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QUELLES RELATIONS ENTRE L'CONOMIE ET LA SOCIOLOGIE ?

Le point de vue d'un transfuge ou d'un marrane


Franois Vatin
La Dcouverte | Revue Franaise de Socio-conomie
2014/1 - n 13
pages 241 247

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Vatin Franois, Quelles relations entre l'conomie et la sociologie ? Le point de vue d'un transfuge ou d'un marrane,
Revue Franaise de Socio-conomie, 2014/1 n 13, p. 241-247. DOI : 10.3917/rfse.013.0241

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ISSN 1966-6608

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Quelles relations
entre lconomie
et la sociologie?
Le point de vue dun
transfuge ou dun marrane
Franois VATIN
IDHE, Universit Paris Ouest Nanterre-La Dfense
vatin@u-paris10.fr

1. Questions pistmologiques et questions


corporatistes: petites remarques indisciplines
Les dbats sur linter-, la pluri-, ou la transdisciplinarit ont pour dfaut congnital dadmettre les
disciplines acadmiques comme des objets naturels que lon chercherait ensuite faire dialoguer.
Il y a donc demble une contradiction entre lobjectif affich: transgresser les frontires et la faon
mme de poser la question, qui les admet. Cest pourquoi japprcie la formule, que jemprunte
Laurent Loty [Loty, 2005], dindisciplinarit, qui a la vertu de faire ressurgir le champ smantique
ambivalent de la notion de discipline: unit de dcoupage du savoir, mais aussi instrument de
lordre social, y compris dans le monde acadmique.
Il ne sagit pas de nier lexistence des disciplines, mais de les prendre pour ce quelles sont: des
faits sociaux. Certes, les disciplines trouvent pour une part leur fondement dans lavance des
connaissances, laquelle cre de nouveaux espaces intellectuels et en supprime dautres dans des
jeux de recomposition. Mais elles sont aussi le produit de jeux sociaux au sein du monde acadmique. Car si les disciplines permettent effectivement dorganiser les savoirs, elles servent aussi
grer les carrires. Cest particulirement le cas en France o, du fait du rgime centralis du
Comit national des universits (CNU), la discipline parat comme une proprit des personnes, l
o aux tats-Unis, par exemple, elle ne caractrise que les emplois. La revendication prsente de
lAssociation franaise dconomie politique (Afep) de cration au CNU dune nouvelle section disciplinaire conomie et socit tmoigne, sil en tait besoin, des enjeux professionnels relatifs
aux dcoupages disciplinaires.
Dans lanalyse des dcoupages disciplinaires, sil ne faut pas sous-estimer les enjeux pistmologiques, il ne faut pas non plus les surestimer. Car, souvent, des arguments pistmologiques
masquent mal des enjeux professionnels, pour ne pas dire corporatistes. Lors de la rforme dite
LMD (Licences, Masters, Doctorats), les formations universitaires franaises ont t rparties
en cinq grands domaines; parmi eux, le domaine des Sciences humaines et sociales (SHS),

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Ma propre histoire professionnelle, qui nest pas isole, fournit un clairage sur la
dynamique de dplacement de la frontire entre lconomie et la sociologie au cours
de ces dernires dcennies. Intellectuellement la jointure des deux disciplines
depuis le dbut de ma carrire, je suis titulaire dune thse de sciences conomiques
soutenue devant un jury comprenant deux conomistes et deux sociologues. Jai
exerc pendant dix ans (1982-1992) comme assistant et matre de confrences de
sciences conomiques luniversit de Rennes 2 avant de devenir professeur de
sociologie Nanterre. Pour autant, je nai pas le sentiment davoir chang profondment dans mes intrts intellectuels et dans ma pratique professionnelle. Si je peux
me permettre cette formule, je nai pas quitt lconomie, cest elle qui ma quitt! Les
mmes objets et les mmes pratiques, encore lgitimes en sciences conomiques
au cours des annes 1970-1980, ne le sont plus aujourdhui et ont trouv, en sociologie, un nouvel espace de reconnaissance. Des conomistes de formation comme
moi peuvent ainsi, tels les marranes, continuer pratiquer en sociologie des rites
dconomistes assurment contamins par la culture de leur nouvelle communaut
dappartenance.
Le dveloppement de la sociologie conomique franaise au cours de ces quinze dernires annes sexplique ainsi, pour une part, par lactivit de ces transfuges dont je
suis. Il est parallle au processus de rigidification des sciences conomiques autour
1
Il est rest de ce projet de cration de Facults de sciences sociales, comme une butte tmoin, lcole des hautes
tudes en sciences sociales, ainsi que le Capes et lagrgation de sciences conomiques et sociales.
2
Au xixesicle, les facults de droit, comme les facults de mdecine, formaient pour lessentiel les professions librales. Les facults de lettres et de sciences, beaucoup plus restreintes, formaient les enseignants du secondaire,
recruts par un concours dagrgation. Certains dentre eux, dj agrgs donc, poursuivaient leur carrire dans
le suprieur. Pour les disciplines non enseignes dans le secondaire (droit et mdecine), on a alors cr, pour le
recrutement du corps enseignant, une agrgation du suprieur.

