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comercio internacional

Agua virtual

El recurso invisible
Cuando consumimos cualquier
producto, sea de origen agrcola o
industrial, estamos consumiendo
miles de litros de agua que
han sido necesarios para su
produccin. Para contabilizar
la cantidad de agua necesaria
para la produccin, como para
calcular el trfico mundial de
agua en forma de productos
elaborados, se han desarrollado
conceptos como el de agua virtual
o el de huella hdrica.

os conceptos de agua virtual (AV) y huella hdrica (HH) son usados para describir la relacin entre manejo del agua, el comercio internacional y las polticas del sector y el uso del
recurso como parte del consumo humano.
El AV es una herramienta para determinar el movimiento de agua a travs del comercio mundial, y se
la define como la cantidad de agua dulce utilizada
en los procesos de produccin y, por lo tanto, incorporada en productos o servicios. Puede calcularse
la cantidad de agua necesaria para producir cada
producto en particular, por ejemplo un kilogramo
de trigo o de acero, aunque el concepto ha sido desarrollado especialmente desde la perspectiva de
la produccin agrcola y ganadera.
El agua ha sido transportada a travs del comercio internacional de productos por cientos de aos,
pero el concepto de comercio de agua virtual es
reciente, comenzando a ser considerado como un

mecanismo para aliviar la seguridad regional o global respecto del agua a travs de la explotacin de
ventajas comparativas entre pases ricos en agua o
con una eficiente utilizacin del recurso.
Sin embargo, el AV no contempla la naturaleza de
los sistemas de produccin de alimentos u otros
factores, como la erosin del suelo, los impactos
sobre la biodiversidad o la polucin. Adems, por
razones sociales y polticas, los pases pueden optar por ser autosuficientes e independientes en la
produccin de alimentos.
Si bien los datos difieren, incluso entre distintos informes internacionales, la Unesco estim
en 2009 que el volumen global de agua virtual en
commodities es de 1.625 km por ao, lo que equivale a un 40% del total del consumo
mundial de agua. El 80% del flujo
total de AV corresponde al
comercio de productos

Agua por alimentos


En trminos de volumen o peso, existe una gran desproporcin entre cada unidad de commodities agrcolas
y el agua virtual incorporada en su produccin. La tabla muestra la cantidad de agua necesaria para producir una
serie de alimentos de origen vegetal y animal.
Productos vegetales

Litros de agua por


kilo de cosecha

Productos de origen animal

Litros de agua por


kilo de cosecha

Trigo

1.150

Carne vacuna

15.977

Arroz

2.656

Carne de cerdo

5.906

Maz

450

Carne de ave

2.828

Papas

160

Huevos

4.657

Soja

2.300

Leche

865

Queso

5.288

fuente: 2 Informe de Naciones Unidas sobre los recursos hdricos en el mundo, 2006

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comercio internacional

La huella hdrica
Se estima el volumen
global de agua virtual
en commodities
equivalente al 40%
del total del consumo
mundial de agua.

agrcola, mientras que el 20% restante corresponde al comercio de productos industriales (1).
Por su parte, el informe de la Evaluacin de los
Ecosistemas del Milenio estim entre 500 y 900
km el total de agua virtual en el comercio mundial de granos, ms otros 130-150 km por ao en
productos de origen animal (no se estimaban los
productos de origen industrial) (2). Este informe
comparaba estos datos con los actuales ndices
para el consumo de agua para riego, estimados en
1.200 km por ao y, tomando en cuenta el agua

La huella hdrica de un pas es el volumen total de agua utilizado globalmente para producir los bienes y servicios consumidos por sus habitantes. La HH interna es la que corresponde a la produccin nacional, mientras que la HH externa corresponde al consumo de agua de los bienes importados. Las exportaciones de un pas no estn incluidas como parte
de su huella hdrica. Como puede observarse en el grfico, pases con gran disponibilidad de agua per capita, como Canad o los pases escandinavos, son importadores de agua dado su activa participacin en el comercio mundial de mercancas. Por su parte, China importa relativamente poco agua, a pesar se su escasa disponibilidad. La mayor parte de la
huella hdrica argentina est relacionada con el uso del agua en nuestro propio territorio.
3,0

2,5

Problema local e internacional


Dado que an no es econmicamente viable trasportar agua a grandes distancias,
los problemas relacionados con el agua se han dado en un marco local, aunque
puede ser regional en el caso de ros o lagos con cuencas transfronterizas. Pero
el comercio internacional ha puesto el tema en el mbito internacional, ya que los
productos finales comercializados han consumido grandes cantidades de agua en
su proceso de produccin. Por lo tanto, proveer servicios de agua y de redes de
desechos lquidos a los hogares, industrias y productores agrcolas tiene tambin
un impacto sobre el comercio internacional.

Miles de m por persona por ao

2,0

Externa
HH Externa
Interna
HH Interna

1,5

1,0

Los problemas del agua pueden ser regionales en cuencas compartidas por dos o
ms paises.

fuente: Informe Planeta Vivo 2008, de World Wildlife Fund (WWF).

