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Andr Maurois, Les Annales politiques et littraires, vol.

95, 1930
UN ESSAI DHISTOIRE HYPOTHETIQUE
Si Louis XVI avait eu un grain de fermet
L'illustre historien auquel nous rendons aujourd'hui, Messieurs, un dernier et douloureux hommage
avait compris mieux qu'aucun de ses devanciers la formation de la France contemporaine. Dans son
grand ouvrage, si justement devenu classique : Les Consquences lointaines de la Rvolution, il avait
montr que l'Europe moderne a t tout entire modele par les hommes de 1789. Erudit exact autant
que philosophe... Mais dans le cercueil recouvert d'un drap noir, sur lequel les hommes des Pompes
Funbres avaient plac un coussin couvert de dcorations, il n'y avait plus pour couter les loges
ministriels ni rudit, ni philosophe.
Depuis deux jours l'me du vieil Historien montait dans l'ther vers le Paradis des Hommes de Bonne
Foi et elle venait d'arriver, bien loin du cimetire boueux o la pluie noyait ses confrres, dans le Ciel
des Historiens. Car le paradis des savants est, comme on aurait pu le prvoir, de continuer leurs
recherches pendant l'ternit, dans un monde o tous les documents sont vrais, o toutes les sources
sont accessibles et o renaissent tous les tmoins.
Dj en quelques minutes l'Historien avait clairci trois problmes qui, pendant sa vie terrestre, avaient
troubl sa conscience et les batitudes clestes lui semblaient plus douces que ne les ont dcrites les
potes et les psalmistes. Il errait maintenant dans les salles infinies des Archives de l'Eternit.
Qu'il allait tre agrable de voler par ces longs vestibules de nuages jusqu'aux lieux o des anges
savants et myopes gardaient les chroniques infiniment compltes des civilisations pr- crtoises, de la
Chine primitive et de l'Atlantide.
Or, comme l'me de l'Historien glissait, heureuse, parmi les dossiers vaporeux, elle se trouva soudain
devant trois hautes colonnes de nues, qui formaient comme le pristyle d'un autre ciel. Ces colonnes
portaient un fronton de lumire sur lequel on lisait, en traits de feu : Archives des Possibles non
Raliss. A la porte tait un jeune archange, appuy sur une pe flamboyante :
Excusez-moi, dit l'Historien en s'approchant... Je suis ici tout fait novice et ma question est sans
doute absurde. Mais comment peut-il exister des Archives des Possibles non raliss ?... Ce qui n'a
pas t peut-il laisser des traces ?
O prsomption humaine ! dit l'archange... Toute pense qui traverse l'esprit de Dieu participe par l
mme d'un mode d'existence... Il n'y a pas un pass privilgi... Il y a une infinit de passs qui ont tous
des valeurs gales... chaque moment du Temps, si bref que tu le supposes, la ligne des vnements
se divise comme un tronc d'o partent des branches jumelles... Une de ces branches reprsente la
suite des faits telle que les hommes l'ont connue ; l'autre ce que ft devenue l'histoire si un seul acte et
t diffrent... Ces ramures infinies forment les Possibles non Raliss dont je suis ici le conservateur...
As-tu compris ?
Pas tout fait, dit timidement l'Historien, qui restait au ciel le savant naf et mticuleux qu'il avait t
sur la terre... Pas tout fait car, si tous les Possibles se valent, pourquoi appeler rel celui que j'ai
vcu et non raliss les autres qui, dites-vous, sont de valeur gale ?
Parce que, dit l'archange, ceci est ton ciel... Le paradis est individuel.
Quoi ! Ces palais sans fin, ces archives innombrables et ce peuple d'anges n'auraient t crs que
pour moi seul ?
O homme de peu de foi ! dit l'archange... Pour le Seigneur Dieu, une infinit de crations infinies
n'est mme pas un remous de l'ternit... Te plairait-il d'entrer ?
L'Historien suivit l'archange. Des ranges de volumes relis d'une matire vitreuse et flexible,
s'tendaient aussi loin que l'il pouvait voir. Tous les titres commenaient par le mot : Si...
L'archange vola rapidement de salle en salle. Enfin il s'arrta.
Concours Dfis dHistoire. Madagascar-Comores. Ecrire une uchronie. Arnaud LEONARD

Nous sommes ici, dit-il, dans la bibliothque Si la France... Je crois qu'elle pourra t'intresser. Dj
l'Historien parcourait les rayons avec fivre. Si Dagobert... Si la bataille des Champs catalauniques...