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qui va de la gographie la psychologie, et le domaine Droit, conomie, Gestion


(D.E.G.). Ce dcoupage prend sa source dans lhistoire universitaire franaise, qui a vu
les sciences humaines et sociales se dvelopper paralllement, dans les facults de
droit (naissance en leur sein des sciences conomiques, puis des sciences politiques,
enfin de la gestion) et des facults de lettres (disciplines de lenseignement secondaire: histoire, gographie, puis cration au sein de la philosophie de la psychologie
et de la sociologie). Si le projet port par Fernand Braudel aprs la Seconde Guerre
mondiale dunification des sciences sociales a largement chou1, cest en bonne
part cause de cette ancienne frontire facultaire. Or celle-ci repose, dabord, sur
deux rgimes diffrents de gestion des carrires universitaires: par lagrgation du
suprieur en droit et dans toutes les disciplines qui en sont issues (DEG), sans cette
agrgation dans les SHS, parce quelles sont issues de lhistoire, de la gographie
et de la philosophie o existaient des agrgations du secondaire2. Ainsi, la sociologie
se trouve, au sein des institutions universitaires, coupe de lconomie, mais aussi
du droit et mme des sciences politiques! Cette frontire, dont le fondement pistmologique est trs discutable, est naturalise dans les universits franaises et fait
obstacle au dveloppement de formations et dquipes de recherche qui la transgressent, alors mme quau CNRS la sociologie est rpartie en deux sections o elle
est associe, dun ct avec le droit (section36), de lautre avec les sciences politiques
(section40).

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dun modle exclusif de modlisation mathmatique, ce que lon a coutume de dsigner par lexpression dconomie orthodoxe ou mainstream. En clair, les conomistes soccupant de moins en moins de dcrire concrtement des faits conomiques
situs, lconomie comme elle va, parce quils rejettent pistmologiquement les
mthodes inductives, ont laiss aux sociologues ce champ dinvestigation. On peut,
cet gard, sinterroger sur les consquences que pourra avoir, si elle a lieu, la cration,
demande par lAfep, dune nouvelle section conomie et Socit au sein du CNU.
Jy reviendrai dans mon troisime point.

