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La smiotique face aux grands dfis

socitaux du XXI e sicle1


Jacques FONTANILLE
Universit de Limoges
Institut Universitaire de France

Numro 118 | 2015

Prambule
Une fois nest pas coutume : avant de passer la troisime personne, dont lusage est attendu de
tout smioticien qui se respecte , je mautorise un bref prambule la premire personne. Les
propositions qui suivent pourront paratre en effet surprenantes sous la plume dun smioticien, moimme en loccurrence, qui a pu donner limpression de rester plong (confortablement) pendant plus
de deux dcennies dans les profondeurs des affects et des passions, et dans les arcanes formelles de la
tensivit. Ce moi-mme en cacherait-il un autre, un soi-mme qui se serait peu peu affirm et qui
ferait aujourdhui surface la surprise gnrale (y compris de moi-mme !) ?
Pendant toutes ces annes, o je moccupais (moi-mme) de passions, de tensivit et
dlaborations thoriques diverses et obstines, jexerais paralllement dautres mtiers que celui de
smioticien, ou plutt dautres fonctions o le smioticien tait appel mettre en uvre sa
smiotique autrement : dans la gestion des affaires publiques universitaires, dans la ngociation avec
des professionnels de la politique, et pour finir, dans lchange intense avec les minents reprsentants
de ce quil est convenu dappeler les grands corps de ltat . Cest ainsi que se constituait un soi
dans lengagement mme du moi .
Ce parcours (toutes fonctions confondues, il a dur presque vingt ans) est maintenant achev, et
je mefforce den tirer quelques consquences pour ce quoi je nai jamais renonc, pour ce qui ma
toujours anim : le souci de lavenir de la smiotique comme projet scientifique. Tout au long de ce
parcours, en mme temps que je mefforais de participer aux avances de la smiotique en tant que
programme de recherche, jai assist et particip lvolution des manires de faire de la
recherche. Quon en pense du bien ou du mal, les conditions dexercice de la recherche, et mme les
conditions dexistence des disciplines de recherche, se sont profondment transformes en quelques
dcennies. Au milieu du XXe sicle, le grand partage entre les sciences (les sciences de la nature et les
humanits) pouvait tre peru comme clair et durable, et semblait mme protger les secondes de ce
quon appelait alors la demande sociale . En France, la domination sans partage du structuralisme,
au moment mme o les sciences sociales se mettaient en place et se dveloppaient, a dune certaine
1

Pour tout ce qui concerne lidentification des thmatiques et des dfis socitaux, ainsi que des programmes
concernant les sciences humaines et sociales, cette tude se fonde sur les documents labors par le Ministre de
lEnseignement Suprieur et de la Recherche, et diffuss partir du dbut 2014 : France Horizon 2020
(dclinaison franaise du programme europen Horizon 2020), Stratgie nationale de la recherche
(document labor en application de la loi de juillet 2013 sur lenseignement suprieur et la recherche). Les
aspects smiotiques de cette tude ne sont pas, comme le lecteur peut sen douter, extraits de ces documents
officiels.
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manire fonctionn comme alibi : les humanits taient en volution profonde et spectaculaire, les
sciences sociales avaient lambition de rivaliser avec la rigueur et le formalisme des sciences de la
nature. Elles se donnaient en outre une position critique et sadonnaient la remise en question, elles
taient donc, dune certaine manire, en prise avec la ralit sociale et politique, et cela leur vitait
davoir rendre des comptes dune autre manire.
Aujourdhui, la recherche est bien plus que le simple domaine dexercice des chercheurs
professionnels. Elle est lune des grandes fonctions de nos socits mondialises, et elle participe aussi,
par consquent, que ce soit pour nous attirer ou pour nous repousser, pour nous inquiter ou pour
nous rassurer, aux modes didentification que nous proposent ces socits. Cette fonction socitale de
la recherche devient en quelque sorte, du moins ai-je choisi den faire lhypothse, une condition
dexistence future des disciplines de recherche. Il ne me semble plus possible aujourdhui de distinguer
radicalement les recherches appliques , qui seraient faites pour servir quelque chose et autant
que possible tout le monde, et les recherches fondamentales, qui serviraient seulement les intrts de
la Connaissance et des Communauts scientifiques.
Les attentes socitales (positives et ngatives) sont probablement aujourdhui mme plus fortes
lgard de ce quon appelle les recherches fondamentales , non pas en raison de leurs potentiels
dapplication immdiate, mais en raison de leur capacit transformer moyen et long terme notre
rapport nous-mme, la socit, la vie et la nature. Le partage le plus significatif aujourdhui ne
se fait pas entre recherche fondamentale et recherche applique (qui dcrit, de fait, plutt une
sorte de rpartition du travail de recherche entre chercheurs professionnels quune diffrence
dimplication socitale), mais entre recherche consquente et recherche inconsquente . Et il y a
des recherches fondamentales qui ont des consquences considrables, tout comme il existe des
recherches appliques parfaitement inconsquentes.
La dimension sociale de la recherche participe du mme type dchange que Mauss a formalis :
la socit fait un don aux chercheurs (un don de statut, de temps, de conditions dexercice, etc.) qui
suscite une dette ; le maintien du chercheur dans la collectivit sociale implique quun jour ou
lautre, le contre-don vienne rgler la dette ; il nest pas exclu, si le contre-don est suffisamment
substantiel, quil relance lui-mme, dans lautre direction, le circuit du don et de la dette. Un jour ou
lautre : le temps social est lastique, et le retour du contre-don, selon les types de recherches, peut
tre plus ou moins retard. Mais il ne peut pas ne pas tre, sous peine de disparition de la fonction de
recherche elle-mme.
Cest ce que je crois. Et cest ce qui me soucie quand je pense lavenir de la smiotique.
I. Des dfis pour la smiotique et les sciences du sens
1. Les sciences humaines et sociales mises au dfi
Nous sommes presque tous convaincus que notre avenir dpendra, pour le pire ou le meilleur,
de la technologie, du numrique et de la robotique, des nanosciences, de la biologie des systmes et de
la dcouverte de nouvelles formes dnergie. Et pourtant chacune de ces perspectives technologiques
repose sur des choix, sur des dcisions, car aucune nest inluctable : qui peut interroger le sens de ces
choix technologiques, le sens de nos choix de socits, et plus largement, celui de nos civilisations ?

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Quelles consquences auront ces technologies sur notre rapport la nature, et sur notre
conception mme de la nature, dont la plupart des autres sciences sefforcent de dcrire les systmes
comme sils taient immuables ? Lanthropologie contemporaine montre avec insistance, grce ses
mthodes comparatives, dans le temps et dans lespace, que les technologies et les institutions
humaines, qui inflchissent notre rapport avec les phnomnes et les entits naturelles, notamment les
autres tres vivants, ont de considrables effets en retour sur lorganisation de nos systmes sociaux.
Les principales options de lidentification sociale, sur lesquelles les anthropologues fondent la
typologie des socits humaines, se caractrisent en effet principalement par la manire dont chacune
socialise (ou pas) la nature.
La plupart des grandes questions de notre temps impliquent donc soit une entre par les
sciences humaines et sociales, soit leur contribution centrale : lenvironnement, le dveloppement
durable, les droits de lhomme et des populations, la sant, laccs lnergie, leau, linformation,
lducation, linnovation par les usages, etc. Les sciences du sens sont intresses aussi bien en amont
quen aval de ces choix et des transformations impliques en chacune de ces thmatiques. En amont
des transformations technologiques et sociales, par la manire dont les dcisions sont prises, par les
prsupposs socio-culturels et politiques qui les dterminent ; en aval, par les consquences de
lintgration de ces transformations dans nos socits sur lquilibre mme de nos axiologies et de nos
croyances, notamment en matire didentification sociale. Les sciences du sens joueront donc
pleinement leur rle si elles interrogent les processus de dcision, la gouvernance des systmes, ainsi
que les consquences sociales, culturelles et anthropologiques des transformations en cours et venir.
2. Choisir le plan dimmanence appropri
La smiotique propose un corps de concepts et de mthodes pour interroger dabord les
pratiques, les textes, les objets, les interactions sociales, les formes de vie et les modes dexistence
collectifs et en collectivit. Elle est donc en mesure den construire le sens, en collaborant avec toutes
les autres sciences humaines et sociales qui contribuent difier, chacune sous un point de vue
particulier, cette architecture des significations humaines : lhistoire, la philosophie, la psychologie,
lanthropologie, lconomie, la psychanalyse ou la sociologie. Elle est en mesure de collaborer,
condition dtre capable de choisir le ou les plans dimmanence appropri(s).
Il sagit dapprhender aujourdhui sous quelles formes et avec quels effets smiotiques les choix
technologiques, conomiques et culturels influent sur la transformation de nos socits, ainsi que des
rgimes de croyance et didentification quelles proposent globalement et quelles offrent chacun de
nous. Le niveau de questionnement smiotique pertinent dpassera par consquent celui des objets
danalyse les plus courants et des mthodes les mieux rodes : les textes et les images, notamment. Ce
niveau optimal sera a minima celui des pratiques et des interactions sociales, et si possible celui des
formes de vie et des modes dexistence sociaux, en somme ceux de lexistence et de lexprience
humaines en gnral. Comme, par dfinition, ces niveaux danalyse intgrent des objets appartenant
tous les autres niveaux (des textes, des signes, des objets-supports, des mdias, des productions
culturelles en gnral), cest donc tout lappareil thorique et mthodologique de la smiotique qui, en
fin de compte, doit tre mobilis.