Des noms inconnus l'tonnrent... Si Jacques, paysan de la Brie... Si Pierre, du bourg de Darnetal, prs
de Rouen... Mais il allait vite, car il cherchait sa priode, celle de la Rvolution Franaise laquelle
il avait consacr cette vie terrestre qui lui apparaissait maintenant comme un vol d'phmre, mais qui
avait t si pleine de travaux, d'enthousiasmes et de dceptions... Si la Fronde avait triomph... Si Louis
XIV avait pous Marie de Mancini... Il approchait. Soudain il saisit un volume : Si Louis XVI avait eu un
grain de fermet ... murmura-t-il. L'archange prit doucement le beau livre de ses mains et le porta sur un
aigle aux ailes dployes qui tait au milieu de la chambre de nuages.
Rgne de Louis XVI, 1774-1820...,. lut l'Historien... 1820 ? dit-il avec surprise.
1820, rpondit l'archange avec autorit.
Bientt l'Historien fut si compltement absorb par sa lecture qu'il oublia l'archiviste cleste qui, debout
ct de lui, tournait les pages de la pointe de son pe.
Le Roi et la Reine
Le jeune Roi qui monta sur le trne de France en mai 1774 inspira d'abord de grandes craintes aux
meilleurs esprits. L'poque tait dangereuse. Une excessive confiance dans la nature humaine, une
philosophie tout abstraite, avaient fait concevoir des esprances infinies. Au sortir d'un rgne
malheureux, la France attendait beaucoup d'un changement. Un souverain, mme excellent, risquait de
dcevoir et de dplaire. A plus forte raison pouvait-on redouter l'inexprience d'un homme de vingt ans,
en un temps o les affaires eussent exig tant de prudence et de maturit. Or, on croyait Louis XVI
d'une mdiocre capacit ; on craignait qu'il ne ft, comme le Dauphin son pre, de caractre faible et
peu dcid. On reconnut vite qu'il valait mieux que ce prince. Il tait vrai que son intelligence n'tait pas
des plus vives et qu'il tait incapable d'une application soutenue aux affaires. Mais il avait des qualits,
non pas brillantes, mais solides. Dans une poque de chimres et de fumes, il faisait voir un bon sens
un peu vulgaire et une saine mfiance des hommes. Il tait ennemi du faste, toujours prt aux
retranchements sur les dpenses, et surtout se montra vite d'une fermet qui allait jusqu' l'opinitret.
Sa vie prouva, mieux que celle d'aucun autre souverain, combien le caractre est, en politique, plus
important que l'intelligence, car ce roi mdiocre, par la seule force d'une volont ttue, rtablit la
monarchie dans un rang et dans un clat qu'elle n'avait mme pas connus au sicle prcdent.
La Reine Marie-Antoinette tait aimable mais peu faite pour rgner sur la France. Elle n'avait que
dix-neuf ans et l'on dcouvrait chez elle des dfauts, innocents chez toute jolie femme de cet ge qui
n'et pas t reine, mais qui faisaient une impression fcheuse en une princesse alors observe par
tout un peuple. On pouvait craindre que, sans aucune mchancet et mme avec une vidente
gnrosit, elle ne devnt fatale la monarchie par l'influence qu'elle pouvait exercer sur son poux, et
par une horreur des crmonies, blmable en un pays qui les a toujours aimes et qui les exige de
ceux qui le gouvernent.
Ministre Maurepas. M. Turgot
Le rgne de Louis XVI s'ouvrit par deux dcisions, dont l'une fut vivement critique, et l'autre loue
jusqu'aux cieux, et que l'vnement prouva toutes deux sages. La premire fut d'appeler au ministre
M. de Maurepas. Elle dplut l'opinion publique, dsappointe de voir revenir, alors qu'elle souhaitait
une politique hardie et jeune, un ministre d'tat de soixante-treize ans, lev dans les traditions de
l'ancienne cour, rompu aux intrigues, expert en cabales, et d'esprit fin plutt que gnreux. Il se trouva
qu'un tel sceptique tait indispensable pour guider travers les piges de Versailles les dbuts d'un
homme de caractre tout diffrent et qui devait tre l'instrument du salut. M. Turgot avait suivi, dans sa
carrire, la marche qui est la plus propre former un ministre, mais n'est que trop rarement suivie par
ceux qui se destinent ces charges. Ils croient les obtenir plus vite par l'art de flatter et de plaire. M.
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Turgot, qui ne les cherchait pas, s'y tait merveilleusement prpar par l'administration d'une province.
Rien ne permet mieux d'tudier les besoins gnraux d'un royaume que d'en bien connatre une partie.
C'est un grand signe de bonne volont, chez le jeune Roi et chez ses conseillers, que d'avoir t
chercher dans le Limousin un tel homme pour l'appeler, d'abord au ministre de la Marine, puis au
contrle gnral des Finances. Aucune intrigue ne joua. Des hommes qui connaissaient et admiraient
Turgot, en particulier l'abb de Vri, parlrent de lui M. de Maurepas, qui, son tour, en parla au roi.
