpe quand il a rejoint lOrdre
des Rdeurs. Son cas tait part et il a eu le droit de continuer
sexercer quand il est devenu mon apprenti.
Mais je pensais
Will hsitait continuer ; Gilan arrivait prs deux et il ne
savait pas sil tait convenable de poser dautres questions en sa
prsence.
Ne dis jamais cela devant Halt, dit Gilan, qui avait
entendu les derniers mots de Will. Il te rpondra simplement :
Tu nes quun apprenti. Tu nas pas penser. , ou bien : Si
tu rflchissais un peu, tu naurais pas besoin de me poser cette
question.
Malgr lui, Will sourit. Halt lui avait dj rpondu dans ces
termes de nombreuses occasions et entendre Gilan prononcer
ces mots lui faisait une drle dimpression. Toutefois, les deux
hommes le regardaient avec curiosit, attendant quil pose sa
question. Il se lana :
Si son pre tait chevalier, pourquoi Gilan na-t-il pas t
admis lcole des guerriers ?
Halt et Gilan changrent un regard. Halt leva un sourcil et
fit signe Gilan de rpondre.

166

Jaurais pu entrer lcole des guerriers, mais jai choisi


lOrdre des Rdeurs.
Pour certains dentre nous, cest un vrai choix, tu sais, lui
dit Halt avec gentillesse.
Will rflchit. Il avait toujours cru que les Rdeurs ne
pouvaient pas tre recruts parmi les familles de haut rang. Il
stait apparemment tromp.
Mais, je pensais, commena-t-il tout en se rendant
compte de son erreur.
Halt et Gilan lobservrent, changrent leur tour un
regard, puis scrirent en chur :
Tu nes quun apprenti. Tu nas pas penser.
Puis ils mirent leurs chevaux au trot et sloignrent. Will se
dpcha de monter sur le dos de son poney et partit au petit
galop pour les rattraper. Quand il arriva leur hauteur, les deux
Rdeurs lui firent une place entre eux. Gilan lui sourit. Halt
avait toujours lair aussi taciturne. Mais tandis quils
chevauchaient tous trois dans un silence complice, Will prit
conscience quil faisait maintenant partie dune petite
communaut ferme et soude, et cette pense le rconforta.
Il avait dsormais le sentiment dtre sa place et, pour la
premire fois de sa vie, il lui sembla avoir enfin trouv une
famille.

167

24

24
I

l est arriv quelque chose, dit doucement Halt, en faisant


signe ses deux compagnons darrter leur cheval.
Les trois cavaliers avaient parcouru les cinq cents derniers
mtres au petit galop et aprs avoir gravi une pente douce,
taient arrivs une centaine de mtres du lieu de rendez-vous ;
une grande clairire souvrait devant eux, parseme de petites
tentes soigneusement alignes. De la fume montait de
plusieurs feux de camp et imprgnait lair. On avait install un
champ de tir larc et plusieurs dizaines de petits chevaux
broutaient la lisire de la fort.
Avant mme de dcouvrir les lieux, ils comprirent quune
agitation anormale rgnait sur le campement, o tous
sactivaient. Au centre, se dtachait une tente plus grande, dau
moins quatre mtres sur quatre et suffisamment haute pour y
tenir debout. Les pans de toile avaient t relevs et Will y
distinguait des hommes vtus de gris et de vert, rassembls
autour dune table, apparemment en grande discussion. Ils
virent lun deux se dtacher du groupe et courir vers un cheval
attach lentre de la tente. Il se mit en selle, avant de
traverser le campement au galop et de se diriger vers un troit
sentier situ lautre bout de la clairire.
Il avait peine disparu dans lobscurit de la fort quun
autre cavalier arriva au galop de la direction oppose. Il sarrta
prs de la grande tente, sauta lestement terre et rejoignit ses
compagnons.
168

Que se passe-t-il ? demanda Will.


Il apercevait plusieurs Rdeurs qui taient en train de
dmonter leur tente et de la replier.
Je nen sais rien, rpondit Halt, qui dsigna alors les
tentes alignes. Essaie de nous trouver un emplacement
convenable. Je vais aller me renseigner.
Il sloigna sur Abelard mais se retourna pour ajouter :
Ne plantez pas les tentes tout de suite, jai limpression
que nous ne resterons pas longtemps.
Il partit vers le centre du campement, les sabots de son
cheval au galop frappant vigoureusement lherbe.
Will et Gilan sinstallrent sous un grand arbre, non loin de
la plus haute tente. Puis, ne sachant plus que faire, ils sassirent
sur un rondin de bois afin dattendre le retour de Halt. En tant
que Rdeur an, expliqua Gilan, Halt avait accs au pavillon
central, la tente de commandement. En temps ordinaire,
Crowley, le commandant de lOrdre des Rdeurs, y recevait
chaque jour les autres Rdeurs afin dorganiser les activits
venir et dexaminer les rapports et les renseignements que
chaque Rdeur apportait avec lui.
Autour deux, la plupart des tentes taient vides mais devant
lune delles, ils aperurent un Rdeur maigre et dgingand qui
faisait les cent pas, et qui semblait tout aussi inquiet et
dconcert que Gilan et Will. Il les aperut et sapprocha.
Des nouvelles ? demanda-t-il aussitt. Son visage
sassombrit quand Gilan rpondit :
Nous tions sur le point de te poser la mme question, dit
Gilan, la main tendue afin de le saluer. Tu tappelles Merron,
cest a ?
Cest exact, et si jai bonne mmoire, tu es Gilan, dit-il en
serrant la main du jeune Rdeur.
Gilan lui prsenta Will et lhomme, qui semblait avoir une
trentaine dannes, lobserva avec curiosit.
Cest donc toi, lapprenti de Halt. Nous nous demandions
quoi tu ressemblais. Il tait prvu que je sois lun de tes juges,
tu sais.
Il tait prvu ? rpta vivement Gilan.
Oui. Je ne crois pas que le Rassemblement aura lieu.
169

Aprs un temps dhsitation, il ajouta :


Vous ne savez donc rien ?
Les deux nouveaux arrivants secourent la tte.
Morgarath prpare un mauvais coup, dit doucement
Merron.
lvocation de ce nom malfaisant, un frisson de peur
parcourut le dos de Will.
Que sest-il-pass ? demanda Gilan en plissant les yeux.
Merron baissa la tte et, tout en remuant la terre du bout de
sa botte, dit dun air contrari :
Les nouvelles sont encore vagues, et daprs des rapports
trs confus, une troupe de Wargals aurait forc le dfil du Pasde-Trois. Ils auraient franchi le barrage des sentinelles pour
ensuite se diriger vers le nord.
Morgarath tait-il avec eux ?
Will, les yeux carquills, ne disait mot. Il ne pouvait se
rsoudre poser de questions, et il se sentait incapable de
prononcer le nom de Morgarath.
Merron haussa les paules.
Aucune ide. Pour linstant, je ne crois pas, mais cela fait
deux jours que Crowley envoie des claireurs en reconnaissance.
Il est possible que ce ne soit quun raid. Dans le cas contraire, ce
pourrait tre le dbut dune nouvelle guerre. Et, dans cette
ventualit, la disparition du seigneur Lorriac tomberait bien
mal.
Gilan leva les yeux.
Lorriac est mort ? demanda-t-il dun air inquiet.
Cest apparemment son cur qui a lch. On la retrouv
sans vie il y a quelques jours, et son corps ne portait aucune
trace de violence. Les yeux fixs droit devant lui. Raide mort.
Mais il tait encore jeune ! Je lai vu il y a un mois et il se
portait comme un charme.
Merron nen savait pas davantage.
Jimagine que cela peut arriver nimporte qui. Personne
ne peut prvoir ce genre de choses.
Qui tait Lorriac ? demanda doucement Will.
Lorriac de Steden, le commandant de la cavalerie royale,
de loin lun des meilleurs, rpondit Gilan dun air pensif. Je suis
170

daccord avec Merron : si une guerre clate, il nous manquera


cruellement.
Will sentit la peur lenvahir. Il navait jamais entendu parler
de Morgarath autrement qu voix basse ; et encore, quand les
gens osaient prononcer son nom. Lennemi du Royaume tait
devenu un mythe, une lgende appartenant des temps reculs.
prsent, le mythe devenait nouveau ralit, une ralit
terrifiante laquelle il allait falloir faire face. Il regarda Gilan
dans lespoir que celui-ci puisse le rassurer, mais le beau visage
du jeune Rdeur affichait seulement une profonde inquitude.
Halt ne les rejoignit quune heure plus tard ; midi tait dj
pass et Will et Gilan avaient prpar un repas de pain, de
viande froide et de fruits secs. Le Rdeur se laissa glisser de sa
monture et Will lui tendit une assiette ; il se mit manger trs
vite.
Le Grand Rassemblement est annul, dit-il entre deux
bouches.
Ayant vu le Rdeur an arriver, Merron les avait rejoints.
Halt et lui se salurent rapidement et Merron posa alors la
question qui leur brlait les lvres tous.
Est-ce la guerre ? demanda-t-il avec de linquitude dans
la voix.
Nous nen sommes pas srs. Aux dernires nouvelles,
Morgarath est toujours dans les montagnes.
Alors pourquoi des Wargals en sont-ils partis ? interrogea
Will.
Chacun savait que les Wargals nagissaient que sur les ordres
de Morgarath et ils nauraient jamais pris ce risque de leur
propre chef.
Leur troupe est rduite, rpondit Halt, le visage grave ; ils
ne sont peut-tre quune cinquantaine. Il tait prvu quils
fassent diversion, et tandis que nos gardes taient occups les
pourchasser, les deux Kalkaras auraient discrtement quitt les
montagnes. Cest en tout cas ce que pense Crowley. Ils se
terreraient quelque part sur la Plaine de la Solitude.
Gilan laissa chapper un petit sifflement. Merron recula dun
pas sous leffet de la surprise. Lhorreur se lisait sur leurs
visages. Will ne savait pas ce qutait un Kalkara, mais la gravit
171

de Halt et les ractions des deux autres Rdeurs ntaient pas


faites pour le rassurer.
Que voulez-vous dire ? Ils sont encore en vie ? demanda
Merron. Je les croyais morts depuis des annes.
Ils sont vivants, cest certain, rpondit Halt. Il nen reste
que deux, mais cest bien suffisant pour que lon sen inquite.
Un long silence sinstalla. Finalement, Will demanda avec
hsitation :
Cest quoi, un Kalkara ?
Halt secoua tristement la tte. Il navait pas envie daborder
ce sujet avec quelquun daussi jeune, mais il navait pas le
choix ; le garon tait en droit de savoir.
lpoque o Morgarath organisait sa rvolte, il souhaitait
diriger une arme sortant de lordinaire. Il savait que, sil avait
les moyens de terrifier ses ennemis, il lui serait plus simple de
les vaincre. Cest ainsi quau fil des annes il partit plusieurs fois
en expdition dans les Montagnes de Pluie et de Nuit.
Que cherchait-il ? demanda Will, qui avait cependant la
dsagrable impression de connatre dj la rponse.
Des allis qui laideraient conqurir le Royaume. Ces
Montagnes appartiennent au monde ancien, elles sont restes
inchanges et inexplores durant des sicles. On racontait que
dtranges cratures et des monstres lgendaires les peuplaient
encore. Ces rumeurs se sont malheureusement avres.
Les Wargals, par exemple, dit Will.
Oui, les Wargals. Morgarath en a trs vite fait des esclaves
et les a soumis sa volont, dit-il avec un peu damertume dans
la voix. Mais il a ensuite trouv les Kalkaras, des tres pires que
les Wargals. Pires que tout.
Will restait silencieux. Lide de btes plus malfaisantes
encore que les Wargals le troublait au plus haut point.
Il en restait trois, mais lun deux a t tu il y a environ
huit ans et nous en savons donc un peu plus sur ces cratures.
Imagine une bte entre le singe et lours, qui se tient debout :
voil quoi ressemble un Kalkara.
Et est-ce que Morgarath les contrle aussi par la pense ?
Non, dit Halt. Ils sont plus intelligents que les Wargals
mais ils sont fascins par largent, un mtal quils vnrent et
172

amassent en secret. Morgarath leur en offre de larges quantits


et cest pourquoi ils lui obissent aveuglment. Ils peuvent
devenir terriblement russ quand ils traquent une proie.
Une proie ? Quel genre de proie ?
Will et Gilan changrent un regard et Will saperut que son
matre hsitait continuer. Un instant, il crut que Halt allait se
mettre le sermonner, ainsi quil le faisait quand le garon
lassommait de questions. Mais la situation tait grave et sa
curiosit prsent justifie.
Les Kalkaras sont des assassins. Une fois quon leur a
dsign une victime, ils font tout pour la trouver.
Ny a-t-il aucun moyen de les arrter ? demanda Will, les
yeux poss sur le carquois et larc de Halt.
Il est difficile de les tuer. Leurs poils sont si emmls que
lon dirait des cailles, et leur paisse fourrure fait ainsi office
darmure. Une flche peut peine y pntrer. Il vaut mieux se
munir dune pe ou dune hache darmes. Parfois, une lance
bien lourde fait aussi laffaire.
Will se sentit soulag. Ces Kalkaras lui avaient sembl quasi
invincibles. Le Royaume comptait nombre dexcellents
chevaliers qui pourraient certainement se charger de ces
cratures.
Cest donc un chevalier qui en a tu un il y a huit ans ?
Pas un chevalier, mais trois. Il a fallu trois chevaliers
arms jusquaux dents pour sen dbarrasser, et un seul dentre
eux a survcu ce combat. Et encore, il est maintenant infirme
vie, rpondit Halt dun air lugubre.
Trois hommes ? Des chevaliers ? rpta Will, qui nen
croyait pas ses oreilles. Mais comment
Gilan linterrompit.
Il y a une difficult de taille : quand on sapproche de trop
prs, le Kalkara arrte son adversaire avant quil ait pu se servir
de sa lance ou de son pe, dit-il en pianotant lgrement sur le
manche de sa propre pe.
Comment sy prend-il ? demanda Will.
Ses yeux, rpondit Merron. Si tu le regardes dans les yeux,
il te ptrifie. Un peu comme un serpent qui fixe un oiseau avant
de le dvorer.
173

Will scruta les trois hommes tour tour, sans rien


comprendre. Ce que Merron venait dexpliquer paraissait
invraisemblable. Mais Halt semblait tre daccord.
Ptrifier comment est-ce possible ? Vous voulez dire que
cest de la magie ?
Halt haussa les paules. Merron dtourna les yeux. Aucun
deux naimait aborder le sujet.
Certains disent effectivement que cest de la magie,
rpondit finalement Halt. Pour ma part, je crois plutt quils
possdent un pouvoir hypnotique. En tout cas, Merron dit vrai.
Si on croise le regard dun Kalkara, on reste paralys par la
terreur quil inspire et incapable de se dfendre.
Will lana un il inquiet autour de lui, comme sil sattendait
voir lune de ces cratures surgir tout coup de la fort
silencieuse. Un sentiment de panique lenvahissait. Dune
certaine faon, il stait mis en tte que Halt tait invincible.
Mais le Rdeur venait pourtant dadmettre quil tait impossible
de se dfendre face ces monstres.
Ny a-t-il vraiment rien faire ? demanda-t-il dune voix
dsespre.
Halt haussa les paules.
Selon la lgende, ils seraient particulirement vulnrables
au feu. Mais la difficult reste la mme : comment sapprocher
deux ? Il serait imprudent de traquer un Kalkara une torche la
main. Ils ont tendance chasser de nuit et ils pourraient voir
leur adversaire arriver de loin.
Will narrivait pas croire ce quil venait dapprendre. Halt
avait lair si dtach, et Gilan et Merron taient lvidence
perturbs par la nouvelle. Un silence embarrass sinstalla, mais
Gilan le rompit :
Pourquoi Crowley pense-t-il que cest Morgarath quils
obissent ?
Halt hsitait en dire plus. Les informations quavait
donnes Crowley taient confidentielles. Mais il faudrait bien
les mettre au courant un moment ou un autre. Aprs tout, ils
appartenaient tous lOrdre des Rdeurs, Will y compris.
Il sen est dj servi deux fois cette anne, afin de faire
assassiner les seigneurs Northolt et Lorriac.
174