2. Du partage de lespace entre lconomie


et la sociologie: la paix des mnages?
Dans un article plus dvelopp [Vatin, 2004], jai dj men la critique de lide dun
partage spatial entre le domaine des conomistes et celui des sociologues. Cette
question renvoie au dbat classique, men notamment par Maurice Godelier dans
les annes 1960 dans le sillage de Karl Polanyi, sur la dfinition, formelle versus
substantielle, de lconomique [Godelier, 1966]. Pour chapper la critique faite
par Godelier de la dfinition formelle, cest--dire noclassique, de lconomie, tout
en rcusant lide que lon pourrait identifier un territoire propre des faits conomiques au sein des faits sociaux, jai propos de dfinir lconomie comme acte de
gestion. Ma proposition vaut ce quelle vaut, je nai pas lintention den dbattre ici3.
Je voudrais seulement voquer quelques dimensions de cette question, du point de
vue des relations pratiques entre conomistes et sociologues.
On dnonce souvent, chez les sociologues, mais aussi chez les conomistes htrodoxes, limprialisme conomique. Celui-ci, quincarne lcole de Gary Becker,
consiste dans lide que le raisonnement conomique pur, constitutif de la dfinition formelle de lconomie: en gros, celle nonce en 1932 par Lionel Robbins:
science qui tude le comportement humain comme une relation entre des fins et
des moyens rares qui ont des usages alternatifs [Robbins, 1947], permettrait de traiter nimporte quelle dimension de la vie sociale. Do la cration dune thorie conomique de la famille, de la criminalit, etc. Lconomiste, devenu imprialiste, trahirait
ainsi le pacte parsonsien qui aurait assur, tel un Yalta acadmique, la paix des
mnages entre les deux disciplines dans la science sociale daprs-guerre4.
Ce que je voudrais simplement souligner ici, est que la sociologie est aussi, par nature,
une discipline imprialiste. Cest tout particulirement vrai dans le cas franais o
elle trouve ses fondations chez Auguste Comte, qui entendait tablir une physique
sociale, savoir positif, destin se substituer la fausse science de lconomie politique, reste selon lui au stade intermdiaire, mtaphysique, du dveloppement des connaissances. Le fondateur de lcole sociologique franaise, mile
Durkheim, procde directement de Comte cet gard. Si, en 1893, il soutient sa thse
3
Une solution consiste rduire les faits conomiques aux faits de march. Elle rejoint alors paradoxalement la
posture walrasienne. Je pense en revanche quil nest pas heuristique de rduire lconomique au march (rduction qui conduit, notamment, survaluer le rle de linstance marchande dans la cration de la valeur). Cf.
Franois Vatin [2013a].
4
Selon David Stark [2009], le pacte de Parsons pourrait se rsumer dans les termes suivants: aux conomistes la
valeur, aux sociologues les valeurs.

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conomie et sociologie sont donc des disciplines historiquement concurrentes5. Il est


illusoire de chercher nier la tension pistmologique qui les oppose. Le partage du
territoire est peut-tre une solution pratique pour assurer la paix des mnages
dans le champ social min quest le monde acadmique. Il ne saurait constituer une
posture heuristiquement productive. Si lconomie et la sociologie traitent les mmes
objets, quest-ce qui peut bien les diffrencier? Andr Orlan mavait un jour pos
cette question dans une conversation prive. La rponse que je lui ai faite continue
me satisfaire et je me permets donc de la verser au dbat. Il sagit, mon sens, dune
question de posture: lconomiste, mme htrodoxe, privilgie toujours la cohrence du modle sur lintelligence des faits, le sociologue, lintelligence des faits sur
la cohrence du modle.
cet gard, certains sociologues, comme mon ami Alain Caill par exemple,
tmoignent mon sens dun thos scientifique dconomiste : ils disposent dun
modle, pour Alain Caill celui du don maussien, quils cherchent faire tourner, valider, en slectionnant les faits sociaux qui sont le plus favorables son
renforcement. Je pense au contraire, dans la ligne de Jean-Claude Passeron, que la
sociologie, comme lhistoire, est une discipline non popprienne, quelle vise, selon
la formule de Paul Veyne, au rcit de faits vrais [Veyne, 1971]. Nul rejet, pour
autant, de la modlisation, car ce rcit doit tre argument et tout argument est un
petit modle, quel que soit le degr de sa formalisation. Mais le modle est ici un
instrument, non une fin. Les faits lemportent sur la thorie. Dans un petit ouvrage
stimulant, lanthropologue Alain Testart a montr quun tel partage des tches
ntait pas propre aux sciences sociales [Testart, 1991]; que les sciences de la nature
taient galement marques par une distinction entre les sciences dductives et les
sciences inductives, comme, par exemple, entre lhydrodynamique, science pure
du comportement thorique des fluides et lhydrographie, science dobservation du
comportement des cours deau. Sans doute, les hydrographes doivent connatre les
lois hydrodynamiques, mais leur savoir ne sy rduit pas. Chaque fleuve est le produit
dune histoire singulire. De leur ct, les hydrologues peuvent trouver leur inspiration dans les rsultats empiriques des hydrographes.
Pour illustrer ce point, je me permets de rappeler une de mes enqutes socio-historiques [Vatin, 1996]. Je me suis intress lhistoire spatiale de la laiterie franaise
et ai rencontr sur mon chemin lconomie spatiale dHeinrich von Thnen. Il se
trouve que la situation de la laiterie franaise prsente, jusque dans les annes 1960,
une structure qui correspond bien au modle thunenien de ltat isol. On peut
ainsi dcrire, grce au modle de Thnen sa rpartition en cercles concentriques
et mme montrer comment, au milieu du xixesicle, ces cercles se sont largis avec
5

