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ETHNIE

Article crit par Jean-Loup AMSELLE

Prise de vue
C'est un truisme d'affirmer que la question de l'ethnie est au cur de l'anthropologie et qu'elle est
constitutive de sa dmarche. Pourtant, il est ais de constater que cet objet d'investigation n'a pas suscit,
jusqu' une priode rcente, un enthousiasme exagr de la part de la majorit des anthropologues. On a,
en effet, le sentiment, en parcourant la littrature, que le traitement du problme de l'ethnie est considr
par les chercheurs de terrain comme une corve dont il faut se dbarrasser au plus vite pour aborder les
vrais domaines: ceux de la parent, de l'conomie et du symbolisme, par exemple. Alors que la
dfinition de l'ethnie tudie devrait constituer l'interrogation pistmologique fondamentale de toute tude
monographique et qu'en un sens tous les autres aspects devraient en dcouler, on s'aperoit qu'il existe
souvent un hiatus entre un chapitre liminaire, qui, pour peu qu'on s'y attarde, montre le flou relatif de l'objet,
et le reste de l'ouvrage, o les considrations sur l'organisation parentale et la structure religieuse font
preuve de la plus belle assurance.
Ce relatif oubli ou ce dsintrt de la part des anthropologues est sans doute rapprocher de l'histoire
mme de la discipline et des diffrentes tendances qui l'ont traverse. Il est, en effet, de plus en plus vident
que l'anthropologie s'est forme sur la base du rejet de l'histoire et que ce rejet s'est maintenu depuis lors.

I-Prhistoire de la notion
L'ide selon laquelle il existe une hirarchie entre des socits occupant des positions voisines dans
l'espace n'est pas nouvelle. Les Grecs opposaient ainsi les ethn (sing. ethnos) et la polis (cit). Les socits
qui relevaient de leur culture mais auxquelles manquait l'organisation en cits-tats taient des ethn. Le
terme est souvent traduit par tribu (en allemand, Stamm), ou par tat tribal. Selon V. Ehrenberg, il est
vraisemblable [que l'ethnos] est beaucoup plus proche de la socit primitive. L'ethnologie prise au pied
de la lettre serait donc une science des socits qui sont a-politiques et qui, ce titre, ne peuvent tre
des sujets de leur propre histoire. Une dfinition pareillement ngative se perptue dans la tradition
ecclsiastique, qui appelle ethn les nations, les gentils, les paens, par opposition aux chrtiens (Littr,
s.v. Ethnique). Toutefois, pendant longtemps, on n'a tabli aucune distinction entre les populations
europennes et les tribus du reste du monde, qui taient dsignes du terme de nations. Ce n'est qu'
partir du XIXe sicle que le sens ancien du mot ethnie a t repris par les thoriciens modernes, mais
uniquement en rfrence une problmatique raciale. Dans l'Essai sur l'ingalit des races humaines
(1854), le comte de Gobineau utilise l'adjectif ethnique le terme ethnie n'existe pas chez lui d'une
faon ambigu. D'un ct, il l'emploie concurremment avec les termes de race, de nation et de
civilisation, mais, par ailleurs, on a aussi le sentiment que le mot dsigne, chez lui, le mlange des races
et la dgnrescence qui en rsulte.
C'est peu prs le mme sens et la mme ambigut qu'on retrouve chez Georges Vacher de Lapouge,
qui fut le premier introduire la notion d'ethnie dans la langue franaise. Dans son livre Les Slections
sociales (1896), il tente de rendre compte de la sparation de populations racialement homognes dont les
diffrents segments connaissent des vicissitudes diverses, entrent en contact avec d'autres races et
finissent, par la cohabitation prolonge avec celles-ci, leur ressembler davantage, du fait de la mixit
linguistique et culturelle, qu'au segment initial dont elles se sont spares.
Ces nouveaux ensembles, que l'auteur nomme nations, peuvent leur tour tre morcels sans que
cesse l'attraction entre leurs parties dissocies. Pour signifier cette cohsion de groupe, Vacher de Lapouge
juge impropres les termes de race, peuple, nation ou nationalit; et il leur substitue ceux