Les trois autres changrent des regards surpris et Halt


reprit :
On a cru que Northolt avait t tu par un ours, tu te le
rappelles, Will ?
Will hocha la tte au souvenir de son premier jour
dapprentissage, quand le Rdeur avait reu la nouvelle de cette
mort.
Dj lpoque, je mtais dit que Northolt tait un
chasseur bien trop expriment pour se faire tuer ainsi. Crowley
est daccord avec moi.
Et Lorriac ? Tout le monde raconte quil a eu une attaque,
dit Merron.
Halt lui jeta un rapide coup dil.
Cest le bruit qui court, dit-il. Son mdecin en est encore
tout retourn, il navait jamais vu dhomme qui soit en meilleure
sant que Lorriac. Ainsi
Halt sinterrompit et Gilan acheva tout haut :
il est fort possible que les Kalkaras laient assassin.
Exactement. Nous ne savons pas prcisment quelles sont
les consquences de leur regard paralysant. Mais sil se
prolonge, la terreur quil engendre peut suffire provoquer une
crise cardiaque. On rapporte aussi quun gros animal la
fourrure sombre a t aperu non loin du lieu o le corps de
Lorriac a t retrouv.
Sous les arbres, le silence rgnait nouveau dans le petit
groupe. Tout autour deux, des Rdeurs sactivaient, pliaient
leur tente et se mettaient en selle. Finalement, Halt interrompit
le cours de leurs penses.
Nous ferions mieux de quitter cet endroit. Toi, Merron, il
te faut retourner dans ton fief. Crowley veut que les Rdeurs se
mobilisent et restent en alerte. Il va bientt donner des ordres.
Merron acquiesa et sloigna. Il sarrta soudain et se
retourna vers Halt. Quelque chose dans la voix du Rdeur an,
dans la faon dont il lui avait dit de retourner dans son fief,
lintriguait.
Et vous ? demanda-t-il. O allez-vous ? Avant mme que
Halt ne rponde, Will devina ce quil allait dire. Et cela
augmenta sa terreur quand Halt annona haute voix :
175

Nous partons la recherche des Kalkaras.

176

25

25
Le

campement tait en effervescence ; les Rdeurs


dmontaient leur tente, rangeaient leur quipement et
accrochaient leurs sacs la selle de leur cheval ; quelques
cavaliers avaient dj quitt les lieux, chacun rentrant dans le
fief dont il avait la charge.
Aprs avoir rang les quelques objets quil avait sortis des
sacoches de selle, Will en resserra les sangles. Halt tait assis
quelques mtres et, les sourcils froncs, il tudiait pensivement
une carte du territoire qui bordait la Plaine de la Solitude.
Aucune route ne traversait cette vaste tendue qui navait
jamais t cartographie. Une ombre se profila sur son
document. Il leva les yeux. Ctait Gilan, dont le visage tait
rong par linquitude.
Halt, dit-il dune voix basse et proccupe, es-tu sr de ce
que tu entreprends ?
Oui, Gilan. Il faut le faire, cest tout, rpondit-il en le
fixant droit dans les yeux.
Mais il est beaucoup trop jeune ! lana Gilan en regardant
en direction de Will, qui tait en train dattacher un paquetage
derrire la selle de Foltre.
Halt soupira profondment et baissa les yeux.
Je sais, mais apprenti ou non, il appartient lOrdre des
Rdeurs, comme nous tous.

177

Il vit que Gilan tait sur le point de protester nouveau, et


Halt prouva soudain beaucoup daffection pour son ancien
apprenti, comprenant que ce dernier sinquitait pour Will.
Gilan, dans dautres circonstances, je ne lui aurais pas fait
courir ce risque. Mais le monde dans lequel nous vivons est loin
dtre parfait et chacun va devoir jouer un rle dans cette
entreprise, mme des garons aussi jeunes que Will. Ce que
Morgarath prpare est sans prcdent. Sache aussi que les
informateurs de Crowley ont eu vent dautre chose : notre
ennemi serait en contact avec les Skandiens.
Les Skandiens ? Pour quelle raison ?
Nous ne savons rien en dtail, mais je parie quil caresse
lespoir de sen faire des allis. Les Skandiens combattraient
nimporte qui pour de largent, ajouta-t-il sans cacher son
mpris pour ces mercenaires. Tant que Crowley est occup
lever larme, nous sommes en sous-effectif. En temps normal,
nous ne nous lancerions pas la poursuite des Kalkaras sans
une troupe dau moins cinq Rdeurs ans. Mais Crowley ne
peut se passer daucun autre Rdeur. Je dois donc me contenter
des deux personnes en qui jai le plus confiance, Will et toi.
Gilan sourit du coin des lvres.
Merci quand mme
La confiance de Halt le touchait ; comme les autres Rdeurs,
il prouvait toujours de ladmiration pour son vieux matre.
Jai aussi pens que ta vieille pe rouille pourrait nous
tre utile face ces horribles cratures, ajouta Halt.
LOrdre des Rdeurs avait pris une sage dcision en
autorisant Gilan continuer sentraner lpe. Peu de gens
le savaient, mais il tait lun des meilleurs pistes dAraluen.
Quant Will, ne le sous-estime pas, il peut se montrer
ingnieux. Il est agile, courageux et dj sacrment adroit avec
son arc. Et surtout, il est vif desprit. Si nous trouvons la piste
des Kalkaras, nous pourrons lenvoyer chercher des renforts. Il
nous sera dune grande aide mais restera ainsi hors de danger.
Gilan se grattait le menton dun air songeur. Les explications
de Halt lincitaient croire que ctait l la seule solution
envisageable. Ses yeux rencontrrent ceux de son ancien matre
et il lui fit signe quil comprenait la situation. Il se dirigea vers
178

son cheval pour ranger son quipement, mais Will lavait dj


empaquet et accroch sa selle. Gilan sourit et dit Halt :
Tu avais raison, ce garon ne manque pas dinitiative.
Quelques instants plus tard, les trois compagnons prirent la
route, en direction du sud-est ; pendant ce temps, les autres
Rdeurs recevaient leurs ordres. Mobiliser larme dAraluen ne
serait pas une mince tche pour les Rdeurs, qui devraient
ensuite conduire les diffrentes troupes des cinquante fiefs un
point de rassemblement situ dans les plaines dUthal. Dautres
Rdeurs taient chargs de coordonner les armes des fiefs de
Gilan et de Halt, puisque ces derniers avaient t dsigns pour
chasser les Kalkaras.
Halt ouvrait la marche. Les trois cavaliers changeaient peu
de mots. Mme Will contenait sa curiosit. Lampleur de cette
mission lintimidait et, tandis quils chevauchaient en silence, il
essayait de simaginer quoi pouvait bien ressembler un
Kalkara, une bte sauvage aux traits simiesques, qui tenait aussi
de lours, et qui risquait dtre invincible, mme face
quelquun daussi expriment que Halt.
Cependant, la monotonie du voyage aidant, ces terribles
images sestomprent de son esprit et il sinterrogea sur le plan
que Halt avait en tte sil en avait un.
Halt, dit-il un peu essouffl, o esprez-vous dnicher les
Kalkaras ?
Halt observa le visage srieux du jeune garon. Ils
avanaient en forant lallure, la manire des Rdeurs :
quarante minutes en selle, au petit trot, puis vingt minutes au
pas de course en tenant la bride de leur cheval, ce qui permettait
chaque monture dtre momentanment soulage de son
fardeau. Toutes les quatre heures, ils marquaient une pause
dune heure, mangeaient un peu de viande sche, du pain dur
et des fruits, puis senroulaient dans leur cape pour dormir un
peu.
Ils avanaient maintenant depuis un certain temps lorsque
Halt jugea bon de sarrter. Il conduisit Abelard sous un bosquet
darbres en bordure de chemin ; Will et Gilan limitrent et
laissrent leurs chevaux brouter.
179

Le meilleur moyen de les reprer, dit Halt en rponse la


question de Will, consisterait dabord trouver leur tanire et
vrifier sils sont dans les parages.
Mais comment savoir o ils se terrent ? demanda Gilan.
Daprs les maigres renseignements dont nous disposons,
leur tanire se situerait quelque part sur la Plaine de la Solitude,
au-del des Fltes de Pierre. Nous explorerons lendroit et y
chercherons des indices. Sils sont dans les parages, quelques
chvres ou des moutons auront disparu des villages voisins. Il
sera toutefois difficile de se renseigner auprs des habitants ; les
gens des Plaines sont peu bavards, mme en temps normal.
Quelle est cette Plaine dont vous parlez ? demanda Will
entre deux bouches de pain dur. Et ces Fltes de Pierre ?
La Plaine de la Solitude est une rgion plate, quasi
dpourvue darbres, recouverte essentiellement de pierres et de
hautes herbes. En toute saison, on a limpression que le vent y
souffle sans discontinuer. Lendroit est lugubre et dprimant, et
les Fltes de Pierre le sont plus encore.
Mais que sont, reprit Will, sans se rendre compte que
Halt navait pas termin.
Les Fltes de Pierre ? Personne ne le sait rellement. Des
pierres tailles, qui forment un cercle et que les Anciens ont
dresses au beau milieu du coin le plus venteux de la Plaine. On
ignore quoi pouvaient bien servir ces menhirs lorigine, mais
ils sont disposs de telle sorte que le vent sengouffre dans des
interstices creuss mme la pierre. Ils produisent alors un son
strident, et jai du mal comprendre pourquoi on a eu lide de
le comparer celui dune flte cette mlodie sinistre et
discordante sentend des kilomtres la ronde. Au bout de
quelques minutes, elle vous met les nerfs vif, mais jamais ce
chant ne sinterrompt.
Will resta silencieux. Lide dune plaine lugubre balaye par
les vents et parcourue dincessants gmissements perants suffit
le faire frissonner et le soleil de fin de journe qui dardait sur
eux ses rayons ne parvenait pas le rchauffer. Halt saperut
de la raction du garon ; il se pencha pour lui donner une
petite tape dencouragement sur lpaule.

180

Courage ! Rien nest jamais aussi terrible quil y parat.


Reposons-nous maintenant.
Ils atteignirent la Plaine de la Solitude au bout du deuxime
jour de voyage, aux alentours de midi. Halt avait raison,
lendroit, effectivement sinistre et monotone, stendait
linfini. Le sol tait couvert de hautes herbes ternes, assches
par le vent. Le vent, justement, dont le souffle ininterrompu les
irritait, semblait anim dune volont propre. Un vent douest
qui jamais ne changeait de course, balayait le sol caillouteux et
obligeait les hautes herbes se coucher sur son passage.
Vous comprenez prsent pourquoi on lappelle la Plaine
de la Solitude ? dit Halt ses compagnons. force davancer
dans ce satan vent, on a limpression dtre seul au monde.
Ctait vrai. Face cet immense vide, Will se sentait
minuscule, insignifiant, et un sentiment dimpuissance le
submergeait. Il lui semblait que des forces obscures rgnaient
sur ce dsert, des forces dotes dune puissance qui dpassaient
de loin ses propres possibilits. Mme Gilan, dordinaire joyeux
et plein de vie, paraissait dcourag par latmosphre pesante de
lendroit. Seul Halt semblait gal lui-mme et demeurait tout
aussi taciturne qu laccoutume.
Ils continurent de progresser mais, peu peu, une
sensation troublante envahit Will. Une prsence, tapie la
frontire de sa conscience, amplifiait son malaise. Il ne
parvenait pas dfinir lorigine de ce trouble persistant, ni sous
quelle forme il se prsentait. Il se dressa sur ses triers afin de
scruter lhorizon monotone, dans lespoir de comprendre do
venait ce sentiment. Halt remarqua son geste.
Tu les as entendues, ce sont les Fltes.
Le garon comprit alors que ctait un son qui provoquait en
lui cette terrible angoisse et lui nouait lestomac. Il lentendait
prsent plus distinctement, non parce que Halt venait dattirer
son attention sur sa provenance, mais parce quils sen
approchaient. Un enchanement de notes discordantes qui
rsonnaient simultanment, une perptuelle cacophonie qui
mettait les nerfs rude preuve et troublait la raison. Il posa
discrtement la main gauche sur le manche de son solide
couteau, dont la fiabilit lui procura un certain rconfort.
181

Ils chevauchrent tout laprs-midi avec le sentiment de ne


jamais progresser, tant le paysage tait monotone. Ils avaient
beau avancer, lhorizon semblait rester immobile. Tout le jour,
le chant strident des Fltes de Pierre leur tint compagnie,
samplifiant au fur et mesure quils se rapprochaient. Les
heures passrent et Will tait cran ; il narrivait plus
supporter ce chant ininterrompu. Quand le soleil commena
sombrer vers louest, Halt tira sur les rnes dAbelard.
Arrtons-nous pour la nuit. Nous ne pourrions pas
poursuivre notre route dans lobscurit ; sans aucun repre dans
le paysage, nous finirions par tourner en rond, cest certain.
Will et Gilan taient heureux de pouvoir descendre de
cheval. En dpit de leur excellente forme physique, cette allure
force les avait puiss. Will se mit chercher du petit bois
autour des quelques buissons rabougris qui poussaient sur la
Plaine. Mais Halt comprit ce que le garon avait en tte.
Pas de feu, on nous reprerait de trs loin.
Will laissa tomber au sol le tas de petit bois quil avait
ramass.
Vous voulez parler des Kalkaras ?
Oui, ou les gens des Plaines. Comment savoir si certains
dentre eux sont de connivence ou non avec ces cratures ?
Aprs tout, quand on vit proximit de pareils monstres, on
peut tre tent de cooprer, ne serait-ce que pour garantir sa
propre scurit. Et je ne veux pas quils puissent informer les
Kalkaras de notre prsence.
Gilan dessellait Ardent, son cheval bai. Il dposa la selle sur
le sol et le frictionna laide dune poigne dherbe sche qui
poussait tout autour deux.
Tu ne crois pas quon a dj t reprs ? demanda-t-il.
Halt rflchit quelques secondes avant de rpondre.
Cest possible. Nous ignorons trop de choses : le lieu exact
de la tanire des Kalkaras, si les gens des Plaines sont leurs
allis, si lun deux nous a dj aperus et les a prvenus Mais
tant que je nen sais pas plus, nous resterons discrets. En
conclusion : pas de feu.
Gilan hocha la tte contrecur.