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Les questions qui se posent concernent dabord les socits, chaque socit considre comme
un ensemble signifiant. ce niveau de gnralit, anthropologues et smioticiens saccordent aisment
(ou du moins saccorderaient sils en faisaient la dmarche) sur le fait quune socit se dfinit (i) par
la manire dont elle pose la frontire entre soi et autrui , et (ii) par les modes didentification
quelle propose entre tous les membres du soi . Philippe Descola distingue quatre types de socits
sous cet clairage (qui est autrui ? comment sidentifie le soi ?) : lanimisme, le totmisme, le
naturalisme et lanalogisme, qui sont autant de manires diffrentes de rpondre ces questions 2. Iuri
Lotman dfinit de son ct la smiosphre partir du premier geste fondateur, qui distingue le
domaine du nous de celui du eux , et en dployant ensuite toutes les possibilits du dialogue et
des interactions entre les deux domaines3.
Mais lanthropologue est plus explicite que le smioticien sur un point au moins : il nous parle
de la constitution des socits, et pas des cultures, parce que les socits peuvent se constituer en
intgrant tout ou partie de la nature. La culture nest quune des solutions proposes par un seul
des types de socits, les socits naturalistes , pour traiter du partage entre soi et autrui et de
lidentit du soi. Pour tous les autres types, la diffrence entre nature et culture nest pas constitutive
de la socit.
Iuri Lotman dfinit de son ct la smiosphre en relation et en contraste avec la
biosphre 4. En ce sens, la smiosphre ne se confond pas avec la culture, mais concide plutt, au
vu de ses dterminants et de ses contenus, avec la constitution dune socit comme proposition
didentification pour ses membres, et comme condition dexistence pour toute smiose (ce que
Lotman appelle extensivement et au pluriel les langages ). Certes, Lotman utilise le modle de la
smiosphre principalement pour rendre compte de la culture russe et des transformations culturelles
en gnral, mais il ne faut pas confondre le modle et le corpus : le modle, cest la smiosphre, et la
culture russe est un corpus danalyse et dillustration. Lexistence dune smiosphre est une condition
de possibilit de la communication et des langages ; la smiosphre, prcise Lotman, est logiquement
antrieure toute smiose. Elle nest donc pas proprement parler une smiotique, mais un espace
social qui runit les conditions pralables pour que des smiotiques puissent se dployer :
Nous pouvons parler de smiosphre , que nous dfinissons en tant quespace
smiotique ncessaire lexistence et au fonctionnement des diffrents langages, et non
en tant que somme des langages existants ; en un sens la smiosphre a une existence
antrieure ces langages []. A lextrieur de la smiosphre, il ne peut y avoir ni
communication, ni langage.5
Dans la conception dveloppe par Lotman, il ny a pas dun ct la biosphre et de lautre la
smiosphre, mais bien deux modles scientifiques dfinis lun par rapport lautre, chacun tant la

Philippe Descola, Par-del nature et culture, Paris, Gallimard, 2005.

Iuri Lotman, La smiosphre, traduction Anka Ledenko, Limoges, Pulim, 1999.

Iuri Lotman, op. cit.

Op. cit., p. 10.

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condition dexistence et de fonctionnement, pour la biosphre, de tout ce qui concerne les organismes
vivants et leur volution, et pour la smiosphre, de tout ce qui concerne plus spcifiquement les
langages. Pour Vernadsky, la biosphre est en effet, tout comme la smiosphre, l espace-temps qui
dtermine tout ce qui se passe en son sein 6 . Et sil voque la nature, cest comme milieu
dobservation et corpus dtude, tout comme la culture pour Lotman 7.
Vernadsky fait mme la place pour ce que Lotman dfinira comme smiosphre, en distinguant
lactivit consciente de la vie des peuples de lactivit inconsciente delle-mme qui a cours dans la
biosphre8. Le problme pos implicitement par Vernadsky, via Lotman, est donc bien indirectement
celui du rapport entre les vivants et les langages, entre le mode dexistence de la vie et le mode
dexistence smiotique : parmi les processus naturels, on compte les processus smiotiques ; dans les
limites mmes de la biosphre, des phnomnes peuvent tre regroups, sous condition d existence
consciente , dans une smiosphre. Do, chez Lotman, linsistance sur la capacit dauto-description
(lactivit smiotique consciente delle-mme , dit Vernadsky) pour caractriser le mode dexistence
proprement smiotique, qui lui permet de circonscrire provisoirement le dialogue des smiosphres
aux socits humaines, dont les langages impliquent une activit pismiotique, voire mtasmiotique.
La smiosphre ainsi conue est donc linstance qui conditionne, fonde et accueille en dernier
ressort toutes les smioses, tous les types de smiotiques-objets, y compris les formes de vie. Mais il
faut conserver en mmoire la possibilit dun dialogue avec les modes dexistence naturels,
notamment les modes de l exister avec : en effet le principe mme de la socialisation du vivant
interroge la thorie de la smiosphre, car les modes dexistence sociaux nappartiennent pas
exclusivement aux humains. Et lanthropologie contemporaine considre, nous lavons dj suggr,
que les diffrents modes de socialisation des vivants non-humains font partie intgrante des
dterminations de chaque socit.

Il faut ensuite distinguer, lintrieur de la smiosphre (i.e. : la socit en tant que condition de
possibilit des smioses), plusieurs types de constituants, dont les relations ne peuvent tre
envisages, en ltat actuel de la recherche sur ces questions, que sous forme dhypothses de travail.
Les formes de vie sont des constituants de la smiosphre, en tant que smiotiques-objets
dment constitues, avec plan de lexpression et plan du contenu. Dautres types de smioses sont
envisageables, et ont t pour certaines depuis longtemps envisages, comme celles qui caractrisent
les signes, les textes, les images, les objets, les pratiques ou les stratgies. Nous avons dj propos9 de
disposer hirarchiquement ces smioses en une srie de plans dimmanence , depuis les plus
simples, les signes, jusquaux plus complexes, les formes de vie. Cette hirarchie repose la fois sur le
nombre de dimensions, de proprits et de relations ncessaires chacun de ces plans dimmanence,
et sur leur capacit intgrer, sans les uniformiser, les autres types de smioses.
6

Op. cit., p. 12. Cit par Lotman.

Op. cit., p. 12. Cit par Lotman.

Op. cit., p. 12. Cit par Lotman.

Dans Pratiques smiotiques, Paris, Presses Universitaires de France, 2008.

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Cest ainsi que les pratiques intgrent des smiotiques-objets de rang infrieur, des objets, des
textes, des signes qui, tout en jouant un rle actantiel dans la scne pratique, continuent, avec toutes
leurs dimensions et proprits, tre des signes, des textes et des objets. A linverse, une smiotiqueobjet de rang hirarchique infrieur peut galement intgrer des smiotiques-objets de rang suprieur,
mais au prix dune rduction et dune conversion qui leur fait perdre une partie de leurs dimensions et
proprits : un signe peut condenser une pratique, une stratgie peut tre textualise , mais la
pratique na plus alors que les caractres dun signe, et la stratgie, ceux dun texte.
Les formes de vie constituent (au moins provisoirement) le dernier niveau dintgration de
toutes les autres smioses ; elles intgrent et subsument, sans les rduire, des textes, des signes, des
objets, des pratiques et des stratgies ; elles portent des valeurs et des principes directeurs qui mettent
en cohrence tous les autres plans dimmanence ; elles se manifestent par des attitudes et des
expressions symboliques ; elles influent sur notre sensibilit, sur nos positions dnonciation et sur nos
choix axiologiques. Elles sont en somme les constituants immdiats de la smiosphre, car elles
dclinent, lintrieur dune socit donne, diffrentes manires de sidentifier au soi , diffrentes
manires de faire lexprience des valeurs.
Nous proposons de les caractriser spcifiquement sur les deux plans qui constituent un
langage : (i) au plan de lexpression, chacune se caractrise par son agencement syntagmatique,
par sa manire propre daffirmer la continuit dun cours de vie (dun cours dexistence), en bref, par
son ou ses modes de persistance ; (ii) au plan du contenu, chacune se dfinit par la congruence quelle
impose lensemble des choix figuratifs, modaux, narratifs et passionnels, en bref, par ses slections
congruentes. Les formes de vie peuvent en cela prtendre devenir le plan dimmanence appropri
pour que la smiotique puisse se confronter aux dfis socitaux . Mais elles ne sont pas les seules
pouvoir revendiquer une telle position.

Il nous faut en effet envisager leurs relations avec les modes dexistence sociaux10. Les modes
dexistences sociaux sont dabord identifiables, selon Bruno Latour et pour la plupart dentre eux, par
la thmatique institutionnelle (droit, politique, religion, science, technique, etc.) quils ont en propre.
Mme converties en prfixes (Dro, Pol, Rel, Tech, etc.) ces institutions et ces thmatiques ne sont
pas en elles-mmes smiotiquement constitues : elles sont importes partir dun dcoupage des
domaines de lgitimit sociale dont chaque socit hrite de par son histoire. La constitution
smiotique des modes dexistence sociaux commence avec la reconnaissance des rgimes de
vridiction : en chaque mode dexistence social, la vrit et le mensonge se disent
spcifiquement et diffremment. Et, par consquent, chaque mode dexistence social revient de
proposer une certaine manire de maintenir le lien social et lidentification au soi, une manire qui
donne lgitimit pour noncer.
Les modes dexistence sociaux sont aussi, prcise Bruno Latour, des manires de faire
lexprience des valeurs. Cette exprience consiste prcisment dans la confrontation entre deux ou
plusieurs modes dexistence : on pourrait cet gard considrer que chaque mode dexistence reposant

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Modes dexistence dans le sens dfini par Bruno Latour, dans son Enqute sur les modes dexistence, Paris,
ditions de la Dcouverte, 2012.
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sur une certaine conception de la vrit et de lnonciation lgitime, la confrontation entre ces
conceptions de la vrit et de lnonciation lgitime oblige trouver des raisons de prfrer et de
choisir un mode dexistence plutt quun autre, et fait alors merger des systmes de valeur.
Globalement, et au-del de limportation des dcoupages historico-institutionnels, les modes
dexistence sociaux se dfinissent comme des rgimes de croyance (vridiction et valeurs) qui sont
susceptibles de fonder des nonciations et de leur confrer une lgitimit, du moins aussi longtemps
quon se cantonne lintrieur dun seul mode dexistence. En ce sens, ils peuvent tre mis en rapport
avec les formes de vie. Les formes de vie, elles aussi, se rfrent des rgimes de croyance 11 ; elles
aussi ne peuvent se manifester que dans la confrontation avec dautres formes de vie, au moins comme
des figures mergentes sur un fond dj tabli ; elles portent galement, nous lavons dj mentionn,
des systmes de valeurs. Mais les formes de vie nont aucun caractre institutionnel et ne sont pas
contraintes par des thmatiques sociales ; elles peuvent impliquer des types vridictoires, mais
uniquement dans leurs relations congruentes avec toutes les autres catgories smantiques et
modales ; elles suscitent des nonciations, mais sans considration de lgitimit ou de norme sociale.