d'ethne ou d'ethnie, le premier vocable lui semblant plus correct et le second plus facile prononcer.
Cette problmatique raciale est reprise par Ferdinand de Saussure, qui propose de nommer ethnisme
le groupe de peuples racialement diffrents que rapprochent des relations multiples de langue, de religion,
de connaissance et de dfense communes, et par Regnault, qui, dans la sance du 19 juillet 1939 de la
Socit d'anthropologie de Paris, dfinit comme ethnies ou glossethnies les communauts
linguistiques pour les distinguer des races. Regnault est fortement combattu dans les annes 1930 par
Montandon, qui veut tout prix rendre au concept d'ethnie son caractre racial et qui, d'ailleurs, finira par
identifier sa position celle de l'occupant nazi pendant la Seconde Guerre mondiale.
La mme dmarche prvaut chez Shirokogoroff, qui, dans un article consacr la thorie de l'ethnos,
essaie vainement de donner un contenu concret cette notion et de se dmarquer de la biologie, tout en
insistant sur la dfinition relationnelle de l'ethnie. Ses ides connurent un destin trange: elles furent
utilises la fois par Mlhmann, qui influena lui-mme les anthropologues racistes sud-africains, et par les
anthropologues sovitiques, qui s'en servirent pour dfinir la notion de narodnost, unit sociale de base des
investigations anthropologiques en U.R.S.S. et fondement de la politique d'exclusion des minorits.
L'apparition et la spcification tardives des termes tribu et ethnie conduisent poser le problme
de la congruence entre une priode historique (marque par la domination europenne sur le reste de la
plante) et l'utilisation de ces notions. Si ces termes ont acquis un usage massif, au dtriment d'autres mots
comme celui de nation, c'est sans doute qu'il s'agissait de classer part certaines socits en leur
dniant une qualit spcifique. Cette qualit, dont l'absence les rendait dissemblables et infrieures nos
propres socits, c'est l'historicit; et, en ce sens, les notions d'ethnie et de tribu sont lies aux
autres distinctions par lesquelles s'opre le grand partage entre anthropologie et sociologie: socit sans
histoire/socit histoire, socit prindustrielle/socit industrielle, socit sans criture/socit criture,
communaut/socit.

II-Dfinitions
Les dfinitions du terme ethnie sont assez peu nombreuses et tournent toutes autour de quelques
grandes caractristiques. Max Weber appelle groupes ethniques des groupes humains qui font preuve
d'une croyance subjective dans leur ascendance commune, cause de ressemblances dans le type
physique, dans les coutumes, ou de souvenirs partags dans l'exprience de la colonisation et des
migrations. Pour lui, l'appartenance ethnique (Gemeinsamkeit) diffre de l'appartenance au groupe parental
en ce que son identit est prsume et qu'elle ne concerne pas un groupe engag dans une action sociale
concrte comme le second. Ainsi l'appartenance ethnique ne constitue pas un groupe: elle n'a pour effet
que d'en faciliter la formation, en particulier dans le domaine politique. Pour Meyer Fortes, l'ethnie ne
reprsente que l'horizon le plus lointain que les groupes connaissent, celui au-del duquel les rapports de
coopration et d'opposition ne sont plus significatifs sauf exceptionnellement. Nadel, pour sa part, appelle
tribu ou peuple un groupement unitaire dont les membres revendiquent leur appartenance un tel
groupement.
Pour Paul Mercier, l'ethnie est un groupe ferm descendant d'un anctre commun ou plus
gnralement ayant une mme origine, possdant une culture homogne et parlant une langue commune;
c'est galement une unit d'ordre politique. Il estime, comme Nadel, que le concept d'appartenance
ethnique exprime en grande partie une thorie labore par une population donne, mais il attnue
fortement la rigidit de ces dfinitions en affirmant que l'ethnie comme n'importe lequel de ses
composants n'est qu'un segment socio-gographique d'un ensemble plus vaste, et qu'il ne faut pas
l'envisager isolment; il entend, au contraire, la replacer dans l'ensemble d'un paysage ethnique
rgional envisag dans une perspective historique.
Nicolas, quant lui, considre qu'une ethnie, l'origine, c'est avant tout un ensemble social
relativement clos et durable, enracin dans un pass de caractre plus ou moins mythique. Ce groupe a un
nom, des coutumes, des valeurs, gnralement une langue propres. Il s'affirme comme diffrent de ses

