Vous êtes sur la page 1sur 24
Universidad de Chile Unidad de Formación General Primavera 2012 MINERÍA, DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS Litio Producción,

Universidad de Chile Unidad de Formación General Primavera 2012

MINERÍA, DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS Litio
MINERÍA, DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS
Litio

Producción, Demanda y Precio

Sebastián Bustamante Sebastián Campusano Francisca Muñoz Vicente Ortega Estefani Santoro

Profesor Fernando Acosta B.

Índice

Sección

Página

Introducción

3

Producción

-

Explotación

4

-

Oferta de los Principales Países

6

-

Tipos de Procesos de Extracción

7

-

Proyecciones de la Oferta

9

-

Litio vs Bienestar Social

11

Demanda

-

Principales Usos del Litio

14

-

Intensidad de Uso por País

16

-

Principales Compradores de Litio

18

-

Sustitutos

19

Precios

-

Factores Determinantes del Precio

21

-

Últimas Tendencias del Precio

22

Conclusión

23

Bibliografía

24

2

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Introducción

El litio es un metal alcalino. Durante las últimas décadas se ha hecho renombre en la industria tecnológica debido a sus propiedades y a los usos que se le puede dar.

Su demanda ha manifestado un enorme crecimiento durante los últimos años, y por los ya mencionados usos en la industria tecnológica, se espera que siga creciendo exponencialmente.

La importancia de este mineral para nuestro país es potencialmente grande. Chile posee una de las más grandes reservas de Litio en el Mundo, lo que lo proyecta como una próxima fuente de ingresos para el País.

En este trabajo se hablará de la Minería del Litio, su Explotación, sus usos, y se observarán datos económicos de este mineral en el mercado. Su Precio, su oferta, sustitutos del mismo y quiénes son sus principales productores y compradores.

Gráfico 1. Curva de demanda del Litio 2002-2020. Proyección

Introducción El litio es un metal alcalino. Durante las últimas décadas se ha hecho renombre en

3

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Producción

Explotación

Existen dos fuentes de explotación del litio, la primera corresponde a los minerales de pegmatitas, la más antigua y tradicional fuente de litio, y la segunda son las salmueras, la fuente más actual y cuyos procesos y tecnologías de extracción son más recientes y considerados de "primera generación", lo que quiere decir que son susceptibles de profundas modificaciones.

Hay una tercera fuente potencial de litio a partir de ciertos tipos de arcilla con alto contenido de litio, que representa los costos más altos, pero frente a un desarrollo extraordinario de la demanda, puede resultar un método factible económicamente.

De acuerdo a la magnitud de los costos asociados, gran parte de la producción mundial de litio proviene de salmueras, cuyo costo de producción es mucho menor que de los depósitos minerales. Las reservas o los recursos de litio de Bolivia están en salmueras, que tienen una densidad aproximada a 1.200 gramos por litro (g/l), por lo que una concentración de litio de 0,1% en peso equivaldrá a 1.000 partes por millón (ppm) y 1,2 g/l.

Los niveles de Producción del Litio “Según la USGS (U.S. Geological Survey), las reservas base de litio a nivel mundial alcanzarían en el 2008 las 11 millones de toneladas y los recursos totales (incluidas las reservas base) sumarían 13,7 millones.

“La producción del Litio actualmente se trasladara fundamentalmente a salmueras. Si en 1995 las fuentes para la producción de químicos de litio era en 65% minerales y el 35% restantes de salmueras, para el 2007, la producción que provenía de salmueras alcanzó el 86%. La alta concentración que se evidencia en cuanto a los países que participan en la minería del litio lo es también en cuanto a las principales compañías que participan en esta industria. Tan solo tres empresas concentran prácticamente el 77% de la producción

4

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

mundial de litio. La mayor participación de mercado la tiene SQM (ex Soquimich) con un 30% del mercado, a partir de su producción en las plantas del Salar de Atacama; Chemetall, la segunda compañía en tamaño, tiene una participación de mercado de un 28%, a partir de plantas en el Salar de Atacama (SCL) y Silver Peak en Nevada (EE.UU.); FMC Corporation, con operaciones en el Salar del Hombre Muerto en Argentina, es la tercera compañía en importancia a nivel mundial, y representa el 19% del mercado. Por otra parte, Talison Minerals -el único productor de mineral de litio en Australia- es el líder mundial en la producción de concentrados de litio a partir de minerales, el que es exportado a China para la producción de carbonato de litio y sus derivados”.

