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EL CAF EN LA SOCIEDAD

COLOMBIANA
Gonzalo Catao*

erminados sus estudios de crtica social, Luis Eduardo Nieto


Arteta volvi sobre el asunto del caf. El libro estaba destinado a
la coleccin Tierra Firme del Fondo de Cultura Econmica. Deba
ser un texto de lectura fluida, parco en citas y en cuadros estadsticos,
destinado al lector corriente sin descuidar la sobriedad de la exposicin y la seriedad de los esfuerzos interpretativos. En diciembre de
1947 le escribi a Coso Villegas: La obra sobre el caf y la sociedad
colombiana la terminar a mediados de febrero. Usted la recibir a
finales del mismo mes1.
Con este compromiso lleg 1948 y Nieto se inclin sobre la
mquina de escribir para cumplir la obligacin que se haba transformado en cuestin de honor. Organiz las secciones, pidi datos
a sus amigos de Bogot y emprendi la excitante y angustiosa tarea
de redaccin. Ser una obra sociolgica, no econmica le coment
a Arturo Gmez Jaramillo de la Federacin de Cafeteros. Figuran
en ella algunos datos estadsticos, los necesarios para fundamentar
las conclusiones que sustentar. El propsito es hacer girar la vida
toda de Colombia en torno al caf. No s si tendr xito en llevar al
nimo del lector la conviccin de que las conclusiones son objetivas2.
Abandon el Hotel Paysand y, junto a su esposa y su hijo, tom un
apartamento en el afamado barrio de Copacabana sobre la calle Aires
de Saldaa prximo a la playa. He podido verificar le manifest a
* Socilogo, profesor de la Facultad de Ciencias Sociales de la Universidad
Externado de Colombia, Bogot, Colombia, [anomia@etb.net.co]. Este escrito
es parte de un trabajo ms extenso sobre Luis E. Nieto Arteta y la recepcin
del pensamiento moderno en Colombia. Fecha de recepcin: 17 de septiembre
de 2012, fecha de modificacin: 4 de octubre de 2012, fecha de aceptacin: 16
de octubre de 2012.
1
Carta a Daniel Coso Villegas, Ro de Janeiro, 28 de diciembre de 1947.
2
Carta a Arturo Gmez Jaramillo, Ro de Janeiro, 15 de febrero de 1948.
Revista de Economa Institucional, vol. 14, n. 27, segundo semestre/2012, pp. 255-272

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un amigo que a esta distancia de Colombia las consideraciones que


el tema me suscita son como ms ntidas, claras, objetivas. Al parecer,
el espacio es una buena perspectiva para comprender los hechos de la
patria lejana, pero espiritualmente muy prxima3. Trabaj sin descanso, y el 20 de enero tena, en medio del agotador verano carioca,
treinta pginas y se acercaba al captulo vi, Las dos Colombias, que
consideraba clave en su razonamiento. Tres semanas despus superaba
el captulo y entraba airoso en los dems. Estaba entusiasmado con
la obra y pensaba que sera un complemento necesario de Economa
y cultura, donde el caf apenas se mencionaba. Le resumi el manuscrito a un colega de la Cancillera:
En la obra sobre el caf y la sociedad colombiana habr un captulo titulado
Las dos Colombias. En l quiero describir cmo el caf ha ocasionado
una gran diferencia o desigualdad en el desarrollo econmico de Antioquia,
Caldas, Valle del Cauca comparado con el del resto de la nacin. Los datos
de la produccin industrial en esos tres departamentos, as como tambin los
del valor de la produccin del caf, ya remitidos, como le dijeron a usted en
la Federacin Nacional de Cafeteros, son de inmenso valor para mostrar esa
diferencia. En ese mismo captulo hablar, en consecuencia, del llamado movimiento descentralista. Dir que el caf ha unido, al travs de la distincin
(lo dialctico), a la nacin colombiana, creando la economa nacional. En el
captulo quinto titulado Humanistas, poetas, y empresarios, aludo al general
Pedro Nel Ospina. Digo as: Corresponde a un antioqueo, a un hombre que
vena del caf, el general Pedro Nel Ospina, iniciar la nueva poca. No es
un intelectual. Afortunadamente no fue un intelectual. Los antioqueos son
realistas, lcidos, claros. Tienen una particular intuicin para los problemas
econmicos (un remoto semitismo?). En Antioquia la economa se ha desarrollado con naturalidad y espontaneidad. Es una realidad que ha suscitado
en los habitantes de ese departamento una tendencia al contacto permanente
y ateortico con la realidad. En ese mismo captulo he escrito lo siguiente:
Es una poca radicalmente nueva. El caf exige que los colombianos estn
en permanente vinculacin con los problemas de la economa nacional. Es
la tirana de los hechos econmicos. La vida tiene ahora un estilo distinto,
presenta unos modos diversos. El caf ha modificado al hombre colombiano4.

Avanzaba el mes de febrero y todava no finalizaba. Le escribi a


Coso Villegas que hacia el 10 de marzo recibira los originales. Los
ltimos captulos se haban demorado en espera de estadsticas solicitadas en las lejanas y algo demoradas oficinas de Bogot5. Pero diez
das despus le manifest con regocijo:
Fiel a lo prometido le remito los originales de la obra El caf y la sociedad colombiana. Cuando usted tenga ocasin de leerla ver que result un
breve tratado elemental de sociologa colombiana [...] Procur ajustarme a
los trminos del contrato. No hay un recargo de citas ni de estadsticas. Es
un ensayo ligero. Lo escrib pensando ms en el lector americano que en el

Carta a Aurelio Caicedo Ayerbe, Ro de Janeiro, 3 de enero de 1948.


Carta a Pedro Rueda Martnez, Ro de Janeiro, 21 de febrero de 1948. Las
citas corresponden a Nieto (Bogot, 1958, 56-57).
5
Carta a Daniel Coso Villegas, Ro de Janeiro, 22 de febrero de 1948.
3
4

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colombiano. Si mal no recuerdo [el documento lo dej en Bogot] en el texto


del contrato se estipulaban los mrgenes que deban tener las pginas de los
originales a mquina y el nmero de las mismas. No s si las 55 pginas
que tiene el ensayo a mquina [alcancen la] extensin adecuada en relacin
al formato habitual de las obras de la coleccin Tierra Firme 6.