182

Tu as raison, videmment. Il reste que je tuerais volontiers


quelquun rien que pour boire une tasse de tisane.
Essaie donc de faire chauffer ta tisane, lui dit Halt, et il y a
de fortes chances pour que tu sois oblig de tuer quelquun.

183

26

26
La soire fut froide et triste. reints par le rythme pnible

de leur chevauche, les Rdeurs prirent un repas froid (pain,


fruits secs et viande taient encore une fois au menu), arros
dun peu deau de leur gourde. Will ne pouvait plus supporter la
fadeur de cette nourriture.
Halt fut le premier monter la garde, laissant dormir Will et
Gilan, envelopps dans leur cape.
Ce ntait pas la premire fois que Will couchait la dure
depuis le dbut de son apprentissage. Mais par le pass, il stait
sendormi auprs dun feu crpitant ou dun lit de braises bien
chaudes. Son sommeil fut agit ; des rves dplaisants
traversrent son esprit, peupls daffreuses cratures et
dvnements tranges qui restaient au seuil de sa conscience,
mais suffisamment palpables pour le perturber.
Quand Halt le secoua gentiment pour quil prenne la relve,
il en fut presque content. Le vent poussait rapidement les
nuages qui voilaient la lune. Les lamentations des Fltes se
faisaient plus vhmentes et le garon en prouvait une telle
lassitude quil se demanda si les Fltes navaient justement pas
t conues dans le seul but dpuiser ceux qui sen
approchaient. Le sifflement des longues herbes se superposait
leur chant perant. Halt lui montra un coin du ciel et lui indiqua
la position retenir.
Quand la lune atteindra cet angle, rveille Gilan pour quil
prenne ta place.
184

Will acquiesa, se leva et tira son corps engourdi. Il ramassa


son arc et son carquois et se dirigea vers le buisson que Halt
avait choisi comme poste de guet. Quand un Rdeur montait la
garde, il ne restait jamais dcouvert prs dun campement,
mais sen loignait de dix ou vingt mtres et trouvait un endroit
o se dissimuler. De cette manire, si des intrus sapprochaient
du campement, il avait moins de chance dtre vu. Ctait lune
des nombreuses comptences que Will savait maintenant
matriser.
Il retira deux flches de son carquois ; il les garderait la
main pendant les quatre heures que durerait son tour de garde.
Sil en avait besoin, il naurait pas faire de geste superflu ou de
mouvement qui signalerait sa prsence un attaquant. Il
rabattit le capuchon de sa cape afin de se fondre dans la forme
irrgulire du buisson. Ses yeux ne cessaient de scruter de tous
cts ainsi que Halt le lui avait appris, et il modifiait
constamment son champ de vision, en se concentrant tour
tour sur le campement proche et sur lhorizon lointain. De cette
faon, ses yeux ne restaient pas braqus sur un seul point et il
aurait ainsi plus de chances dapercevoir un mouvement
ventuel. De temps autre, il effectuait un tour complet sur luimme afin dexaminer les alentours, assez lentement pour que
le moindre de ses gestes ne puisse tre dtect.
Le chant aigu des Fltes et le sifflement du vent dans les
herbes rsonnaient toujours, mais il distingua dautres sons,
comme le bruissement dun petit animal ; ou dautres bruits
quil ne parvenait pas sexpliquer. Chaque fois, les battements
de son cur sacclraient et il se demandait si les Kalkaras
ntaient pas en train de se faufiler vers les silhouettes
endormies de ses compagnons. un moment, il crut entendre le
souffle dun animal ; la peur lenvahit et lui serra la gorge, mais
il comprit que ses sens taient si aiguiss quil entendait mme
la paisible respiration de ses amis.
Il savait qu lil nu, il tait quasi invisible plus de cinq
mtres la ronde, grce la cape, lobscurit et la forme du
buisson. Mais hormis la vue, les Kalkaras ne possdaient-ils pas
dautres facults leur permettant de savoir si un ennemi se
cachait dans un fourr ? Peut-tre qu cet instant, ils
185

sapprochaient, dissimuls dans les hautes herbes, prts


frapper
La sinistre mlodie des Fltes le rendait nerveux. Ds quun
bruit nouveau se faisait entendre, il ne pouvait sempcher de
pivoter et dessayer de dcouvrir sa provenance. Il savait
pourtant quen agissant ainsi il pouvait tre vu. Il se fora alors
bouger plus lentement, plus prudemment, tout en
rflchissant chaque danger possible, avant de lcarter de ses
penses.
Durant ces longues heures dattente, il ne vit rien dautre que
les nuages traversant le ciel vive allure, la lune qui fit de
brves apparitions et les ondulations des herbes autour de lui.
Quand la lune atteignit langle quavait indiqu Halt, son corps
et son esprit taient puiss. Il rveilla Gilan et senveloppa
nouveau dans sa cape.
Cette fois, il ne rva pas. bout de forces, il dormit
profondment jusquaux lueurs gristres de laube.
Ils aperurent les Fltes en milieu de matine : un cercle
tonnamment petit de monolithes en granit gris, qui slevait
sur un promontoire. Litinraire quils avaient choisi les
obligeait passer environ un kilomtre de lendroit, et Will fut
content de ne pas avoir sen approcher davantage. Le chant
sinistre rsonnait, plus strident que jamais, au gr du flux et du
reflux du vent.
Le prochain joueur de fltiaux qui croise ma route, je lui
mets mon poing dans la figure, observa Gilan dun ton
sarcastique.
Ils continurent leur route ; les kilomtres dfilaient, les
heures se succdaient, sans que rien se passe. Leurs nerfs
taient fleur de peau force dentendre, derrire eux, le
hurlement incessant des Fltes.
Soudain, lhomme des Plaines mergea des herbes, une
cinquantaine de mtres des cavaliers. Il tait de petite taille,
vtu de haillons, et avait de longs cheveux emmls retombant
jusquaux paules. Il leur lana un regard furibond qui ne dura
que quelques secondes.
Will se remettait peine du choc caus par cette apparition
que lhomme disparaissait en courant, le dos courb, donnant
186

limpression davoir sombr, comme englouti par les herbes.


Halt tait sur le point de se lancer sa poursuite, mais il arrta
son cheval et ne tira pas la flche quil avait dj encoche la
corde de son arc. Gilan, tout aussi prompt ragir que Halt, se
tenait prt, mais lui aussi retenait sa flche, en regardant le
Rdeur an dun air intrigu.
Halt haussa les paules.
a ne veut sans doute rien dire. Mme sil est all prvenir
les Kalkaras, nous ne pouvons le tuer sans preuves.
Gilan laissa chapper un petit rire sans joie, comme pour
relcher la tension aprs cette brve rencontre.
Que nous trouvions les Kalkaras ou quils nous trouvent,
jimagine que cest du pareil au mme
Halt lobserva un instant et rpondit, sans le moindre
humour :
Dtrompe-toi, Gilan, cela change tout.
Ils avaient maintenant abandonn leur cadence habituelle et
chevauchaient lentement. Derrire eux, le chant des Fltes,
emport au loin par le vent, sattnuait un peu, au grand
soulagement de Will. Un long moment suivit, durant lequel rien
ne se passa. Une question taraudait Will depuis quelques heures
et il se risqua parler.
Halt ?
Le Rdeur allait-il lui demander de se taire ? Il le regarda, les
sourcils relevs, signe quil tait dispos rpondre.
Daprs vous, pourquoi Morgarath se sert-il des Kalkaras ?
Qua-t-il y gagner ?
Halt se rendit compte que Gilan attendait lui aussi une
rponse. Il rassembla dabord ses ides, qui se fondaient sur des
intuitions ; de simples hypothses quil hsitait formuler
haute voix.
Comment deviner les intentions de Morgarath ? Je ne
peux vous apporter de rponse prcise, simplement vous faire
part de mes suppositions, qui sont aussi celles de Crowley.
Il jeta un coup dil ses deux compagnons, suspendus ses
lvres. lvidence, ils prendraient pour argent comptant tout
ce quil leur dirait. Sa rputation dinfaillibilit tait parfois un
bien lourd fardeau, songea-t-il avec ironie.
187

Une guerre approche, cest une certitude. Les Wargals


sont en route et Morgarath est en contact avec Ragnak.
Il vit que Will avait lair lgrement intrigu ; Gilan, lui,
savait qui tait Ragnak.
Ragnak est le Seigneur suprme des Skandiens, ceux
quon surnomme les loups des mers, prcisa-t-il. Cette guerre
sera donc plus dterminante que les prcdentes. Nous aurons
besoin de toutes nos ressources en hommes et en matriel, et de
meilleurs commandants pour guider les troupes. Je crois avoir
compris ce que Morgarath a en tte : son but est de nous
affaiblir en envoyant les Kalkaras assassiner nos chefs. Northolt,
le commandant suprme de larme, et Lorriac, le meilleur de
nos commandants de cavalerie, ont dj succomb. Ils seront
bientt remplacs, cest vident, mais entre-temps, une certaine
confusion et une perte defficacit sont invitables. Je pense que
cest le plan de Morgarath.
Il nous faut considrer un autre aspect, dit Gilan dun air
pensif. Il y a quinze ans, ces deux hommes ont jou des rles
essentiels dans sa dfaite. Il veut la fois dtruire notre dfense
et se venger.
Cest vrai, bien entendu. Et pour un esprit aussi corrompu
que celui de Morgarath, cest un motif supplmentaire.
Pensez-vous alors que dautres meurtres vont tre
commis ? demanda Will.
Halt le regarda droit dans les yeux.
Je pense quil y aura dautres tentatives. deux reprises,
Morgarath a ordonn aux Kalkaras de tuer et ils y sont
parvenus. Morgarath a des raisons de dtester nombre de sujets
du Royaume ; le Roi en personne, peut-tre. Ou encore le Baron
Arald, qui a lui aussi caus beaucoup de tort Morgarath lors de
la dernire guerre.
Tout comme vous , songea Will, qui craignit soudain quil
narrive malheur son matre. Il tait sur le point de prvenir
Halt, mais prit conscience que le Rdeur tait sans nul doute
conscient du danger quil courait. Gilan posa une autre question
au Rdeur an :
Il y a pourtant une chose que je ne comprends pas ;
pourquoi les Kalkaras retournent-ils chaque fois dans leur
188

repaire ? Pourquoi ne se contentent-ils pas daller dune proie


lautre ?
Je suppose que cest lun de nos maigres atouts. Ils sont
sauvages, cruels et plus intelligents que les Wargals. Ils sont
aussi trs tenaces : on leur dsigne une victime, ils la
pourchassent et la tuent, quitte mourir eux-mmes. Mais ils
ne peuvent poursuivre plus dun objectif la fois et, entre
chaque meurtre, ils doivent revenir leur tanire. L,
Morgarath ou lun de ses sous-fifres leur dsigne leur nouvelle
proie et ils repartent. Esprons quils se dirigent vers une autre
victime, nous pourrions alors les intercepter en chemin ; sinon,
il nous faudra les abattre dans leur repaire.
Pour la nime fois, Will contempla la morne Plaine qui
stendait devant eux ; ctait l que ces monstrueuses cratures
taient tapies, et quelles avaient peut-tre reu lordre de tuer
nouveau. La voix de Halt interrompit le cours de ses penses.
Le soleil va se coucher, nous ferions mieux de camper ici.
Ils descendirent prestement de leurs montures dont ils
desserrrent les sangles pour les soulager.
Sur cette plaine, il y a au moins un avantage, dit Gilan en
regardant autour de lui. Tous les emplacements se valent ; en
bien comme en mal.
Will sentit la main de Halt sur son paule, et sveilla dun
sommeil sans rves. Il repoussa sa cape, jeta un coup dil vers
la lune qui ne semblait pas avoir chang de position et frona les
sourcils. Apparemment, il navait pas dormi plus dune heure. Il
sapprtait le signaler Halt, mais ce dernier, un doigt pos
sur les lvres, lui signifia de rester silencieux. Will regarda
autour de lui. Gilan tait rveill lui aussi et se tenait debout
prs de lui, aux aguets, le visage tourn vers le nord-est, do ils
venaient.
Will se leva prudemment, vitant de faire du bruit.
Dinstinct, il avait pos les mains sur ses armes mais il se
dtendit car rien ne semblait les menacer dans limmdiat. Ses
deux compagnons tendaient loreille dun air absorb. Puis Halt
pointa un doigt vers le nord.
coutez, dit-il doucement.
189

Will lentendit son tour, qui se superposait au chant des


Fltes et au murmure du vent, et son sang ne fit quun tour : un
hurlement bestial, une espce de hululement qui montait dans
les aigus, un son inhumain qui sortait de la gorge dun monstre
et que le vent amenait jusqu eux.
Quelques secondes plus tard, un autre hurlement rpondit
au prcdent. Lgrement plus perant, il semblait venir dun
autre point. Will comprit sans avoir demander dexplication.
Ce sont les Kalkaras, dit Halt dune voix sombre, ils sont
nouveau en chasse.

190

27

27
Les cris de chasse des Kalkaras sloignrent vers le nord et

les trois compagnons ne purent fermer lil de la nuit. Quand


les premiers hurlements staient fait entendre, Gilan stait mis
seller Ardent, qui sbrouait nerveusement, effray par les
hurlements des deux btes. Mais Halt lui avait fait signe de
sarrter.
Je ne pars pas leur poursuite dans lobscurit, avait-il dit
brivement. Nous attendrons laube.
Au matin, ils trouvrent facilement la trace des Kalkaras qui,
lvidence, ne faisaient rien pour se dissimuler. Lherbe avait
t crase sur le passage des lourdes btes et on distinguait un
sentier qui menait vers le nord-est. Halt dcouvrit la piste
laisse par lun des monstres et Gilan aperut la seconde, qui
courait paralllement la premire, environ deux cents
mtres de distance. Ils taient suffisamment proches lun de
lautre pour sentraider en cas dattaque, mais suffisamment
loigns pour viter de tomber dans un mme pige.
Halt rflchit quelques instants la situation avant de
prendre une dcision.
Tu suis la piste du second, dit-il Gilan, Will et moi
suivrons lautre. Je veux tre sr quils ont tous les deux pris la
mme direction. Il ne faudrait pas que lun deux revienne sur
ses pas et nous prenne revers.
Vous pensez quils ont dtect notre prsence ? demanda
Will, qui avait bien du mal prendre un ton ferme et dsinvolte.
191

Cest possible. Lhomme des Plaines aura eu le temps de


les avertir ; ou bien ce ntait quune concidence, et ils partent
rellement en mission.
Halt jeta un coup dil la piste.
Ils semblent en tout cas avoir un objectif bien dfini,
ajouta-t-il en se tournant vers Gilan. Quoi quil arrive, garde
lil ouvert et sois trs attentif aux ractions dArdent ; les
chevaux sentiront leur prsence avant nous, vitons de tomber
dans une embuscade.
Gilan acquiesa et sloigna pour rejoindre la seconde piste.
Au signal de Halt, les trois Rdeurs se mirent en route en
suivant la direction que les Kalkaras avaient prise.
Je surveille la piste, dit Halt, et toi, tu gardes un il sur
Gilan, juste au cas o.
Will concentra son attention sur le grand Rdeur qui
avanait la mme allure queux. Les hautes herbes
dissimulaient Ardent jusquaux paules, et seul le haut de son
corps tait visible. De temps en temps, cause des irrgularits
du sol entre les deux pistes parallles, le cavalier et son cheval
disparaissaient brusquement du champ de vision du garon. La
premire fois que Gilan sembla ainsi tre aval par les herbes,
Will poussa un cri pour alerter Halt, qui se tourna vivement,
une flche dj prte tre tire. Mais au mme instant, Gilan
et Ardent rapparurent, sans se rendre compte de linquitude
quils venaient de causer.
Dsol, marmonna Will.
Il tait contrari de stre ainsi laiss emporter par sa
nervosit. Halt le regarda dun air perspicace.
a nest pas grave, dit-il fermement. Je prfre que tu
mavertisses ds que tu penses quil y a un problme.
Halt savait parfaitement que Will, qui venait de donner une
fausse alerte, hsiterait dsormais ragir, et ceci pouvait leur
tre fatal tous les trois.
Prviens-moi ds que tu perds Gilan de vue, et fais de
mme lorsquil rapparat.
Will, qui comprit le raisonnement de son matre, hocha la
tte.