Gráfico 2. Evolución de precios promedio anual de Carbonato de Litio (US$ Corrientes /Tonelada)

mundial de litio. La mayor participación de mercado la tiene SQM (ex Soquimich) con un 30%

Entre los factores que explican la selección de las salmueras como preferencia de modo de explotación y mayor producción, se encuentran sus diferencias en gastos, ya que en dólares por tonelada alcanzan el precio de US$ 1.500-2300/ton en cambio al extraerlo de minerales es de US$ 4.200-4.500/ton (según John McNulty). Además en las salmueras prima el grado de pureza que contiene el Litio como el carbonato de litio, con los que fabrican baterías, productos farmacéuticos y el cloruro de litio que se puede producir directamente desde las salmueras, como ocurre en el salar de Atacama.

5

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Oferta de los Principales Países

Gráfico 3. Producción de Litio por País del 2010

Oferta de los Principales Países Gráfico 3. Producción de Litio por País del 2010 Bolivia, cuando

Bolivia, cuando el largo proceso para dotarse de una industria acorde haya finalizado, debe convertirse en el principal productor del litio del mundo. En su territorio cuenta con el 50% de las reservas mundiales de este mineral. Sumado al 25% que posee Chile y al 10% de Argentina, los tres países contarían con el 85% de las reservas, por lo que podrían marcar el precio de un material que, también ahora pero mucho más en el futuro, va a convertirse en un factor indispensable para la fabricación de baterías para los coches eléctricos y otro tipo de productos tecnológicos.

Sin embargo, y por el momento, los tres países juegan diferentes roles en el mercado del litio. Chile es en la actualidad, por su condición de país netamente minero y su experiencia en la extracción y venta de cobre, el primer exportador del mundo del mineral. Vende anualmente 12.000 toneladas (44%), seguido por Australia (25%), China (13%) y Argentina

(11%).

Los datos son claros. El territorio de Bolivia es, gracias al Salar de Uyuni, que con más de 10.000 kilómetros cuadrados es el mayor del mundo, el principal contenedor de litio. Por el contrario, el proceso de extracción y exportación está, como puede verse, paralizado. El Gobierno boliviano ha asegurado que no pretende convertirse en un mero exportador de

6

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

la materia prima, sino de productos industrializados en un proceso en el que el Estado tomará bajo su control.

Tipos de procesos de extracción, procesamiento y comercialización.

Como ya se mencionó, hoy en día existen solo 2 procesos de obtención que son económicamente factibles: mediante salmueras y minerales.

A

continuación

se

presenta

el

proceso

de

extracción

del

litio

de

minerales

y

posteriormente de salmueras.

Obtención desde minerales:

El espodumeno fue la fuente principal de obtención de carbonato de litio hasta la explotación del litio contenido en salmueras naturales. El mineral de espodumeno se concentra por flotación diferencial para obtener un concentrado con un contenido de 2,5% a 3,2% de litio, lo que equivale a un 85% - 95% de espodumeno. En la actualidad, y dado los altos costos de producir carbonato de litio a partir del espodumeno, los productores de minerales de litio se han volcado solo a la producción de concentrados, que siguen siendo competitivos para la industria de los vidrios y las cerámicas.

Para la producción de litio del espodumeno natural, el concentrado del mismo debe ser calcinado previamente con caliza, para posteriormente y mediante procesos de molienda, lixiviación, precipitaciones sucesivas, entre otros, y dependiendo del agente tratante, se pueda extraer un alto porcentaje del litio, produciendo hidróxido de litio, carbonato de litio o cloruro de litio.

Los procesos químicamente son:

1.-Tratamiento con H 2 SO 4: El beta-espodumeno bien molido se transfiere a un horno (acid-roasting kiln) se agrega H 2 SO 4 y se calienta a 250°C.

7

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Li 2 O 2 Al 2 O 3 4SiO 2 + H 2 SO 4

Li O – Al O – 4SiO + H SO Li SO + H O +

Li 2 SO 4 + H 2 O + Al 2 O 3 -4SiO 2

2.-Lixiviación: La mezcla de mineral residual, Li 2 SO 4 y exceso de ácido va a un estanque de lixiviación donde se agrega agua, carbonato de calcio para neutralizar el exceso de ácido. Se filtra en filtros rotatorios al vacío. En este proceso se recupera Li 2 SO 4 con 7 g/1 de Li. En la parte sólida, queda: CaSO 4 ; Al 2 O 3 ; 4SiO 2 ; y Mg(OH) 2 .