La respuesta no se hizo esperar. Coso Villegas lament que Nieto no


tuviera a mano el contrato, donde se estipulaba con claridad que la
extensin mnima era de 150 pginas y la mxima de 300. Las hojas
enviadas apenas llegaban a un folleto. Lo que usted nos ha enviado
solo es la tercera parte de lo que necesitamos. No eran suficientes
para un libro7. Nieto contest que poda aumentar las pginas, pero el
director del Fondo, siempre ocupado, lo dej a su eleccin. Presenta
que el libro se demoraba y que en su actual estado difcilmente llegara
a buen trmino. Nieto pareci entenderlo y pronto archiv sus folios y
no volvi a hablar del asunto. Meses despus, sin embargo, recibi una
autorizada y entusiasta carta del economista Vctor Urquidi, estrecho
colaborador del Fondo, y ahora funcionario del Banco Mundial en
Washington, donde lo alentaba a continuar la investigacin:

En cuanto a su precioso ensayo sobre el caf, se me ocurren algunos temas


que quiz podra usted hacer figurar en captulo aparte, o bien ampliar en
donde estn, si es que piensa alargar el estudio para darle la magnitud de
una de las obras de Tierra Firme. Los temas son los siguientes: 1) el caf
en la depresin de 1929-1933 y consecuencias de sta; 2) el caf y la tcnica
agrcola; 3) el caf y las organizaciones obreras o el movimiento sindical; 4)
el caf y la Flota Mercante Grancolombiana, y 5) el caf y las finanzas pblicas. Me doy cuenta de que en muchos casos sera un poco de repeticin,
pero valdra la pena tal vez concentrar en un solo captulo o seccin algo de
lo que se dice en diversas partes. En cualquier forma, no tengo sino admiracin por lo que me parece ser un estupendo estudio sociolgico, adems
magnficamente escrito 8.

Nieto agradeci las sugerencias, bastante ricas por cierto, pero ahora
su mente estaba en otra parte. Un nuevo inters embargaba su corazn y a l se entreg de lleno durante los convulsionados das que
siguieron al asesinato de su abominado Jorge Elicer Gaitn. No le
haba contestado le manifest a Urquidi porque me haba dedicado
a escribir con febril entusiasmo e ingenua alegra una obra orgnica
de filosofa que se llamar Lgica y ontologa. Ya tengo 110 pginas
a mquina. Creo que la filosofa me ganar definitivamente para su
causa, pero [tambin s que] no podr abandonar totalmente la objetiva, seca y dura ciencia econmica9.
6
7
8
9

Carta
Carta
Carta
Carta

a Daniel Coso Villegas, Ro de Janeiro, 6 de marzo de 1948.


de Daniel Coso Villegas, Mxico, 17 de marzo de 1948.
de Vctor L. Urquidi, Washington, 1 o. de junio de 1948.
a Vctor L. Urquidi, Ro de Janeiro, 7 de agosto de 1948.

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El estudio sobre el caf se conoci una dcada despus de su apurada redaccin en los calores de Ro de Janeiro. Gerardo Molina lo
rescat de los papeles pstumos de su amigo y lo llev a la imprenta en
1958, en un folleto de 98 pginas auspiciado por la efmera coleccin
Breviarios de Orientacin Colombiana. Dos aos despus, el severo
Luis Ospina Vsquez, poco dado al elogio, lo llam opsculo de
mucho arte y sabor (1960, 16). El marxista-leninista Jaime Cullar,
ms conocido como Anteo Quimbaya, uno de sus primeros crticos,
lo calific de jugoso ensayo (1967, 97). El folleto se gan el favor del
pblico y se convirti en lectura obligada en los cursos universitarios
de ciencias sociales. Profesores y estudiantes de historia y problemas
agrarios colombianos se apropiaron de su marco de referencia para
emprender investigaciones sobre el desarrollo. Sera uno de sus textos
ms editados y citados y, junto a Economa y cultura en la historia de
Colombia, la obra que lo llevara a ocupar un puesto de liderazgo en
la ciencia social nacional. Aos despus apareci incluso un fascculo
divulgativo del periodista Rafael Duque Naranjo (2002) de amplio
uso entre docentes y alumnos de pregrado y de la enseanza media,
que resuma, explicaba y actualizaba sus datos. En pocas palabras,
lo negado en una poca se traduca en exaltacin y fogosidad en la
siguiente.
El caf en la sociedad colombiana es un ensayo sociolgico de ndole
monogrfica. Consta de nueve captulos que tratan asuntos econmicos, sociales, culturales y polticos. Los tres primeros, los de mayor
fuerza analtica, presentan el marco de referencia del estudio, pero
a medida que llegan los otros el texto pierde su norte y el autor se
entrega a la especulacin sin freno. En ellos se opacan el historiador
y el socilogo y surgen el periodista y el crtico social valorativamente orientado. En las ltimas pginas brotan los temas en forma
inesperada y el ensayo empieza a deshacerse ante los ojos del lector.
El argumento central desaparece y las frases vacas y categricas, las
posturas impresionistas y la libre asociacin terminan por gobernar
el opsculo (Palacios, 2002, 269-270).
El enfoque y los problemas de El caf eran una prolongacin de las
discusiones de Economa y cultura. Temas desvanecidos en sus pginas,
como el papel de los antioqueos en el desarrollo nacional (Nieto,
1941, 343-346), colmaban ahora el escenario para explicar el nacimiento de la Colombia moderna. En la esfera terica, el dominio de
las fuerzas econmicas sobre las superestructuras, tan pronunciadas
en Economa y cultura, cede terreno ante la accin de otros impulsos.
Si bien buscaba mostrar que el caf, una realidad econmica, haba
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suscitado profundas transformaciones hasta moldear la imagen de