Comme il est naturel, un prince si jeune fut mu d'avoir, pour ses dbuts, renvoyer l'abb Terray qui,
jusqu'alors, avait administr les Finances. M. de Maurepas bouscula le roi avec rudesse.
Vous m'avez toujours dit, Sire, que vous vouliez un ministre honnte. Le vtre l'est-il ? S'il ne l'est
pas, changez-le.
Vous avez raison, dit le Roi, mais je n'osais pas. Il n'y a que quatre mois encore qu'on m'avait
accoutum avoir peur quand je parlais un ministre. Mais je sens bien qu'il me faut montrer de la
dcision si je veux mettre de l'ordre dans ce pays. M. Turgot aura la finance.
Quand le choix fut connu, la cabale de l'abb Terray essaya bien d'intriguer chez le roi, mais celui-ci
rpondit seulement d'un ton bourru tous ceux qui lui en voulaient parler : M. Turgot aura la finance
, sans vouloir ajouter un mot. Le soir mme, le roi eut une entrevue avec le nouveau ministre, auquel il
donna sa parole d'honneur d'entrer dans toutes ses vues, et de le soutenir dans tous les partis
courageux qu'il aurait prendre.
Mais cela est presque vrai, dit l'Historien, levant les yeux vers son compagnon.
Vrai ? dit l'archange... Qu'entends- tu par ce mot ? Une des donnes du problme, le caractre du
roi, a t change... Le moment approche o l'histoire hypothtique se dtachera de l'histoire
humaine... Lis le titre du paragraphe suivant.
Refus de rappeler les Parlements, lut l'Historien... Refus ?... Louis XVI accepta de rappeler les
Parlements.
Justement, dit l'Archange, continue. Et l'Historien se pencha plus bas sur le livre lumineux.
Refus de rappeler les Parlements et Guerre des Chats Fourrs.
L'occasion se prsenta pour le Roi de tenir sa parole plus tt que ne lauraient peut-tre souhait ceux
mme qui lui avaient donn M. Turgot. On sait que les Parlements avaient t chasss par Louis XV en
1771. C'tait une des mesures raisonnables du rgne. Le Parlement de Paris avait toute l'autorit d'une
chambre populaire sans tre, comme elle, reprsentative. En refusant d'enregistrer un dit, il exerait
un vritable droit de veto que l'on ne pouvait lever que par l'ennuyeuse crmonie du Lit de Justice.
L'opposition de ce corps, son insolence et ses prtentions rendaient tout gouvernement impossible en
France. Le rappeler et t une faute mortelle pour la monarchie. Pourtant, de plusieurs cts, l'on
s'efforait d'arracher cette dcision au Roi. M. de Maurepas lui-mme la dsirait, tant issu, comme sa
femme, d'une vieille famille parlementaire. Le parti Choiseul, c'est--dire la Reine, le Comte d'Artois, le
prince de Conti et presque toute la noblesse intriguaient en faveur du Parlement. Les bourgeois mme
et le peuple de Paris, par une curieuse ignorance de leurs intrts vritables, voulaient considrer les
Parlements comme dfenseurs des liberts publiques. Turgot et, avec lui, beaucoup de ses amis
philosophes, discernaient mieux, sous des apparences trompeuses, le vritable intrt de la France et
les chemins de la libert. M. de Maurepas. M. de Miromesnil, M. de Sartines, tinrent avec le Roi sur ce
sujet de frquentes consultations, au cours desquelles M. Turgot pronona la phrase clbre : Sire,
donnez-moi cinq annes de despotisme et la France sera libre . Il montra que, si le Parlement
revenait, toutes les rformes dans les lois qu'il tait occup alors prparer deviendraient impossibles,
car ces messieurs avaient les mmes opinions qu'au XIVe sicle, taient bouffis d'un orgueil digne de
leur ignorance, et ennemis de toute lumire. Enfin, M. Turgot fit voir en cette circonstance toute
l'opinitret qui passait pour tre dans son caractre et il l'emporta, malgr M. de Maurepas, le Roi
prenant sur soi la responsabilit du refus (septembre 1774).

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La populace de Paris, souleve, dit-on, par des missaires du Prince de Conti essaya d'escorter en
triomphe quelques-uns des anciens magistrats qui s'taient risqus, sur le bruit de leur rappel revenir
d'exil sans attendre. Cette meute, connue sous le nom de guerre des Chats Fourrs , fut assez
difficilement rprime et aurait d ds lors donner l'veil sur la ncessit de rformer la police de Paris,
mais il fallut des vnements plus graves pour que l'on s'en avist.
Rformes de Turgot. Succs et difficults.