3.-Purificacion y Concentración: La solución de Li 2 SO 4 se purifica por adición de Ca(OH) 2 y Na 2 CO 3 y en estanques con agitación donde precipitan impurezas de Magnesio y Calcio como Mg(OH) 2 y CaCO 3. Se filtra y la solución diluida de Li 2 SO 4 se concentra en evaporadores al vacío de múltiple efecto.

4.-Precipitacion del carbonato de litio: La solución concentrada de Li 2 SO 4 se trata en estanques a 80-90 °C con Na 2 CO 3 .

Li 2 SO 4 +Na 2 CO

Li O – Al O – 4SiO + H SO Li SO + H O +

Li 2 CO 3 + Na 2 SO 4

El precipitado de Li 2 CO 3 se separa por centrifugación y de las aguas madres se recupera el Na 2 SO 4 .

Obtención desde salmueras:

La composición de las salmueras, en cuanto a los niveles de contenidos de litio, varía considerablemente. También varía la presencia de otros elementos como potasio, sodio, calcio, magnesio, hierro, boro, bromo, cloro, nitratos, cloruros, sulfatos y carbonatos, lo cual requiere que cada salmuera sea tratada en forma particular, de acuerdo a su composición.

Para

el caso

del Salar de

Atacama, una de las mayores reservas mundiales de litio, la

salmuera se bombea desde abajo de la corteza salina (30 50 metros de profundidad), las

que son depositadas en piscinas de baja profundidad y grandes dimensiones, en las

cuales,

y

a

partir

del

proceso

de

evaporación

solar, comienzan a precipitar

8

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

secuencialmente un conjunto de sales. De este modo, se extraen sales tales como cloruro de potasio, cloruro de sodio, sulfato de potasio, sulfato de sodio, entre otras.

La salmuera extraída del salar presenta un contenido de litio de 0,22%. Luego del proceso sucesivo de evaporación se alcanza un contenido de litio cercano al 6%, no obstante, presenta impurezas de magnesio, boro y sulfato.

Luego la salmuera concentrada de litio es transportada por camiones aljibes a las plantas de procesamiento, donde es sometida a procesos de purificación y precipitación para obtener carbonato de litio (con una pureza mínima exigida comercialmente del 99,1%).

El carbonato de litio puede ser la materia prima para la producción de hidróxido de litio o bien de cloruro de litio de alta pureza que se emplea en la obtención de litio metálico por electrólisis de sales fundidas.

Proyección de la Oferta de Litio

La explotación del litio y el desarrollo de una industria de productos de alta tecnología basados en este mineral ofrecen una oportunidad única para el país. Durante la última década, la importancia del litio ha crecido enormemente. El desarrollo de las baterías recargables de iones de litio y su uso extensivo para un conjunto de aplicaciones (desde los celulares y reproductores MP3 hasta los computadores portátiles y tablets) iniciaron un primer auge en la demanda mundial para el mineral. Sin embargo, fue la llegada de los vehículos eléctricos e híbridos y las proyecciones de la industria automovilística que pusieron el litio en el centro de las miradas de los mercados internacionales. En consecuencia, el precio de litio ha crecido exponencialmente entre los años 2000 y 2008. Pese a una merma por la crisis económica mundial en el 2009, la demanda está repuntando en 2010. Aprovechando este mercado en expansión, y al tener las mayores reservas del litio con los menores costos de producción, Chile podría salir como el principal beneficiado.

9

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Las perspectivas auspiciosas para el desarrollo de la industria del litio hacen que el litio sea un mineral estratégico para el país en más que un sentido.

Hay litio en todo el mundo. La ventaja que tenemos en Chile es que se produce al más bajo costo (condiciones ideales).

Teniendo en cuenta que sólo tres firmas lideran el mercado del litio, esto puede generar una disminución de la oferta si no generan expansiones de sus faenas.

El factor político de algunos países, pueden generar descontento y dificultades para la extracción minera, es lo que ocurre en Bolivia con el Salar de Uyuni. En base a esto, si Bolivia permitiese la extracción de litio desde sus salmueras generaría un aumento en la oferta mundial considerando que es uno de los salares más atractivo y rico en recursos.