192

Ils continurent davancer et le son strident des Fltes


samplifiait mesure quils sen approchaient nouveau. Will
saperut quils passeraient cette fois beaucoup plus prs des
menhirs, vers lesquels les Kalkaras semblaient stre dirigs.
Le garon rapportait rgulirement Halt tout ce quil
voyait.
Je ne le vois plus pas encore Parfait, je le vois.
Les irrgularits du sol taient presque invisibles sous les
hautes herbes. un moment, Gilan et Ardent disparurent
nouveau, mais au bout de quelques secondes Will ne les vit pas
refaire surface.
Je ne le vois plus, commentait le garon pas encore
aucun signe, dit-il dune voix que la tension rendait plus aigu.
Aucun signe toujours rien
Halt arrta son cheval et banda son arc. Il fouilla des yeux le
terrain qui stendait sur leur gauche, attendant de voir Gilan
rapparatre. Il mit alors un sifflement perant, trois petites
notes qui montaient dans la gamme ; suivit un silence, puis les
mmes notes, mais dans un ordre descendant, parvinrent
distinctement leurs oreilles. Will poussa un profond soupir de
soulagement et au mme instant, Gilan fut nouveau visible. Il
les regarda et leva les deux bras comme pour demander o tait
le problme.
Halt lui fit signe que ce ntait rien et ils reprirent leur route.
Ils arrivaient prs des Fltes et Halt se montrait de plus en
plus vigilant. La piste quils suivaient se dirigeait droit vers le
cercle. Il tira sur les rnes de son cheval et sabrita les yeux de la
main afin de mieux examiner les sinistres pierres grises : il
cherchait dventuels mouvements ou un indice prouvant que
les Kalkaras se seraient dissimuls l pour leur tendre un pige.
Cest la seule cachette possible des kilomtres la ronde,
dit-il. Ne prenons pas de risques, ces satanes bestioles
pourraient bien sy tre tapies pour guetter notre arrive.
Avanons avec prudence.
Il fit signe Gilan de les rejoindre et lui expliqua la situation.
Ils se sparrent afin dencercler les Fltes sur un large
primtre et avancrent lentement depuis trois directions
diffrentes, tout en restant attentifs aux ractions de leurs
193

chevaux. Mais hormis le gmissement strident du vent dans les


pierres qui, de si prs, devenait quasi insupportable, lendroit
tait dsert. Halt se mordit les lvres et rflchit.
Nous perdons du temps, dit-il finalement. Tant que nous
apercevons leurs traces sur une centaine de mtres, gardons
lallure. Ralentissons quand le terrain est en pente ou chaque
fois que la piste disparat de votre vue sur plus de cinquante
mtres.
Gilan acquiesa et reprit sa position initiale. Ils mirent leurs
montures au trot, une cadence qui permettait un cheval de
Rdeur de parcourir des dizaines de kilomtres sans avoir
sarrter. Will continuait surveiller la progression de Gilan.
Quand ils voyaient moins bien la piste, Halt ou Gilan sifflaient
et ils ralentissaient leur allure, jusqu ce que la piste soit
nouveau bien visible.
Le soir venu, ils sarrtrent. Halt refusait toujours de suivre
les deux btes dans lobscurit, en dpit de la lune qui clairait
le sentier.
Cest trop facile pour eux de nous prendre revers dans le
noir, dit-il. Quand ils passeront lattaque, je veux pouvoir
matriser la situation.
Vous pensez quils vont attaquer ? demanda Will, qui avait
remarqu que Halt avait parl avec conviction.
Le Rdeur lana un coup dil son jeune lve.
Il te faut toujours imaginer que ton ennemi a dtect ta
prsence et quil va tattaquer ; cest ainsi que lon vite les
surprises dsagrables, ajouta-t-il en posant une main sur
lpaule du garon. a reste dsagrable mais au moins, a nest
plus une surprise.
Ils reprirent leur route au matin, en alternant toujours le trot
et le pas, selon leur vision du sentier. En dbut daprs-midi, ils
atteignirent les limites de la Plaine et entrrent nouveau dans
la fort qui stendait au nord des Montagnes de Pluie et de
Nuit.
partir de l, les pistes des deux Kalkaras staient rejointes.
Les trois Rdeurs avancrent encore une heure durant, puis
Halt tira sur les rnes dAbelard et fit signe aux deux autres de
mettre pied terre ; il voulait leur parler. Ils se regrouprent
194

autour dune carte du Royaume que lan des Rdeurs droula


sur lherbe.
en juger par la piste, nous avons gagn du terrain, mais
ils ont toujours une demi-journe davance sur nous. Voil la
direction quils ont prise
Il posa une flche sur la carte et lorienta dans le sens de leur
marche.
Comme vous pouvez le constater, sils continuent ainsi, il y
a seulement deux endroits importants vers lesquels ils
pourraient se diriger, dit-il en dsignant les Ruines de Gorlan et,
plus au nord, le Chteau dAraluen.
Gilan prit une brusque inspiration et scria :
Le Chteau dAraluen ? Penses-tu quils oseraient sen
prendre au Roi ?
Aucune ide, rpliqua Halt. Nous ne connaissons pas
grand-chose de ces btes et la plupart de nos informations
relvent sans doute de la lgende. Mais avouez que ce serait un
acte tmraire, un vritable coup de matre, et Morgarath na
jamais rpugn agir ainsi.
Il marqua une pause pour leur laisser le temps dassimiler
cette hypothse, puis du doigt traa une ligne, qui partait de leur
position actuelle pour se diriger vers le nord-ouest.
Jai pens quelque chose. Regardez, voici Montrouge,
environ une journe de route. Et une autre journe jusquaux
Ruines de Gorlan, situes au nord-est de Montrouge. En allant
au trot, un cavalier accompagn de deux chevaux mettrait
moins dun jour pour atteindre Montrouge et pourrait ainsi
conduire le Baron Arald et Messire Rodney jusquaux Ruines. Si
les Kalkaras continuent davancer au mme rythme, nous
pourrons les intercepter l-bas ; de justesse, mais cest faisable.
Et avec laide de deux guerriers comme Arald et Rodney, nous
aurons plus de chance de nous dbarrasser une fois pour toutes
de ces satanes bestioles.
Un instant, linterrompit Gilan. Tu as bien dit un cavalier
et deux chevaux ?
Les yeux du vieux Rdeur rencontrrent ceux de Gilan mais
ce dernier avait dj devin ce que Halt avait en tte.

195

Cest exact, Gilan, et le plus lger dentre nous voyagera


plus vite. Je veux que tu prtes Ardent Will. Sil monte Foltre
et ton cheval en alternance, il pourra atteindre le chteau de
Montrouge en temps voulu.
Il vit la rticence de Gilan mais il le comprenait. Aucun
Rdeur naimait confier son cheval quelquun dautre, pas
mme un Rdeur. Mais Gilan savait aussi que Halt avait
raison. Le Rdeur attendait que son ancien apprenti prenne la
parole. Will les observait, avec dans les yeux une vive inquitude
lide de la lourde responsabilit qui allait lui incomber.
Finalement, contrecur, Gilan rompit le silence.
Jimagine que cest logique. Que veux-tu donc que je
fasse ?
Que tu me suives pied, dit vivement Halt, tout en
enroulant la carte quil replaa dans son sac de selle. Essaie de
mettre la main sur un cheval, et tu me rejoindras en cours de
route. Sinon, rendez-vous Gorlan. Si nous ratons les Kalkaras,
Will ty attendra avec Ardent. Quant moi, je continuerai de les
suivre et vous me rattraperez plus tard.
Gilan hocha la tte en signe dassentiment et Halt prouva
alors pour lui un vif lan daffection. Gilan avait saisi lenjeu de
la situation et il ntait pas dans sa nature de contester ou de
sopposer un projet raisonnable. Il dit pourtant, dun ton
du :
Tu mavais bien dit que mon pe pourrait nous tre
utile ?
Cest vrai, mais nous aurons loccasion de disposer dune
troupe de guerriers en armure, quips de lances et de haches.
Et tu sais bien que cest le moyen le plus efficace daffronter les
Kalkaras.
Tu as raison.
Gilan prit alors la bride dArdent, noua les rnes avant de les
passer par-dessus la tte du cheval.
Monte dabord Foltre, dit-il Will, Ardent pourra ainsi se
reposer. Tu nas pas besoin de le tenir par la bride, il te suivra,
tout comme Foltre quand tu monteras Ardent. Attache les
rnes de ton cheval comme je viens de le faire, afin quelles ne

196

tranent pas par terre ou quelles ne saccrochent quelque


chose.
Il allait se tourner vers Halt quand il ajouta :
Au fait, avant de le monter la premire fois, noublie pas
de dire : il marron.
il marron, rpta Will.
Gilan ne put sempcher de sourire.
Pas moi, au cheval.
Cette vieille blague de Rdeur les fit sourire. Puis Halt revint
ce qui les proccupait.
Will ? Tu es certain de pouvoir te rendre Montrouge ?
Will hocha la tte et palpa la poche dans laquelle se trouvait
une copie de la carte, puis leva les yeux vers le soleil pour se
reprer.
Nord-ouest, dit-il dun ton ferme, en indiquant la
direction quil comptait prendre.
Halt hocha la tte dun air satisfait.
Tu atteindras la rivire Saumon avant le crpuscule, cela
te donnera un repre. Ensuite, la grande route se trouve
lgrement louest de la rivire. Maintiens un trot rgulier tout
du long et nessaie pas de mettre les chevaux au galop, tu les
puiserais et cela ralentirait ton allure sur le long terme. Bon
voyage et sois prudent.
Halt se mit en selle et Will limita. Gilan parla loreille de
son cheval en montrant Will du doigt.
Suis-le, Ardent, suis-le.
Le cheval bai, tout aussi intelligent que les autres chevaux de
Rdeur, sbroua, comme pour montrer quil avait compris
lordre de son matre. Avant de partir, Will voulut poser une
dernire question qui le taraudait :
Halt, que sont exactement les Ruines de Gorlan ?
Les ruines du chteau de Gorlan, lancien fief de
Morgarath. Drle de concidence, non ?

197

28

28
Bien vite, la chevauche vers Montrouge puisa Will, dont

lesprit tait embrum. Les deux chevaux allaient au trot. La


tentation tait forte de faire galoper Foltre, mais le garon
savait quune telle cadence lpuiserait. Il tchait de faire
avancer les chevaux du mieux quil pouvait, et se rappelait ce
que Bob, le vieux palefrenier, lui avait dit : un cheval de Rdeur
tait capable de trotter toute une journe sans se fatiguer.
Quant au cavalier, ctait une autre histoire. Non seulement
il devait sefforcer de sadapter au rythme de deux chevaux (de
par leur taille, chacun avait une allure diffrente), mais il lui
fallait aussi endurer une tension nerveuse tout aussi prouvante
que les efforts physiques quil avait fournir.
Et si Halt se trompait ? Si les Kalkaras avaient soudain
chang de cap et se dirigeaient prsent vers lui ? Sil
commettait une terrible erreur et ne parvenait pas atteindre
Montrouge temps ?
Ctait cette dernire crainte qui tait la plus difficile
surmonter. En dpit de lentranement intensif de ces derniers
mois, il ntait encore quun jeune garon. Par ailleurs, ctait la
premire fois quil se retrouvait sans lappui de Halt. Il tait
maintenant seul, et il savait combien sa mission importait.
Les penses, les doutes et les craintes mls se bousculaient
et se disputaient la premire place dans son esprit puis. La
rivire Saumon apparut au loin. Il sarrta quelques instants
prs dun pont pour abreuver les animaux puis, une fois arriv
198

sur la Route du Roi, il put avancer plus vite, mnageant


quelques brves haltes afin de changer de monture intervalles
rguliers.
Les ombres sallongeaient et les arbres en bordure de chemin
se faisaient sinistres et menaants. Le moindre bruit, le plus
petit mouvement, et le sang de Will ne faisait quun tour.
L, une chouette hululait avant de sabattre sur une souris et
de lui planter ses griffes dans le corps. Plus loin, un blaireau en
chasse traquait sa proie, pareil une ombre grise dans les sousbois. Ds quil voyait ou entendait quelque chose, lesprit de Will
semballait. Il se mit apercevoir de larges silhouettes noires
(tait-ce les Kalkaras ?) tapies dans chaque coin sombre, dans
chaque buisson que seule la brise nocturne agitait. Il tchait de
se montrer raisonnable, se rptait que les Kalkaras ne
pouvaient pas tre ses trousses, mais son imagination prenait
le dessus et lui soufflait quils circulaient en toute libert,
quelque part dans les parages.
La nuit, longue et terrifiante, se droula ainsi. Les premires
lueurs de laube se posrent sur une silhouette puise, courbe
sur la selle dun petit cheval vigoureux, au torse puissant, qui
trottait dun pas ferme vers le nord-ouest.
Will, assoupi sur sa selle, se rveilla en sursaut quand il
sentit sur lui la tideur des premiers rayons du soleil. Il tira
doucement sur les rnes ; Foltre sarrta en haletant, la tte
basse. Will saperut alors quil avait chevauch plus longtemps
que prvu. La peur quil avait prouve et lobscurit lavaient
incit rester en selle au lieu de permettre au petit cheval de se
reposer. Il mit pied terre, tout raide et courbatur, et frotta
affectueusement le museau de Foltre.
Dsol, mon grand.
Le poney, qui connaissait bien la main et la voix de Will,
sbroua et secoua sa crinire. Si Will le lui avait demand, il
aurait continu davancer sans une plainte, quitte seffondrer.
Le garon jeta un coup dil autour de lui. La lumire joyeuse
du petit matin avait chass ses terreurs nocturnes. Au souvenir
de son affolement, il se sentait prsent un peu ridicule. Il
desserra les sangles de la selle et accorda quelques minutes de
repos Foltre, afin que la respiration du petit cheval se
199

stabilise. Puis, tout en songeant avec admiration la capacit de


rcupration et lendurance des chevaux de Rdeur, il resserra
les sangles dArdent et se mit en selle en gmissant doucement.
Ces chevaux rcupraient rapidement leurs forces, ce qui ntait
pas le cas des apprentis Rdeurs.
Quand il arriva en vue de Montrouge en fin de matine, Will
montait nouveau Foltre, qui ne semblait pas avoir trop
souffert de son prouvante course nocturne. Ils gravirent les
dernires collines et traversrent la valle verdoyante du
domaine dArald, qui stendait devant eux.
puis, Will sarrta quelques secondes et sappuya sur le
pommeau de sa selle. Ils avaient parcouru tant de chemin, et en
si peu de temps ! Il regarda avec soulagement le paysage
familier : le chteau, lombre duquel se nichait le petit village
bien entretenu. De la fume schappait des chemines et les
paysans rentraient lentement des champs pour prendre chez
eux le repas de midi. Au sommet de la colline, se dressait
lindestructible chteau, une prsence rassurante.
Tout a lair si normal, dit Will son cheval.
Il stait attendu, sans trop savoir pourquoi, trouver les
choses changes. Le Royaume tait sur le point de partir en
guerre aprs une paix de quinze annes, mais ici, la vie
continuait, comme lordinaire.
Il saperut quil perdait du temps et il fit repartir son cheval
au galop.
Les gens levrent les yeux et furent surpris de voir passer
une petite silhouette vtue de gris et de vert, penche sur
lencolure dun cheval poussireux, suivie dun grand cheval bai.
Quelques villageois reconnurent Will et le salurent, mais leurs
mots se perdirent dans le fracas des sabots.
Quand ils passrent toute allure le pont-levis, le
martlement des sabots retentit jusque dans la basse-cour, puis
rsonna bruyamment sur les pavs de la cour centrale ; Will tira
lgrement sur les rnes et Foltre sarrta devant les portes du
donjon.
Les deux gardes, interloqus par cette apparition soudaine et
par la folle allure du cavalier, avancrent dun pas et lui
barrrent le passage en croisant leurs piques.
200