la nueva Colombia, las tradiciones, las creencias y la accin poltica
jugaban un papel moderado pero no por ello menos significativo.
El ensayo se inicia con una meditacin acerca de las condiciones
internas y externas de la expansin del grano. Las internas se refieren
a las caractersticas fsicas de la nacin y las externas a las circunstancias del mercado mundial. Haciendo suya la generalizacin de Luis
Lpez de Mesa, Colombia, una civilizacin de vertiente (1934,
29-31 y 95-96), muestra que la poblacin, despus de un inicial
asentamiento en las tierras altas y de clima fro, se fue desplazando
paulatinamente hacia las faldas de las cordilleras oriental, central y
occidental. En ellas encontr un medio adecuado para la explotacin
del caf, infusin de gran recepcin en el mercado internacional a
fines del siglo XIX y principios del XX. Esta colonizacin dio lugar
a la fundacin de pueblos y ciudades intermedias con vivencias no
experimentadas en el pasado. En pocos aos sus habitantes se familiarizaron con la administracin municipal, los servicios pblicos y
la agitacin poltica. A todo esto se sumaron las escuelas y colegios,
las calles y avenidas asfaltadas, los transportes, el comercio, la banca,
los clubes y el consumo de productos provenientes de la capital y del
extranjero ofrecidos por almacenes asentados en las calzadas y arterias centrales de los pueblos. En las vertientes de los departamentos
de Antioquia y Caldas, las ms propicias para el cultivo del arbusto
se fundaron Salamina, Aguadas y Pcora; en el Tolima, Fresno y El
Lbano y, junto a estas poblaciones, los antiguos asentamientos de
Armenia, Pereira y Manizales crecieron con celeridad hasta hacerse
ciudades y dejar atrs, en una generacin, la monotona de los antiguos
y todava frescos vecindarios espaoles.
La expansin del caf super la produccin local cerrada y autrquica del mundo colonial, que se prolong hasta bien entrado el
siglo XIX. La Colonia era una economa de archipilago, dispersa, sin
vnculos entre el conjunto de la Nueva Granada. Las comunicaciones
eran precarias y los pueblos y aldeas vegetaban alejados del trabajo y
la riqueza de las dems regiones. Eran das en que se desperdiciaba la
cosecha de trigo en el interior de la Repblica y se lo demandaba con
urgencia en el litoral Atlntico. El tabaco, la quina y el ail fueron el
primer esfuerzo por crear una dinmica nacional, pero solo incluyeron
zonas muy reducidas del pas y no sobrevivieron mucho tiempo. El
tabaco se localiz en la Costa, en el Valle del Cauca y en Ambalema
sobre el ro Magdalena, y la quina y el ail, de carcter extractivo, se
esfumaron con la misma prontitud con la que se haba anunciado su
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aurora. Con el caf ocurri algo diferente. Nunca desapareci ni retrocedi; siempre estuvo en franca expansin. En las vertientes hall
un hbitat propicio y en la poblacin que las habitaba, la mano de
obra que requera su explotacin. Era un producto para el consumo
nacional y para el comercio internacional y, al afirmarse, florecieron
los caminos, los ferrocarriles, las carreteras, los fondeaderos sobre los
ros y los puertos martimos sobre el Atlntico y el Pacfico.
Detrs de todo esto vino la formacin y expansin del mercado
interno. La produccin del interior se relacion con la produccin de la
Costa, y la tierra fra intercambi sus mercancas con las de los climas
clidos y templados. El cultivo del caf ampli, adems, la capacidad
de consumo y, tras ello, la industria y la actividad urbana. Aument
el nmero de heredades y se democratiz la propiedad. El colono
que llegaba a las deshabitadas tierras de las vertientes y descuajaba la
selva con su familia, legitimaba la alquera recin abierta mediante el
trabajo y la ocupacin. Esto produjo una clase media rural de pequeos
propietarios con ideologas de afirmacin e independencia personales
ajenas a la mentalidad feudal. Mientras que en otros pases de Amrica Latina fue necesario eliminar el feudalismo mediante reformas
agrarias leves o fundamentales, en Colombia no hubo necesidad de
emprender transformaciones radicales del agro. El caf estimul estos
cambios de manera natural y sin mayores traumatismos.
La exportacin del caf foment las importaciones, acrecent la
industria y multiplic el comercio de mercancas de las fbricas recin fundadas. En el mundo rural extendi el trabajo y la cultura del
salario en hombres y mujeres dedicados al cuidado de la cosecha, a
la recoleccin del grano y a su laborioso procesamiento en las trilladoras. Aceler, igualmente, el nmero de trabajadores encargados de
conducir, almacenar, cargar y descargar la produccin por la estrujada
geografa nacional hasta su destino final.
Una vez registr los anteriores procesos de gran alcance, Nieto
ense sus consecuencias en la poltica y la cultura. Estableciendo
correlaciones no siempre persuasivas, y algunas francamente espurias.
Afirm que los cafetales trajeron la estabilidad poltica y econmica. Antes de su irrupcin todo era experimentacin, precariedad y
contingencia. Las esperanzas depositadas en los frgiles y huidizos
productos del comercio internacional del siglo XIX tabaco, quina
y ail se desvanecieron a los pocos aos y la pobreza nutri las
conductas movedizas, la inquietud y el desorden. Las guerras civiles
apunt brotaron en las regiones ms pobres. La penuria produjo la
anarqua poltica y el huracn desatado en las provincias pauprrimas
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destruy las pocas islas de fecunda actividad econmica que haba


en la nacin.
Pero lleg el caf y con l la mayora de edad. La seriedad y la
firmeza manejaron los asuntos econmicos. El grano acompa el
amanecer del siglo XX y liquid la confusin, el desorden y las contiendas armadas de los aos anteriores. Trajo la paz, la seguridad y la
riqueza. Al asentarse en las regiones de mayor densidad demogrfica,
la vertiente andina, llev el progreso a todo el pas. A diferencia del
pasado, no fue un fenmeno de zonas aisladas rodeadas de provincias pobres e inestables. Su fundamento social, la clase media rural,
exigi orden para el desarrollo pacfico de sus actividades y subray
las funciones ancestrales del Estado: seguridad y proteccin. Era la
estabilidad econmica suscitando la solidez poltica.
Nieto subray el papel de los sectores medios y los contrast con
la estratificacin social del perodo colonial y del siglo XIX. Eran lo
opuesto al viejo latifundista descendiente de familias que se haban
adjudicado orgenes aristocrticos. Para estos la sangre y no el dinero
era el valor fundamental para la vida social. Sus antepasados vivieron
del trabajo indgena y de la explotacin de los esclavos trados de
frica. Eran ausentistas, de vida ociosa y contemplativa, muy dados
a denigrar del trabajo manual. Un grupo social reaccionario afiliado al partido conservador, incapaz de explotar racionalmente sus
haciendas. Pero el caf, vinculado a la pequea propiedad adquirida
mediante el cultivo directo de la tierra, rompi con esta estructura
y cre el propietario territorial liberal. Sus miembros afirmaron el
trabajo independiente, creador y fecundo. Con tesn promovieron la
tolerancia y la creacin de movimientos polticos, como el Republicanismo de Carlos E. Restrepo, dirigidos a borrar las divergencias que
dilapidaban la riqueza de la nacin. Muy propenso a la conclusin
apresurada, declar:
De la infancia a la edad madura, del desorden a la estabilidad, de la anrquica subjetividad a la mesurada y fra objetividad, h ah las transformaciones
histricas que el caf produce en Colombia. Los pequeos productores, los
propietarios que han cultivado ellos mismos la tierra, han triunfado. La paz
y la tranquilidad reinan en Colombia (Nieto, 1958, 45) 10.