El mercado se está volviendo cada vez más competitivo. Mayor producción en China y en otros países del mundo.

El objetivo para el futuro debe ser el desarrollo de una industria de productos de alta tecnología basada en litio. Un primer paso se ha dado hace poco cuando la Universidad de Chile, SQM, Chemetall y Marubeni se unieron para formar el Centro de Innovación del Litio (CIL). El objetivo de este centro será contribuir con el conocimiento y avances que genere a que Chile mantenga una posición de liderazgo en esta materia.

10

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Litio vs Bienestar Social

El problema del

litio

es que

no

se sabe

muy bien cómo va a impactar en las

cuencas. El sistema hídrico del salar está conectado con las áreas de regadío y

pastoreo de las zonas aledañas y, además, con áreas protegidas, como bofedales y humedales. La Laguna Chaxa, en la Reserva Nacional Los Flamencos, es uno de éstos.

En CONAF explican que, según sus monitoreos, el desarrollo del litio no ha afectado a la flora y a la fauna. Sin embargo, hay una sensación de desconfianza entre los atacameños frente a la minería, que se extiende también al efecto que podría causar en el turismo. De hecho, en la comuna de San Pedro de Atacama la única actividad minera son los yacimientos de SQM y la Sociedad Chilena de Litio.

Además, estas zonas se caracterizan por ser de áridas a derechamente desérticas, donde el agua juega un rol fundamental en la existencia y subsistencia de la vida humana, animal y vegetal y de la conservación del estilo de vida tradicional de las etnias locales. El agua aquí es un bien escaso y compartido y la pugna por su utilización es un tema que se vive a diario.

El problema es que las actividades mineras afectan la “postal”. Desde las zonas más altas,

como el poblado de Socaire o el de Peine, es posible ver en el horizonte las faenas. Ahí se

bombea hacia la superficie el agua rica en minerales que se aloja en las profundidades del salar. Estas salmueras son depositadas en piscinas rectangulares para que el sol haga su trabajo, evaporando el agua y dejando las sales. Los minerales resultantes se separan, obteniendo litio, que reposa esperando su exportación.

“Va a ser complejo el desarrollo de la industria del litio por dos elementos: el daño ambiental y la licencia social, es decir, el impacto en las comunidades locales”. Varios de

los salares a los que podrían apuntar los inversionistas se encuentran en zonas que los

11

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

pueblos atacameños reclaman como propias. Otras zonas de interés incluyen áreas como los bofedales en el salar de Aguas Calientes, que son protegidos por la ley chilena.

Mientras tanto, lejos de toda la discusión y los planes, los pueblos atacameños de San Pedro, Toconao, Socaire y Peine descansan aparentemente silenciosos. La gente está más preocupada de las recientes lluvias, que cortaron caminos, afectaron cosechas y ahuyentaron a los turistas. Saben que los salares seguirán ahí, como parte vital de su vida productiva, pero la pregunta es cómo y la respuesta es difícil. “Tenemos dos actividades que compiten por espacio y por forma de trabajar: una es la minería y la otra es el turismo (…) y el problema es que no son muy compatibles.

El salar de Atacama, está comprendido en un Área de Desarrollo Indígena (ADI), Atacama La Grande, establecida en 1997, amparada en el artículo 26 de la ley 19.253, más conocida como ley indígena, la cual tiene como fin “ proteger las tierras indígenas, velar por su adecuada explotación, por su equilibrio ecológico y propender a su ampliación.

Bajo esta misma “ley indígena”, ha sido creada la Corporación Nacional de Desarrollo Indígena (CONADI), cuyo objetivo es promover, coordinar y ejecutar, en su caso, la acción del Estado en favor del desarrollo integral de las personas y comunidades indígenas. Por otra parte, el sector lacustre del salar, el cual comprende las lagunas de Puilar, Chaxas, Barros Negros y la laguna Burros Muertos, se encuentran en el área de la Reserva Nacional Los Flamencos bajo la administración de CONAF. En este sector se encuentra una rica biodiversidad, destacándose entre otros, tres tipos de flamencos (chileno, andino y de James), la gaviota andina, el chorlo de la puna, el ganso o guallata, y el caití. Varias de ellas especies endémicas, las cuales podrían verse afectadas por un aumento de las explotaciones de litio en el salar.