voisins. L'univers ethnique est constitu d'une mosaque [...] de lignages. Il existe une profonde parent
entre ethnie et lignage ou clan, parent qui se trouve le plus souvent taye par un vocabulaire familial,
voire un mythe d'origine tablissant la commune descendance des membres du groupe partir d'un couple
initial ou d'un hros mythique. Nicolas ajoute que la ralit ethnique possde un flou caractristique et que
le cadre ethnique ne concide que rarement avec la formation politique de base.
Enfin, selon Frederik Barth: Le terme groupe ethnique sert en gnral dans la littrature
anthropologique dsigner une population qui a une grande autonomie de reproduction biologique, partage
des valeurs culturelles fondamentales qui s'actualisent dans des formes culturelles possdant une unit
patente, constitue un champ de communication et d'interaction, a un mode d'appartenance qui le distingue
lui-mme et qui est distingu par les autres en tant qu'il constitue une catgorie distincte d'autres catgories
de mme sorte. Pour Barth, c'est le quatrime point, celui de l'attribution (ascription), qui est le plus
important: Une attribution catgorielle est une attribution ethnique si elle classe une personne dans les
termes de son identit la plus fondamentale et la plus gnrale, identit qu'on peut prsumer tre
dtermine par son origine et son environnement. Dans la mesure o les acteurs utilisent des identits
ethniques pour se catgoriser eux-mmes et les autres dans des buts d'interaction, ils forment des groupes
ethniques au sens organisationnel du terme. F. Barth introduit aussi la notion de limites ethniques,
limites qui sont la fois maintenues et franchies par les populations.
Ce rapide inventaire des diffrentes dfinitions de l'ethnie telles qu'on peut les trouver dans la littrature
anthropologique montre la grande convergence des positions sur ce thme. travers les diffrentes
acceptions recenses apparaissent un certain nombre de critres communs tels que: la langue, un espace,
des coutumes, des valeurs, un nom, une mme ascendance et la conscience qu'ont les acteurs sociaux
d'appartenir un mme groupe. L'existence de l'ethnie rsulterait donc de la concidence de ces diffrents
critres. Hormis la proximit de la notion d'ethnie avec celle de race, on voit combien sa dfinition est
entache d'ethnocentrisme et combien elle est tributaire de la conception de l'tat-nation, telle qu'elle a pu
tre labore en Europe. Le dnominateur commun de toutes ces dfinitions de l'ethnie correspond, en
dfinitive, l'ide d'un tat-nation caractre territorial, d'un tat au rabais. Distinguer en abaissant tait
bien la proccupation de la pense coloniale. Et, de mme qu'il tait ncessaire de trouver le chef, de
mme fallait-il trouver, au sein du magma des populations conquises, des entits spcifiques.
Le concept d'ethnie avec ses ambiguts a t adopt par beaucoup d'ethnologues, qui taient conforts
en cela par la politique des administrateurs coloniaux en Afrique et en Asie et dont la proccupation
principale concernait l'identification des races.

III-Critiques
Pourtant un dbat souterrain n'a cess d'agiter la sociologie et l'anthropologie sur cette question, et
nombre de chercheurs n'ont pas manqu de faire tat de l'inadquation du concept d'ethnie avec la ralit
qu'ils avaient t mme d'observer sur le terrain. Chez les sociologues, M. Weber a t le premier attirer
l'attention sur le danger que reprsentait l'utilisation de la notion de groupe ethnique en l'absence d'une
analyse historique et sociologique concrte de la conscience qu'un groupe acquiert de lui-mme une
poque et en un lieu donns. Chez les anthropologues, Nadel a montr que la ralit ethnique des Nupe du
Nigeria s'imbriquait dans des ralits de plus en plus vastes qui s'tendaient l'ensemble de l'Afrique de
l'Ouest. Mercier, qui a subi l'influence de Nadel, est sans doute celui qui est all le plus loin dans sa tentative
de dconstruction de l'objet ethnique. propos des Somba du Nord-Bnin, il a soulign la ncessit de
resituer ce groupe dans la gographie et dans l'histoire et de l'inclure dans des cadres plus larges. Il a
procd aussi, ce qui est capital pour toute tentative de dfinition d'une unit sociale quelle qu'elle soit, un
inventaire du champ smantique du terme Somba.
Barth place, pour sa part, la notion de limite au centre de sa dmarche. Il montre que les sparations
entre ethnies servent tablir des schmes d'identification socialement signifiants et que, paralllement, il
se produit un flux continuel de populations travers ces limites. Il ouvre ainsi la voie une analyse des