10
Las itlicas son nuestras. La frase sobre la paz y la tranquilidad quiz fuera
una extensin de las dos sentencias que aparecen en los folios iniciales del libro
de exaltacin nacional muy conocido en la poca del ingeniero Diego Monsalve,
Colombia cafetera (1927). En Colombia escribi Monsalve, la paz interna est
cimentada en forma imperecedera [...] Su poblacin es esencialmente pacfica,
laboriosa, inteligente y frugal. Posiblemente, los anaqueles de la embajada de
Colombia en Ro de Janeiro contaban con una copia de este extenso y orientador
libro, que ofreca una rica informacin sobre el pas de gran utilidad para los
funcionarios del cuerpo diplomtico en el exterior.

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Era el ao de 1948 y no se daba cuenta de la violencia rural que


azotaba el pas y que se acelerara con la llegada de Laureano Gmez al poder en 1950, de la cual Nieto sera vctima. Un analista
extranjero seal:

Como si se tratara de una maldicin, una violencia aterradora arras el pas.


Las libertades civiles murieron y los partidos de oposicin fueron silenciados:
bandas de campesinos libraron batallas campales con el ejrcito y la polica;
refugiados aterrorizados invadieron por miles las ciudades despoblando el
campo [y] las crceles se llenaron de presos polticos (Fluharty, 1981, 9-10).

El eufemismo era an ms engorroso pues se sabe que conoca los


hechos por informes directos de sus amigos. El jurista Vicente Laverde Aponte, alumno de Nieto y futuro Ministro de Justicia, le envi
a principios de 1948 una conmovedora descripcin de la situacin:
En nuestro bello pas colombiano las cosas andan terriblemente mal. Los
godos estn matando gente en Santander que da miedo. Hay ms de trescientos exiliados polticos en Venezuela. La regin cercana a la frontera fue
tomada por los azules a sangre y fuego, tal como lo prometi [ Jos Antonio]
Montalvo en el Senado. Incendiaron, robaron, saquearon, violaron, etc., etc.
Hace dos das empez el baile en Santander del Sur y ya lleva varios meses
en Bolvar, donde el gobernador [ Jos Gabriel] de La Vega, siempre borracho,
recorre los pueblos haciendo campaa conservadora. Su comitiva la componen
varios camiones llenos de manzanillos y de aguardiente. A Boyac no hay
para qu mencionarlo. A principios de diciembre hice un viaje a Soat en
una diligencia judicial y tuve ocasin de ver lo que es el miedo reflejado en
las caras de las gentes. El tono de voz, el gesto, la mirada, indican el estado
de terror. Entonces me di cuenta de lo que debi ser la persecucin fascista
en Alemania. Le juro, profesor, que la literatura de Malraux, Silone, Anna
Seghers y dems escritores apenas puede dar idea de lo que estn sufriendo
los pobres boyacenses bajo el gobierno de Unin Nacional. Los campos estn vacos. Se han formado sociedades de especuladores para comprar tierras
a menos precio. Las comunicaciones [son] controladas extralegalmente. La
polica integrada por bandoleros. Hay asesinos sueltos condenados a 24 aos
escapados de los panpticos y contra quienes existen rdenes de captura, que
se pavonean por las calles de los pueblos y toman cerveza y ron en todas
las plazas junto con las autoridades. Todas las noches se abalean casas, se
encarcela arbitrariamente y se asesina. Todo fomentado por el gobernador
[ Jos Mara] Villareal 11.

Cuando Nieto cerr el manuscrito, registr en la ltima pgina la


fecha de finalizacin: Ro de Janeiro, marzo 6 de 1948. Treinta y
cuatro das despus, el 9 de abril, el centro de Bogot arda en llamas.
Mataron a Gaitn! Un joven de 26 aos descarg su revlver sobre
la humanidad del lder popular liberal y seguro futuro presidente de
la Repblica en el perodo 1950-1954. Muchedumbres enfurecidas
se tomaron las calles de la ciudad, saquearon almacenes e incendiaron
11
Carta de Vicente Aponte, Bogot, 24 de enero de 1948. Aponte termin as
su misiva: Las noticias sobre persecuciones son autnticas. No hay exageracin!.

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casas, edificios, iglesias y tranvas. Era la manifestacin citadina de lo