Attends un peu, toi ! dit lun deux. O crois-tu aller si vite


et dans un tel fracas ?
Will ouvrit la bouche pour rpondre mais il entendit derrire
lui une voix furieuse et tonitruante :
Et toi, que crois-tu tre en train de faire, espce didiot ?
Bon sang ! Tu ne sais donc pas reconnatre un Rdeur du Roi ?
Ctait Messire Rodney, qui traversait la cour grandes
enjambes pour se rendre chez le Baron. Les deux sentinelles se
mirent au garde--vous et Will se tourna vers le Matre des
guerriers.
Messire Rodney, cest Halt qui menvoie, jai un message
urgent vous transmettre, ainsi quau Baron.
Halt lavait fait observer Will lissue de la chasse au
sanglier : Rodney tait un homme perspicace. la vue des
vtements en dsordre de Will, des deux chevaux poussireux et
reints qui gardaient la tte basse, il comprit que le moment
tait malvenu pour poser des questions idiotes. Il fit un signe en
direction de la porte.
Mieux vaut que tu entres pour nous raconter a. Vous, ditil en sadressant aux sentinelles ; faites en sorte que lon
soccupe de ces chevaux et quon leur donne manger et boire.
Quon ne les nourrisse pas trop, Messire, dit Will avec
prcipitation, juste un peu de grain et de leau, et si quelquun
pouvait les triller je dois repartir bientt.
Rodney parut tonn. Will et les chevaux avaient lair davoir
grand besoin de repos.
Cest donc urgent, dit-il. Voyez pour les chevaux, ajouta-til en sadressant aux gardes, et faites apporter de quoi manger
dans le bureau du Baron, ainsi quun pichet de lait froid.
Quand Will expliqua la situation, les deux chevaliers nen
crurent pas leurs oreilles. Ils savaient que Morgarath
rassemblait son arme. Le Baron avait dj dpch des
messagers afin de runir ses propres troupes, chevaliers comme
soldats. Mais ils ntaient pas au courant pour les Kalkaras :
aucune information ntait encore arrive jusqu Montrouge.
Halt pense quils pourraient sen prendre au Roi ? Cest
bien ce que tu dis ? demanda le Baron Arald.

201

Oui, Messire. Mais il y a une autre possibilit, ajouta-t-il


dun air hsitant.
Will rpugnait en dire davantage mais le Baron lui fit signe
de continuer ; le garon formula enfin les soupons qui staient
accumuls dans son esprit durant la chevauche :
Messire, je crois que cest aprs Halt quils en ont
Une fois ces mots prononcs, maintenant quil avait exprim
ses craintes, Will se sentit apais. sa grande surprise, Arald
ncarta pas cette ide. Il se caressa pensivement la barbe et
rflchit.
Continue, dit-il, souhaitant comprendre le raisonnement
de Will.
Daprs Halt, Morgarath cherche se venger de ceux qui
lont combattu il y a quinze ans. Et je me suis dit que Halt lui
avait caus beaucoup de tort, non ?
Cest bien vrai, dit Rodney.
Je pense aussi que les Kalkaras savaient que nous les
suivions : lhomme des Plaines a eu largement le temps daller
les prvenir. Ils sont maintenant en train dattirer Halt dans un
endroit o ils pourront lui tendre une embuscade. Il croit les
pourchasser alors quil est leur future proie.
Les Ruines de Gorlan seraient en effet le lieu idal,
acquiesa Arald. Dans ces amas de rochers, ils pourraient se
jeter sur lui avant mme quil puisse se servir de son arc. Allonsy, Rodney, pas de temps perdre, il nous faut partir sans
attendre. Avec une armure lgre, nous avancerons plus vite.
Des lances, des haches et des pes deux tranchants. Suivons
lexemple de Will et prenons deux chevaux chacun. Nous nous
mettrons en route dans une heure. Que Karel rassemble dix
autres chevaliers et quils nous rejoignent ds que possible.
Oui, Seigneur.
Will, tu as rempli ta mission. Nous prenons maintenant
les choses en main. Tu mas lair davoir besoin dun somme dau
moins huit heures.
Malgr son extrme lassitude et ses courbatures, Will se
redressa.
Jaimerais vous accompagner, Seigneur, dit-il.
Il ajouta rapidement, par peur que le Baron ne le contredise :
202

Messire, personne ne sait davance ce qui peut arriver et


Gilan est quelque part aux alentours des Ruines, sans cheval. De
plus, dit Will en baissant la tte.
Continue, Will, dit posment le Baron. Quand le garon
leva les yeux, Arald y vit une volont de fer.
Halt est mon matre, Messire, et il est en danger. Ma place
est prs de lui.
Le Baron lobserva et prit une dcision.
Parfait ! Mais repose-toi au moins pendant une heure. Il y
a une couchette dans cette petite pice, dit-il, tout en lui
indiquant une alcve cache derrire un rideau. Pourquoi ne
pas tinstaller l ?
Oui, Messire, dit Will avec gratitude.
Il tait si fatigu quil avait limpression davoir du sable
plein les yeux, et il navait jamais t aussi heureux dobir un
ordre.

203

29

29
Tout au long de cet interminable aprs-midi, Will eut le

sentiment de navoir jamais quitt une selle de sa vie, except


durant les haltes quils faisaient toutes les heures pour changer
de cheval.
Une brve pause suffisait pour mettre pied terre, desserrer
les sangles de sa monture, resserrer celles de lautre cheval, se
remettre en selle et repartir. nouveau, il tait frapp par
lendurance de Foltre et dArdent, qui avanaient sans relche,
avec une tonnante rgularit. Il devait mme tirer un peu sur
les rnes afin quils ne distancent pas les destriers des deux
chevaliers. Ceux-ci lui avaient pourtant paru frais et dispos en
partant de Montrouge, mais ils avaient beau tre vigoureux et
entrans au combat, ils ne pouvaient rivaliser avec les chevaux
de Rdeur, qui trottaient dun pas gal.
Les cavaliers nchangeaient pas un mot, nayant pas de
temps perdre en bavardages. Et mme si la situation avait t
moins urgente, ils nauraient pu sentendre parler entre le
martlement assourdissant des quatre destriers, le fracas des
sabots de Foltre et dArdent et lincessant cliquetis des
quipements et des armes.
Les deux chevaliers portaient de longues lances : des piques
de frne de plus de trois mtres de long, pourvues dune paisse
pointe de fer. Chacun avait aussi attach sa selle une pe
deux tranchants : une arme norme, quil fallait tenir des deux
mains, beaucoup plus lourde que les pes quils utilisaient
204

dordinaire. larrire du pommeau de la selle de Rodney,


pendait une lourde hache de bataille. Mais ils comptaient
dabord sur les lances : elles leur permettraient de maintenir les
Kalkaras distance et dviter dtre paralyss par leur regard
terrifiant qui, apparemment, navait deffet que de trs prs.
Derrire eux, le soleil baissait rapidement ; leurs ombres se
dtachaient sur le sol, longues et dformes. Arald regarda pardessus son paule pour vrifier la position du soleil et sadressa
Will :
Quand va tomber la nuit ?
Will se retourna et frona les sourcils en observant la sphre
lumineuse qui descendait lentement.
Dans moins dune heure, Seigneur.
Le Baron secoua la tte dun air sceptique.
Il est fort possible que nous narrivions pas avant la nuit.
Il encouragea son cheval acclrer lallure ; aucun deux ne
souhaitait affronter les Kalkaras dans lobscurit. Foltre et
Ardent neurent aucune difficult adopter cette nouvelle
cadence.
Lheure durant laquelle Will avait pu se reposer au chteau
lui avait fait beaucoup de bien, mais il avait prsent
limpression que cela avait eu lieu dans une autre vie. Il repensa
aux brves instructions que le Baron leur avait donnes en
partant : si les Kalkaras se trouvaient dans les Ruines de Gorlan,
Will devrait rester lcart tandis que Rodney et le Baron se
lanceraient lassaut des monstres. Ils navaient pas envisag de
stratgie trs labore : il leur suffirait de charger tte baisse et
de prendre les deux assassins par surprise.
Si Halt est sur place, je suis certain quil nous donnera un
coup de main. Mais je veux que tu restes hors datteinte, Will.
Ton arc ne servirait pas grand-chose face aux Kalkaras.
Oui, Seigneur, avait rpondu le garon.
Il navait en aucun cas lintention de sapprocher des
Kalkaras. Il ntait pas mcontent de laisser les deux chevaliers
sen occuper ; eux seraient protgs par leur bouclier, leur
heaume, leur chemise et leurs jambires en cotte de mailles.
Toutefois, les paroles suivantes du Baron dispersrent le peu de

205

confiance quil pouvait encore avoir en leur capacit vaincre


les deux btes.
Si nous ne venons pas bout de ces satanes bestioles, il
te faudra aller chercher du renfort. Karel et les autres chevaliers
seront quelque part derrire nous. Trouve-les et conduis-les aux
Kalkaras. Pourchassez ces monstres et tuez-les.
Will ne rpondit rien. Le fait quArald puisse envisager une
dfaite, alors que Rodney et lui taient les meilleurs chevaliers
deux cents kilomtres la ronde, en disait long sur son
inquitude. Pour la premire fois, Will se dit que la bataille tait
perdue davance.
Les derniers rayons du soleil tremblaient sur lhorizon et les
ombres des cavaliers staient encore allonges. Il leur restait
pourtant plusieurs kilomtres parcourir. Le Baron leur fit
signe de sarrter. Il regarda Rodney et dsigna le paquet de
torches enduites de rsine quils avaient accroch leur selle.
Les torches, Rodney.
Le Matre des guerriers parut hsiter.
En tes-vous sr, Seigneur ? Si les Kalkaras sont lafft,
ils vont nous reprer.
De toute faon, ils nous entendront arriver, rpondit le
Baron en haussant les paules. Et sans lumire, nous
avancerions trop lentement entre les arbres. Cest un risque
prendre.
Il tait dj en train de battre sa pierre briquet contre un
silex ; il fit jaillir une tincelle et son petit tas de brindilles se
mit fumer, avant de senflammer.
Il posa une torche sur le feu et lpaisse rsine qui la
recouvrait prit feu son tour. Rodney se pencha vers lui, une
autre torche la main, et lalluma en se servant de celle du
Baron. Ils enfilrent leurs lances dans une lanire de cuir noue
autour de leur poignet droit, puis, les torches brandies audessus de leur tte, ils reprirent leur galop. Ils abandonnrent la
large route quils avaient suivie depuis midi et sengagrent
toute allure dans la fort obscure.
Dix minutes plus tard, un hurlement se fit entendre.
Une vocifration lugubre et terrifiante, propre nouer
lestomac et glacer le sang. Sans sen rendre compte, le Baron
206

et Rodney tirrent sur les rnes et leurs chevaux affols se


cabrrent. Le cri rsonnait devant eux et lair nocturne en
frmissait deffroi.
Dieu tout-puissant ! scria le Baron, quest-ce que cest ?
Le teint livide, Arald coutait ce hurlement diabolique qui
slevait dans la nuit, tandis que lui rpondait un autre cri, de
mme nature.
Mais Will, ple comme la mort, avait reconnu ce hurlement.
Ses craintes se confirmaient.
Ce sont les Kalkaras, ils sont en chasse, dit-il.
Et il savait que dans les parages, il ny avait quune seule
personne susceptible dtre pourchasse : Halt, qui ils sen
prenaient maintenant, aprs avoir certainement fait demi-tour.
Regardez, Seigneur !
Rodney indiqua le ciel qui sobscurcissait rapidement. Une
perce entre les arbres leur permit dapercevoir un clat
lumineux qui se refltait dans le ciel, preuve quun feu brlait
non loin de l.
Cest Halt ! sexclama le Baron. Cest forcment lui, et il a
besoin daide !
Il planta ses perons dans les flancs de son destrier puis,
poussant la bte slancer lourdement au galop. La torche quil
tenait dans la main laissa derrire elle une trane dtincelles et
de flammches. Rodney et Will partirent derrire lui toute
allure.
Will frmissait dinquitude la vue de ces torches qui
crachaient des flammes travers la fort, semblables de
longues langues de feu qui voletaient entre les deux cavaliers en
projetant dtranges ombres sur les arbres ; et plus ils
avanaient, plus la lueur dun grand feu, probablement allum
par Halt, se faisait vive.
Ils dbouchrent brusquement de la fort et se retrouvrent
face une scne cauchemardesque.
Une petite tendue dherbe laissait la place des rochers
amoncels et un fouillis de grosses pierres. Dnormes blocs
de maonnerie encore assembls par du mortier taient
parpills tout autour, moiti enterrs sous lherbe. Les murs
en ruine du Chteau de Gorlan encerclaient le lieu sur trois
207