El impacto ambiental de la extracción de litio no es de menor envergadura que la de otros minerales: el consumo y contaminación del agua, los impactos en los niveles salinos, impactos en el paisaje, la construcción de caminos de exploración en ecosistemas

12

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

sensibles como la instalación de infraestructura, el impacto de la actividad industrial en la flora y fauna del sector, la generación de residuos sólidos y químicos, etc. Todos ellos son efectos que ponen en peligro a este frágil ecosistema y a las comunidades que lo habitan.

Es urgente realizarse interrogantes tales como:

¿En qué medida la extracción de salmuera para la obtención de litio afectará los niveles de agua de estas lagunas?

¿Se ha determinado el impacto ambiental que este tipo de explotaciones mineras tendrá sobre la fauna y la flora?

¿Qué medidas de prevención o mitigación se exigirán a las empresas que allí se instalen?

Explotación v/s Turismo (Ambas)

13

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Demanda

Principales Usos del Litio

El litio se utiliza como materia prima en diversas industrias. Según SQM (2009), las

“Baterías” representan la principal aplicación con el 27% de la demanda total; “Grasas lubricantes” representan el 12% de la demanda; “Fritas” el 9%; “Vidrios y cerámicas” constituyen el 8%; “Aire acondicionado” el 5%; “Aluminio” el 4%; “Polímeros” el 4%; “Usos

farmacéuticos” el 3%; y “Colada continua” con un 3%. Es interesante destacar que junto a la duplicación en la demanda por productos de litio,

también ha cambiado la composición en los usos de litio en la última década. En 1998, la demanda de litio para “Baterías” era de 7%; “Vidrios y cerámicas” constituían el mayor destino del litio con el 47%; “Grasas lubricantes” el 17%; “Aluminio” el 6%; y “Aire acondicionado” el 5% (González, A. 2000).

Gráfico 4. Principales Usos del Litio (2009)

Demanda Principales Usos del Litio El litio se utiliza como materia prima en diversas industrias. Según

Los principales usos de las baterías de litio se encuentran en variados dispositivos, como cámaras fotográficas, computadores portátiles, teléfonos celulares, agendas electrónicas, MP3, entre otros.

14

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

El uso de este tipo de baterías es altamente atractivo por su ligereza, su potencia y ciclo de vida, su gran capacidad de almacenamiento, su rango de soporte en cuánto a

temperaturas y en particular, porque carecen del “efecto memoria”.

Durante los últimos años se ha estado desarrollando sostenidamente la industria de los autos híbridos (HEV o PHEV). Y se espera un rápido crecimiento de la industria automotriz. Las baterías “ion-litio”, son las que mejor responden a sus requerimientos. El Litio se utiliza también intensivamente en la industria de los vidrios y las cerámicas. Es utilizado ya sea en la forma de concentrado o bien como carbonato de litio. El principal

efecto es reducir la temperatura de fusión de los materiales lo que produce un importante ahorro de energía. Mejora también notablemente la calidad del producto, obteniendo un producto más estable y resistente al calor.

Potenciales usos futuros:

El desarrollo tecnológico avanza a pasos veloces, haciendo difícil cuantificar sus potenciales usos; y lo que hasta ayer podía ser solo parte de estudios en laboratorios, hoy puede o bien ser una aplicación ya en marcha blanca, o bien, una idea ya desestimada.

La principal aplicación que se discute, con un potencial desarrollo a futuro, es el de la energía nuclear. También se ha señalado una potencial aplicación en la industria del cemento por su alta capacidad calórica y en las aleaciones de aluminio, por su conductividad eléctrica

Energía nuclear:

El litio ha sido considerado como un material fundamental para el desarrollo de futuros

reactores de fusión nuclear. Estos reactores utilizarían, principalmente, deuterio y tritio como combustibles; éste último, que es escaso en la naturaleza, se obtendría irradiando litio 6 con neutrones. El litio actuaría como productor de tritio, permitiendo además su empleo como un excelente refrigerante y medio de transporte calorífico, debido a su alta capacidad calórica, baja viscosidad, alta conductividad térmica y baja presión de vapor.