que despus se conoci como la Violencia, los prolongados conflictos
urbanos y rurales que el auge del caf no logr apaciguar12.
Pero aqu no terminaban las enseanzas del ensayo de Nieto.
A su juicio, la expansin del grano alent el ascenso poltico de las
regiones productoras. El occidente colombiano, tan relegado en el
siglo XIX, adquiri presencia en los asuntos del Estado. Se hizo clara
la influencia de presidentes, ministros, banqueros, industriales y financistas provenientes de Antioquia, Caldas, Tolima y el Valle del Cauca.
Eran los das en que se deca que no haba ms Ministro de Hacienda
que el precio del caf y que un congreso de cafeteros tena ms influencia que el Congreso de la Repblica (Nieto, 1958, 49; Palacios
y Safford, 2002, 498). Igual sucedi con la cultura intelectual. En la
poca anterior al apogeo del caf la ilustracin colombiana era una
cultura humanista y abstracta. Dominaban la philosophia perennis y
los suaves humanistas entregados a la literatura del Siglo de Oro, a
la filologa y al estudio del latn y el griego. La realidad circundante
no interesaba a sus representantes. Todo les pareca mansedumbre
y sosiego: hbitos sencillos, devocin religiosa, regocijo dominical.
La explosin cafetera dej atrs todo esto. Surgieron la sociologa
(la ciencia de la crisis y del cambio social), la ciencia econmica y las
instituciones encargadas de fortalecer la racionalizacin de la economa y del Estado. Promovi la creacin de la Federacin Nacional
de Cafeteros, la fundacin del Banco Central para controlar la masa
monetaria, el establecimiento de la Superintendencia Bancaria para
regular el capital financiero y el trazo de un sistema nacional de carreteras para desarrollar el comercio. Nieto remat con premura: El
juego infantil del siglo XIX haba cesado. Se inicia la decadencia de lo
clsico y se abandonan las intiles y estorbosas discusiones polticas
de contenido ideolgico.
Detrs de todo esto estaba el antioqueo, un nuevo tipo de
hombre en permanente vinculacin con los problemas del pas. A
diferencia de los habitantes de las dems provincias, los antioqueos
eran realistas, lcidos y claros. Tenan un inters particular por los
problemas econmicos que anunciaba, como lo haba manifestado en
la carta a Pedro Rueda Martnez, una remota huella semtica. Este
arquetipo estaba representado por hombres como Esteban Jaramillo
(1874-1947), portador de una amplia y universal cultura, de una
fina e inmediata comprensin de la economa y de una personalidad
12
Este es uno de los pasajes del ensayo ms discutidos por los investigadores
sociales nacionales y extranjeros. Para una muestra, ver Quimbaya (1967, 97-100),
Hirschman (1977, 17), Bergquist (1988, 327-329) y Henderson (2006, 181-182).

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afincada en la serenidad, objetividad, sobriedad y tenacidad en las


decisiones. Pero sobre todo por figuras como el presidente Pedro Nel
Ospina (1858-1927), iniciador de una nueva poca, que conceba a
Colombia como una gran fbrica en la cual el proceso de creacin
de mercancas y de riqueza deba ser continuo. Ospina era gerente,
empresario, hombre dinmico e impetuoso que, afortunadamente,
no fue un intelectual13.
Si bien el desarrollo del caf comprometi al conjunto de la nacin, asent sus reales en el occidente colombiano. La geografa le
fue propicia y la poblacin estaba lista a experimentar un producto
que auguraba xito comercial. Antioquia, Caldas y Valle del Cauca
producan el 70%. Esto plante de nuevo la existencia de dos Colombias, aunque no las mismas que tutelaron la economa del pasado.
En Economa y cultura mostr que desde finales de la Colonia hasta
mediados del siglo XIX se podan distinguir dos economas y dos sociedades: la del oriente y la de la regin central (Nieto, 1941, 11-15).
Ahora volva sobre estas diferencias. El oriente, el actual territorio
de los Santanderes, con una economa agrcola de pequeos campesinos y una industria textil manufacturera en discretas agrupaciones
urbanas, transformaba el algodn producido en la regin y lo venda en el mercado local. No estaba orientado al exterior. La regin
central, Boyac y Cundinamarca, descansaba en el latifundio y en la
explotacin indgena. All los campesinos son pobres y harapientos
[...] antiguos chibchas transformados en una suerte de siervos de la
gleba (Nieto, 1958, 64). En esos aos el occidente no tena mayor
presencia. Caldas estaba formada por montaas y selvas inhspitas
y Antioquia apenas abra sus minas con mano de obra esclava junto
a una economa agrcola para el consumo familiar. El caf trastorn
este escenario y cre dos nuevos pases: un occidente dinmico de
autntica economa capitalista y un oriente estancado que todava
no se liberaba del latifundio y de las prcticas coloniales. El gran
ro Magdalena es la lnea divisoria de esas dos Colombias. El caf
las una, pero no alcanzaba a superar las diferencias enraizadas en el
pasado. Es el dualismo fundamental de la economa colombiana que
volva a manifestarse y se resista a morir.
13
Nieto (1958, 56 y 59-60). En su entusiasmo por la figura de Ospina, Nieto
forzaba los hechos. Olvidaba que, adems de ingeniero, era poeta, cuentista, periodista y autor, en la mejor tradicin humanista, de un aplaudido ensayo sobre la
leyenda de Fausto. El crtico literario B. Sann Cano, amigo personal de Ospina,
escribi en su obituario: Pedro Nel era hombre de gusto firme y de vastas lecturas. Tena el dominio de la diccin potica y hay alguna de sus composiciones
en verso que ocupan lugar distinguido en nuestras antologas (Sann, 1998, 191).
Ver tambin Robledo (1959, 145-157).

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Este dualismo suscit un movimiento de autonoma administrativa en la lite cafetera, industrial y comercial, conocido con el mote
de descentralismo. Sus finalidades eran confusas, pero no por ello
menos sentidas. Si el occidente produca mayor riqueza tambin peda
que sus impuestos, administrados por la nacin, se vieran reflejados
en una ampliacin de las obras pblicas de la regin, en una mejora
de sus vas de comunicacin y en mayores cuotas de importacin para
el desarrollo de sus industrias. Esto dio lugar a una conciencia de la
sociedad frente al Estado. Se fortaleci la sociedad civil, los ciudadanos
y sus organizaciones trabajando por fuera de las estructuras gubernamentales para la consecucin de sus fines. La sociedad civil no es
otra cosa que la vida del ciudadano que no est sometida a ningn
poder eclesistico o estatal, seal con aire desenvuelto Hermann
Heller (1942, 129). Nieto no us el concepto de sociedad civil, pero
apunt a sus manifestaciones tal como fueron sugeridas por Hegel
y Marx: los individuos actuando por fuera del Estado en pos de sus
intereses. A su juicio, la creacin de riqueza gir en el pasado alrededor del gobierno central. No haba iniciativa particular; el Estado
era una entidad paternal, caritativa, indulgente, que todo lo quera
dirigir y amparar. Las empresas de mayores consecuencias econmicas
provenan de su empuje y aliento, una herencia colonial que perdur
a lo largo del siglo xix. El Estado era, adems, el gran dispensador de
empleos proveniente del reparto de puestos por las adhesiones polticas al partido de gobierno. Esto impidi la creacin de un cuadro
administrativo moderno con funcionarios especializados para el cabal
desempeo de las tareas del organismo rector de la sociedad. Era una
administracin de diletantes. No hay burocracia seal, tan solo
hay empleomana. Los funcionarios del Estado carecen de ese peculiar
sentido de la racionalidad y de la objetividad que ha de distinguir a
la burocracia (Nieto, 1958, 75)14. Eran los aos en que la sociedad
se identificaba con el Estado; una y otro eran lo mismo. A juicio de
Nieto, el caf pulveriz este asfixiante monopolio. El grano naci en
condiciones internas y externas muy precisas que nada o poco tuvieron
que ver con iniciativas estatales. Es una realidad nueva: unas labores
eminentemente productivas de riqueza que no estn subordinadas al
14
Estas declaraciones portan, sin duda, evidentes resonancias weberianas, pero
Nieto parece haberlas extrado de otras fuentes como la citada Teora del Estado
de Heller. All el terico de la Repblica de Weimar indic que el Estado moderno exige, formalmente, una burocracia fiel a sus tradiciones de honor, cerrada
e impenetrable a la corrupcin. La administracin estatal, cada vez ms extensa
y complicada escribi , hace preciso en todas sus ramas un cuerpo profesional
de funcionarios, especializado y conocedor de los asuntos, cuya competencia y
experiencia absorben una parte no pequea del poder estatal (1942, 158 y 275).