relations entre ethnies conues comme des rapports de forces. Mais c'est dans certaines monographies que
ce processus de dissolution des ethnies spcifiques a t pouss le plus loin: les travaux d'Isaac Shapera,
d'Edmund Leach, de William Watson, de Claude Meillassoux, d'Emmanuel Terray et de Jean-Pierre Dozon,
notamment, tendent montrer que l'ethnie est en grande partie une cration contemporaine lie la
colonisation, aux migrations vers les villes et l'insertion dans un tat moderne. Il s'agit alors de dfinir la
nature des cadres sociaux qui s'offraient aux acteurs dans les anciennes civilisations et dans les socits
d'Afrique, d'Asie et d'Amrique latine prcoloniales.
l'heure actuelle, un nombre croissant de chercheurs s'accordent sur le caractre premier des relations
intersocitales. Les socits locales, avec leur mode de production, de redistribution, etc., loin d'tre des
monades replies sur elles-mmes, taient intgres dans des formes gnrales englobantes qui les
dterminaient et leur donnaient un contenu spcifique. C'est pourquoi chaque socit locale doit tre conue
comme l'effet d'un rseau de relations qui, faute d'tre explor en totalit, ne saurait livrer la cl du
fonctionnement de chaque lment. Cette attitude implique la dfinition des diffrents rseaux qui donnent
forme aux socits locales, la reconnaissance de l'existence d'un dveloppement ingal et, terme, un
changement de perspective en anthropologie consistant expliquer le moins labor par le plus labor
l'intrieur de phylognies spcifiques et limites.
Dans cette optique, il faut dfinir une srie d'espaces sociaux qui structuraient autrefois les diffrents
continents. De faon toute formelle, on peut distinguer des espaces d'changes, des espaces tatiques,
politiques et guerriers, des espaces linguistiques et des espaces culturels et religieux. On aboutit ainsi la
dfinition d'units sociales effectives qui sont les vritables sujets de l'histoire chaque priode considre.
Il s'agit, en particulier, de mettre en vidence les oprateurs qui rgissent les diffrentes procdures
d'encodage ou d'enregistrement. En gnral, ce sont les units politiques de toute taille royaumes,
chefferies, confdrations de villages, aires matrimoniales, lignages, etc. qui jouent ce rle en liaison avec
l'existence de courants d'changes internationaux. L'ensemble articul de ces multiples units est donc la
vritable matrice d'identification.

IV-Paradigmes ethniques et conversions identitaires


Si l'on accepte l'ide selon laquelle il existe une continuit dans le tissu qui unit les diffrentes socits
d'un ensemble donn, chacune d'entre elles tant conue comme le point ultime de tout un rseau de
rapports de forces, on est conduit admettre l'existence de chanes de socits l'intrieur desquelles
les acteurs sociaux se meuvent. Ces derniers, en fonction de la place qu'ils occupent dans les diffrents
systmes sociaux, sont mme de circonscrire dans la langue une srie d'lments signifiants ou de
smes qui, par une srie de transformations successives, donneront naissance un paradigme
ethnique.
On est ainsi confront aux problmes de l'attribution et de l'identification ethnique tels que les a
bien analyss Barth: un acteur social, en fonction du contexte o il se trouve, oprera l'intrieur du corpus
catgoriel mis sa disposition par la langue un choix d'identification. Celui-ci pourra lui-mme changer et
l'on aboutira ainsi des tableaux de transformation et de conjugaison. L'existence de tels corpus catgoriels
et les conversions identitaires qu'ils permettent sont l'indice le plus probant de l'existence de ces chanes
de socits et le signe que les stratgies sociales se produisaient l'chelle de vastes rgions. Plutt que
d'envisager les frontires ethniques comme des limites gographiques, il faut les considrer comme des
barrires smantiques ou des systmes de classement, c'est--dire, en dfinitive, comme des catgories
sociales.
L'ethnie apparat ainsi comme tant une construction identitaire labore par une population donne et
cela en parfaite continuit avec des notions voisines comme celles de race, de clan ou de lignage, dont on
trouve des quivalents dans les langues des socits exotiques. Ces constructions identitaires permettent le
regroupement d'agents sous la fiction d'une appartenance ou d'une descendance communes. Ainsi, les
patronymes, les noms de clan ou de lignage et les ethnonymes peuvent tre considrs comme une gamme