Pour un dveloppement de cette question, voir Vatin [2013b].

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sur la division du travail social, cest pour montrer que ce thme classique de lconomie politique depuis Adam Smith peut trouver, avec la mthode sociologique,
une explication pistmologiquement fonde que ne saurait fournir la thorie conomique. Pour un sociologue consquent, les faits conomiques sont des faits
sociaux et lconomiste ne dispose donc daucun domaine propre.

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lintroduction du chemin de fer. Pour toute une srie de raisons, cette structure disparat au milieu des annes 1960. Le sociologue historien conomique que je suis est
content de disposer du modle de Thnen qui lui fournit un instrument particulirement puissant et lgant pour exposer les faits quil analyse jusque dans les annes
1960 et nullement marri que ce modle ne puisse plus lui servir rien aprs. Son
objectif ntait pas denrichir le modle de Thnen sur un nouveau terrain, mais de
lutiliser pour servir son histoire singulire.

3. Les sociologues face aux dbats


et conflits des conomistes
Je voudrais, pour finir, poser une question drangeante: les sociologues ne doiventils discuter quavec les conomistes qui leur sont les plus proches, cest--dire les
conomistes critiques du mainstream, qui se dsignent eux-mmes par le terme
dhtrodoxes et quil me paratrait plus juste dappeler institutionnalistes6?
Nous avons connu ce dbat lors de la cration du Groupe de recherches CNRS
conomie et Sociologie en 2003. Philippe Steiner et moi tions convaincus quil
fallait crer un espace o puissent se retrouver conomistes et sociologues. Certains
sociologues conomistes pensaient en revanche quil fallait crer un rseau des
sociologues des faits conomiques, ferm aux conomistes, au sens de leur
rattachement institutionnel. Largument tait que louverture faite aux conomistes
conduirait ne nous associer quavec les conomistes les plus proches (les htrodoxes), ce qui priverait la sociologie de la possibilit de nouer une relation, de
puissance puissance, avec la discipline conomique dans son ensemble.
lpoque, Philippe Steiner et moi avons donn une rponse pragmatique la question: la sociologie conomique au sens large (cest--dire socio-conomie, conomie sociale, etc., comprises) est pratique de fait en France par des sociologues
et par des conomistes. Il aurait t absurdement restrictif de crer un espace do les
conomistes auraient t demble exclus. Nous navions aucune exclusive, vis--vis
de tel ou tel courant dconomie, mais nous tions pour autant sans illusion sur le
fait que, pour la plupart des conomistes mainstream, le dialogue avec la sociologie
tait tout simplement sans objet. Il aurait donc t contre-productif de rcuser les
conomistes dsireux de nouer un dialogue avec les sociologues pour ne pas fermer
la porte ceux que ce dialogue nintressait pas! La suite des vnements nous a
donn raison, avec la participation significative des conomistes institutionnalistes
la rdaction du Trait de sociologie conomique [Steiner, Vatin, 2013], la reprise, en
2008, du GDR sous la codirection dune sociologue (Alexandra Bidet) et dune conomiste (Florence Jany-Catrice) et la collaboration fructueuse qui sest instaure entre
le GDR et la Revue franaise de socio-conomie, qui publie notamment tous les ans un
article dun jeune chercheur prim issu des rencontres doctorales annuelles du GDR.