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Estado, ni han tenido que ser expresamente propiciadas por l [...]


Es una afirmacin de la sociedad ante el Estado (ibd., 77-78).
Con el caf surgen, adems, nuevas clases sociales. En el pasado
predominaban los amos y los esclavos, los jornaleros y los propietarios
de la tierra, los funcionarios pblicos, los comerciantes al por menor y
los maestros y aprendices caractersticos de los talleres artesanales del
oriente del pas. En la Colombia moderna, la de aroma de caf, florecen nuevas clases y con ellas una nueva sociedad. Despus de ampliar
el mercado interno para la futura produccin industrial, suscita la
formacin de una economa capitalista y con ella surgen la burguesa
y el proletariado, grandes exportadores y comerciantes al por mayor.
Y aqu Nieto volvi sobre la cultura intelectual. Si el ser social
determina el pensar social, la filosofa, las artes y las ciencias sociales
tambin debieron cambiar para dar cuenta de las nuevas realidades. En
forma nada fcil de entender para el lector contemporneo, escribe:
siendo el caf la autonoma de la sociedad ante el Estado y habiendo
ocasionado fundamentales transformaciones histricas, est vinculado
a la ampliacin y el perfeccionamiento de la sociologa colombiana. Y
aade: Sin el caf la sociologa colombiana no se habra perfeccionado, no habra podido estudiar las condiciones internas del desarrollo
del capitalismo en Colombia (ibd., 81). Quiere decir esto que la
sociologa del siglo XIX la de Salvador Camacho Roldn, Rafael
Nez y de los hermanos Jos Mara y Miguel Samper era imperfecta
por haber centrado su atencin en una sociedad agraria y atrasada?15.
Pero si esto ocurra con la sociologa, las artes y las humanidades
no escapaban al impacto del caf. Sus resultados no fueron tan solo
empresarios, industriales y grandes comerciantes; tambin notables
eruditos de universales conocimientos como Luis Lpez de Mesa
y filsofos egregios como Cayetano Betancur. A ellos se suman los
insignes pintores y escritores costumbristas de la dinmica Antioquia, de poblacin vertida al exterior. Sus habitantes han superado el
ensimismamiento, la quietud y la contemplacin. All la costumbre
es lo externo y la pintura es siempre pintura de lo concreto y de lo
individual, afirma sin cortapisas para explicar el avance y la solidez
de los artistas y escritores de Antioquia (ibd., 88). De nuevo, si esto
15
Sin mencionarlo, Nieto haca aqu una aplicacin apurada de la visin de
Hans Freyer, quien defini la sociologa como la ciencia de la estructura, movimiento y tendencias de la sociedad actual, esto es, la ciencia de la sociedad de
clases del alto capitalismo. Freyer indic que en la medida en que surgen en
la realidad histrica movimientos sociales que son independientes del Estado y
que obedecen a leyes propias en su proceso, madura el pensamiento sociolgico
en el reino de la ciencia. Es el correlato espiritual de las revoluciones burguesas
(Freyer, 1944, 22 y 23).

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era as, cmo explicar el florecimiento del costumbrismo animado


por el peridico El Mosaico en la atrasada Bogot de la segunda
mitad del siglo XIX?, en Antioquia la novela costumbrista expresaba
impetuosas conductas hacia afuera y en la zona central los relatos
de costumbres anunciaban calmosos y sosegados comportamientos
hacia adentro?
En su afn por explicar los logros y bondades de las regiones cafeteras, Nieto se abandona con frecuencia a las explicaciones deus ex
machina, del desenlace prspero y venturoso de los procesos sociales y
culturales sin atender a su verosimilitud. Cuando se ve en la necesidad
de explicar la elevada natalidad de las regiones cafeteras, afirma que
sus familias tienen numerosos hijos porque son muy eficaces en la
labor de extender el cultivo del caf y de esperar que los primeros
frutos maduren en el rbol (ibd., 19). Lo mismo sucede cuando
describe los rasgos de la poblacin que todava no se ha acomodado
al pujante modo de vida de las regiones cafeteras. En el departamento
del Tolima dice todava existe el hombre de la yuca, el maz y el
algodn. Son individuos tranquilos, levemente apticos, mestizos o
mulatos, rasgos que contrastan con el carcter emprendedor, airoso y
de raza blanca de sus paisanos dedicados al caf. Tambin se descubre
en el Tolima al hombre del trigo, siempre triste, callado, solitario,
que produce para el mercado interno (ibd., 89-90). Es claro que el
lector, guiado por Nieto, viaja aqu por los ingeniosos terrenos de la
literatura, lejos del control emprico y analtico de las ciencias sociales.
Al final del ensayo dedic un captulo, Nueva vida, nuevos hombres, a compendiar las innovaciones del caf. En sus pginas emprendi una tipologa del hombre colombiano de fondo sociolgico
con elementos psicolgicos derivados de la teora de los valores de
la antropologa filosfica. Era una aspiracin que vena de aos atrs
cuando se haba acercado a El burgus de Sombart y a la La formacin
de la conciencia burguesa en Francia de Groethuysen. Siguiendo el
ejemplo de estos autores, y las enseanzas de la filosofa de la cultura
y de la vida, aprovech el estudio del caf para ofrecer una primera
aproximacin a las variaciones experienciales de los colombianos.
Esa historicidad de la vida haba escrito en la discordia con Papini
permite describir y comprender los diversos tipos de hombre que han
existido en la historia, las varias vidas que se han realizado16.
16
Nieto saba que este enfoque requera un trabajo especial en archivos y fuentes nada fciles de cubrir. Era consciente de que deba consultar autobiografas,
sermones, conferencias, peridicos, cartas privadas, diarios ntimos, peridicos,
textos literarios y cursos universitarios, sin olvidar las costumbres, las modas, las
fiestas populares y los discursos polticos (ibd., 222). Cabe recordar, adems, que