Dlivr des Parlements, il parut M. Turgot que son premier objet devait tre une rvolution dans le
systme des impts. Il ne voyait aucun autre moyen de calmer le mcontentement universel que
d'abolir les privilges et de soumettre l'impt les membres de la noblesse et du clerg. Les
dpenses du gouvernement ayant pour objet l'intrt de tous , dit- il au Conseil, tous doivent y
contribuer. On imagine que cela ne fut pas reu sans lutte. Le garde des sceaux, Miromesnil, essaya
de rpondre que, si le principe tait en effet juste, le prjug contraire existait et serait difficile vaincre.
Turgot rpliqua que l'ide du privilge fiscal tait abandonne par tous les esprits clairs, mme par
ceux des ordres privilgis.
Soutenu par le Roi et par M. de Maurepas, il supprima d'abord la corve (en 1776) puis, comme nous le
verrons plus tard, toutes les exemptions de taxes (en 1780). Il avait mme prpar un projet de
suppression de la dme perue au profit du clerg. Il voulait la remplacer par des pensions viagres aux
possesseurs actuels et, dans la suite, par des offrandes volontaires de chaque citoyen payant son
ministre des cultes. Mais cette sparation des glises et de l'tat choqua vivement le Roi et le parti
dvot. Sur ce point M. Turgot sentit l'opposition si forte qu'il n'insista pas. (On sait que cette rforme ne
devait tre ralise que cent vingt ans plus tard, sous le roi Louis XXI, par le chancelier Aristide Briand).
Aussi bien Turgot avait-il dj le plus grand mal dfendre ses autres mesures. L'ordre qu'il mettait
dans les finances dplaisait tous ceux qui avaient jadis profit de leur dsordre. Les banquiers qui
avaient pris l'habitude de prter au trsor royal des intrts usuraires taient furieux de voir que M. de
Vaines, premier commis, trouvait emprunter 4 %. Les banquiers hollandais, qui jugeaient
maintenant la France bien administre, prenaient confiance et offraient sans qu'on leur en demandt de
l'argent 3 %. On pouvait prvoir que bientt, par l'largissement de l'assiette de l'impt et par les
retranchements sur la Maison du Roi et sur l Guerre, le Trsor pourrait payer comptant et mme
commencer rembourser les rentes. Les financiers, qui perdaient ainsi un des plus srs de leurs
revenus, faisaient sourdement campagne contre Turgot, et, comme ils n'osaient l'attaquer eux-mmes,
lanaient de faux bruits contre lui dans le peuple de Paris, qui croyait tout.
A partir de 1776, les privilgis, furieux de se voir taxs comme le bas peuple, se joignirent aux
financiers pour cette entreprise. Ils trouvaient le public d'autant plus crdule que les rcoltes taient
mauvaises et que le pain manquait en plusieurs villes. De l accuser les dits nouveaux, il n' y avait
qu'un pas et l'opposition le fit vite. Il fallut vaincre Paris une petite meute. Le roi s'y montra lui-mme
et fit preuve d'un grand courage. Quand M. de Maurepas l'en complimenta, il rpondit seulement :
Pourquoi aurais-je peur d'eux ? Il fut prouv que les meutiers avaient t pays. C'tait le temps o
M. le duc d'Orlans disait :
On a une meute pour vingt-cinq louis.
Tout cela montra, une fois encore, la ncessit de rorganiser la police, alors si mauvaise qu'un
criminel se trouvait en sret s'il s'loignait seulement de quelques lieues. Le lieutenant de police et le
marchal de Biron (tous deux coupables de faiblesse dans cette guerre des farines ) furent
renvoys, et l'un des premiers emplois que Turgot fit des conomies ralises par lui fut de crer la
police civile de Paris, qui depuis rendit tant de services

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La Reine subit lAutorit du Roi


Les financiers et le bas peuple ntaient pas les seuls poursuivre Turgot de leur haine. Un ministre
des Finances, quand il administre l'tat en bon pre de famille, est rarement aim par ses collgues. M.
de Saint-Germain, ministre de la Guerre, ne voyait pas sans horreur un collgue qui lui avait refus trois
cent cinquante mille francs pour son ameublement personnel et plusieurs millions pour son
dpartement. M. de Maurepas, hostile depuis l'affaire du Parlement, trouvait que Turgot prenait trop de
pouvoir sur l'esprit du Roi. Surtout le parti de la Reine avait jur la perte du ministre. Le dgot de la
Reine tait moins l'effet de ses sentiments que celui d'une cabale, mais elle tait lgre en politique,
fidle en amiti, et elle tait entre en conflit avec le ministre au sujet de M. de Guines, ambassadeur
Londres.
MM. de Vergennes et Turgot avaient demand le rappel de M. de Guines parce qu'il trafiquait et
compromettait les intrts de la France. Le projet de la reine tait que Turgot ft envoy la Bastille, le
jour que le comte de Guines serait dclar duc.