cts, mais ne slevaient pas plus de cinq mtres au-dessus


du sol : tout avait t dtruit par le Roi pour se venger de
Morgarath. On aurait dit le terrain de jeux dun gant : de toutes
parts, le sol tait presque entirement recouvert de tas de
roches, de pans de murs crouls et de dcombres empils.
Ce spectacle chaotique tait illumin par les flammes
dansantes dun grand feu, une quarantaine de mtres de Will
et des guerriers ; prs de ce bcher, tait accroupie une
pouvantable silhouette, qui hurlait sa haine et sa fureur tout en
pressant la blessure mortelle quelle avait reue dans la poitrine
et qui lavait mise terre.
La bte mesurait plus de deux mtres et demi et son corps
tait entirement recouvert de poils emmls et broussailleux ;
ses pattes taient griffues et ses longs bras descendaient
jusquen dessous de ses genoux.
Mais ce fut le visage brutal et simiesque qui frappa le plus les
trois cavaliers, ainsi que les normes canines jaunies et les yeux
rouges et haineux : un regard dans lequel on lisait la soif aveugle
de tuer. La crature tourna la tte vers eux, poussa un
rugissement de dfi et tenta de se relever, mais elle seffondra
nouveau au sol.
Que lui est-il arriv ? demanda Rodney en arrtant sa
monture.
Will dsigna les flches qui dpassaient de son torse. On en
comptait au moins huit, plantes les unes ct des autres.
Regardez, scria-t-il, regardez les flches ! Halt, dot
dune incroyable habilet, avait d dcocher une vole de flches
qui, lune aprs lautre, taient venues transpercer la fourrure
aussi rsistante quune armure. Un sang pais coulait sur le
torse du Kalkara et nouveau, il hurla sa haine.
Rodney ! cria le Baron, avec moi ! Maintenant !
Le Baron lcha la bride de son autre cheval, jeta au sol sa
torche enflamme, positionna sa lance lhorizontale et
chargea. Rodney, en moins dune seconde, suivit son exemple.
Les deux destriers slancrent fond de train vers le Kalkara.
La bte, couche sur le sol imbib de son sang, se releva pour
parer lattaque. Son poids et sa force rfrnrent llan des
destriers, qui se cabrrent au moment mme o les chevaliers se
208

dressaient sur les triers pour enfoncer le fer de leur lance dans
lanimal. Les pointes transpercrent brutalement la fourrure et
la puissance de lattaque souleva le Kalkara de terre, le
prcipitant violemment dans les flammes.
Durant un instant, il ne se produisit rien. Soudain, un jet de
lumire aveuglant et une colonne de flammes haute de dix
mtres slevrent dans le ciel.
Les deux destriers terroriss se cabrrent nouveau et
Rodney et le Baron eurent bien du mal rester en selle ; ils
sloignrent alors du feu. Une odeur pestilentielle de fourrure
et de chair carbonises imprgnait lair. Will se souvint
vaguement des mots de Halt, qui avait parl de la meilleure
faon de se dbarrasser dun Kalkara. Daprs la rumeur, cette
bte tait particulirement sensible au feu. Dsormais, ce ntait
plus une rumeur, songeait-il avec accablement, tout en
rejoignant au trot les deux chevaliers.
Rodney, encore bloui par lclat du feu, se frottait les yeux.
Par tous les diables ! Que sest-il pass ? demanda-t-il.
Cest cause de la substance cireuse qui sagglutine sur
leurs poils, rpondit Arald. Elle a d senflammer trs vite.
Bref, nous lavons tu, dit Rodney dun ton satisfait.
Le Baron secoua la tte.
Pas nous, mais Halt, rectifia-t-il. Nous lavons simplement
achev.
Rodney opina. Le Baron jeta un coup dil vers le bcher,
qui se stabilisait peu peu aprs limmense flambe, mais do
jaillissaient encore des gerbes dtincelles.
Halt a d allumer ce feu quand il sest senti encercl par
les btes. Il a ainsi pu avoir de la lumire pour tirer ses flches.
De beaux tirs, ajouta Rodney. Toutes les flches taient
fiches au mme endroit.
Ils regardrent autour deux, en qute dun indice pouvant
leur indiquer la position de Halt. Au pied dun des murs en
ruine, Will aperut un objet qui lui tait familier. Il mit pied
terre et courut le rcuprer ; son cur se serra la vue de larc
de Halt, bris en deux.
Il a d se placer l pour tirer, dit-il en indiquant le mur qui
surplombait lendroit o il venait de trouver Tare.
209

Ils levrent les yeux et imaginrent la scne. Le Baron prit


larc bris des mains de Will, qui se remettait en selle.
Et le second Kalkara sest jet sur lui alors quil tait en
train de tuer lautre, dit-il. Mais o se trouve-t-il maintenant ?
Et lautre bte ?
Au mme instant, ils entendirent un hurlement.

210

30

30
Dans la cour en ruine, envahie par la vgtation, Halt stait

gliss entre deux gros blocs de pierre. Sa jambe blesse, dans


laquelle le Kalkara avait plant ses griffes, stait mise palpiter
douloureusement, et il sentait le sang suinter travers le
bandage de fortune quil avait pos sur la plaie.
Il savait que le second Kalkara le cherchait, non loin de l.
De temps en temps, il lentendait se dplacer lourdement ; il
avait mme peru son souffle saccad, alors que la bte se
rapprochait de sa cachette. Le Rdeur savait que le Kalkara le
trouverait, ce ntait quune question de minutes. Cen serait
bientt fini de lui.
Il tait bless et dsarm. Son arc stait bris lors de la
premire attaque, terrifiante. Il avait tir flche aprs flche sur
lun des deux monstres. Il connaissait la puissance de son arc et
de la pointe acre de ses lourdes flches, et il lui avait paru
incroyable que le monstre puisse ainsi tre transperc sans que
cela lempche de continuer davancer vers lui. Quand le
Kalkara stait mis chanceler, il tait trop tard pour soccuper
du second, qui tait dj arriv sa hauteur. De son norme
patte griffue, il lui avait arrach son arc, et Halt avait peine eu
le temps de senfuir le long du mur en ruine.
Le Kalkara lavait poursuivi. Halt avait alors dgain son
grand couteau pour le frapper la tte. Mais la bte avait
rapidement par lassaut, faisant dvier la lame de sa trajectoire.
Cest alors que le Rdeur stait retrouv face aux yeux rouges,
211

remplis de haine : il avait eu la sensation que son esprit le


quittait, que ses muscles se figeaient et que tout son tre tait
comme happ par la terrifiante crature. Au prix dun violent
effort, il tait parvenu arracher son regard de celui de la bte,
mais il avait trbuch, tandis que les griffes de lanimal
retombaient sur sa cuisse, la dchirant sur toute sa longueur.
Il stait alors mis courir, malgr sa blessure, comptant
semer lanimal dans le labyrinthe que formaient les ruines.
Ctait en fin daprs-midi quil avait peru un changement
dans les dplacements des Kalkaras. Leur itinraire vers le
nord-est, jusqualors rgulier, stait soudain modifi. Les deux
monstres semblaient vouloir dissimuler leurs traces, si bien que
seul un chasseur aussi expriment quun Rdeur tait capable
de les suivre. Pour la premire fois depuis des annes, Halt,
prenant conscience quil tait maintenant la proie des Kalkaras,
eut la peur au ventre.
Les Ruines taient proches et il choisit de se dfendre l-bas
plutt que de les affronter dans les bois. Il y laissa Abelard, en
scurit, et se rendit pied vers lancien fief de Morgarath. Il
savait que les Kalkaras se mettraient en chasse la nuit tombe
et il se prpara au mieux : il ramassa du bois mort pour faire un
grand feu. Dans les dcombres des cuisines, il trouva un pot
moiti rempli dune huile rance et nausabonde, mais qui
brlerait bien. Il la versa sur le tas de bois et sloigna pour
sadosser un mur. Il avait aussi confectionn des torches quil
alluma quand le jour baissa, et attendit larrive des implacables
tueurs.
Il sentit leur prsence avant mme de les voir. Il distingua
ensuite deux ombres la dmarche maladroite. Comme prvu,
les Kalkaras le virent immdiatement, grce aux torches que le
Rdeur avait coinces dans le mur, derrire lui. Mais Halt avait
devin quils ne verraient pas le tas de bois imbib dhuile et,
tandis quils poussaient des hurlements, le Rdeur y jeta les
torches. Aussitt, de grandes flammes jaunes montrent dans le
ciel obscur.
Un instant, les btes hsitrent : le feu tait leur pire ennemi.
Mais ils continurent davancer dans sa direction ; Halt les
accueillit avec une vole de flches.
212

Sils avaient eu parcourir une autre centaine de mtres, le


Rdeur aurait peut-tre pu les arrter tous les deux, car il avait
encore une douzaine de flches dans son carquois. Mais le
temps et la distance avaient jou contre lui et il sen tait sorti
de justesse.
prsent, il tait cach entre deux blocs de pierre, couvert
de sa cape pour ne pas tre vu. Son seul espoir reposait
maintenant sur Will et sur les deux chevaliers. Sil pouvait
chapper au monstre jusqu ce que les renforts arrivent, il
aurait une chance de survivre. Il essayait de ne pas penser ce
qui pourrait se passer dans le cas contraire ; si Gilan, par
exemple, arrivait avant les chevaliers, seulement arm de son
arc et de son pe. Il avait vu les Kalkaras de prs et savait quun
homme seul pourrait difficilement en venir bout. Si Gilan
arrivait trop tt, lui et Halt ne survivraient pas.
La crature quadrillait maintenant la cour la manire dun
chien de chasse lafft : elle avait adopt une implacable
mthode dexploration, examinant chaque coin et chaque
recoin, chaque endroit pouvant servir de refuge. Il tait
convaincu que cette fois, la bte allait le trouver. Sa main se
posa sur le manche de son petit couteau, la seule arme qui lui
restait, bien drisoire.
Cest alors quil entendit le martlement des sabots des
chevaux, un son qui ne trompait pas. Il leva les yeux et observa
le Kalkara travers une petite fente entre les deux roches. Lui
aussi les avait entendus. Il se tenait dress et immobile, la tte
tourne en direction du bruit des sabots.
Les chevaux sarrtrent et il perut le cri du Kalkara quil
avait mortellement bless et qui dfiait les nouveaux arrivants.
Le bruit des sabots retentit nouveau, puis un cri prcda un
immense clat de lumire qui sleva trs haut dans le ciel. Halt
comprit que le premier Kalkara venait dtre projet dans le feu.
Il recula lentement afin de ramper hors de sa cachette. Il
pourrait peut-tre contourner lautre bte et escalader le rocher
avant quelle ne le voie. Il navait de toute faon pas le choix. La
crature se dirigeait furtivement vers un tas de rochers formant
un escalier de fortune jusquau sommet dun mur. Dans

213

quelques minutes, elle serait l-haut, prte bondir sur ses


compagnons sans mfiance. Halt devait len empcher.
Le Rdeur stait prsent extirp de sa cachette ; il avait
dgain son petit couteau et contournait les dcombres en se
faufilant entre les roches parpilles sur le sol. peine avait-il
parcouru quelques mtres que le Kalkara lentendit et fit volteface : lpouvantable bte bondit vers lui la manire dun
singe, afin de lui couper la route et de lempcher de prvenir
ses amis.
Halt sarrta aussitt et se figea, les yeux braqus sur
lnorme silhouette qui avanait sur lui dune dmarche lourde.
Plus que quelques mtres, et le regard du monstre prendrait
le contrle de son esprit. Halt ferma les yeux et se concentra
intensment sur son couteau. Il fit dfiler dans son esprit les
mouvements fluides et instinctifs effectuer pour le lancer :
lame pointe vers le haut, puis vers larrire et enfin projete
vers lavant ; il alignait mentalement la trajectoire du couteau et
la cible.
Nul autre quun Rdeur naurait t capable de viser ainsi et,
parmi eux, seuls quelques-uns auraient pu y parvenir. Le
couteau se planta dans lil droit du Kalkara, qui se mit hurler
de rage et de douleur. La crature sarrta et posa sa patte sur la
blessure, sefforant de calmer latroce souffrance. Halt courut
en direction du mur, passa devant la bte et escalada tant bien
que mal les roches.
Will aperut une ombre qui arrivait au sommet dun mur en
ruine. Il la reconnut immdiatement.
Halt ! scria-t-il en le montrant du doigt. Les deux
chevaliers le virent eux aussi. Le Rdeur sarrta, regarda
derrire lui et sembla hsiter. Soudain, une norme silhouette
fit irruption quelques mtres de lui : ctait le Kalkara.
Le Baron sapprtait se remettre en selle mais se ravisa ; un
cheval ne pourrait pas se dplacer entre les blocs de pierre
crouls. Il dgaina alors sa grande pe accroche la selle de
son cheval et se mit courir vers les ruines.
Recule, Will ! hurla-t-il.
Le garon, mort dinquitude, mena Foltre vers la lisire du
bois. Halt avait entendu le cri du Baron et il le vit arriver.
214

Messire Rodney le suivait de prs, tenant dans ses mains son


imposante hache darmes quil faisait tournoyer au-dessus de sa
tte.
Saute, Halt ! Saute ! cria le Baron.
Halt ne se fit pas prier et se jeta du mur, haut de trois
mtres, atterrissant en roulant sur le sol afin damortir sa chute.
Il se remit sur pied et rejoignit les deux chevaliers en boitant,
car sa blessure stait rouverte.
Le cur palpitant, Will observait la scne. Il vit Halt courir
vers Arald et Rodney. Le Kalkara marqua un temps darrt
avant de le suivre en poussant un rugissement effroyable.
Contrairement Halt, qui avait d arriver en roulade, le Kalkara
sauta lestement du mur et atterrit sur ses pattes arrire
incroyablement puissantes ; il bondit nouveau et fut aussitt
la hauteur du Rdeur. De son bras norme, il le frappa si fort
que Halt fut projet en arrire et perdit connaissance. Mais le
monstre neut pas le temps de lachever : le Baron savanait ; il
brandit son pe afin datteindre le cou de lanimal.
Le Kalkara esquiva le coup mortel puis planta brutalement
ses griffes dans le dos du Baron. Elles dchirrent la cotte de
mailles aussi aisment que sil stait agi dun bout de tissu et
Arald, surpris, gmit de douleur : du sang coulait de plusieurs
entailles profondes et la force de lattaque lobligea tomber
genoux.
Si Rodney navait pas t l, Arald serait mort sur-le-champ.
Le Matre des guerriers fit tournoyer sa hache qui sabattit dans
le flanc de la bte.
Larmure de fourrure protgeait le Kalkara mais le coup fut
si violent quil perdit lquilibre et recula en chancelant, hurlant
de fureur et de frustration. Messire Rodney se plaa entre le
Kalkara et les corps tendus de Halt et du Baron pour les
protger ; les pieds fermement plants au sol, il se prpara
envoyer un second coup de hache.
Mais soudain, Rodney lcha son arme et resta face au
monstre, la merci de son regard paralysant, dont le pouvoir
stait canalis dans lunique il qui lui restait, et qui lui ta
toute volont et toute capacit de penser.