MUNDO

CHILE

CHINA

PARAGUAY

JAPN

ISRAEL

BRASIL

AUSTRALIA

ARGENTINA

NORUEGA

CUBA

10 11 12 22 29 30 41 47 52 54 55 58 87 89 123 132
ALEMANIA

FINLANDIA

PORTUGAL

TAILANDIA

LIBIA

CANAD

CHIPRE

GUYANA

4
ITALIA

ESPAA

MALASIA

EEUU

0
Ubicacin en el ranking 1

GRECIA

0,5

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comercio internacional

Huellas sobre el planeta

Comercio internacional de agua


Comercio inter-regional de productos, expresados como la cantidad de agua incorporada en ellos (agua virtual).
Como puede observarse, Europa y Asia central y meridional las zonas ms densamente pobladas del globo- son
los principales importadores de agua. El continente americano excepto Mxico y Amrica central y el Caribe- y
Oceana son exportadores netos.

La huella hdrica deriva de la huella ecolgica, un indicador desarrollado en los aos 90 que mide el impacto de todas nuestras actividades expresado en
nmero de hectreas de ecosistemas productivos.
La huella ecolgica estima la cantidad de espacio fsico necesario para producir los recursos consumidos y para asimilar los residuos producidos por una
poblacin dada con un modo de vida especfico.
El concepto de huella hdrica es definido como el
volumen total de agua usada en la produccin de
productos y servicios consumidos por una poblacin determinada. La HH de un pas es el volumen
de agua necesaria para producir todos los productos y servicios consumidos por sus habitantes.

15,8
10,2
16,7
49,0

15,1

18,7

15,5

75,8
49,0

19,2

29,0

12,2

10,4

fuente: 3 Informe de Naciones Unidas sobre los recursos hdricos en el mundo, 2009.

Por ejemplo, los Estados Unidos tienen una HH de


2.480 m por capita al ao, mientras que la de China es de 700 m. El ndice global de huella hdrica es
de 1.240 m per capita por ao. Los cuatro principales factores que determinan la HH de un pas son: el
volumen de consumo, los patrones de consumo de
su poblacin (por ejemplo, la cantidad de carne consumida), las condiciones climticas y la eficiencia en
los usos del agua en las prcticas agrcolas.

La Unesco afirma que, en


un mundo razonablemente
seguro, interdependiente
y prspero, un pas con pocos
recursos hdricos podra
depender de la importacin
de productos agrcolas que
tuviesen elevados niveles
de agua incorporada y aplicar
sus propios recursos para
producir otros bienes bsicos
de menor valor hdrico.

+ info en hydriaweb.com.ar
Sitios de referencia

de lluvia cada sobre los cultivos, el total de agua


usada en agricultura se calculaba en el rango de
3.200 a 7.500 km/ao.
Los ms importantes exportadores de agua virtual
del mundo en productos agrcolas son los pases
de la OCDE y Latinoamrica, entre ellos Argentina,
mientra que Asia central y meridional son las regiones que ms importan agua virtual.
Estas consideraciones, segn la Unesco, dejan
claro que, en un mundo razonablemente seguro,
interdependiente y prspero, un pas con unos recursos hdricos limitados podra depender de la importacin de productos agrcolas que tuviesen elevados niveles de agua incorporada (por ejemplo, la
carne) y aplicar sus propios recursos hdricos para
producir otros bienes bsicos de menor valor hdrico (ver Agua por alimentos).

A la inversa, un pas con abundantes recursos hdricos podra beneficiarse de su ventaja natural comparativa exportando productos con gran cantidad de
agua incorporada. Sin embargo, el anlisis del comercio de alimentos muestra que la mayor parte del comercio se realiza entre pases que disponen de considerables recursos hdricos, lo que indica claramente
que otros factores distintos al agua impulsan el comercio internacional de alimentos. An as, un nmero cada vez mayor de pases ridos que se enfrentan
a escasez de agua (como Egipto o Tnez, entre otros)
estn aplicando progresivamente polticas dirigidas
a aumentar su dependencia de la importacin de alimentos bsicos y liberando de esta manera agua para
usos ms productivos desde un punto de vista econmico. Tales polticas normalmente implican acuerdos
comerciales a largo plazo entre pases exportadores
e importadores y, por lo tanto, tienden a facilitar una
mayor estabilidad en las relaciones internacionales.

s Informes de Naciones Unidas sobre los recursos

hdricos en el mundo
Report 3: Water in a changing world (slo en ingls)
2 Informe: El agua. Una responsabilidad compartida
www.unesco.org/water/wwap/wwdr/index_es.shtml

s Evaluacin de los Ecosistemas del Milenio


www.millenniumassessment.org/es/
s Huella ecolgica
www.footprintnetwork.org
s Informe Planeta Vivo 2008 - WWF
assets.wwf.es/downloads/informe_planeta_vivo_2008.pdf
artculos relacionados en revista hydria
sHydria N 5, pag 7
www.hydriaweb.com.ar/kb/entry/242/
www.hydriaweb.com.ar

fuente: Para la edicin


de este artculo se han
utilizado los documentos
sealados en Sitios de
referencia.

Notas
[1] The United Nations World
Water Development Report
3. Water in a changing world.
Unesco, 2009, pag 35.
[2] Millennium Ecosystem
Assessment, 2005 Captulo:
Agua dulce, pag. 187.