Au mois d'avril 1776, tout faillit se rompre entre la cour et le ministre. Ce fut alors que Turgot crivit au
Roi la clbre lettre o il lui disait :
Vous manquez d'exprience, Sire ! Je sais qu' vingt-deux ans et dans votre position vous n'avez pas
la ressource que l'habitude de vivre avec des gaux donne aux particuliers pour juger les hommes...
Songez, Sire, que suivant le cours de la nature, vous aurez cinquante ans rgner et pensez au
progrs que peut faire un dsordre qui, en vingt ans, est parvenu au point o nous l'avons vu ! Oh !
Sire, n'attendez pas qu'une si fatale exprience vous soit venue et sachez profiter de celle dautrui...
Noubliez jamais, Sire, que cest la faiblesse qui a mis la tte de Charles Ier sur le billot ; c'est la
faiblesse qui a rendu Charles IX cruel ; qui a fait de Louis XIII, qui fait aujourd'hui du roi de Portugal des
esclaves couronns. Cest elle qui a fait tous les grands malheurs du dernier rgne. Je ne puis assez
rpter Votre Majest ce que je prvois et ce que tout le monde prvoit d'un enchanement de
faiblesses et de malheurs, si une fois les plans commencs sont abandonns et si le ministre qui les a
mis en avant succombe l'effort des rsistances qui s'unissent contre lui...
Il y avait sans doute quelque exagration plaisante (et que M. de Maurepas ne manqua pas de faire
remarquer au Roi) menacer du bourreau un souverain aim de tout son peuple, et cela en un sicle
de lumires et de sentiments tendres. Mais cette lettre, qui aurait pu causer la perte de Turgot, fit au
contraire merveilles. Le Roi fut piqu. Le soir, quand la Reine lui fit part de ses projets au sujet de M. de
Guines et de M. Turgot, il lui rpondit assez schement : Ce sont l vos dsirs, Madame, je les
connais, cela suffit. Cest moi de faire les dcisions. Le lendemain, quand la cabale reprocha la
Reine de n'avoir pu obtenir du Roi ce qu'on souhaitait, elle rpondit avec dpit : Eh ! que voulez-vous
faire avec un homme en bois ? Mais l'abb de Vermond, qui tait le secrtaire de la Reine, et
plusieurs autres s'entremirent pour lui faire comprendre quel tait l'homme qu'elle souhaitait sacrifier.
Elle tait lgre, mais capable de bon sens quand on lui montrait lintrt du royaume. Non seulement
elle se dsista, mais on obtint d'elle qu'elle ret M. Turgot.
L'abb de Vri a racont cette entrevue : La Reine dit au Roi : J'ai reconnu que j'tais dans l'erreur
sur M. Turgot et je vous dclare que je suis fort contente de lui. Le Roi transport de joie, courut elle
pour l'embrasser, serrant d'une de ses mains celle de M. Turgot. La Reine, se soulevant de son canap
pour rpondre aux caresses du Roi, laissa tomber sa coiffure que M. Turgot se trouva porte de
relever, lorsqu'il se baissait pour baiser la main du Roi. Tout cela produisit un mlange
dattendrissement et de gat qui fit natre un concert qui na point encore t interrompu jusqu ce
jour. Ce soir mme le Roi, content de la Reine, vint la voir faire sa partie de trictrac, et lui donna
pendant plusieurs jours des marques plus sensibles de sa satisfaction. La Reine, qui s'en aperut,
remercia les auteurs du conseil qu'on lui avait donn. De ce jour on a remarqu que, non seulement elle
n'osait plus agir directement contre les ministres du Roi, mais aussi qu'elle semblait aimer et estimer
davantage son poux pour la fermet qu'il avait montre.

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Guerre d'indpendance amricaine et refus de secourir les colonies.


Les colonies amricaines de l'Angleterre, qui avaient dclar leur indpendance en juillet 1776,
comptaient sur l'appui de la France. M. de Choiseul le leur avait promis et Vergennes, en arrivant aux
Affaires trangres, avait trouv des projets d'expdition tout tudis. Lui-mme tait partisan de les
soutenir, mais il voulait que ce ft d'abord secrtement. Turgot tait oppos cette politique, non qu'il
manqut de sympathie pour des hommes qui dfendaient leur libert, mais il craignait qu'une guerre
contre l'Angleterre, guerre qui serait longue, ne ruint la France. Il se souvenait des coups que la
Guerre de Sept Ans avait ports notre crdit. Il fut d'avis que, sans dcourager les Colonistes, on
temporist indfiniment. La discussion, au Conseil, fut violente. Turgot dit au Roi que, si l'Angleterre
persistait soumettre ses colonies par la force, elle ne pourrait y russir qu'en puisant tous ses
moyens. La France, pendant ce temps, aurait pu rtablir ses finances et augmenter sa marine. Si
jamais il fallait en venir lutter contre l'Angleterre, on le ferait avec des forces suprieures. Si au
contraire la Grande-Bretagne tait vaincue et devait accorder leur indpendance aux Amricains, les
rsultats auraient t acquis sans coup frir ni bourse dlier. La cause de l'Amrique, soutenue par les
philosophes, tait populaire en France et il y eut un grand cri contre Turgot, et mme contre le Roi qui
devint clameur quand Benjamin Franklin vint Paris pour plaider la cause de ses compatriotes. Il fut
accueilli par tout le monde, mais n'obtint rien, par le sage enttement du Roi et de Turgot. M. de
Vergennes, mcontent, donna sa dmission et fut remplac, aux Affaires trangres, par M. de SaintPriest, qui y montra du bon sens.