215

Le Kalkara lana un cri de victoire vers le ciel. Du sang noir


coulait sur son museau. Jamais on ne lui avait inflig une telle
douleur et ces trois humains si malingres allaient payer leur
audace de leur vie. Mais lintelligence primitive qui lanimait
lincitait dabord savourer son triomphe et il hurla encore et
encore au-dessus des trois hommes sans dfense.
Will assistait au terrifiant spectacle. Peu peu, une ide
prenait forme dans son esprit. Il jeta un coup dil sur le ct et
aperut la torche que le Baron avait jete terre. Du feu. Le seul
moyen de vaincre un Kalkara. Mais la bte tait plus de
quarante mtres
Il prit une flche dans son carquois, glissa de sa selle et
courut avec agilit vers la torche allume. Une bonne quantit
de rsine avait fondu et coul le long du manche : il trempa la
pointe de sa flche dans la substance visqueuse et la plaa audessus de la flamme.
Quarante mtres plus loin, retentissaient les incessants cris
de triomphe de la diabolique crature, dresse devant les trois
hommes : Halt, sans connaissance, Arald, au paroxysme de la
douleur et Rodney, les bras ballants, toujours ptrifi et
impuissant, attendant la mort. Le Kalkara leva alors lune de ses
normes pattes griffues pour labattre sur lui ; le chevalier ne
ressentait rien dautre que de la terreur.
Will banda son arc autant quil put ; il grimaa de douleur
tandis que les flammes lchaient la main qui tenait larme. Il
tint compte du poids supplmentaire de la rsine, redressa
lgrement son arc et dcocha sa flche.
Elle senvola dans les airs en dcrivant une courbe charge
dtincelles, le vent rduisant la flamme une simple braise. Le
Kalkara aperut cet clair de lumire et se retourna, un
mouvement qui dcida de son sort : la flche latteignit en pleine
poitrine.
Elle pntra peine dans la chair mais, au contact des poils,
la braise qui se trouvait sur la pointe enflamma la fourrure
une incroyable vitesse.
la vue du feu, la seule chose quil craignait au monde, le
Kalkara se mit hurler de terreur ; il se frappa la poitrine mais
cela neut pour effet que de propager le feu ses bras. Une
216

grande flamme jaillit soudain, brlant le monstre des pieds la


tte. Il tournait sur lui-mme, laveuglette, sefforant en vain
dchapper la frocit des flammes. Ses cris allaient crescendo,
se faisaient de plus en plus perants, et tmoignaient dune
agonie difficile imaginer.
Les hurlements sarrtrent enfin : la crature tait morte.

217

31

31
Lauberge du village de Wensley rsonnait de musique, de

rires et de bruit. Will tait assis une table en compagnie


dHorace, dAlyss et de Jenny, tandis que laubergiste les
rgalait de plats succulents : de loie grille, des lgumes frais et
un dlicieux gteau la myrtille, dont la pte feuillete
remporta mme lapprobation de Jenny.
Cest Horace que revenait lide de fter ainsi le retour de
Will Montrouge. Les deux jeunes filles avaient accept tout de
suite, heureuses de faire une pause et dgayer leur quotidien,
bien monotone si on le comparait aux vnements que Will
venait de vivre.
Bien videmment, le rcit du combat contre les Kalkaras
stait propag aussi rapidement quun feu de fort ; une
comparaison qui convenait la situation, songeait Will. Ce soirl, quand il tait entr dans lauberge avec ses amis, un silence
plein dimpatience contenue lavait accueilli et tous les regards
avaient converg sur lui. Il portait heureusement sa cape, dont
le large capuchon dissimulait son visage rougissant. Ses trois
compagnons avaient peru son embarras et Jenny, comme
toujours, fut la premire ragir et rompre le silence :
Allez, bande de rabat-joie ! cria-t-elle ladresse des
musiciens regroups autour de ltre. Un peu de musique ! Et
vous autres, reprenez donc vos bavardages, ajouta-t-elle
lintention des convives, en les regardant dun air rsolu.

218

Les musiciens ne se firent pas prier davantage : il tait


difficile de refuser quoi que ce soit Jenny. Ils entamrent un
air populaire dont les notes emplirent bientt la salle. Les autres
villageois se rendirent compte que leur curiosit gnait Will. Ils
reprirent leurs bonnes manires et se remirent parler, tout en
jetant de temps autre quelques coups dil en direction du
garon, stupfaits que quelquun de si jeune ait pu prendre part
une telle aventure.
Les quatre amis sinstallrent autour dune table situe au
fond de la salle, o ils pourraient discuter sans tre
interrompus.
George sexcuse de ne pas tre l, dit Alyss, il croule sous
la paperasse. Tous les scribes travaillent jour et nuit.
La guerre imminente contre Morgarath, de mme que
lobligation de mobiliser les troupes et de reformer danciennes
alliances avaient d multiplier le nombre de documents
rdiger.
Tant de choses taient survenues depuis le combat contre les
Kalkaras, dix jours plus tt. Rodney et Will avaient
immdiatement dress un campement prs des Ruines de
Gorlan ; ils avaient soign les blessures du Baron et de Halt. Ds
laube, Abelard, inquiet pour son matre, tait arriv au trot.
Will avait peine russi calmer lanimal, que Gilan, puis, les
avait rejoints, mont sur un cheval de labour. Il fut heureux de
retrouver Ardent. Will layant rassur sur ltat de sant de son
ancien matre, Gilan tait presque aussitt reparti pour son fief
et Will lui avait promis de rendre le cheval de labour son
propritaire.
Plus tard dans la journe, Will, Halt, Rodney et Arald taient
rentrs Montrouge o dinnombrables tches les accaparrent.
Il y avait mille et un dtails rgler afin de se prparer au
combat ; il fallait aussi transmettre des messages et envoyer des
ordres lextrieur. Halt se rtablissait lentement et Will avait
donc vu la plupart de ces tches lui incomber.
Will saperut quen des temps aussi troubls un Rdeur ne
pouvait se reposer un instant, et cette soire lauberge nen
tait que plus agrable. Laubergiste arriva leur table avec
empressement et prit un air important. Il posa devant eux
219

quatre chopes et un pichet rempli de la bire sans alcool quil


brassait lui-mme partir de gingembre.
Ce soir, le repas vous est offert, annona-t-il. Cest un
privilge que de vous recevoir dans cet tablissement, Rdeur.
Il sloigna et appela lun des serviteurs, lui demandant de
venir soccuper de la table.
Et sans traner !
Alyss, stupfaite, haussa les sourcils.
Quil est agrable dtre avec quelquun de clbre.
Dordinaire, le vieux Skinner sagrippe au moindre sou qui porte
leffigie de notre Roi
Les gens exagrent les choses, dit Will. Mais Horace, les
coudes sur la table, se pencha vers lui, impatient den apprendre
davantage.
Alors, raconte-nous ce combat !
Jenny, les yeux carquills, regardait Will dun air admiratif.
Cest incroyable, tu as t si courageux. Jaurais t
terrifie !
Croyez-moi, jtais ptrifi, dit Will en souriant avec
modestie. Le Baron et Messire Rodney, eux, se sont comports
avec bravoure. Ils ont charg et se sont attaqus ces cratures
de trs prs. Moi, je suis rest larrire tout du long.
Il leur fit le rcit des vnements sans trop sattarder sur
lapparence physique des Kalkaras. Ils taient morts et il valait
mieux les oublier prsent. Il y avait des choses sur lesquelles il
tait inutile de sappesantir. Les trois apprentis lcoutaient :
Jenny, excite et pleine dtonnement, Horace, dsireux davoir
plus de dtails du combat, et Alyss, toujours calme et digne,
mais totalement captive par son histoire. Quand il raconta
comment il avait d chevaucher pour aller chercher des
renforts, Horace secoua la tte dun air admiratif.
Ces chevaux de Rdeur sont dcidment exceptionnels.
Will eut un large sourire et ne put retenir la boutade qui lui
venait lesprit :
Le tout est de savoir rester en selle
Il fut heureux de voir Horace lui sourire en retour : les deux
garons se remmoraient laltercation qui les avait opposs lors
de la Fte de la Moisson. Will prouva un certain plaisir lide
220

que leur amiti stait solidifie, et quils se traitaient dgal


gal. Content de dvier le centre dattention, Will demanda
son compagnon comment se passait son apprentissage. Le
sourire dHorace slargit encore.
Beaucoup mieux maintenant, grce Halt.
Will le pressa dautres questions, et le garon leur expliqua
quelle existence il menait lcole des guerriers, en plaisantant
propos de ses erreurs et de ses dfauts, et en riant des
punitions et des ennuis quil sattirait. Will saperut quHorace,
qui avait eu tendance, par le pass, se montrer vantard et
arrogant, tait beaucoup plus modeste maintenant. Il avait aussi
le sentiment que son ami, en tant quapprenti guerrier, se
dbrouillait mieux quil ne lavouait.
La soire tait agrable, surtout aprs la chasse aux Kalkaras
et son lot dangoisse et de terreur. Alors que les serviteurs
dbarrassaient la table, Jenny, radieuse, sourit aux deux
garons et dit avec empressement :
Parfait ! Qui veut danser avec moi maintenant ?
Will ne ragit pas assez vite. Horace stait dj empar de la
main de la jeune fille et la conduisait vers la piste, o ils
rejoignirent les autres danseurs. Will jeta un coup dil hsitant
vers Alyss. Il ne savait jamais ce quelle pensait vraiment. Il se
dit quil serait peut-tre plus courtois de linviter elle aussi. Il
sclaircit la gorge et sadressa un peu maladroitement elle :
Hum as-tu envie de danser, Alyss ?
Elle le gratifia dun sourire furtif.
Pas vraiment, Will. Je ne vaux pas grand-chose comme
cavalire. Jai les jambes qui semmlent
Elle tait en ralit excellente danseuse mais, diplomate
jusquau bout des ongles, elle avait compris que Will lui avait
fait cette proposition par simple politesse. Il hocha plusieurs
fois la tte et ils se turent tous deux, comme seuls deux amis
peuvent le faire.
Au bout de quelques minutes, elle se tourna vers lui et, le
menton pos sur la main, elle se mit lobserver attentivement.
Demain est pour toi un grand jour.
Il rougit. On lui avait en effet ordonn de paratre devant le
Baron et sa cour le lendemain.
221

Je nai pas compris de quoi il sagissait, marmonna-t-il.


Alyss lui sourit.
Il souhaite probablement te remercier en public. Il parat
quun Baron agit ainsi quand quelquun lui a sauv la vie.
Il tait sur le point de rpondre mais elle posa une main
douce et frache sur la sienne et il sinterrompit. Il la regarda
dans les yeux. Il navait jamais pens quAlyss tait jolie mais,
cet instant, il prit conscience que son lgance, sa grce et ses
yeux gris, encadrs par de beaux cheveux blonds, lui donnaient
une beaut naturelle qui surpassait de loin toutes les autres.
Sans quil sy attende, elle se pencha plus prs de lui et
murmura :
Nous sommes fiers de toi, Will, et je crois bien tre la plus
fire dentre tous.
Et elle lembrassa. Ses lvres, poses sur les siennes, taient
dune incroyable, dune indescriptible douceur.
Des heures plus tard, quand enfin il sombra dans le
sommeil, il avait encore limpression de les sentir.

222

32

32
Paralys par le trac, Will se tenait lentre de limposante

salle daudience.
Ctait la pice principale du chteau, l o le Baron dirigeait
ses affaires officielles avec les membres de sa cour. Le plafond
tait si haut quil semblait ne jamais devoir finir. Des traits de
lumire entraient par les fentres haut places sur les murs
massifs. lautre extrmit de la salle, qui semblait inaccessible,
le Baron, revtu de ses plus beaux habits, tait assis sur une
chaise pareille un trne.
Entre lui et Will, se tenait une immense foule, comme le
garon nen avait jamais vu. Halt le poussa gentiment en avant.
Allez, vas-y, marmonna-t-il.
Des centaines de paires dyeux se posaient sur Will. taient
prsents les Matres des Arts, qui portaient leurs vtements de
crmonie, ainsi que les chevaliers et les dames de la cour, vtus
de leurs plus beaux atours. Un peu plus loin, se trouvaient les
guerriers de larme du Baron, les autres apprentis et les
artisans du village. Will aperut une tache de couleur qui
voletait au loin : ctait Jenny, toujours aussi impulsive, qui lui
faisait signe avec son foulard. Prs delle, Alyss se montra plus
discrte et se contenta de lui envoyer un baiser du bout des
doigts.
Il se dandinait gauchement. Il aurait voulu que Halt
lautorise porter sa cape de Rdeur, afin de pouvoir se fondre
dans le dcor et disparatre.
223

Halt le poussa nouveau.


Avance donc ! siffla-t-il.
Will se tourna vers lui.
Vous ne maccompagnez pas ?
Je suis pas invit. Bouge-toi maintenant.
Il le poussa encore une fois puis sloigna en boitant et alla
sasseoir. Finalement, Will comprit quil navait pas le choix, et il
se mit remonter la longue alle centrale. Il entendit des
murmures qui se propageaient, et son nom qui circulait voix
basse.
Soudain, des applaudissements crpitrent.
Une dame stait mise battre des mains, imite par
lensemble de la foule runie dans la grande salle : la tempte
dapplaudissements devint assourdissante et la clameur
continua de rsonner jusqu ce que Will se retrouve au pied de
la chaise du Baron.
Il suivit les consignes de Halt et mit un genou terre, tout en
baissant la tte. Le Baron se leva et, dun signe de la main,
demanda lassemble de faire silence. Les applaudissements
steignirent.
Lve-toi, Will, dit doucement le Baron en tendant la main
pour laider se redresser.
Tout tourdi, Will obit. Le Baron posa une main sur son
paule et le fit se tourner face la foule. Quand il commena
parler, sa voix profonde porta sans mal jusqu lautre bout de la
salle.
Voici Will, lapprenti de Halt, Rdeur de ce fief. Regardezle tous et noubliez pas son visage. Il a prouv sa loyaut, son
courage et son esprit dinitiative ce fief et au Royaume
dAraluen.
Un murmure dapprobation parcourut lassemble, puis les
applaudissements
reprirent,
accompagns
cette
fois
dacclamations qui venaient de lendroit o se trouvaient les
apprentis guerriers. Will aperut le visage radieux dHorace, qui
menait le chur.
Le Baron leva nouveau la main pour demander le silence et
grimaa de douleur : ses ctes brises et les plaies quil avait

224

dans le dos, pourtant soigneusement bandes, le faisaient


encore souffrir.
Will, reprit-il de la mme voix puissante, je te dois la vie.
Tous mes remerciements ne suffiraient pas exprimer ma
gratitude. En revanche, il est en mon pouvoir dexaucer un vu
qui te tenait cur
Un vu, Messire ? dit Will, que les paroles du Baron
intriguaient vraiment.
Jai commis une erreur, Will, avoua le Baron. Tu mavais
demand de devenir apprenti guerrier. Tu souhaitais tre lun
de mes chevaliers et jai refus. Je peux aujourdhui rattraper
cette erreur. Je serais honor de pouvoir compter parmi mes
chevaliers un garon aussi brave et ingnieux que toi. Je
nattends plus que ton accord et je te donnerai lautorisation
dtre transfr lcole des guerriers comme lun des apprentis
de Messire Rodney.
Le cur de Will battait la chamade. Depuis toujours il avait
ardemment souhait devenir chevalier et il se rappelait
lamertume et la profonde dception quil avait ressenties quand
le Baron et Messire Rodney avaient refus daccder sa
requte.
Rodney savana et le Baron lui fit signe de prendre la parole.
Seigneur, cest moi qui nai pas voulu de ce garon comme
apprenti, vous le savez. prsent, je veux que tous mentendent
dire que jai eu tort. Mes chevaliers, mes apprentis et moi-mme
sommes daccord : personne ne serait plus digne dappartenir
lcole des guerriers que Will !
Cest avec une clameur dapprobation que les chevaliers et
les apprentis accueillirent ces paroles. Dans un fracas de mtal,
ils firent glisser leurs pes hors des fourreaux et les brandirent
au-dessus de leur tte tout en les entrechoquant. Ils scandaient
le nom de Will et, une fois encore, Horace fut le premier agir
ainsi et le dernier sinterrompre.
Le vacarme diminua peu peu et les chevaliers rengainrent
les pes. Sur un signe du Baron, deux pages savancrent ; ils
portaient une pe et un bouclier admirablement maill, quils
dposrent aux pieds de Will. Lemblme qui se trouvait au
centre du bouclier reprsentait une tte de sanglier lair froce.
225