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A su juicio, el caf impuso un hombre distinto y tras l una nueva


vida que exaltaba el trabajo, la ganancia y la inversin; la audacia,
la novedad y el riesgo. Ahora lo econmico y la nocin de utilidad
gobiernan la existencia de los moradores de pueblos y ciudades. El
nuevo hombre es dinmico, no conoce el reposo; rechaza la desidia
y condena la indolencia, el ocio y la pereza. Realza los negocios, la
produccin y el comercio; hace que su labor cotidiana sea fecunda y
creadora. De las tareas puramente agrcolas pasa a las comerciales, y de
una combinacin de ambas a las industriales. Antioquia es la expresin
ms acabada de esta renovacin de los valores. Los antioqueos son
decisionistas, lcidos, realistas, emprendedores. Superan la provincia,
la insularidad y la vida sosegada del terruo. Miran hacia afuera, no
estn de espaldas al mundo (Nieto, 1948, 221; ver el cuadro siguiente).
El hombre colombiano antes y despus del caf
Antes
Existencia pasiva, sosegada y tranquila.
Vida provinciana, ntima y aislada. Patriarcalismo.
Temor al mundo exterior.
Economas naturales (cerradas) con escaso o nulo
comercio interno.
Imperio de las costumbres; usos y convenciones
inveteradas.
Imperio de la subjetividad y de la voluntad.
Anarqua econmica, anarqua poltica.
Inestabilidad del aparato del Estado.
Revoluciones, pronunciamientos.
Imperio del Estado en la vida de la sociedad.
Discusiones ideolgicas estriles.
Ausencia del afn de riqueza.
Era de los gramticos, humanistas y hombres de
letras.
Escasa produccin de mercancas.
Clases altas entregadas al ocio. Hostilidad al
trabajo manual.
Exaltacin de la sangre como valor social
fundamental.
Terratenientes, peones, indios y esclavos.
Dominio de las familias de hacendados y seores
de la tierra.

Despus
Vida apurada, dinmica y emprendedora.
Amor a la novedad. Existencia vertida al exterior.
Economas abiertas al mercado interno y al
comercio internacional.
Conductas en permanente cambio.
Afirmacin de las conductas racionales.
Estabilidad econmica, racionalizacin del Estado y
de la vida poltica. Acuerdo entre los partidos.
Afirmacin y autonoma de la sociedad civil.
Acuerdos ideolgicos entre los partidos y las
facciones polticas.
La ganancia como objetivo. Exaltacin de la
competencia, la utilidad y el riesgo econmico.
poca de los economistas y de los hombres de
negocio.
Desarrollo de las actividades comerciales e
industriales.
Repudio del ocio; exaltacin del trabajo fecundo y
creador.
Exaltacin del xito econmico independiente del
origen social.
Burguesa y proletariado. Clase media.
Dominio de los comerciantes, banqueros e
industriales.

en su ensayo Nieto no cita libro alguno, salvo una rpida alusin a su Economa
y cultura, la nica obra sobre Colombia que tena a mano. El caf era algo as
como un ensayo escrito de memoria. Se sabe, sin embargo, que antes de salir de
Bogot para Brasil tuvo contacto con el joven Robert C. Beyer, que en aquellos
das redactaba su tesis de doctorado para la Universidad de Minnesota, The
Colombian Coffee Industry: Origins and mayor trends, 1740-1940, la primera
historia moderna del desenvolvimiento del grano en el pas.
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Este hombre expresa el surgimiento de un nuevo tipo de sociedad.


Atrs ha quedado el mundo rural, cerrado, aislado, de vida comunitaria
en parroquias de escaso comercio con sus vecinos. Es la vida sencilla,
simple, contemplativa, de uso restringido del dinero, heredada de la
Colonia y fundada en la explotacin rural para el consumo local. Estos
nfasis dan lugar a dos universos contrapuestos que Nieto describe
con nociones marxistas ayudadas de algunos conceptos tomados de
la sociologa alemana. Es la sociedad feudal, precapitalista, agraria y premoderna versus la sociedad capitalista, industrial, urbana
de amplio comercio nacional e internacional. Son dos naturalezas
encontradas, dos modos de apreciar y de experimentar la vida. Dos
climas sociales opuestos: el de la tradicin y el de la modernidad; el
de los comportamientos repetitivos y el de las novedosas conductas
racionales; el de la economa natural y el de la economa monetaria;
el de lancien rgime estacionario y altamente estratificado y el de la
revolucin cafetera igualitaria, abierta, resuelta y progresiva. Es el
amable universo espiritual de la comunidad confrontado con el clima
indiferente y prctico de la sociedad.
En esos das Nieto manifest inters en la versin castellana de
la muy conocida y ya clsica obra de Ferdinand Tnnies, Comunidad
y sociedad17. No sabemos con cunto esmero se adentr en sus captulos y en el complejo examen de su argumentacin central. Pudo
haberse servido de la presentacin condensada de Freyer que aparece
en La sociologa, ciencia de la realidad o en la amable Introduccin a la
sociologa18. Se sabe sin embargo que ley los Principios de sociologa,
donde el propio Tnnies, consciente de la importancia de su tipologa,
resumi y contrast en un lenguaje llano los elementos tpico-ideales
de las relaciones comunitarias y de las societarias. Las primeras aluden
a los vnculos de intimidad, solidaridad, compaerismo y devocin
a la amistad caracterstica de las aldeas, los vecindarios estables y los
grupos pequeos. Las segundas apuntan al egosmo, la competencia,
la ganancia ilimitada de los medios urbanos y comerciales de gran
tamao, donde la gente interacta y se conoce, espordicamente, para
ofrecer o solicitar un servicio. Esta ltima es una amistad instrumen17
Cartas a Cayetano Betancur, Ro de Janeiro, 7 de diciembre de 1947 y a
Nstor Madrid-Malo, Ro de Janeiro, 14 de diciembre de 1947.
18
Freyer conceptu que el volumen de Tnnies era una de las obras ms modernas de la actual sociologa [y] uno de los ms bellos y fecundos libros que
el siglo XIX ha legado al XX. Estas palabras redoblaban los aplausos de Weber
estampados en la pgina inicial de Economa y sociedad: el bello libro de F.
Tnnies, Comunidad y sociedad . El libro era bello por su tema, por la indecisa
y juvenil prosa de afirmacin y ensayo que lo asiste, y por la lucidez terica que
le abri caminos insospechados a la siguiente generacin de analistas sociales.