d'lments que les acteurs sociaux utilisent pour affronter les diffrentes situations politiques qui se
prsentent eux. De ce point de vue, il n'existe pas d'ethnie, au sens o ce terme dsignerait des entits
homognes racialement, culturellement et linguistiquement: au contraire, ce qui prvaut toujours, ce sont
des units sociales ingales et htrognes quant leur composition. L'ethnonyme est ainsi un signifiant qui
peut recevoir plusieurs signifis; son utilisation par un locuteur contribue crer les diffrents groupes
sociaux.
C'est pourquoi opposer telle signification d'un ethnonyme telle autre n'a pas grand sens tant que n'a
pas t tablie la liste complte des usages sociaux d'un mme terme. Un ethnonyme peut recevoir une
multitude de sens en fonction des poques, des lieux et des situations sociales retenus: s'attacher l'un de
ces sens n'est pas condamnable; ce qui l'est, c'est d'affirmer que ce sens est unique ou que la srie de sens
qu'a revtue la catgorie est acheve (fondamentalisme ethnique, racisme).

V-L'tat, la cit, les changes


Si l'on trace un axe et que l'on place, l'une de ses extrmits, les units sociales minimales (lignages,
clans, aires matrimoniales, etc.) et, l'autre, l'tat-nation, l'ethnie occupera autant de positions
intermdiaires que de conceptions qui prvaudront chez l'utilisateur de cette notion. Sous le masque de
l'ethnie, se trouve l'uvre, en effet, la ralit d'un acteur, celui qui effectue les oprations d'encodage et
d'enregistrement. Ces oprations d'enregistrement seront elles-mmes fonction de la taille des effectifs
englober. Plus ces organisations seront dveloppes, plus les effectifs incorporer seront vastes et plus
l'utilisation de ces catgories sera ncessaire, de sorte que les socits exotiques ne diffrent pas
fondamentalement des ntres: elles produisent des catgories servant classer socialement des agents.
De la mme faon, il n'existe pas de coupure entre le tribalisme moderne et son homologue ancien dans
les pays d'Afrique, d'Asie et d'Amrique latine. Le mouvement de franchissement des barrires ethniques, de
migration vers les villes (dtribalisation) et d'utilisation des rseaux de natifs comme mode d'organisation
conomique et sociale (retribalisation ou supertribalisation) est un phnomne qui a des racines historiques
trs anciennes. C'est ce mme mouvement qui se poursuit aujourd'hui vers les villes et qui aboutit
regrouper hors des structures rurales et villageoises un certain nombre d'originaires. Ainsi, plutt qu'un
indice de modernit, l'ethnicit pourrait donc apparatre avant tout comme un produit de l'urbanisation, de
l'dification tatique et de la vie de relations (commerce et rapports de toute sorte que des communauts
distinctes nouent les unes avec les autres) et cela, quelle que soit la priode considre.
C'est pourquoi rien ne distingue, en fait, le tribalisme ou l'ethnicit de la renaissance du rgionalisme
laquelle on assiste en Europe. Dans les deux cas, ces mouvements de retour aux sources ou
d'authenticit s'enracinent bien dans la ralit urbaine: ils sont une projection citadine sur une ralit
rurale et passe purement imaginaire. C'est effectivement l'loignement social et gographique qui, dans le
monde entier, permet de donner puret et homognit un milieu htrogne et hirarchis.
Jean-Loup AMSELLE

Bibliographie

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