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Tribune de Genve | Samedi-dimanche 20-21 juin 2015

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Environnement

De gauche droite: le
professeur Hubert Girault, le
docteur Heron Vrubel,
Vronique Amstutz, doctorante,
et Chris Dennison. CHANTAL DERVEY

Du soleil et du vent en bote


Une quipe de lEPFL a conu une batterie capable de stocker llectricit des nergies renouvelables
Sophie Davaris
Suisse, Tribune de Genve

omment stocker lnergie


renouvelable? Cest lun
des grands dfis de la transition nergtique. Une
quipe de lEcole polytechnique fdrale de Lausanne (EPFL) travaille depuis quatre ans
au dveloppement et la construction
dun systme de stockage. Install en
ville, il permettrait demmagasiner
lnergie en cas de surplus de production
et de la restituer lors des pics de consommation. Un container pourrait approvisionner une centaine de mnages en lectricit, imagine le professeur Hubert Girault, dont le laboratoire dlectrochimie
physique et analytique a conu un prototype, install Martigny, en Valais, depuis le printemps 2014.
Actuellement, la seule nergie renouvelable stockable en grande quantit
est lnergie hydraulique. Cela se fait par
le pompage-turbinage, rappelle Heron
Vrubel, docteur en lectrochimie et manager du site de Martigny. Le soleil et le

vent sont des sources dnergie intermittentes. Ces variations de production ont
un effet sur le rseau. Lorsque lon produit davantage que ce que lon consomme, on risque de surcharger le rseau et de provoquer un black-out. Notre
projet consiste fabriquer une pile capable de stocker lnergie solaire et olienne, afin de rguler le rseau et de
jouer un rle tampon entre production et
consommation.

Raction chimique
Stocker lnergie renouvelable dans des
batteries, cela se fait dj. Mais la technique rencontre des limites, lies lencombrement, au prix et la dure de vie
des piles. La thse de Vronique Amstutz,
membre de lquipe, repose sur lide de
fabriquer une nouvelle forme de batterie,
dont la capacit serait augmente. Le
point de dpart consistait utiliser une
batterie redox, explique la doctorante
de 29 ans. Ces batteries, dveloppes par
la NASA dans les annes 70 et commercialises aujourdhui dans lindustrie,
stockent lnergie sous une forme liquide. La batterie se compose dune solu-

tion, mlange de sel de vanadium (un


mtal) et deau, qui permet de stocker de
lnergie. Jai pens que lon pourrait
utiliser cette nergie pour produire de
lhydrogne, indique Vronique Amstutz. Cest toute loriginalit du projet:
en faisant passer la solution de vanadium
dans une poudre, une raction chimique
produit de lhydrogne. Cette production
dhydrogne te son nergie au liquide,
qui revient donc dcharg dans la batterie. Ce procd augmente la capacit de
la pile, qui prsente bien dautres avantages: peu chre, elle dure plus longtemps
quune batterie au lithium et comporte
moins de dangers.
Le prototype install Martigny offre
une puissance de 10 kW et une capacit
de 40 kWh. Cest encore modeste, mais
lquipe de lEPFL travaille sur une
deuxime batterie de 200 kW, qui pourrait alimenter une trentaine dappartements, selon Heron Vrubel. Pour autant
que limmeuble soit quip de panneaux
solaires, bien isol et ventil, cette batterie pourrait le rendre indpendant dans
sa production et dans sa consommation
dnergie.

Dsormais, lobjectif consiste changer de dimension, non pas en fabriquant


des batteries de plus grande capacit,
mais en produisant large chelle des
modules de 100 kW, qui sassembleraient volont selon la capacit ncessaire. A terme, le laboratoire du professeur Girault imagine que lon pourrait
disposer de containers en ville, dans le
sous-sol des immeubles, par exemple.
Les chercheurs en sont conscients: ce
nest pas pour tout de suite. Il faudrait,
dune part, se montrer beaucoup plus
ambitieux dans la construction cologique de logements et, dautre part, dvelopper linstallation de panneaux solaires
et doliennes.