En bref, pas plus que la smiosphre elle-mme, les modes dexistence sociaux ne sont des
smiotiques-objets. Ils ne permettent pas de caractriser des types de smioses, avec plan de
lexpression et plan du contenu. Puisquils consistent en rgimes de croyance (vridiction, type
dexprience des valeurs, et domaine de lgitimit de lnonciation), ils dterminent eux aussi, comme
la smiosphre, des conditions pour que des smioses et des nonciations puissent avoir lieu. Pour
caractriser lensemble des proprits de chacun de ses modes dexistence, Bruno Latour voque les
conditions de flicit dAustin et de la pragmatique : les conditions de flicit sont des prrequis
pour que les noncs soient interprtables, et pour que leurs stratgies intentionnelles soient
reconnues ; ils en conditionnent le sens, mais ne le constituent pas pour autant.
La smiosphre joue ce rle conditionnant hauteur de la socit toute entire (la totalit des
nous ), et les modes dexistence, seulement pour des secteurs de la smiosphre, dfinis pour la
plupart partir de critres institutionnels et thmatiques. Ce qui nous conduit distinguer deux
niveaux de conditionnement : (i) les conditions sociales gnrales dtermines par la smiosphre
(la distinction et la dissymtrie entre nous et eux , la capacit dauto-description) et (ii) les sousconditions sociales particulires, dtermines par les modes dexistence sociaux (rgimes de
vridiction et de croyances, expriences des valeurs et conditions de flicit et de lgitimit des
nonciations).
Formellement, les modes dexistence sociaux peuvent regrouper des ensembles de formes de vie
dont ils dfinissent les conditions dexistence, mais des ensembles frontires indcises, des
ensembles mobiles, nomades, et jamais dfinitivement clos. En termes de modes de catgorisation, ces
regroupements seraient des familles de formes de vie au sens des airs de famille de
Wittgenstein. Pour participer une famille de formes de vie, il nest pas ncessaire de partager une ou

11

Dans Formes de vie ( paratre aux Presses de lUniversit de Lige), nous avons par exemple tent de montrer
que la comptitivit , une forme de vie caractristique des socits librales occidentales, repose sur un rgime
de croyance paradoxal, o la dngation de mauvaise foi est une cl indispensable.
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plusieurs proprits communes ; il suffit den avoir une en commun avec une autre forme de vie, qui a
son tour une proprit commune avec une troisime, et ainsi de suite. Les modes dexistence sociaux,
avec leurs conditions vridictoires et nonciatives, peuvent alors procurer une identit secondaire de
telles familles, une premire strate typologique qui caractriserait des types didentification sociale
lintrieur dune smiosphre. Les formes de vie, ventuellement dtermines par des modes
dexistence sociaux, nous procurent alors des rgimes de croyance et didentification, qui sajoutent
aux systmes de valeurs et aux principes de cohrence et de congruence qui leur sont propres.

Le domaine smiotique que nous nous efforons de circonscrire (le plan dimmanence dont nous
avons besoin pour affronter les dfis socitaux) rencontre finalement deux limites qui restent, en ltat,
problmatiques.
Dun ct, la smiosphre est coextensive de la socit, mais tous les tres vivants peuvent tre
socialiss, et au-del, mme les objets, et pas seulement les objets technologiques sophistiqus
(comme les robots) et les objets dits connects , peuvent galement tre socialiss. Formes de vie,
modes dexistence sociaux ; vivre, exister, coexister : les humains ont cela en partage avec les nonhumains, et, pour ce qui concerne coexister , bien au-del du vivant. Nous sommes ici la limite de
ce quon dsigne en gnral comme lexistence smiotique , par contraste avec des modes
dexistence physiques, chimiques ou biologiques. Le problme est pos : la smiose est-elle seulement
affaire humaine ? Ou bien faut-il en tendre la possibilit toute forme de socialit ? La rponse, si la
question est pertinente, est indispensable pour pouvoir traiter de dfis socitaux .
Dun autre ct, les constituants de la smiosphre (les diffrents types de smiotiques-objets,
au premier rang desquelles les formes de vie) rencontrent invitablement des prconstruits sociaux, et
notamment des institutions, mais aussi des classes sociales, et des catgories socio-culturelles. Cette
rencontre est plutt rassurante, en ce sens quelle confirme que le concept de smiosphre se
distingue de celui de socit : il y a bien dautres proprits et lments de la socit que ceux qui
sont admis comme conditions de possibilit de la smiose. Mais elle ouvre un autre problme : celui de
la possibilit (ou de limpossibilit) de concevoir lancrage des smiotiques-objets en relation avec cet
horizon de rfrence socio-historique.
Une rponse est dj disponible, mais elle a dj aussi perdu en crdibilit : le lieu dancrage des
smiotiques-objets, au sein de la vie sociale, serait la culture . La culture ne serait peut-tre mme
rien dautre que cela : des smiotiques-objets de divers niveaux et statuts, qui seraient accumules,
agrges et transmises dune gnration lautre. Mais nous avons dj rappel que le primtre de la
socialisation et de la smiotisation ne peut pas tre dtermin par la culture, puisque la culture nest
quune des solutions possibles parmi bien dautres.
Une autre rponse est envisageable : sans faire appel quelque horizon de rfrence que ce soit,
il est possible de concevoir ce qui serait un ancrage socio-smiotique pour les formes de vie : elles
peuvent en effet tre choisies durablement par des individus, par des groupes dacteurs, elles peuvent
devenir lidentit symbolique dun actant collectif. Cet ancrage nest pas ncessaire la reconnaissance
dune forme de vie, car une forme de vie doit par principe rester disponible pour tous les ancrages
ventuels. Il apporte donc une dtermination complmentaire, qui donne lieu aux styles de vie . Les
formes de vie nappartiennent personne en propre, ce sont des langages dont tous les membres
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dune socit peuvent faire usage ; en revanche, les styles de vie rsultent dune appropriation
durable, ds lors que cet usage procure une identit prenne.
Quand des groupes dacteurs ou des actants collectifs adoptent telle ou telle forme de vie, voire
plusieurs formes de vie appartenant une mme famille (cf. supra), on voit en effet se mettre en
place des rles sociaux fonds sur des usages socialement localiss et dtermins, permettant de
distinguer et de classer ces acteurs et ces groupes dacteurs. Leurs styles de vie (dfinis comme
rles et usages identitaires) leur servent alors assumer, en tant quidentit individuelle ou
collective, la cohrence et la congruence des formes de vie, voire galement les modalits de vridiction
et dnonciation propres aux modes dexistence sociaux. Ce quon appelle couramment, dans le
discours de la gographie ou de lamnagement des espaces rgionaux, des territoires , relve trs
prcisment dun tel ancrage : des formes de vie sont agrges par des usages, et appropries par des
habitants usagers ; ces agrgations sont stabilises par transmission dans la dure, et lappropriation
donne lieu des styles de vie du territoire, qui eux-mmes en constituent lidentit collective.

En bref, le niveau danalyse o nous devrions nous situer concernerait :


(i) les grands rgimes didentification caractristiques des socits, et, du point de vue
smiotique, caractristiques des types de smiosphres , dont la dtermination principale est la
dfinition d autrui et de ce qui est hors primtre de lexistence smiotique au sens le plus
gnral ; cest linstance des conditions sociales gnrales de la smiose 12 ;
(ii) les modes dexistence sociaux, avec leur rgime de croyance, et leur type dexpriences
axiologiques, dont la dtermination principale rside dans la dfinition de la vridiction et de ce quest
une nonciation lgitime ; cest linstance des sous-conditions particulires de la smiose 13 ;
(iii) les formes de vie, athmatiques, avec leur cohrence syntagmatique (les modes de
persistance) et leur congruence paradigmatique et axiologique (les slections congruentes),
ventuellement regroupes en familles , et rapportes un mme rgime de croyance et de
vridiction, et par consquent un mode dexistence social de rfrence ; leur dtermination
principale est leur constitution comme des langages , avec un plan de lexpression et un plan du
contenu, et disponibles pour tous, comme le sont les vernaculaires dune langue nationale 14 ;
(iv) les styles de vie, qui sont des rles sociaux rsultant de la superposition entre des formes de
vie et des classes dappartenance socio-culturelle, dont la dtermination principale est leur capacit
dancrage des formes de vie dans des usages qui classent et identifient les acteurs et groupes
dacteurs15.

12

La rfrence principale pour ce niveau danalyse est Philippe Descola, notamment dans Par-del nature et
culture, Paris, Gallimard, coll. Bibliothque des sciences humaines , 2005.
13

La rfrence principale pour ce niveau danalyse est Bruno Latour, op. cit.

14

Cf. Jacques Fontanille, Formes de vie, Sigilla, Presses de luniversit de Lige, paratre en 2015.

15

La rfrence principale pour ce niveau danalyse est Eric Landowski, Prsences de lautre, Paris, PUF, 1997.

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Si les formes de vie sont des langages (des smiotiques-objets) dont les styles de vie sont les
usages et des rles sociaux, les modes dexistence sociaux peuvent les rassembler en familles de formes
de vie ; et les rgimes didentification sociaux (et les smiosphres qui leur correspondent) sont des
macro-familles de formes de vie.
II. Deux questions transversales
Une telle approche soulve, pour ce qui concerne les grands dfis du XXI e sicle, deux questions
transversales pralables. La premire a trait aux capacits des sciences humaines et sociales, et donc
de la smiotique en particulier, rendre compte des aspects qualitatifs de lexistence humaine ;
dautres sciences soccupent des aspects quantitatifs : la dmographie, lconomie et la sociologie
notamment ; les sciences du sens ont en charge les aspects qualitatifs. La seconde question touche la
comprhension des processus sociaux de traitement de linformation, de formation des opinions et de
contrle et de suivi des dcisions.
1. La qualification de lexistence
Les dfis auxquels nous devons faire face impliquent des approches et des valuations
qualitatives. Ils suscitent en consquence de nouveaux rfrentiels. Les changements et les innovations
que nous avons en perspective impliquent a minima la comprhension sinon ladhsion ou la pleine
participation des citoyens, et plus gnralement une prise en compte des conditions dans lesquelles ils
peuvent accorder leur confiance ou exprimer leur dfiance dans le changement, ainsi que leurs
attentes en matire de conditions requises pour laccomplissement de leurs projets de vie explicites ou
implicites.
Face aux indicateurs quantifiables (ceux qui servent calculer le PIB), les sciences du sens sont
en mesure de dcrire et dapprcier limpact vcu des transformations prvues ou en cours. Tout
changement (urbanistique, technologique, politique, etc.), comme dailleurs toute situation stable et
durable, met en jeu la confiance et la dfiance des populations concernes, leurs capacits sadapter
ou rsister, les formes et chemins de leur acceptation ou de leur rticence, et de nombreux tats
motionnels associs. Par exemple, parmi les dfis du XXIe sicle, le dfi alimentaire, loin de se rduire
limpratif dassurer tous un bilan nergtique satisfaisant par des apports nutritifs favorables la
sant, doit tre abord en prenant en compte la possibilit des expriences hdonistes et identitaires
qui sont attaches la nourriture et son partage. Les pratiques alimentaires portent et transmettent
des valeurs et des interdits, des plaisirs et des dplaisirs, et des rituels et des habitudes, des gots et
des dgots qui inscrivent chacun de nous dans des traditions, des filiations identitaires, et des univers
de croyances.
Le dfi scientifique concern16 soulve des difficults mthodologiques indites : le rfrentiel
construire est largement subjectif et il a naturellement vocation merger, non de la seule observation
externe, mais aussi du dialogue dmocratique et de la dtermination collective des objectifs sociaux.
On ne peut qualifier lexistence sans faire appel aux existants eux-mmes, sauf sexclure