15

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Al ser utilizado en estado líquido, trae desventajas, ya que en ese estado y con temperaturas elevadas es un material altamente corrosivo, que en determinadas condiciones puede reaccionar violentamente en contacto con el agua o el aire; por esta razón, actualmente su uso está restringido en la medida que aún no se conozcan adecuadamente los mecanismos de corrosión involucrados en la interacción litio- materiales estructurales. En la actualidad existen dispositivos experimentales, de tamaño pequeño, operados por asociaciones de países y grupos de trabajo, explorando la posibilidad de controlar el proceso de fusión nuclear. Estas investigaciones tienen como finalidad apoyar experimentos de mayor tamaño, donde el más importante es el ITER (International Thermonuclear Experimental Reactor), reactor que se construye en el sur de Francia, y el cual será el primero de una serie de reactores cuyo objetivo es el desarrollo de la fusión nuclear, como fuente futura de energía eléctrica. Actualmente, se cree que el escenario más probable será la reacción nuclear de Deuterio y Tritio. Se estima que el primer (ITER) estará en operación a partir del año 2017. Este prototipo no será destinado a la producción de energía eléctrica sino a demostrar la viabilidad de la fusión con una amplificación de potencia mayor a 1. Según los pronósticos de uso y consumo de litio para los reactores de fusión, sería necesario entre 6 y 9 toneladas anuales de litio para generar 1,5 GW durante un año aproximadamente.

Intensidad de Uso por país

Interés y la demanda de minerales de litio se ha incrementado significativamente, impulsado por la creciente importancia y producción de baterías de iones de litio como fuente de generación de energía. Luego los países que consumen intensivamente dicho metal en general, el cual proviene ya sea desde Salmueras (en un 40% como Carbonato de

16

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

litio) o de minerales (concentrados), lo utilizan para la fabricación de baterías o productos que requieran de las propiedades eléctricas de dicho metal. Luego es posible proponer un gráfico que represente la intensidad de uso por país versus el PIB per cápita correspondiente:

Gráfico 5. IU de litio, Fuente: Mineral Commodity Summaries 2012, USGS.

Intensidad de Uso v/s PIB pc 60000 50000 Alemania 40000 Belgica 30000 China 20000 Japon 10000
Intensidad de Uso v/s PIB pc
60000
50000
Alemania
40000
Belgica
30000
China
20000
Japon
10000
Otros
EEUU
Francia
0
0
10.000
20.000
30.000
40.000
50.000
60.000
PIB pc (Dólares Internacionales)
Consumo de Litio Equivalente

Es necesario destacar que el consumo aparente de materias primas minerales de litio es muy difícil de estimar en las actuales circunstancias, en las que se desconoce la cuantía del comercio exterior de concentrados. Incluso los datos sobre exportación de carbonatos no permiten ni tan siquiera estimar con suficiente fiabilidad el contenido equivalente en litio, entonces el gráfico anterior sólo da una idea de la distribución del consumo por país (considerando el desarrollo de éste).

17

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Principales compradores y destinos del Litio:

Como es típico de muchos productos de la minería, mientras la mayor parte de la oferta proviene de América Latina, la demanda se concentra en los países de mayor desarrollo relativo, donde se lleva a cabo su industrialización. Los países que lideran la industria electrónica son los principales demandantes. En 2009, Japón, Corea y China representaron el 42% de las importaciones mundiales. Estados Unidos dio cuenta del 19% y el resto correspondió a los países de la Unión Europea (fundamentalmente Alemania). Los principales 8 países explican más del 80% de las importaciones. Los destinos del litio los usos anteriormente mencionados: baterías, grasas lubricantes, cerámicas y vidrios. Hay que incluir también los nuevos usos que se le puede dar al litio en el ámbito nuclear que impulsa Francia.

Gráfico 6. Participación de los Principales países Importadores de Carbonato de Litio

Principales compradores y destinos del Litio: Como es típico de muchos productos de la minería, mientras

18

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Productos Sustitutos

Con respecto al auge del mercado de baterías de ion-Li con respecto al uso en automóviles versus la utilización de petróleo para su funcionamiento, se tiene que existen tres determinantes para la adopción de baterías de ion-Li: el mercado, el desarrollo tecnológico y la resistencia al cambio. Estos factores se resumen en la siguiente tabla:

Tabla 1. Baterías Ion-Li. Ámbitos y Observación

Ámbito

Observación

Mercado

No sólo el precio del petróleo sino también su volatilidad podrían inducir la adopción de baterías de ión litio. Zuleta et al. lanzó la hipótesis de que "la volatilidad del precio del petróleo había inducido a los productores de vehículos eléctricos de rango extendido (VERE) y vehículos completamente eléctrico (VCE), así como de baterías avanzadas a acelerar la actual carrera del litio a pesar de la tendencia de los precios a la baja en la economía mundial".