Ce sera ton blason quand tu auras lge dtre chevalier,


Will, dit le Baron avec douceur. Pour que tous se rappellent la
premire fois o nous avons dcouvert ton courage et ta loyaut
envers un camarade.
Le garon mit un genou terre et caressa la surface lisse du
bouclier. Lentement, il retira lpe de son fourreau : une arme
superbe, un chef-duvre habilement forg par un matre
artisan. La lame acre tait lgrement bleute. Le manche et
la garde taient incrusts dor et le motif du sanglier avait t
repris sur le pommeau. Lpe semblait possder une me qui
lui tait propre et elle lui parut aussi lgre quune plume. Son
regard passa de cette pe aussi ouvrage quun bijou au simple
manche de cuir de son couteau de Rdeur.
Ce sont des armes de chevalier, Will. Mais tu nas pas
cess de prouver que tu les mritais. Accepte-les, et elles seront
toi, insista le Baron.
Will rangea respectueusement lpe dans son fourreau et se
releva lentement. Il avait devant lui tout ce quil avait toujours
dsir. Et pourtant
Il songea aux longues journes passes dans la fort avec
Halt ; la satisfaction farouche quil prouvait quand lune de
ses flches se plantait dans la cible, lendroit exact quil avait
vis. Il repensa aux heures passes reconnatre les empreintes
laisses au sol par les hommes et les animaux, apprendre lart
du camouflage. Il pensa aussi Foltre, son courage et son
dvouement ; au plaisir quil ressentait quand il entendait Halt
lui dire avec simplicit : Cest bien , chaque fois quil
russissait une tche. Et soudain, il sut ce quil allait rpondre ;
il leva les yeux vers le Baron et dit dune voix ferme :
Je suis un Rdeur, Seigneur.
Un murmure de surprise traversa la foule. Le Baron se
rapprocha de Will et lui dit voix basse :
En es-tu certain, Will ? Ne refuse pas uniquement parce
que tu crains doffenser ou de dcevoir Halt. Il a insist : cest
toi de choisir. Il a accept de se conformer ton souhait et il se
soumettra ta dcision.
Will secoua ngativement la tte. Jamais il ne stait senti
aussi sr de lui.
226

Je vous remercie pour cet honneur que vous me faites,


Seigneur.
Il jeta un coup dil vers Messire Rodney et, son grand
tonnement, celui-ci souriait et hochait la tte en signe
dapprobation.
Je remercie aussi le Matre des guerriers et ses chevaliers
de leur offre si gnreuse. Mais je suis un Rdeur.
Il hsita avant dajouter avec maladresse :
Sans vouloir vous offenser, Seigneur
Un large sourire safficha sur le visage du Baron ; il
empoigna la main de Will et la serra bien fort.
Je ne suis pas offens, Will, loin de l ! Ta loyaut envers
ton matre et ta profession thonore, toi et tous ceux qui te
connaissent.
Il serra une dernire fois la main du garon et la relcha.
Will le salua, se retourna et redescendit la longue alle
centrale, nouveau sous les acclamations de lassemble. Mais
cette fois, tandis que les applaudissements retentissaient
jusquaux poutres de la grande salle, il garda la tte haute.
lapproche des immenses portes, il vit quelque chose qui le
stupfia et il sarrta net.
Un peu lcart de la foule, envelopp dans sa cape dun
gris-vert mouchet, les yeux dissimuls sous son capuchon, se
tenait Halt.
Et il souriait.

227

pilogue

pilogue
En fin daprs-midi, quand le tapage des festivits se fut

apais, Will tait assis sur le minuscule balcon de la chaumire


de Halt. Dans sa main, reposait une petite amulette de bronze
en forme de feuille de chne, qui pendait au bout dune chane
de mtal.
Cest notre symbole, lui avait dit son matre aprs les
vnements qui staient drouls dans la grande salle du
chteau. Pour les Rdeurs, cest lquivalent dun blason.
Il avait ensuite fouill sous sa chemise pour en sortir une
feuille de chne identique, accroche son cou par une chane.
Seule la couleur diffrait, car elle tait en argent.
Le bronze est le mtal des apprentis, lui avait expliqu
Halt. Quand ton apprentissage sachvera, tu recevras une
feuille dargent, comme celle-ci. Chacun des membres de
lOrdre des Rdeurs en porte une, quelle soit de bronze ou
dargent.
Il avait alors dtourn le regard et stait tu quelques
minutes durant. Puis il avait ajout, dune voix un peu rauque :
Officiellement, tu ne devrais pas la recevoir avant davoir
russi ta premire srie dpreuves. Mais tant donn les
circonstances, je ne crois pas que lon ten tiendra rigueur.
prsent, ce morceau de mtal dont la forme lui paraissait si
curieuse luisait faiblement dans la main du garon, qui
repensait sa dcision. Il lui semblait encore trange davoir
dlibrment abandonn lunique chose qui lui avait toujours
228

tenu cur : appartenir lcole des guerriers et devenir un


chevalier de larme de Montrouge.
Il fit tournoyer et senrouler la chane autour de son index.
Puis il la droula et poussa un gros soupir. La vie tait parfois
bien complique. Au fond de lui, il savait que sa dcision tait la
bonne. Et pourtant, enfoui au plus profond de son esprit, un
lger doute subsistait.
Il sursauta et saperut que quelquun se tenait debout prs
de lui. Il se tourna vivement et reconnut Halt. Le Rdeur se
baissa pour sasseoir sur le plancher de pin de ltroit balcon.
Devant eux, le soleil bas de fin daprs-midi filtrait travers les
feuillages verdoyants de la fort et la lumire semblait danser et
tournoyer dans les feuilles, quune lgre brise agitait.
Un grand jour, dit Halt doucement.
Will acquiesa. Quelques minutes scoulrent en silence.
Et une importante dcision que tu as prise, ajouta Halt.
Cette fois, Will lui fit face et demanda dun ton angoiss :
Halt, est-ce que jai bien fait ?
Halt posa ses coudes sur ses genoux et se pencha un peu en
avant ; ses yeux plisss fixaient les clatantes taches de lumire
qui se glissaient entre les arbres.
Ta dcision me convient. Je tai choisi comme apprenti et
tu as de lavenir dans cette profession. Jen suis venu apprcier
ta prsence et tavoir sans cesse dans mes jambes, dit-il en
souriant furtivement. Mais ce ne sont pas mes sentiments ou
mes dsirs qui comptent ici. Le meilleur choix que tu puisses
faire est celui dont tu as le plus envie.
Javais toujours voulu tre chevalier, dit Will.
Il se rendit compte, non sans surprise, quil en avait parl au
pass, mme si une part de lui prouvait encore ce dsir.
Il arrive, dit tranquillement Halt, de dsirer deux choses
diffrentes en mme temps. Il suffit alors de savoir laquelle est
la plus dsirable.
Ce ntait pas la premire fois que Halt semblait avoir le don
de lire dans ses penses.
Pour simplifier, explique-moi pour quelle raison tu es un
peu du davoir refus la proposition du Baron ?

229

Je suppose, dit le garon en rflchissant la question.


Jai eu limpression quen refusant, dune certaine faon, je
laissais tomber mon pre.
Halt leva les sourcils dun air tonn.
Ton pre ?
Oui, mon pre tait un puissant guerrier, un chevalier. Il
est mort en hros sur la lande de Hackham, en combattant les
Wargals.
Tu en es vraiment certain ?
Will hocha la tte. Ce rve lui avait permis de supporter
toutes ces longues annes solitaires, sans savoir qui il tait et
qui il serait un jour. Et ce rve tait pour lui devenu ralit.
Un pre dont tout fils serait fier, ajouta le garon.
Tu as probablement raison, dit Halt.
Le ton de sa voix fit hsiter Will. Halt navait pas dit cela par
simple politesse. Will comprit soudain ce que le Rdeur sousentendait et il se tourna vivement vers lui.
Vous lavez connu, Halt ? Vous avez connu mon pre ?
Une lueur despoir apparut dans le regard du garon, qui
rclamait la vrit, et le Rdeur hocha sobrement la tte.
Oui, cest vrai. Je lai peu connu, mais je crois pouvoir dire
que je lai quand mme connu. Et tu as raison, tu peux vraiment
tre fier de lui.
Il tait bien guerrier, non ?
Un valeureux soldat.
Je le savais ! scria Will dun ton radieux. Il tait bien
chevalier !
Sergent, dit Halt avec douceur.
Will resta bouche be, et les mots restrent coincs dans sa
gorge. Finalement, il parvint rpter, dune voix perplexe :
Sergent ?
Halt hocha la tte. Il vit que le garon avait lair bien du et
il passa un bras autour de ses paules.
Ne juge pas un homme sur son statut social, Will. Daniel,
ton pre, tait un soldat loyal et courageux. Il navait pas eu la
chance dintgrer lcole des guerriers car il tait simple
fermier. Mais sil avait pu, il serait devenu un excellent
chevalier.
230

Mais il, commena tristement le garon.


Le Rdeur linterrompit et continua de la mme voix douce
et persuasive :
Il navait pas suivi lentranement habituel dun chevalier
ni prononc les vux de loyaut, mais il a cependant vcu en
accord avec les plus grands principes de la chevalerie. Je lai
rencontr quelques jours aprs la bataille de Hackham.
Morgarath et ses Wargals battaient en retraite pour rejoindre le
dfil du Pas-de-Trois. Une contre-attaque inattendue nous prit
de court et ton pre vit que lun de ses camarades tait encercl
par un bataillon de Wargals. Lhomme tait terre, sur le point
dtre dcoup en morceaux, quand ton pre est all sa
rescousse.
Les yeux du garon staient mis briller de nouveau.
Cest vrai ? demanda Will, intimid.
Oui. Il avait quitt les lignes de combat, o il tait
pourtant en scurit et, arm de sa seule lance, il sest prcipit
vers son camarade. Il sest interpos entre lhomme et les
Wargals. Il a tu le premier dun coup de lance mais un autre a
bris le fer de son arme, et il navait plus que la hampe en main.
Il sen est alors servi comme dun long bton de combat et en a
assomm deux autres : droite, gauche, comme a ! dit Halt
en mimant les gestes de sa main.
Will le regardait maintenant dun air absorb, et faisait
dfiler le combat dans son esprit au fur et mesure du rcit
quen faisait le Rdeur.
Quand la hampe de sa lance a t brise par un Wargal, il
a reu une blessure au ct. Nimporte quel autre soldat se
serait alors effondr, mais lui, il sest content de ramasser
lpe dun des adversaires quil venait de tuer et en pourfendit
trois autres, malgr sa profonde blessure, qui saignait
abondamment.
Trois autres ?
Oui, trois Wargals. Il fut vif comme lclair et pourtant, il
ntait que soldat et navait jamais vraiment appris manier
lpe.
Il sarrta, songeant ce jour si lointain.

231

videmment, tu sais que rien neffraie les Wargals ? On les


surnomme les Persvrants : une fois le combat engag, ils
nabandonnent jamais. Ou presque Ce fut lune des rares fois
o jai vu des Wargals prendre peur. Tandis que ton pre, qui
protgeait toujours son camarade bless, portait des coups dun
ct et de lautre, ils ont commenc reculer. Dabord
lentement. Puis en courant ! Je nai jamais vu aucun autre
homme, quil soit chevalier ou guerrier, terrifier et faire fuir
ainsi des Wargals. Ton pre la fait. Il ntait peut-tre que
sergent, mais pour moi, il reste le guerrier le plus puissant que
jai eu le privilge de voir au combat. Ensuite, tandis que les
Wargals battaient en retraite, il sest affaiss prs du soldat quil
avait sauv, sans cesser de le protger, mme si lui-mme tait
en train de mourir. Il avait t bless de nombreux endroits,
mais la premire blessure lui fut probablement fatale.
Son ami sen est-il sorti ? demanda Will dune tout petite
voix.
Son ami ? demanda Halt dun air intrigu.
La personne quil a secourue, prcisa Will. A-t-elle
survcu ?
Il pensait que si sa vaillance et ses efforts avaient t vains,
cela aurait t tragique.
Ils ntaient pas amis, dit Halt. Avant cet pisode, ton pre
navait jamais port les yeux sur cet homme. Ni moi sur lui.
Ces dernires paroles et ce quelles impliquaient frapprent
profondment Will.
Vous ? murmura-t-il. Ctait vous ?
Oui. Je tai dit que je ne lai connu que quelques instants.
Mais il a fait davantage pour moi quaucun autre homme. En
mourant, il ma parl de sa femme, qui se trouvait seule dans
leur ferme, et qui allait accoucher dun jour lautre. Il ma
suppli de prendre soin delle.
Will regarda le visage svre de son matre qui lui tait
prsent si familier. Une profonde tristesse sexprimait dans les
yeux de Halt, alors quil se remmorait cette terrible journe.
Je suis arriv trop tard et je nai pu sauver ta mre.
Laccouchement avait t difficile et elle mourut trs vite aprs
tavoir donn naissance. Mais je tai ramen ici et le Baron a
232

bien voulu que tu sois lev au chteau, lorphelinat ; jusqu


ce que tu sois en ge de devenir mon apprenti.
Mais alors, jamais vous navez
Will sinterrompit, incapable de trouver ses mots. Halt lui
sourit tristement.
Jamais je ne suis all raconter que je tavais confi
lorphelinat ? Non, cest vrai. Mais rflchis, Will. Les gens se
font de drles dides sur les Rdeurs. Comment auraient-ils
ragi ? Tu ne crois pas quils tauraient pris pour une crature
bien trange ? Nous avions dcid de ne pas faire savoir que je
te portais de lintrt, cela valait mieux pour toi.
Will comprenait. Halt avait eu raison, videmment. Sa vie
lorphelinat avait dj t assez difficile et laurait t davantage
encore si les gens avaient su quil avait un lien avec Halt.
Dans ce cas, vous mavez choisi comme apprenti cause
de mon pre ?
Non. Je me suis assur que lon prenait soin de toi en
souvenir de ton pre. Mais je tai choisi parce que tu possdais
les comptences ncessaires au mtier. Il me semble en tout cas
que tu as hrit du courage de ton pre.
Un long silence sinstalla. Will sefforait dassimiler tout ce
quil venait dapprendre. Quelque part, la ralit tait plus
passionnante et stimulante que les rcits imaginaires quil avait
pu sinventer au fil des annes afin de garder espoir.
Halt se leva et Will sourit avec gratitude cet homme
grisonnant, qui se tenait contre-jour dans les derniers rayons
du soleil.
Je crois que mon pre aurait t heureux de mon choix,
dit-il en passant autour du cou la chane laquelle tait
accroch le mdaillon en forme de feuille de chne.
Halt se contenta de hocher la tte, puis rentra dans la
chaumire, laissant son apprenti ses penses.
Will resta assis l cinq minutes de plus. Presque
inconsciemment, il porta sa main au mdaillon. La brise lui
rapportait les bruits lointains des apprentis guerriers qui
sexeraient et ceux de larmurerie, o lon martelait et frappait
sans relche les armes depuis une semaine. Le chteau de
Montrouge sapprtait partir en guerre.
233

Pourtant, pour la premire fois de sa vie, Will se sentait en


paix.
FIN

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Centres d'intérêt liés