16

Il est trs clairement nonc en 2009 par le rapport de la Commission sur la mesure des performances
conomiques et du progrs social. Les auteurs, Joseph E. Stiglitz, Amartya Sen et Jean-Paul Fitoussi,
recommandent explicitement et longuement de mesurer et apprcier le bien-tre , objectif et subjectif.
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paradoxalement soi-mme de lexistence. Doivent tre ici mobilises toutes les disciplines qui sont en
mesure dapprhender la subjectivit, et de rendre compte non plus seulement de lexistence et de sa
persistance, mais de lexprience, ce qui couvre peu prs tout le champ des sciences humaines et
sociales, y compris celles qui traitent de la littrature et des arts, o se manifestent et se transmettent
notamment les expriences motionnelles.
Lapproche smiotique, notamment dinspiration structurale et gnrative, est lune de celles qui
sont en mesure d objectiver le subjectif , et cest mme lun des reproches que lui font ceux qui
voudraient que le subjectif reste subjectal ! Elle dispose des concepts et des procdures pour
comprendre les stratgies fiduciaires et les dploiements syntagmatiques de lmotion : encore lui
faut-il se placer bonne distance , au niveau optimal danalyse, et sur la base denqutes qui soient
la hauteur des problmes traiter, et dune porte suffisante pour accder la qualit dexistence de
populations entires. Une telle problmatique selon laquelle le PIB se verrait complt par le BIB
(lindice de bonheur intrieur brut ) suppose en effet de se placer en fin de compte hauteur des
formes de vie, pour identifier les indicateurs pertinents, ceux qui dterminent la formation des
systmes axiologiques, ladoption des croyances, les variations de la confiance, et les formes
spcifiques de la vie motionnelle.
Pour prendre un exemple, imaginons que la vrit soit un vritable enjeu pour la construction
dun tel rfrentiel : elle serait notamment implique, a minima, dans ltablissement et les
changements de la confiance et des croyances, et probablement au-del. Mais le jugement ou le
sentiment de vrit ne peuvent pas tre pris tels quels pour indicateurs, car il faut dabord les
replonger au sein de la forme de vie, ou plus gnralement du mode dexistence social dont on les a
extraits. Cest en effet le mode dexistence qui dfinit les conditions de vridiction, qui sont, de fait, les
processus pratiques selon lesquels chaque type social construit et fonde la vrit. Et il y a peu de
choses en commun entre (i) une vrit taye sur des dmonstrations externes qui sont supposes
dictes par les lois dune nature immuable et universelle, (ii) une vrit construite peu peu par un
accord tabli lintrieur dune communaut, et qui manifeste la force dun lien social ainsi confort,
et (iii) une vrit qui resterait lhorizon de rfrence inaccessible des jeux et des ruses de lapparence
phnomnale, eux-mmes considrs comme la seule chose qui soit donne saisir dans lexprience.
La garantie scientifique, le renforcement du lien social, le dchiffrement des apparences : autant
dpistmologies et de rfrentiels smio-anthropologiques diffrents.
2. Manipulation : comportements, opinions, dcisions
La seconde question pralable et transversale tient aux processus qui dterminent le
comportement et ses modifications, au plan individuel et au plan collectif. Cest un constat bien banal
que de rappeler que linformation reue propos de la nocivit dune pratique corporelle, dune
habitude alimentaire ou dune quelconque addiction ne se traduit pas ncessairement par un
changement de comportement. La communication de masse fait passer une information, et mme si
cette information est reue, il reste une apparente zone aveugle, que daucuns qualifieront
dirrationnelle, et qui ne traite pas cette information dans le sens souhait.
Il sagit en quelque sorte dun nouveau chapitre de la smiotique de la manipulation et de la
persuasion : comment faire croire, faire adhrer, faire faire ? Comment persuader une population
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dinflchir son action et son mode dexistence ? Comment interroger et faire partager les raisons pour
lesquelles on croit ncessaire dexercer une telle persuasion ? Une structure de manipulation peut tre
dcrite relativement simplement, comme Greimas le proposait la fin des annes 70 : comme une
transformation des rles modaux des actants. Mais la question qui se pose ici nest pas de dcrire,
simplement ou pas. La question qui se pose est de concevoir, de critiquer et de dployer une stratgie
de manipulation, et on comprend tout de suite que la perspective de transformer les rles modaux
est cet gard loin dtre oprationnelle ! Il nous faut au moins et au pralable une connaissance plus
prcise et approfondie des raisons pour lesquelles les manipulations passant par la communication de
masse peuvent chouer.
Il y a bien entendu tous les cas o linformation pertinente existe mais nest pas disponible
(voire est inhibe) au moment et sous la forme o elle pourrait tre mobilise. Lvolution des
campagnes pour la scurit routire est trs reprsentative de cette situation : dans un premier temps,
elles donnaient voir lvnement traumatisant, laccident et ses consquences immdiates ; dans un
second temps, elles mettent depuis peu en scne le bonheur ou le bien-tre que laccident mettrait en
pril sil advenait. Dans un cas comme dans lautre, on sefforce de donner linformation sur les
risques de la conduite automobile le plus de poids possible en lassociant un affect suffisamment
puissant pour que cette information soit mobilise au cours de la pratique automobile quotidienne.
Mais il faut alors, pour esprer quelque efficience stratgique, choisir un type de scne qui soit
lui-mme associ en quelque sorte naturellement ou automatiquement cette pratique, et mobilisable
presque continment tout au long de la pratique, sans en perturber le cours, et sans compromettre les
affects et valeurs quil porte au jour le jour. Et il est probable que les concepteurs de ces campagnes ont
compris quil est particulirement insupportable ou pervers, voire totalement dissuasif, de conduire
chaque jour une automobile en ayant en permanence lesprit des images de voitures crases et de
corps dchiquets. Ils en auraient donc dduit quil est plus prvisible que le flux de penses et
dassociations libres du conducteur opte plus naturellement pour des scnes plus neutres et/ou plus
gratifiantes, et dans tous les cas plus compatibles avec la conduite automobile.
On comprend en ce cas de quelle nature pourrait tre lintervention smiotique : prciser et
montrer comment rendre une information mobilisable en relation avec une pratique et une forme de
vie, et, pour commencer, proposer une description de cette pratique et de cette forme de vie. A
minima, la smiotique pourrait notamment montrer comment il est possible de modaliser et inflchir
un comportement sans dgrader ou compromettre une pratique toute entire (conduire, se nourrir)
dont on sait quon ne peut en soutenir le cours sans y adhrer avec un minimum dengagement.
Mais il y a aussi les cas o linformation est reue, intgre, prsente lesprit des acteurs au
moment mme o leur comportement montre clairement quelle nest pas suivie deffet. On a dans ce
cas typiquement affaire une tension entre des pressions contradictoires et concurrentes. Quelle que
soit la pratique dans laquelle nous sommes engags, elle est toujours soumise la concurrence des
autres pratiques qui interfrent avec elle. Cest un principe danalyse smiotique, quasiment une loi
du fonctionnement syntagmatique de la plupart des smiotiques-objets. Un texte, du premier au
dernier mot, arbitre sans cesse entre plusieurs isotopies smantiques potentielles, toutes concurrentes
pour advenir la manifestation ; cest mme lune des raisons pour lesquelles, dans une conception
non positiviste de la smiotique, on est conduit supposer que le texte est port par une nonciation
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(une praxis nonciative, plus exactement). De mme, une pratique en cours arbitre galement les
interfrences avec dautres cours pratiques qui exercent une pression pour prendre le dessus et
suspendre le cours de la premire. La remarque peut tre tendue aux formes de vie : nous sommes
engags dans lune delles, mais comme nous nous identifions un ou plusieurs modes dexistence
sociaux qui en conditionnent et mobilisent bien dautres, nous connaissons toutes les autres ; chaque
priptie ou ala dans le cours dune vie est de ce fait mme une occasion de suspension ou de
bifurcation.
Linformation reue et intgre propose une pratique ou une forme de vie alternative. Le fait que
linformation soit mobilise signifie, dun point de vue smiotique, quun cours dexistence alternatif
est disponible au moment o lindividu ou le groupe en a pourtant choisi un autre. La question qui se
pose alors est celle de la comptition entre des cours dexistence diffrents, celle du poids
axiologique et passionnel respectif de chacun de ces cours dexistence, celle de la force denchanement
syntagmatique de chacun deux, celle enfin de la place des uns et des autres au sein du rgime de
croyance et de vridiction qui domine dans le mode dexistence social de rfrence. Tout cela permet
dexpliquer pourquoi lun des cours dexistence simpose, et ces explications sont de nature smiotique.
Ltude des modalits de partage et de distorsion de linformation au sein des groupes sociaux,
des mcanismes de formation et dagrgation des opinions, ainsi que de tous les dispositifs
volontairement conus pour inciter les acteurs sociaux adopter tel comportement que lon juge
appropri et prendre telle ou telle dcision, passe donc par une connaissance approfondie des
formes de vie qui portent les axiologies et des modes dexistence qui leur procurent un cadre
didentification symbolique. Et, cette occasion, lanalyse smiotique saura remonter
dductivement, en-de de linformation factuelle elle-mme, aux prsupposs, aux systmes de
valeurs et aux tats passionnels avec lesquelles elle entre en comptition et qui, le cas chant,
pourraient mme en invalider la pertinence.
3. Un cas particulier : le principe de prcaution
Le principe de prcaution sous ses diverses formes est un de ces dispositifs de manipulation,
dont on observe priodiquement les effets inhibiteurs sur les dcisions politiques et sur lopinion.
Lextension progressive de ce principe, au cours des dernires dcennies, rvle paralllement la force
dune configuration passionnelle qui se gnralise dans toutes les sphres dactivits : lhyper-aversion
au risque17. Dans nos socits forte activit scientifique et technologique, le principe de prcaution
est le plus souvent avanc pour justifier la suspension dune dcision qui viserait dployer et
diffuser un procd ou un produit issu de la recherche scientifique et technologique. Mais lhyperaversion au risque est un phnomne dune autre porte, puisquelle porte sur tous les risques
collectifs, y compris lis aux vnements naturels.
Le risque est dabord une incertitude portant sur les consquences ou les dveloppements
incompltement prvisibles dune situation vcue actuellement ; sous la pression de linquitude