Le Trsor du Roi.
La politique qui fut suivie dans cette affaire irrita beaucoup de Franais, qui avaient gard depuis la
Guerre de Sept Ans, une vive hostilit l'gard de l'Angleterre et jugeaient l'occasion favorable pour
payer une dette ancienne. Mais Turgot et Saint-Priest supportrent avec patience les pamphlets o l'on
blmait leur lchet. Ils se consolaient de leur impopularit par l'tat prospre o la paix leur avait
permis de mettre les finances. Ds 1780, par les mesures qui avaient t prises budget des recettes
avait pass de deux cent deux cent quatre-vingt-dix millions, cela sans charger le bas peuple et
mme sans demander grand'chose aux deux ordres privilgis, presque tout tant obtenu par la
rforme de labonnement des villes. Quant aux dpenses, elles avaient t abaisses de deux cent
vingt deux cent dix millions, malgr de nombreuses constructions neuves dans la marine et la cration
d'un corps de police. Ce fut par ces excdents de recettes que commena l'accumulation du fameux
Trsor du Roi, qui monta jusqu' trois cent cinquante millions, donna tant de force la France dans les
conseils de l'Europe, et ne fut dissip qu'en 1843, au moment de la premire guerre europenne.
La Rvolution des Talents. 1776-1785.
Les historiens ont donn cette priode le nom de Rvolution des Talents et ce fut en effet, bien que
sans effusion de sang, une vritable rvolution qui transforma la France pendant ces neuf ans. M.
Turgot avait demand cinq annes de despotisme. Il en eut davantage et il en profita pour btir un
systme d'dits qui renouvelait tout le droit franais. Les premiers de ces dits avaient pour objet la
libert du commerce, la suppression des jurandes et des corporations. Turgot tait hostile ces
associations et prtendait que des hommes du mme mtier ne se rencontrent jamais, ft-ce sous
prtexte de boire, que pour conspirer contre le public et lever les prix. Sur ce sujet, les politiques ont,
depuis, tort ou raison, chang d'avis et on sait que les corporations furent rtablies, un sicle plus
tard, sous le Roi Jean VI, par le contrleur gnral Waldeck-Rousseau, avec le nom de syndicats. M.
Turgot, fort aid par M. de Malesherbes, s'occupa aussi d'assurer la libert de pense. Il fit rgler la
question du mariage des protestants et favorisa le retour de ceux-ci : il mit fin l'oppression o taient
encore les Jsuites et voulut abolir les lettres de cachet. Sur ce dernier point il choua, et il est curieux
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de constater que les esprits les plus libraux les jugeaient alors indispensables, soit pour s'assurer d'un
coupable qui n'tait encore que suspect, soit pour empcher des jeunes gens drangs de dshonorer
leurs familles. Ce fut en ce temps-l aussi que lon cra la premire banque franaise, la Caisse
dEscompte, le Comit de lHygine Publique (assemble de mdecins qui rendit de grands services) et
le Conseil de l'Enseignement National, qui devait grouper les coles en un seul systme et essayer de
donner tous les Franais un enseignement qui tendt les unir.
Telles furent les rformes de dtail, mais la gloire de ce ministre est davoir transform le royaume
dun despotisme appuy sur quelques privilgis, en une nation moderne. L'essentiel de la charte qui
unit aujourd'hui les Franais leur dynastie se trouve dj dans le premier mmoire de Turgot Louis
XVI : La cause du mal, Sire, disait-il, vient de ce que votre nation n'a pas de constitution. Au lieu de
gouverner comme Dieu, par des lois gnrales, Votre Majest est oblige de tout dcider par ellemme. On attend vos ordres spciaux pour contribuer au bien public, pour respecter les droits d'autrui,
et quelquefois mme pour user des siens propres... Tout cela tait vrai. Il devenait indispensable que
la nation ft reprsente, pour que ses besoins fussent connus, et que l'administration en ft rforme.