6
Jai toujours t gn par une conception substantielle de lhtrodoxie qui en ferait une qualit en soi. Tout
partisan dune doctrine htrodoxe , cest--dire critique vis--vis de lorthodoxie, ne peut manquer davoir pour
ambition de la voir se substituer aux conceptions orthodoxes, et, donc, de contribuer forger une nouvelle orthodoxie. Linstitutionnalisme, dans ses larges contours, dfinit bien en revanche un projet intellectuel : celui dune
science conomique qui admet lhistoricit de ces catgories (voir Boyer dans ce mme numro).

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Lhistoire, dj longue, des relations entre conomie et sociologie est seme dembches. Ces disciplines sont en tension et il ne faut pas imaginer quune solution
miracle permettrait de rsoudre le problme. Il nest dailleurs probablement pas
fond de chercher rsoudre ce problme, car ces embches et ces tensions sont
de celles qui assurent la dynamique de la recherche. Lopposition en sciences sociales
entre un point de vue descriptif et un point de vue modlisateur fait probablement
partie de ces grandes questions pistmologiques jamais dfinitivement rsolues, du
type de celles tudies par Georges Canguilhem (le discret et le continu, le
vital et le mcanique). Au fil de lhistoire du dveloppement des connaissances
et des mthodes, on rejoue, dans de nouveaux contextes, les mmes dbats, dplaant ainsi ombres et lumires selon la belle mtaphore dAugustin Cournot : On
dirait quil y a dans certaines choses un fond dobscurit que les combinaisons de
lintelligence humaine ne peuvent ni supprimer ni amoindrir, mais seulement rpartir
diversement. [Cournot, 1982, p.64]

Bibliographie
Cournot Augustin (1861), Trait de lenchanement des ides fondamentales dans les
sciences et dans lhistoire, Vrin, Paris, 1982.
Stark David (2009), The Sense of Dissonance: Accounts of Worth in Economic Life,
Princeton University Press, Princeton.
Godelier Maurice (1966), Rationalit et irrationalit en conomie, Maspero, Paris.
Loty Laurent (2005), Pour lindisciplinarit, in Julia Douthwaite, Mary Vidal (dir.), The
Interdisciplinary Century. Tensions and convergences in 18th-century Art, History and
Literature, Voltaire Foundation, p.245-259.
Robbins Lionel (1947), Essai sur la nature et la signification de la science conomique,
2ed., Librairie de Mdicis, Paris.
Steiner Philippe, Vatin Franois (dir.) (2013), Trait de sociologie conomique, 2edition
enrichie, Presses universitaires de France, Paris.

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Cette rponse pratique au problme ne rsout pas toutefois la question sur le fond.
Jai personnellement connu des collaborations fructueuses avec des conomistes
qui ntaient pas htrodoxes. En toute gnralit, les sociologues conomistes
doivent se poser la question de leurs relations avec la science conomique dans
son ensemble; il en est dailleurs de mme des conomistes institutionnalistes, qui
auraient tort de croire que lensemble des sociologues ressemblent aux sociologues
conomistes quils ont lhabitude de ctoyer. Or, de ce point de vue, la cration, si elle
a lieu, dune nouvelle section du CNU conomie et Socit ne pourra manquer
davoir des effets. Jusqu prsent, la question na t pose quau sein de la discipline
conomique. Mais une telle recomposition disciplinaire aura aussi ncessairement
des consquences en sociologie. La sociologie conomique pourra-t-elle survivre
comme espace propre de la sociologie? Cela ne va-t-il pas renforcer, au sein mme
de la sociologie, les partisans dune posture irrdentiste? Ma longue exprience
de circulation et dorganisation de la coopration entre conomie et sociologie tend
me faire craindre de tels effets de domino.

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Testart Alain (1991), Pour les sciences sociales: essai dpistmologie, Christian Bourgois,
Paris.
Vatin Franois (1996), Le lait et la raison marchande. Essais de sociologie conomique,
Presses universitaires de Rennes, Rennes.

Vatin Franois (2013a), conomie versus sociologie. Du moment marxiste au dialogue des disciplines , in Y. Brailowsky et H. Inglebert, 1970-2010. Les sciences de
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Vatin Franois (dir.) (2013b), valuer et valoriser. Une sociologie conomique de la
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Vatin Franois (2008), Lconomie comme acte de gestion: critique de la conception


substantive de lconomie, Sciences de la Socit, n73, p.165-184.

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