17

laquelle rpondent, prcisment et probablement en raison mme de sa diffusion massive dans nos socits,
les conduites dites risque quaffectionnent tout particulirement les adolescents, y compris les adolescents
prolongs que sont les cadres et responsables dentreprises, les voyageurs aventuriers, etc., sans doute tous
fascins par le processus de renaissance du survivant impliqu dans toute conduite risque.
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collective, cette incertitude stend lensemble des vnements venir, y compris ceux pour lesquels
aucune situation actuelle ne permet de faire dventuels calculs de probabilit. Mais laversion au
risque est une rponse inspire la fois par le refus des alas de lexistence, et par une attente de
protection diffuse mais nanmoins intense. Lattente de protection, quand elle concerne des
vnements naturels, sexprime le plus souvent par une interpellation des pouvoirs publics, qui
manifeste elle-mme indirectement un postulat (ou un espoir) implicite d anthropisation
gnralise du monde que nous habitons.
Les alas sont pourtant le propre de lexistence. Exister, en effet, ce nest que persister. Une
existence qui naurait aucun cours, et naffronterait aucun vnement tout au long de son cours,
naurait aucun sens. Mme lexistence de la pierre sur le chemin suit son cours : la pierre se dplace,
suse, senfonce, etc. Persister suppose un effort (le conatus de Spinoza) en chacun des moments de
lexistence. Comme aucun cours dexistence ne peut tre isol de tous les autres, des interfrences, des
concidences entre programmes se produisent, lesquelles suscitent les alas de lexistence 18. A
considrer lensemble de ces interfrences et de ces alas, on est conduit supposer que la persistance
est en interaction permanente avec une contre-persistance , parce quexister, cest tre plong dans
une ralit peuple dune multitude dautres existences.
Linteraction entre ces deux principes, persistance et contre-persistance, est au cur du
changement social : changer le cours dexistence, cest trs exactement lamnager en permanence
pour ngocier et dpasser les interfrences, et lui assurer un avenir. Laversion au risque nest pas un
refus de chaque ala considr sparment, mais bien un refus de la contre-persistance, au prix mme
dun renoncement au changement, qui est, insistons une fois encore, constitutif de la persistance. En
raison de sa capacit de diffusion sur de trs nombreuses dimensions et thmatiques de lexistence
sociale, de la forte cohrence de son axiologie, et de la puissante configuration passionnelle qui
lanime, laversion au risque possde la plupart des caractristiques dune forme de vie. Cette forme de
vie implique elle-mme, par consquent, un mode dexistence social o la contre-persistance devrait
tre entirement contrle, en quelque sorte de lextrieur du cours dexistence propre aux acteurs et
aux groupes sociaux.
La diffusion et lextension constates du principe de prcaution bnficie par consquent de
lapparition dun nouveau mode dexistence social, lui-mme producteur de ses propres institutions
thmatiques, et qui, pour sassurer le contrle de cette contre-persistance , multiplie les instances et
organisations, gouvernementales et non gouvernementales, charges de prvenir les risques et de
prendre toutes mesures la source mme du changement, pour viter quil advienne. Les mmes
instances et les mmes socits, dans le mme temps et au sein dun autre mode dexistence social,
reconnaissent linnovation un rle moteur dans le dveloppement conomique et mme dans le
renforcement du lien social ; le paradoxe veut mme quelles appellent de leurs vux les innovations
scientifiques et technologiques qui parachveront lanthropisation de la nature et faciliteront la
prvention des risques. On peut comprendre alors aisment que des socits post-industrielles
contraintes dinnover en permanence pour survivre se trouvent, de ce fait mme, prises en tenaille
dans la contradiction entre deux formes de vie appartenant deux modes dexistence diffrents.

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Comme lexpliquait dj Eric Landowski dans Les interactions risques, Limoges, PULIM, 2005.

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Face une telle problmatique, la smiotique peut contribuer, en collaboration avec la


philosophie, la psychologie, la sociologie, lconomie et le droit, notamment, non seulement dfinir le
cadre thorique et mthodologique dans lequel elle prend sens, mais aussi ltude systmatique des
interprtations possibles du principe de prcaution et des raisons smio-anthropologiques de sa
diffusion, la comprhension des mcanismes socio-smiotiques de l hyper-aversion au risque , et
galement ltude des processus dvaluation et darbitrage, relatifs ce type de dcisions dont la
probabilit des consquences est difficile prvoir.
III. Quelques thmatiques contemporaines
La plupart des politiques publiques contemporaines, notamment en Europe, mettent en avant
les mmes perspectives et les mmes problmatiques. Le programme europen Horizon 2020, qui a
dbut le 1er janvier 2014, dfinit les attentes collectives des pays europens et les propositions de
financements en matire de recherche ; il comporte notamment, parmi les thmatiques avances, sept
dfis socitaux portant sur la sant et le bien-tre, lalimentation et lagriculture durable, lnergie,
les transports, le changement climatique, lintgration et linnovation sociales, et la scurit. Ce nest
pas ici le lieu danalyser systmatiquement chacune de ces thmatiques pour y reprer dans le dtail
les dimensions proprement smiotiques : quelques aspects seulement de ces dfis retiendront notre
attention.
1. Le dfi sant et bien-tre
1.1. Des populations vieillissantes : perspectives smiotiques
Lune des dimensions de la sant et du bien-tre, dans lavenir de nos socits, tient au
vieillissement progressif de leurs populations. On prvoit par exemple quen France le ratio entre la
population des plus de 65 ans (supposs conomiquement inactifs) et la population active va passer de
38% en 2000 plus de 60% en 2050. Il sagit donc dune transformation en profondeur de notre
fonctionnement social, et probablement, terme, de nos systmes de valeurs et de nos formes de vie.
Les formes de vie se caractrisent principalement, disions-nous, par leurs capacits de
persistance et de rsistance aux alas et aux ruptures portes par le principe contraire, celui de la
contre-persistance. Lune des sources majeures de ruptures, dans la plupart des socits humaines (
la diffrence de la plupart des autres socits du monde vivant) est leur organisation en gnrations
successives : pour que les formes de vie et les modes dexistence persistent dune gnration lautre,
les pratiques sociales et culturelles, les connaissances et les techniques, les valeurs et les normes
doivent tre transmises. Lducation est une modalit institutionnalise de la transmission, mais
lessentiel de ce qui doit tre transmis lui chappe probablement. La comprhension des rgimes
temporels et des modes syntagmatiques de la transmission est loin dtre acquise, et la contribution de
la smiotique sur ce point est ncessaire.
Mais la transmission, dans des socits organises en gnrations successives, implique quune
gnration sefface quand la suivante sest appropri ce qui lui a t transmis. Cest prcisment ce qui
fait la diffrence entre lducation, qui a lieu entre des gnrations en prsence, et tous les autres
processus de transmission. A cet gard, le vieillissement des populations, qui aboutit faire de la

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gnration sortante la part majeure dune population, est un dfi pour les processus de transmission :
dun ct, la gnration qui sapproprie ce qui est transmis est minoritaire, et le devient de plus en
plus, affaiblissant ainsi la base mme de la transmission ; de lautre ct, la gnration sortante
sefface de plus en plus tardivement, et cohabite de plus en plus longuement avec la prcdente. Dans
ces conditions, on peut supposer que la transmission selon les processus dj connus passe de
moins en moins bien, et mme que de nouvelles tensions se fassent jour. On comprend alors que non
seulement il est urgent de comprendre les processus de transmission en cours, mais galement quelles
sont les alternatives, quels sont les obstacles, et quelles perspectives il est possible de tracer pour la
transmission dans une socit vieillissante.
Plus concrtement, on peut difficilement imaginer quune socit o les plus de 65 ans
deviendront majoritaires nait rien dautre leur proposer que les formes de vie et modes dexistence
dominants conus pour les populations conomiquement actives. Invitablement, les formes de vie des
populations dites inactives vont se diversifier et simposer. Les modes dexistence sociaux en seront
a minima inflchis, et certains compltement transforms. Aujourdhui, le sens de chacun des ges de
la vie est organis principalement autour de celui de la maturit sociale et conomique : en amont, ce
sens est organis en prparation de la maturit, et en aval, il vient en soutien de la maturit.
Dans lorganisation sociale venir, il faut prvoir un remaniement profond du sens des ges de la vie
et de la pondration relative des formes de vie spcifiques de chaque ge. La smiotique a rcemment
abord ces questions, mais en prenant pour rfrence les socits daujourdhui, et en se focalisant plus
particulirement sur la jeunesse et la maturit 19. La recherche nest donc qubauche.
Et cet gard, elle a pour principale tche de dcouvrir et de dcrire les conditions sous
lesquelles on peut la fois modliser et accompagner concrtement les innovations sociales qui
verront le jour qui sont dj en gestation ou en exprimentation : nouveaux modes de relations
sociales entre gnrations, volution des habitations et des quartiers, accompagnement des personnes
en perte dautonomie, assistance domicile, en prsence ou distance, etc. On observe par exemple
lmergence de nouvelles formes dhabitat group et autogr qui se dveloppent en Europe du Nord
(en Sude, plusieurs centaines de ces sites dont dj implants), qui sont conus pour tenir compte des
besoins et attentes spcifiques des seniors, et qui accueillent des individus et des mnages de toutes les
gnrations. Lattention des sociologues, des urbanistes, des architectes, des ergonomes, et des juristes
est dores et dj mobilise. Celle des smioticiens pourrait tre galement veille par ces nouvelles
formes de socialisation, en prolongement de la smiotique des ges de la vie.
1.2. La multiplication, lextension et linvention des addictions
Les addictions contemporaines voluent et prennent des formes indites : au-del des
substances dites illicites , dont on connat lexpansion conomique et sociale plantaire, on observe
galement de nouveaux modes dalcoolisation des jeunes, qui sont les symptmes dun changement
dans les formes de vie de cette classe dge, mais aussi des conduites addictives en contexte