Le Roi cra donc, en 1784, toute une hirarchie d'assembles : municipalits de paroisse, de province,
et enfin une municipalit nationale. Ces assembles taient composes de dlgus de tous les
propritaires, privilgis et non privilgis. C'tait en somme le suffrage censitaire, tel qu'il existait en
Angleterre, mais plus juste parce qu'il n'tait pas encombr, comme chez les Anglais, d'innombrables
ingalits traditionnelles. La Municipalit Nationale devait s'occuper, titre consultatif, des travaux
publics, des secours de charit et de l'impt. A la vrit ce systme tait loin d'tre bon, mais tel qu'il
tait il calmait les passions et permettait aux Franais de recourir des mthodes plus douces que
l'meute pour faire entendre leurs plaintes. Malgr l'appui du Roi, il fallut dix ans pour vaincre
l'opposition que faisaient cette Constitution du Royaume tous ceux dont elle menaait les privilges.
En 1784, la disgrce de Turgot parut certaine. M. de Maurepas se retira en disant : Sire, votre
contrleur est trop fort pour moi. Le Roi semblait inquiet. Le Turgot se dissout , crivait Mme du
Deffand. Mais les dits sur la corve et la libert du commerce des bls avaient dj commenc de
produire leurs effets favorables. Le peuple de Paris, ne manquant plus de pain, soutenait Turgot. Une
foule favorable au ministre vint, en chantant des couplets, jusqu' Versailles. Le Roi eut alors un de ces
gestes dont il tait capable dans les occasions dsespres. Il prit M. Turgot par le bras et l'entrana
avec lui jusqu'au balcon. Les vocifrations se changrent en acclamations. Le mme jour l'dit tait
proclam, M. le Prince de Conti et M. le Comte d'Artois loigns de Versailles, et les premires
municipalits convoques.
Ainsi se fit en France, avec une aisance qu'admira l'Europe, le passage de la monarchie absolue la
monarchie constitutionnel.
Agitation pour le systme anglais. M. de Mirabeau.
Les municipalits n'taient que consultatives. On sait que le roi Louis XVI leur accorda le droit de voter
le budget, en 1798, l'occasion de la guerre d'Autriche...
A ce moment l'Historien leva vers l'Archange des yeux tonns.
Le roi Louis XVI ? dit-il... En 1798 ?... Mais il tait mort ?
Il tait mort dans la combinaison Espace-Temps o tu as vcu ta triste vie terrestre, dit l'Archange,
mais dans l'univers o tu viens de pntrer par ce livre, le Roi Louis XVI est mort en 1820, d'une
congestion des poumons.
Il n'y avait pas eu de Terreur ? demanda lHistorien.
Il n'y avait pas eu de Terreur, dit l'Archange.
Et que s'tait-il pass le 14 juillet 1789 ? L'Archange, de la pointe de son pe, tourna quelques
pages.
Le 14 juillet 1789 ? dit-il... Rien d'important. La Reine avait jou avec ses enfants... M. de Fersen
tait venu de Paris Trianon II avait donn trente-six livres son cocher... Le Roi avait chass.
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Mais Turgot tait mort ?


Oui, Turgot tait mort, en 1786, cinq ans plus tard que dans la ralit.
Et qui lui avait succd ?
D'abord, M. de Vesnes et M. de Boncerf, qui taient ses premiers commis et qui furent, l'un
contrleur gnral, l'autre ministre de la Marine.
Et qui taient les ministres, en 1793 ?
En 1793 ?... M. de Saint-Priest, M. de Montmorin, M. de Mirabeau et M. de Talleyrand.
Et M. Necker ?
M. Necker ?... C'tait un banquier genevois qui ne s'occupait pas des affaires de la France.
Et il n'y eut pas de conqute jacobine de l'Europe ? Pas de Directoire ? Pas de Consulat ?... Et
Napolon ?...
Napolon ? dit l'archange... Je ne crois pas qu'il y ait un Napolon dans l'Espace-Temps o nous
sommes en ce moment... Mais je puis consulter l'index gnral... Sur un signe de son pe, de grands
feuillets lumineux passrent rapidement au-dessus de sa tte, glissant dans la vote nuageuse. Des
milliards de milliards de noms y taient inscrits.
L... M... N... dit l'Archange. Na... Nap... Non, Napolon n'existe pas.
Il faut chercher Bonaparte, dit l'Historien...
Ah ! Bonaparte, dit l'archange, oui... Il y en a plusieurs :... Napolon Bonaparte, jeune Corse dont la
carrire fut obscure mais le caractre noble et ardent, mourut sous le porche de l'glise de Bastia, au
cours d'une meute locale, le 3 septembre 1796.
Quoi ? dit l'Historien... Pas mme le sous-lieutenant de Brienne ?
Il ne faut pas oublier, dit l'archange , que notre rameau s'est dtach en 1776.