Volume impressionnant
En attendant, le projet de lEPFL doit
encore samliorer. Avec ses 2 mtres de
large, 4 de long et 2,5 de haut, le prototype de Martigny occupe un volume impressionnant. Cest le point ngatif, admet Heron Vrubel. Il faut beaucoup deau
pour constituer la solution de vanadium.
Cela prend de la place. Mais la production dhydrogne permet de rduire la

taille de la batterie et damliorer sa performance par rapport une batterie redox classique. Malgr cet inconvnient,
lquipe est convaincue de tenir entre ses
mains une solution davenir.
Comment situer ce programme parmi
les recherches menes dans dautres universits sur le mme thme? Cest un
projet innovateur qui complte bien lintrt grandissant pour la recherche sur
les batteries redox, estime Vronique
Amstutz. Dautres moyens de stockage
des nergies renouvelables sont tudis,
comme le stockage sous forme dair comprim ou les batteries sodium-sulfure,
chaque technologie tant associe des
applications diffrentes, selon sa capacit et sa puissance.
La prochaine tape? Convaincre les
distributeurs dnergie dinvestir dans ce
projet. Cest presque fait: la thse de Vronique Amstutz a t finance par EOS
Holding. Cette socit, qui regroupe les
principales entreprises lectriques romandes, vise promouvoir les nergies
renouvelables. Des discussions sont en
cours avec plusieurs partenaires pour
financer une start-up autour de son ide.

Des portables sur les arbres pour sauver la fort

Algues versus pollution

a tribu autochtone des


Temb vit dans une petite
parcelle de fort amazonienne entoure de tous les cts
par des pturages dboiss. Ses
membres ont fond leurs espoirs
de survie sur une ide invraisemblable: ils esprent pouvoir
sauvegarder leur habitat forestier
et leur mode de vie millnaire en
fixant de vieux smartphones sur
les arbres.
Les Temb se sont associs
Rainforest Connection, une
organisation but non lucratif
base San Francisco qui a conu
un appareil capable de dtecter
les bruits pouvant rvler la
prsence dexploitants illgaux,
comme les moteurs de camions
et de trononneuses.

emplacer le ptrole par des


algues pour fabriquer du
plastique? Rmy Lucas, qui a
fond Algopack il y a cinq ans, a
remport le Grand Prix Business
durable chimie verte Total-BFM
2014 avec cette ide. Bouchons
demballage, Livebox (Sagemcom), coques de tlphone
(Orange) ou jetons de chariots de
supermarch (Leclerc): les usages
de ce matriau produits partir
dextraits dalgues de Bretagne
sont multiples.
La ressource existe en quantits
infinies ltat naturel et peut se
cultiver dans le respect de
lenvironnement: lalgue squestre
du CO2 et rejette de loxygne, qui
favorise la biodiversit marine. Les
produits finis se dcomposent en

Contrle qualit

Topher White, fondateur de


Rainforest Connection.
RAINFOREST CONNECTION

Le dispositif, une invention


originale de Topher White, un
physicien qui est devenu un

fervent dfenseur des forts,


ressemble une marguerite. Il est
compos dun tlphone portable
lpreuve des intempries
autour duquel sont installs des
panneaux solaires qui assurent
son alimentation. Dissimul dans
la canope, il capte et transmet
les sons ambiants un nuage
informatique (cloud).
Un logiciel conu pour reconnatre le vrombissement dune
trononneuse envoie ensuite des
alertes en temps rel aux rangers
lorsque de tels bruits sont
dtects.
Lappareil a dj t test en
Afrique de lOuest et en Indonsie,
o il a permis de mettre un terme
lexploitation forestire illgale
dans une petite rserve cre

pour protger les gibbons, lune


des espces de primates les plus
menaces au monde.
M. White estime toutefois que les
enjeux sont encore plus importants dans le cas des Temb, dont
la rserve se trouve dans ltat
brsilien de Par, lpicentre de la
lutte pour la protection de
lAmazonie.
Cest la diffrence entre se battre
contre lanantissement et lutter
contre la destruction de lenvironnement, assure M. White. La
plupart des gens avec qui nous
travaillons sont plutt passionns
lorsquon parle denvironnement,
mais le sentiment durgence des
Temb est palpable.
Astrid Christophersen
Brsil, Sparknews

douze semaines en terre, contre


quatre dix sicles pour les
matires plastiques, et cinq heures
en mer. Un atout quand on sait
que prs de 269 000 tonnes de
plastique polluent la surface des
ocans. Le procd va mme
contribuer dbarrasser les
Antilles et la Guyane de la
pollution par les algues sargasses,
qui les envahit de faon inhabituelle actuellement. Ce dernier a
galement t test avec succs
sur plusieurs continents (Asie,
Afrique et Amrique). Toujours en
phase pilote, Algopack va passer
une production industrielle en
2016. Do la leve de fonds
actuellement en cours.
Caroline de Malet
France, Le Figaro