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Notamment dans Ivan Darrault et Jacques Fontanille (dir.), Les ges de la vie. Smiotique de la culture et du
temps, Paris, PUF, 2008.
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professionnel, et surtout un dveloppement considrable des addictions sans substances (jeux


vido, rseaux sociaux, etc.).
Les addictions, en tant que telles, relvent de la premire question transversale voque cidessus : la nocivit est connue, on sefforce den diffuser le constat, mais cette information ne
contribue pas faire changer de comportement. Toutefois, lintrieur de cette question gnrale,
apparat aujourdhui une autre dimension pour ce qui concerne les addictions : de nouvelles addictions
naissent, qui ntaient pas identifies comme telles auparavant, et le processus engag semble
actuellement sans fin. Du point de vue de lusager, elles ne sont pas perues comme des addictions,
motives par un besoin profond, mais plutt comme leffet dune sur-sollicitation venue de lextrieur,
que ce soit dans lactivit professionnelle ou dans les loisirs.
La plupart de ces nouvelles addictions rpondent en effet des dispositifs mis en place par des
institutions (des entreprises, des rseaux, etc.) dont le modle conomique et social repose justement
sur la mobilisation quasi permanente dun maximum dindividus. En outre, elles ont pour support des
medias de masse, toujours disponibles, et, pour ressort, un processus dinnovation, aliment par un
modle conomique et social qui dplace indfiniment le champ addictif. Ce tableau rapidement
bross indique au moins la manire dont les sciences humaines et sociales aborderaient la question
des addictions : en reconstituant tout larrire-plan conomique, anthropologique, philosophique et
smiotique qui suscite, entretient, motive et renouvelle les pratiques addictives. Laddiction
individuelle peut sembler irrationnelle, mais le tableau global de la production des conduites
addictives procde en revanche, lui, dune rationalit trs cohrente, et que la smiotique peut
sattacher reconstruire.
Comment informer efficacement propos daddictions qui ne sont pas reconnues comme telles,
qui nexistent pas encore, qui se remplacent les unes les autres, et qui sont engendres par un
processus mondial qui ne connat pas ses propres limites ? Les addictions intressent la smiotique
des passions et des pratiques, mais les nouvelles pratiques addictives participent dune forme de vie
qui reste lucider.
Imaginons par exemple des enchanements passionnels imprvisibles et pourtant implacables,
o lidentit affective de lacteur se transformerait indfiniment mais serait soumise chaque tape
aux mmes forces dengagement, la mme intensit exclusive. Il faudrait alors interroger cette
identit en amont de la squence passionnelle canonique, avant que les dispositions passionnelles ne
se forment : ce nest pas, cest le moins quon puisse dire, le segment de la squence canonique le
mieux connu. Imaginons paralllement quun acteur enchane des sries de pratiques distinctes et
htrognes, dont les thmatiques et les objectifs sembleraient diffrents, mais avec la mme force
dengagement : il faudrait alors interroger dventuelles dimensions communes toutes ces pratiques,
qui pourraient renvoyer un schme syntagmatique identique, ou une mme relation exclusive avec
les autres pratiques quotidiennes. En dfinitive, tout cela ressemblerait alors une forme de vie : en ce
point prcisment, le problme porterait un nom, mais il resterait llucider.
Toutes les addictions, chaque poque, dans chaque socit, suscitent leur propre forme de vie :
le rituel hdoniste et litiste de la consommation du chocolat dans les cercles de la noblesse et du
clerg parisiens lpoque prclassique, vite rprim par lglise ; le romantisme dcadent et exotique
de la consommation dopium lpoque de la colonisation du sud-est asiatique ; lerrance libertaire des
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communauts hippies adeptes de lherbe, etc. De la mme manire, on peut supposer que les
addictions daujourdhui et de demain chercheront une signification collective, axiologique et
identitaire, dans des formes de vie dcouvrir. Le bouleversement des relations entre le public et le
priv, entre le secret et la divulgation, ainsi que des conditions dans lesquelles les acteurs accordent
leur confiance, seraient vraisemblablement des voies dinvestigation ouvrir. La prohibition de
certaines addictions, la culpabilit et la honte qui pse sur dautres, et la marginalisation sociale qui
sanctionne la plupart dentre elles, font sans doute partie des formes de vie en question, et elles ne
jouent pas cet gard, comme on le constate, le rle dissuasif quon pourrait attendre. Les discours
tenus par les politiques et les mdias envisagent des alternatives : la libralisation, la dculpabilisation,
la socialisation, notamment. Tout ceci mrite une analyse systmatique, patiente, mthodique : le sens
des addictions contemporaines est inventer.
2. Le dfi nergie, ressources et environnement
Au MIT, un grand programme pluridisciplinaire (Energy Initiative, MITEI) a t mis en uvre
pour comprendre quels sont les paramtres et les motivations qui influent sur la consommation
individuelle et collective de lnergie. Cette recherche mobilise lhistoire environnementale,
lconomie, le management, la sociologie, etc. Mais pas encore la smiotique.
Dans le domaine de lnergie tout particulirement, la recherche et la mise en uvre progressive
de nouvelles sources et de nouveaux procds, en faveur des nergies renouvelables, conduisent
inluctablement une dispersion des lieux de production, alors que les nergies non renouvelables
sont produites dans de trs grandes units industrielles, les centrales hydrauliques, thermiques ou
nuclaires. Dans le mme mouvement, elles rapprochent les lieux de production des acteurs et groupes
sociaux, jusqu mettre contribution chaque entreprise, chaque quartier, chaque mnage, chaque
habitant.
Le passage dun modle tatique trs centralis un modle dissmin et localis (olien,
solaire, biomasse, pompes chaleur, etc.) est bien plus quun changement de technologies : il suscite
un nouveau mode de socialisation et de smiotisation de lnergie, de sa production comme de sa
consommation. Des associations de riverains sefforcent de rguler linstallation des microcentrales sur
le cours des rivires ; des associations de quartier dlibrent sur la rpartition des quipements
photovoltaques ; les familles arbitrent entre plusieurs solutions pour produire leur propre nergie.
Une telle perspective inspire dj des recherches en matire de gestion automatise de
linformation dans ces rseaux de production et de consommation dissmins, complexes et
htrognes. Elles ne concernent pour lheure que les technologies de linformation et de la
communication (version sciences dures). Elles pourraient pourtant veiller lintrt des sciences de la
communication et de la signification (version sciences de la socit). Quant la smiotique, elle aurait
sans doute beaucoup faire dj pour raffiner sa thorie des actants collectifs, et ensuite pour laborer
un modle de la dissmination des offres et des demandes, un modle de la dissmination de la valeur
et de la circulation des objets de valeur. Les dfis socitaux sont videmment des dfis scientifiques de
haut niveau.
Plus gnralement la dimension smiotique des questions relatives laccs aux ressources de
base, la gestion de lenvironnement et la gouvernance sociale des futures nergies distribues est
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dj prsente, et sera disponible lavenir, dans de grandes masses de donnes verbales, iconiques et
dinteractions sociales. La concertation, la ngociation, la prise de dcision collective produisent
systmatiquement des textes de travail, des enregistrements, des comptes rendus de runions, des
dlibrations, des dclarations dans les mdias, et de trs nombreuses et diverses reprises dans les
articles de presse et les missions de radio, de tlvision. Elles nourrissent des blogs, des changes sur
les rseaux sociaux. La matire est plus quabondante : elle attend ses analystes.

Par ailleurs, les dfis touchant lnergie et lenvironnement ont une porte temporelle qui
interroge la smiotique. Le changement climatique, par exemple, soulve des questions thiques,
notamment en ce qui concerne la solidarit trans-gnrationnelle, qui ne se posent que parce nous
sommes en train de rviser profondment notre conception de la responsabilit et de limputabilit des
consquences de laction. Pour la premire fois dans lhistoire de lhumanit, la responsabilit
collective sexerce lgard de populations qui ne sont pas connues, qui nexistent pas encore, et dont
on ne sait rien des modes de vie, des croyances et des connaissances. En outre, elle se gnralise, et ne
dpend plus strictement de la possibilit dimputer une consquence une action, et une action un
acteur ; pour tre responsable en ce sens, il suffit dexister au moment o la question se pose.
Lexistence devient elle-mme responsabilit, puisquexister un moment donn cest tre
responsable de la persistance des modes dexistence sociaux, non seulement maintenant et demain,
mais bien au-del, au bnfice notamment de populations futures inconnues. Nous retrouvons ici la
question de la transmission, mais tendue cette fois la nature et aux mondes habits ou habitables en
gnral : il sagit de transmettre tous les modes dexistence, y compris les modes dexistence naturels.
Cette nouvelle perspective suscite des problmes indits et qui nont toujours pas trouv de
solution : toutes les agences nationales de traitement des dchets radioactifs sont depuis des dcennies
la recherche de solutions pour signaler les sites denfouissement et informer de leurs contenus les
populations qui y vivront dans plusieurs milliers ou dizaines de milliers dannes, selon la nature de
ces dchets. Quelles populations ? Avec quelle langue ? Avec quelles technologies ? Avec quelle
organisation sociale ? Avec quelles formes de vie ? En labsence de rponses plausibles ces questions,
les agences en question se tournent vers des linguistes et des smioticiens et leur demandent (i) de
poser la problmatique dans toutes ses dimensions, et (ii) de proposer des solutions de
communication et de transmission suffisamment robustes et universelles pour tre efficientes quelles
que soient les populations concernes. Le dfi est lanc, il a t relev plusieurs reprises, mais aucune
solution satisfaisante na encore t adopte 20.
Quoiquil en soit, de telles perspectives ont ncessairement des effets en retour sur les
disciplines qui les prennent en charge. Nous avons voqu par exemple lextension de la transmission

20

Dans les annes quatre-vingt, Thomas Sebeok, dun ct, Paolo Fabbri et Franoise Bastide, de lautre, ont t
sollicits et on conduit des recherches sur cette question. Thomas Sebeok proposait dimplanter linformation
dans le gnome despces animales dont il faisait lhypothse que le site denfouissement tait durablement leur
territoire. Cette solution ingnieuse, mais dont la robustesse sur une longue chelle de temps ntait pas garantie,
na videmment pas t retenue. Actuellement, le Centre de Recherches Smiotiques, Limoges, conduit le mme
type de recherche sous convention avec lANDRA (Agence Nationale pour la gestion des Dchets RAdioactifs) ; ce
programme, via lANDRA, est connect lensemble des programmes des quipes qui, dans les autres pays,
conduisent les mmes recherches avec leurs propres agences nationales.
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aux modes dexistence naturels : or la question de la transmission est centrale en anthropologie, et elle
y est presque systmatiquement comprise comme transmission culturelle ; pour lanthropologie
classique, on peut mme considrer que transmission et culture sont co-dfinis, et coextensifs : ce qui
se transmet, cest la culture, et ce qui constitue la culture, cest la transmission. Louverture de la
transmission aux modes dexistence naturels conduit ncessairement les anthropologues, sils sont
consquents, sinterroger sur ce que pourrait tre une anthropologie de la nature . Cest justement
cette question que rpond toute luvre de Philippe Descola 21.