Desarrollo tecnológico

Bajo la determinación de que grandes firmas de automóviles hayan decidido producir automóviles con dicha tecnología ha supeditado la decisión de los principales productores de baterías de invertir en el desarrollo de sistemas avanzados de almacenamiento de energía. Actualmente una batería cuesta entre 1.500 y 1.000 dólares por kWh. No obstante, la compañía investigadora de mercados CSM pronostica que hasta 2015 las baterías de ión-Li costarán 50% menos y hasta 20% menos en 2020.

Resistencia al cambio

Zuleta et al. mencionó que el hecho de que muchas corporaciones petrolíferas eran estatales había disminuido la presión de las mismas sobre un potencial sustituto del petróleo como el litio, a tiempo de aumentar la volatilidad del precio del crudo.

Aunque los vehículos eléctricos híbridos, utilizan actualmente casi exclusivamente la baterías de hidruro de níquel, los mayores fabricantes de automóviles han anunciado planes para desarrollar las baterías de ion litio para ser usadas en generaciones futuras de este tipo de vehículos. General Motors, Toyota Motors, Volkswagen AG trabajan en tecnologías de ion litio. Además el aumento del interés de vehículos híbridos enchufables, que tendrían periodos de conducción puramente eléctrica más prolongada, significando esto que las baterías necesaria serían perceptiblemente más grandes que para las de los híbridos comunes que funcionan en la actualidad.

Tabla 2. Sustitutos del litio, Fuente: Fuente: Mineral Commodity Summaries 2012, USGS

Uso

Sustitutos

Ánodos de Baterías

Calcio, Níquel, Magnesio, Mercurio, Zinc.

Cerámicas y Vidrios

Sodio, Potasio

Materiales compuestos, para la fabricación de televisores pantalla plana, fibra óptica, aplicaciones dentales y medicas.

Fibras de boro, vidrio y otros polímeros (en resinas).

Grasas

Jabones de calcio y aluminio

19

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Gráfico 7. Gráfico que muestra las ventas de baterías recargables en todo el mundo desde 1991 hasta 2007. Los valores se expresan como porcentaje del total de las ventas mundiales de baterías recargables. Los datos proceden de Wilburn (2007) y Takashita (2008).

Gráfico 7. Gráfico que muestra las ventas de baterías recargables en todo el mundo desde 1991

Con respecto a los productos complementarios del litio se tiene que para algunas aleaciones se utiliza junto al aluminio para materiales compuestos estructurales, se tiene a demás que a mayor consumo de litio mayor es la cantidad de metales conductores como el cobre (y aleaciones de éste) que se usan para la fabricación de baterías recargables.

Directamente en su uso se tienen los siguientes complementos:

Tabla 3. Complementos del litio.

Uso

Metal complementario

Baterías de litio-fosfato de hierro además en herramientas y vehículos eléctricos.

Hierro

En ordenadores, comunicaciones y electrónica de consumo.

Cobalto

Baterías de óxido de litio-níquel y óxido de manganeso - litio.

Magnesio y Níquel

control de humedad de gases, acondicionamiento del aire, aplicaciones fotográficas y farmacéuticas

Bromo

20

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Precios

Factores Determinantes del Precio

Es importante destacar que el Litio, al igual que cualquier otro producto del mercado, obedece a la Ley de Oferta y Demanda. Sin embargo, para revisar los factores que determinan el precio del mismo es menester hacer la separación del corto y largo plazo.

Corto Plazo

En el gráfico 8 se presenta una curva de oferta intersectada con 3 rectas de demanda.

Debido a la capacidad de la Empresa Minera, es difícil realizar cambios en el corto plazo que afecten la oferta (debido a la necesidad de invertir para aumentar la producción), por lo que ésta es altamente inelástica. Es por esto que las variaciones en el precio en el corto plazo estarán determinadas por las variaciones de la demanda.