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tal que se apoya en el reconocimiento recproco de que alguien es til


y necesario para otro. Su expresin jurdica ms clara y dominante en
nuestros das es segn Tnnies el contrato, el vnculo propio que
mantiene unidos a los disgregados miembros de la sociedad burguesa
(Tnnies, 1942, 88-89)19.
Este era el retrato del pas que dej Nieto en su inteligente opsculo
franqueado por sutilezas discursivas. El caf en la sociedad colombiana
es un estudio impresionista, rico en ideas, sugerencias e hiptesis.
Abri el tema del caf y tras l promovi un campo fructfero de investigacin. Ligero e inorgnico en numerosos pasajes impreciso en
los detalles, sugestivo en el conjunto, sus captulos brindan jugosas
intuiciones empricas y analticas. Falto de verdad en sus apresuradas
generalizaciones, dej a los futuros observadores un marco de referencia para examinar las consecuencias del grano en el conjunto de
la sociedad colombiana. Como seal en su momento el perceptivo
David Bushnell, sus trabajos son provocativos, pero solo constituyen
un punto de partida para la investigacin definitiva20. Su postulado
central, Colombia no fue la misma despus del caf, se ha convertido
en un locus classicus y sigue siendo una verdad aceptada por los estudiosos ms finos del perodo. Es la idea que recorre el libro clsico
de Marco Palacios, El caf en Colombia, y que registran los manuales
19
Tnnies estaba muy familiarizado con el marxismo. En 1921 public un
libro sobre la vida y obra de Marx muy semejante al que escribi sobre Hobbes
a finales del siglo XIX, y la primera edicin alemana de Comunidad y sociedad
(1887) llevaba el subttulo Tratado del comunismo y del socialismo como formas
empricas de la vida social. Incluso se carte con Engels a propsito de Comte
y de Saint-Simon. (Existe versin castellana de esta misiva a cargo del colombiano Alberto Supelano). La contraposicin comunidad-sociedad lleva a cuestas
una ambivalencia. Puede entendrsela como una etapa de la evolucin histrica
(el paso de la comunidad a la sociedad), tal como aparece en el florecimiento y
decadencia del vecindario medieval y el surgimiento y afirmacin de la gran ciudad
del capitalismo moderno. Pero tambin se la puede concebir, y as se hace hoy,
como tipos ideales: primaca de las relaciones afectivas (la comunin de vida que
impera en la familia, en las aldeas o en los pequeos poblados) o predominio de
las relaciones fundadas en el clculo privado animado por los intereses individuales
caractersticos de los grandes conglomerados (las que prevalecen en los acuerdos
entre comerciantes, en los vnculos deudor-acreedor de la banca moderna o en
el acercamiento a la clientela por parte de las empresas de gran tamao). Pero
la realidad muestra, usualmente, una mezcla de lo comunitario y de lo societario
no siempre fcil de diferenciar. Es tarea de la investigacin emprica evaluar el
clima dominante que acompaa la relacin objeto de estudio. Algunos autores,
como el norteamericano Robert K. Merton, han enriquecido la tipologa con un
caso intermedio, la pseudo- Gemeinschaft (seudocomunidad): fingir inters y calor
humano para ganar el favor de los otros y orientar (manipular) su conducta en
una direccin determinada. La industria de la propaganda es su mejor ejemplo
(Merton, 1946, 142-143).
20
Palabras de David Bushnell en el prlogo a Caf y conflicto de Charles Bergquist,
libro admirable que debe mucho a los trabajos histrico-sociolgicos de Nieto.

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de historia de Colombia ms perceptivos. Cuando lleg el caf al


occidente colombiano hubo una transformacin social, apunt
Bushnell en su popular Colombia a pesar de s misma (1996, 236). El
caf ampli y diversific la base productiva de la nacin y fue considerado el motor de la modernizacin econmica del pas, sealaron
Palacios y Safford en su celebrada Colombia: pas fragmentado, sociedad
dividida (2002, 502 y 504). Una vez ms Nieto dejaba un interrogante
de larga duracin para la historiografa nacional muy semejante al
que haba planteado en Economa y cultura para el siglo XIX con el
significado histrico de 1850. En aquella ocasin seal el medio
siglo como un momento de grandes rupturas, una revolucin social,
caracterizado por la substitucin de un modo de produccin colonial,
agrario y atrasado por un modo de produccin dinmico de ndole
comercial y manufacturero. Eran los aos florecientes del tabaco, de
la abolicin de la esclavitud, la cada de los monopolios, la supresin
de los estancos coloniales, la liquidacin de los resguardos indgenas
y la liberacin del comercio exterior (Nieto, 1941, 241)21. Con El caf
ofreca de nuevo una seductora perspectiva para explicar las mudanzas
de la Colombia del siglo XX, que sera continuada con mayor rigor
terico y emprico por la siguiente generacin de analistas sociales.
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21
El ensayo de Nieto ha dado lugar a una literatura modesta pero creciente.
Adems de los citados Ospina Vsquez, Quimbaya, Hirschman, Palacios y Duque
Naranjo, se deben mencionar el detenido estudio de J. S. Correa Restrepo (2003) y
la conferencia (indita) de E. Posada Carb (2007), que resalta la democratizacin
de la industria cafetera fundada en el trabajo del pequeo y mediano cultivador.

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