Nous pourrions aussi voquer les rgimes temporels au long cours. La smiotique sest
prcisment intresse la diversit des rgimes smiotiques du temps, et a su montrer que ces
rgimes taient porteurs de systmes de valeurs, de schmas daction et de parcours passionnels, en
bref taient susceptibles de soutenir de vritables formes de vie22. Lapproche smiotique des rgimes
temporels repose jusqualors sur le raisonnement suivant.
La smiose temporelle (et notamment la possibilit dexprimer temporellement des axiologies)
implique systmatiquement deux points de vue sur le temps : le temps de lexistence et le temps de
lexprience. Chacun sparment drive vers des phnomnes temporels qui naboutissent aucune
smiose : le temps de lexistence seul nest plus quun temps physique, ou chronique ; le temps de
lexprience seul nest quun effort qui spuise reculer les rtentions et avancer les protentions, qui
engendre des tats passionnels, mais qui se rsorbe en eux. Runis comme un plan de lexpression et
un plan du contenu, le temps de lexistence et celui de lexprience engendrent alors un tiers temps,
une forme smiotique dclinable en multiples rgimes temporels : il sagit du temps social, du temps
smiotique.
On voit bien en quoi le temps long ou trs long remet en question cet difice smiotique : la trs
longue dure excde les possibilits de lexprience que nous sommes en mesure de faire ou
dimaginer, et le temps de lexistence doit alors tre rapport lexprience dautrui. Mais cet autrui est
un Autre parfaitement imprvisible et inconnu, nous lavons mentionn. Le rgime temporel
construire est donc tout fait indit, la smiose venir ne produira pas un temps social (quel lien
social pourrions revendiquer avec ces populations et civilisations futures dont nous ne savons rien ?),
mais tout de mme un temps smiotique. Nous nimaginons l que la discontinuit et laltrit de
lexprience, et nous supposons prudemment la continuit et la persistance de lexistence : mais sur le
trs long terme, est-il vraisemblable quaucune rupture majeure ne bouleverse le cours de lexistence
de lhumanit et de la plante ? Il suffit, pour prouver quelque doute sur ce point, de se retourner vers
le pass et de constater ce qui est advenu en dix mille ou vingt mille ans.
3. Le dfi Socits innovantes, intgrantes et adaptatives
Le type de socit dont relvent les socits europennes est principalement caractris par leur
capacit attirer les investissements et les talents, et rechercher la meilleure position possible dans

21

Philippe Descola, op. cit.

22

Denis Bertrand et Jacques Fontanille (dir.), La flche brise du temps. Les rgimes smiotiques de la
temporalit, Paris, PUF, 2006.
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la comptition conomique mondiale. Leur rgime didentification traditionnel commun repose sur
une ferme distinction entre ce qui relve de la culture et de la socit, dont la diversit et la multiplicit
sont constitutives, dune part, et ce qui relve de la nature, dont lunicit et luniversalit est postule et
procure un rfrentiel stable aux prcdentes, dautre part. Mais les deux principes qui les animent,
lattractivit et la comptitivit, conduisent ces socits dune part uniformiser leurs modes
dexistence, et dautre part faire du changement volontariste le ressort principal de leur persistance.
Dans ce mouvement, elles entranent la nature elle-mme, dont lunicit et la permanence sont, de ce
fait, de moins en moins assures.
Les socits de ce type sont donc sommes daccrotre leur aptitude innover, en un sens qui
nest pas seulement technologique, mais qui concerne toutes les composantes des modes dexistence :
les normes, les services, les productions culturelles, les institutions, les modes dorganisation et de
gouvernance. Ces socits doivent donc sorganiser pour pouvoir sadapter efficacement aux
changements rapides et globaux quelles impulsent elles-mmes.
Pour persister nanmoins, en tant que socits, elles doivent sassurer que le rythme du
changement est globalement le mme pour toutes leurs composantes : elles sont galement appeles
veiller lintgration de ces diverses composantes sociales. LEurope se donne par exemple comme
objectif prioritaire une cohsion sociale et culturelle transcendant la diversit des gnrations, des
croyances et des styles de vie, aussi bien que lapprofondissement du sentiment dappartenance une
communaut continentale.

Persistance, innovation, adaptation, intgration : la chane causale (ou de prsupposition, prise


rebours) est en elle-mme un problme traiter. Il faudrait innover pour persister, il faudrait
adapter pour innover, et il faudrait intgrer pour adapter. Faut-il ?
Personne ne se hasarderait, sauf sous linspiration de quelque dsespoir nihiliste, remettre en
question dans cette chane le tenant (la persistance existentielle) et laboutissant (le lien social). En
revanche, le chemin qui conduit de lun lautre (innovation, adaptation) mrite examen ! Cette chane
causale est en effet celle de la doxa socio-politique. Elle doit au moins tre situe parmi toutes les
autres possibles : parmi dautres formes de persistance sociale, parmi dautres formes dinnovation,
etc. La premire tche de la smiotique serait celle-ci : reconstruire les positions disponibles en
chacune des tapes de cette chane propose comme prescription, les dployer comme formes et styles
de vie, expliciter leurs fondements axiologiques et leurs effets passionnels. clairer en somme le choix
qui nous est propos.
Ce dfi socital touche directement les formes de vie contemporaines et les modes dexistence
sociaux en Europe et dans le monde. Il touche leur typologie, aux rgimes de croyances et
didentification qui les soutiennent. Mais cest une chose que de reconnatre et dcrire une forme de vie
ou un rgime de croyance existant, et cen est une autre que de proposer de nouvelles formes de vie et
dinventer un autre rgime de croyance. Cest une chose que de comprendre un mode didentification
sociale constat dans chaque pays europen, cen est une autre que de construire un mode
didentification lchelle de lEurope toute entire. Examinons trois thmatiques qui concentrent
actuellement les proccupations des socits europennes : lducation, le patrimoine culturel et la
scurit.
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3.1. ducation
Un accroissement du potentiel dintgration de nos socits dites d innovation , mais aussi le
souci de laccomplissement de tous, supposent un effort particulier dans le domaine de lducation, en
commenant par une mobilisation globale des acquis scientifiques : les connaissances produites depuis
un quart de sicle par la psychologie cognitive (identit des fentres dapprentissage, modes
dacquisition, de rtention et dactivation de linformation, dveloppement normal et pathologique des
aptitudes la gnralisation et des capacits linguistiques, mise en place des automatismes, etc.) sont
encore insuffisamment prises en compte dans les pratiques de formation, que ce soit dans la formation
initiale, ou dans lapprentissage tout au long de la vie.
Tout se passe comme si, dans la chane du transfert entre la recherche acadmique et les
institutions ducatives, le moment crucial de la recherche sur les pratiques manquait, ou tait
seulement occup par des actions innovantes quaucune rflexion systmatique sur les pratiques ne
viendrait soutenir. Ce serait trs prcisment la place dune smiotique des pratiques ddie aux
situations de formation et dducation. La psycho-smiotique dveloppe par Ivan Darrault est dj, de
fait, nourrie par une approche de ce type. La smiotique didactique, bauche il y a une trentaine
dannes sous limpulsion de Greimas, en revanche, na pas dpass le stade dune premire analyse
modale des interactions ducatives23. Le projet est donc reprendre.
Toutefois, lenjeu de lintgration sociale dborde le domaine des seules pratiques ducatives
innovantes. Lducation est en effet faite la fois de situations de formation institutionnalises et
ritualises, et de processus de transmission beaucoup plus divers et diffus, mais qui jouent un rle
essentiel dans une intgration long terme et, comme nous lavons dj indiqu, dans la continuit des
formes de vie travers les gnrations successives. Les politiques publiques croient pouvoir matriser
les premires, et il faut souhaiter quelles y russissent, mais elles ont peu de prise directe sur les
seconds, ne serait-ce que parce quils sont mal connus. En outre, de nouvelles formes de rsistance la
transmission apparaissent, qui organisent dans plusieurs pays un refus massif dappropriation des
modes dexistence sociaux proposs la jeunesse.
Limportance prise rcemment par le dcrochage scolaire , notamment en France, rvle une
perte de confiance profonde des intresss : une perte de confiance dans lutilit de la formation
propose, une perte de confiance dans sa capacit modifier positivement les perspectives davenir
des individus et des groupes sociaux. Il apparat mme, notamment dans les mouvements dits des
indigns , que le refus porte plus gnralement sur le type de socit, et sur le mode
didentification gnrique quil implique. Lefficacit de la part institutionnalise de lducation
suppose dabord que les processus et les valeurs de la transmission soient compris et accepts, ou du
moins que les raisons de leur rejet ou de leur dsaffection soient claires, et ce serait donc le premier
problme traiter.
Par ailleurs, les mthodes d'enseignement vont avoir recours de faon croissante des outils
numriques et des technologies que nous ne connaissons pour la plupart pas encore. On suppose en
gnral que, soutenues par une recherche adapte, ces nouveaux instruments induiront une approche
radicalement nouvelle de la transmission et du partage du savoir. Rien nest moins sr, et cest
23

Dans un numro des Actes Smiotiques (Bulletin), Smiotique didactique, Manar Hammad (dir.), n7, 1979.

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justement ce quil faudrait observer et dmontrer grande chelle. Les approches smiotiques du
numrique ont aujourdhui lopportunit de dpasser le stade de lexercice pratique de description des
objets virtuels du numrique, ou de la spculation intuitive sur les vertus pistmologiques de ces
technologies : elles peuvent en effet contribuer la comprhension et lvaluation des pratiques et
des innovations dans les usages, et les situer dans des familles de formes de vie identifier ou
prvoir. Dans le mme sens, la possible contribution de la smiotique lergonomie et lanalyse des
situations de travail et des tches dapprentissage est largement sous-exploite.
La recherche sur l'ducation demande une collaboration troite entre les sciences humaines, les
sciences sociales, les sciences de la vie, et les sciences et technologies de linformation et de la
communication. Dans ce concert disciplinaire et sur ces thmatiques, la smiotique nest pas la plus
avance : elle ne pourra donc contribuer efficacement, et dune manire qui soit recevable par les
autres disciplines en collaboration, que si elle sapproprie leurs acquis pour comprendre quelles sont
les questions smiotiques quils portent en germe. Cest exactement de cette manire que la smiotique
narrative a merg dans les annes soixante du sicle prcdent : en sappropriant les acquis de la
folkloristique formelle (notamment Propp) et de lanthropologie structurale (Lvi-Strauss). Mais, pour
fondateur quil soit, ce geste pistmologique et stratgique ne vaut que pour la smiotique narrative.
Le mme type de geste doit tre prvu et accompli pour la smiotique des pratiques, pour la
didactique, et pour les processus de transmission.
3.2. Patrimoine culturel
La dissmination, lappropriation et ltude du patrimoine culturel europen (hritage textuel,
mais galement iconographique, musical, cinmatographique, spectacle vivant, etc.) est de nature
accrotre lintgration du continent. Mais que ce soit pour intgrer ou pour tout autre motif, ce
patrimoine est un bien commun dont nos formes de vie ne peuvent se nourrir que sil est actualis,
activ, et mis en devenir au sein de la vie collective.
Le dveloppement des humanits numriques (tude des textes, des langues et des arts) modifie
profondment les conditions de prservation, dexploitation, de diffusion et de valorisation du
patrimoine culturel. Il va bien au-del dun simple dispositif de digitalisation de ce patrimoine. Les
uvres ainsi prserves, accompagnes des mtadonnes qui leur associent le contexte historique et
social de leur production, donnent une nouvelle dimension aux activits intellectuelles et aux tats
motionnels dont le patrimoine culturel peut tre le support. La digitalisation dbouche notamment
sur la reconstitution des environnements et des pratiques, par simulation et mise en uvre de ce quil
est convenu dappeler la ralit augmente .
Ces nouveaux moyens technologiques constituent un vrai dfi scientifique pour la smiotique,
qui sest jusqualors peu implique dans le traitement de grandes masses de donnes multimodales.
Par ailleurs, lpoque du structuralisme dominant, les analyses smiotiques ont contribu valoriser
des productions artistiques jusque-l marginales, comme la bande dessine, o mme, certains
gards, le cinma et la tlvision, qui ont ainsi gagn quelque lgitimit culturelle. Depuis, la
contribution de la smiotique la valorisation des patrimoines culturels a peu progress, au profit de
dmarches purement descriptives, qui visent principalement valoriser loutil smiotique, et pas