Mais il y a d'autres rameaux ?
Il y en a une infinit, puisque chaque moment du Temps peut tre transform par une volont.
Ah ! dit l'Historien avec passion, je voudrais les connatre tous... Quel est celui-ci ?
Si le Roi, lut l'archange, en octobre 1789, avait cout le Comte de Saint-Priest...
Attendez, dit l'Historien... Ceci m'intresse. Je me souviens en effet que le 5 octobre, quand les
gardes nationaux marchrent sur Versailles, Saint-Priest conseilla au Roi de se mettre la tte de ses
troupes, de dfendre les ponts et, en cas d'chec, de se retirer Rambouillet.
C'est ce second conseil qui fut suivi, dit lArchange qui feuilletait, maintenant, le nouveau livre... A
peine le roi fut-il Rambouillet que des dputs de Dreux, de Chartres et d'Orlans vinrent le supplier
de prendre asile dans leur ville et lui offrirent leurs vies et leurs biens pour sa dfense. En quatre jours,
le roi avait port ses forces militaires dix mille hommes en appelant les rgiments cantonns dans les
environs et qui taient srs, n'ayant pas encore t atteints par les agitateurs parisiens. Dans la
quinzaine, il en eut le double. D'ailleurs, il n'tait pas attaqu, car les gardes nationaux n'avaient pas
os, sachant les troupes royales en force, aller au del de Versailles. Dans le mois, l'arme qui tait
Metz, sous les ordres du marquis de Bouill, avait rejoint le roi. Paris fut assig. La ville ne pouvait
tenir trs longtemps, car elle tirait sa subsistance des rgions qui taient entre les mains de l'arme
royale. Le 3 Mars 1790, Louis XVI rentra dans sa capitale... La Rvolution tait termine.
Mais la suite ? dit l'Historien... La suite ?... Car, ici, les causes profondes de la Rvolution ne sont
pas supprimes comme dans l'hypothse Turgot... Etait- il donc possible que la monarchie absolue
continut ?... Que des privilges sans devoirs correspondants, fussent maintenus ?
Non, dit l'Archange... Et ils ne l'ont pas t... L'Historien cleste, dont la tche est de comparer ces
Possibles, plus nombreux que les grains de sable du rivage, dcouvre vite que l'histoire des socits
humaines, considre sur une priode un peu longue, est toujours peu prs la mme. Les faits
changent ; il y a dans telle hypothse un peu plus de souffrance, dans telle autre un peu plus d'ordre,
mais cent ans plus tt ou cent ans plus tard on en arrive au mme point... Sans quitter ton histoire
terrestre, tu as un exemple de cette constance si tu compares l'histoire de la France avec celle de
l'Angleterre... Les vnements ont t bien diffrents, mais l'tat politique et social des deux pays est
aujourd'hui peu prs le mme. Il en est ainsi de nos histoires hypothtiques... Sans la Rvolution, la
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monarchie franaise se transforme cependant, d'abord en monarchie constitutionnelle, puis en


monarchie dmocratique appuye sur le suffrage universel...
Et la guerre de 1914 ?
Elle n'existe pas, mais il y en a eu d'autres... La plante est divise un peu autrement. Les Etats-Unis
ne se sont pas spars de l'Angleterre... Le Parlement imprial se runit Kansas City...
Pourquoi pas Washington ? dit l'Historien.
Washington ? dit l'Archange... Mais aucune ville ne s'appelle ici Washington... Il ne faut pas mler les
Possibles. .. Entre le monde anglo-saxon et les tats-Unis d'Europe, dont la capitale est Vienne, un
conflit dangereux se prpare.
Dans le monde hypothtique? dit l'Historien inquiet.
Naturellement, dit l'Archange en souriant.
Et quelle en sera l'issue ? dit l'Historien.
Ah ! dit l'archange, nos livres s'arrtent tous la minute prsente. Dieu laisse chaque tre vivant le
pouvoir et le soin de crer la suivante. L'Historien soupira. Dans le livre ouvert, la dernire page, une
ligne nouvelle se formait doucement. Trs loin, sur les plantes qui tournaient dans la nuit, des actes
imprvisibles sculptaient l'avenir.
Et Napolon ? dit timidement l'Historien. Que devient-il dans cette nouvelle hypothse ?... Cette fois,
il a bien t jusqu' Brienne, n'est-ce pas ?
Napolon ? murmura l' archange avec un peu de lassitude... Napolon ?... Ah ! c'est ce Buonaparte
dont tu parlais tout l'heure... Le voici, en effet... Capitaine d'artillerie en 1791, il fut tu en 1798, aux
environs de Damas, au cours de la campagne de Turquie.
L'Historien, rveur, regardait l'image de l'pe flamboyante briller dans le verre opaque de la reliure o
passaient des figures belles et confuses

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