Gráfico 8. Determinación del Precio en el Corto Plazo

Precios Factores Determinantes del Precio Es importante destacar que el Litio, al igual que cualquier otro

Largo Plazo

En el Largo plazo, en el que se asume que la restricción de capacidad no corre, el precio de un producto minero como el litio se ve afectado por diversos factores que modifican los costos de producción del bien. Estos factores son a) La disponibilidad del mineral, b) el cambio tecnológico, c) Costos asociados a la mano de obra e insumos, y d) Cualquier otra tendencia en los costos de Producción.

21

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Últimas tendencias en el Precio

Cabe destacar de antemano que la información acerca de los precios del litio, debido a las pocas empresas que manejan su mercado, es poco precisa, puesto que se manejan

“internamente” las negociaciones.

A pesar de esto, se ha estimado el precio del mineral y se tienen actualidad.

aproximaciones a la

En el año 1998, la tonelada de Litio se encontraba a US$1.760/tonelada. Para el año 2004 su valor no superaba los US$2.500/tonelada. Hoy se cotiza por sobre los US$6.000/Tonelada. A pesar de la crisis vivida entre 2009-2010, el precio del litio se ha recuperado y aumentado desde 2011.

Se puede observar claramente que la tendencia del precio en la última década ha ido aumentando, y de hecho ya ha triplicado su valor.

Se espera que esta tendencia se mantenga en el futuro, debido a los requerimientos de las nuevas tecnologías y los usos que se le puede dar al Litio

22

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Conclusión

El litio es un mineral que innova en sus diversos usos para el futuro, entre sus fuentes de explotación destacan las de minerales de pegmatita que sus métodos y extracción son más complicados y caros, por otro lado se encuentran las salmueras como el Salar de Atacama en Chile que presentan costos más bajos de producción y minerales más puros, incluso por las condiciones climáticas de las salmueras al encontrarse en desiertos o lugares áridos se evaporiza de forma natural aminorando costos de producción.

La intensidad de uso depende del desarrollo tecnológico (cambio) con respecto a su uso en baterías recargables, del abastecimiento de petróleo mundial (oferta u precio de precio de éste), y de otros factores que tengan que ver con la oferta futura de este metal con respecto a las nuevas reservas en países como; Chile, Argentina y Bolivia.

Si bien es un metal con muchas propiedades existen sustitutos en bastantes usos, aunque en baterías posee bastantes ventajas comparativas frente a sus competidores, debido a su alta densidad de carga (relación potencia-peso).

El precio del Litio ha tendido a aumentar en la última década, debido a las necesidades de la tecnología y las propiedades que sostiene este mineral. Se espera que para los próximos años la demanda de Litio siga aumentando, al igual que su precio, el que ya en 12 años ha triplicado su valor.

Sin duda, el Litio es un recurso que Chile debe tomar en cuenta. Su proyección como el mineral de la nueva tecnología en nuestro futuro cercano lo posiciona como un gran recurso nacional. Es deber de nuestro gobierno administrar correctamente su explotación de manera que asegure a la nación un mejor mañana.

23

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012

Bibliografía

  • 1. Goonan, T.G.(2012) “Lithium use in batteries: U.S. Geological Survey Circular 1371” Disponible en pubs.usgs.gov/circ/1371/.

  • 2. González, A. (2000) “Riquezas Minerales de Chile a Nivel Mundial” capítulo V: Litio. Universidad

de

Chile.

Disponible

en

formato

digital

en

el

sitio:

  • 3. Guzmán, Juan (2008) “Determinación del Precio de los MineralesRevista Minería

Chilena

N°325

Versión

Web.

Disponible

en

 
  • 4. Instituto

Geológico

y

Minero

de

España.

(2010)

Litio

Disponible

en

  • 6. G.

Lagos,

(2012)

El

Desarrollo

del

Litio

en

Chile:

1984-2012

Pontificia

Universidad

Católica

de

Chile.

Extraído

desde

  • 7. Méndez, A. (2011) “Complejo Minero: Litio” Ministerio de Economía y Finanzas

Públicas, Argentina.

Presentación

disponible

en

el

sitio

 
  • 8. U.S.

Geological

Survey.

(2012)

Mineral

commodity

summaries

2012:

U.S.

Geological

Survey

Disponible

en

24

LITIO: PRODUCCIÓN, DEMANDA Y PRECIO. MINERÍA; DESAFÍO Y DESARROLLO PAÍS 2012