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lobjet analys. Loccasion est offerte dune contribution renouvele, incluant dsormais la
reconstitution des pratiques et des formes de vie associe ce patrimoine.
Le patrimoine culturel (monumental, paysager, etc.) est par ailleurs une source importante
d'activits socio-conomiques sur site, qui donc, par nature, ne sont pas dlocalisables. Plusieurs
tudes rcentes tablissent que le tourisme culturel reprsente la moiti environ du tourisme
international, et tout particulirement en Europe. Le tourisme dans son ensemble reprsente 7% du
PIB en France (sa contribution au BIB nest pas encore tudie !), un million demplois directs et 1,5
million demplois induits. Lavenir de ce secteur dactivits repose principalement sur la capacit de
ses acteurs concevoir et proposer une offre globale, incluant des formes de patrimoine comme la
gastronomie et la comprhension des paysages, et prenant en compte lvolution de la demande des
publics voyageurs, notamment en matire dimmersion socio-culturelle et de partage de styles de
vie avec les populations daccueil.
Les sciences humaines et sociales sont fortement sollicites en ce sens, et la smiotique peut
galement rpondre une telle demande, ds lors quelle se proccupe, comme aujourdhui, de
caractriser les ensembles signifiants cohrents et congruents que sont les pratiques sociales, les
paysages, et les formes de vie. Peu de smioticiens se sont intresss aux pratiques touristiques ; JeanDidier Urbain est lun des rares qui ait choisi ce domaine dinvestigation, en partenariat avec dautres
disciplines et avec des agences de dveloppement territorial. Lampleur de la tche et la diversit des
comptences runir impose dsormais que des quipes entires sy consacrent.
3.3. Scurit
Le renouvellement du lien social, lintgration des diverses composantes des socits, ainsi que
leur capacit prendre position par rapport au changement et y participer selon des rythmes
synchrones ou compatibles, sont fortement lis la scurit des citoyens, ou plus exactement
lapprciation et au sentiment quils en ont. La recherche en ce domaine se cantonne encore
aujourdhui, sous la pression des firmes et des institutions dont la scurit est le mtier, une
approche troitement logistique et technologique, sans doute parce quelle est focalise sur un type de
cas qui a de grands retentissements psychologiques et politiques, comme latteinte volontaire
lintgrit physique des personnes ou de leurs biens.
Le sentiment de scurit est dabord relatif des systmes de valeurs : la dfinition de ce qui est
jug digne dtre protg relve dapprciations sociales, qui participent de paradigmes socialement
localiss, comme les styles de vie, ou plus vastes et transversaux, comme les formes de vie. En outre,
bien dautres dispositifs que logistiques ou rpressifs participent du sentiment de scurit : les
modalits de mise en application des lois, ltablissement et la mise en uvre de contrats, de garanties
et dassurances.
La scurit des citoyens et de la socit dans son ensemble est prise en charge par toute une
ingnierie institutionnelle, qui participe directement dun ou plusieurs des modes dexistence sociaux
qui ont en charge la persistance dun modle social et dun tat de droit. Tout ceci concourt assurer la
protection de ce qui est jug le mriter et tablir la confiance des citoyens : mais justement, le
sentiment dinscurit, tout comme les failles objectives de la scurit publique, rvlent la fois (i) un
dprissement des modes dexistence qui portent ces dispositifs, (ii) un affaiblissement de la confiance
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individuelle et collective en leur efficacit, et surtout (iii) un dsaccord ou un malentendu sur les
systmes de valeurs sous-jacents, sur ce qui vaut la peine dtre protg.
Lapproche smiotique rencontre sur ce thme une vaste configuration sociale qui peut lui
permettre dexercer son savoir-faire en matire de stratgies fiduciaires. La confiance se gagne et se
perd dans la reconnaissance des dispositifs mis en place, dans la cohrence des enchanements
narratifs, dans la congruence entre les causes dinscurit supposes et les solutions mises en place,
entre les valeurs protger et les situations figuratives concrtes de la protection. Elle se gagne et se
perd galement en fonction de la consistance ou de linconsistance des modes dexistence sociaux qui
sont les rfrentiels la fois de lidentification et de la comprhension des situations dinscurit et de
lingnierie sociale et institutionnelle qui doit les prvenir et les traiter.
Par ailleurs, la confiance scuritaire se dgrade souvent brutalement sous leffet dvnements
ponctuels, fortement mdiatiss. Des vnements exceptionnels mais spectaculaires comme les
attentats ont une influence immdiate et disproportionne sur la formation de lopinion en matire de
scurit, au dtriment dvnements frquents mais anodins comme les accidents de la route. Aprs les
attentats du 11 septembre, un sondage montrait que les citoyens des tats-Unis estimaient 20% la
probabilit dtre eux-mmes victimes dun attentat terroriste dans lanne venir, ce qui, rapport
lchelle du pays, se serait traduit par un total de victimes potentielles du terrorisme estim 55
millions. La confiance repose aussi sur de telles apprciations de probabilit : dans le domaine de la
scurit, le plausible et le vraisemblable ne font pas toujours bon mnage avec le probable
et le possible . On peut faire tat de lhyper-aversion au risque (cf. supra), mais cela ne suffit pas
expliquer la diffrence de traitement qui est rserve certains types de risques. On pourrait en
revanche sinterroger sur le niveau auquel ces risques spcifiques affectent la confiance des citoyens :
probablement celui de la persistance mme du type de socit auquel ils sidentifient et des formes de
vie dans lesquelles ils se reconnaissent.
Cette errance apparente des jugements individuels met les dmocraties devant un dilemme : ou
bien on tient compte de laversion pour toutes les catastrophes possibles et on consacre alors la
prvention des risques des moyens qui ne seront plus disponibles pour des besoins mieux avrs ; ou
bien on remplace un processus de choix dmocratique reposant sur lopinion par un processus de
dcision autoritaire fond sur lvaluation du risque par des experts. La rponse ce dilemme, et la
restauration de la confiance des citoyens par des dispositions appropries (ducation et lvation du
niveau de formation, diffusion de la culture scientifique et politique, transparence des dcisions et des
institutions, etc.) est un enjeu crucial auquel lensemble des sciences humaines et sociales ont vocation
se confronter.
Les sciences sociales peuvent galement contribuer renforcer laptitude de la socit faire
face aux risques rels. Il est notoire, par exemple, que limpact dun sisme est trs largement
dpendant de la manire dont les populations concernes sont rparties, organises et prpares, et
que les consquences dun pisode critique peuvent tre attnues par une anticipation adapte. Cette
anticipation se fonde bien entendu sur une dfinition prliminaire des situations risque, mais aussi
sur la mise en uvre de comportements adapts ces situations, et on retrouve alors toutes les
questions relatives la mobilisation et lutilisation effective des informations utiles, et leur
compatibilit ou leur incompatibilit avec les pratiques et les croyances des populations.
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Ces quelques thmatiques npuisent pas le projet qui motive cette contribution. Ce ne sont que
quelques exemples saillants, qui occupent aujourdhui le devant la scne, et qui font lobjet dune
demande sociale et politique pressante. Ils sont eux-mmes ports et mis en avant par lopinion, par
des croyances et des attentes lies aux formes de vie actuellement dominantes. On peut esprer
nanmoins que ces quelques exemples suffisent convaincre que la rponse aux dfis socitaux du
XXIe ne relve pas des applications de la smiotique, mais quil sagit de vritables dfis
scientifiques, pour la plupart indits, et qui interrogent la smiotique sur la pertinence mme des
mthodes et des proccupations qui sont les siennes aujourdhui.
Il est au moins une distinction que ces problmatiques devrait faire vaciller, du moins pour ceux
qui y croient encore, savoir la distinction entre smiotique thorique et fondamentale et smiotique
applique , entre smiotique gnrale et smiotiques particulires. Ces distinctions sont
caractristiques dune discipline cantonne dans son propre champ, et focalise sur ses
problmatiques internes, en quelque sorte en circuit ferm : concevoir pour progresser, et
appliquer pour se convaincre de continuer concevoir. Les grands dfis socitaux posent des
problmes scientifiques qui ntaient pour la plupart pas prvus dans le corps de concepts et de
mthodes de la discipline. Ils posent ces problmes un niveau et avec une porte que la smiotique
ne sait pas affronter sans se remettre en question. Ils ont des retentissements thoriques et
mthodologiques sans commune mesure avec ce quon appelle traditionnellement une application
smiotique. En loccurrence, y a ici peu de choses appliquer, et beaucoup inventer !
Conclusion
Le jour o la smiotique sintressera au monde tel quil est, au monde tel quil va, aux hommes
tels quils sont et tels quils deviennent, la smiotique sera une des grandes sciences humaines et
sociales. Depuis quelques dcennies, et encore aujourdhui ( la diffrence des annes o Barthes et
Greimas fondaient la smiotique structurale), la smiotique sest intresse davantage au monde tel
quelle se le reprsente, lhomme tel quelle limagine et le conceptualise et, sauf exception (dont
tmoigne le courant socio-smiotique promu par Eric Landowski), elle-mme. Les grands dbats
pistmologiques de la smiotique (pour ou contre limmanence, pour ou contre la gnrativit, pour
ou contre le carr smiotique, etc.) sont lgitimes, et leur issue ne sera pas sans consquences sur la
capacit de la discipline soccuper dautre chose que delle-mme. Mais ils ne convainquent personne
de la porte sociale et culturelle des rsultats quelle obtient. Ils convainquent encore moins les autres
disciplines qui sapprtent relever les dfis du XXIe sicle faire une place, dans les grands
programmes pluridisciplinaires qui sont actuellement proposs, aux mthodes et aux rsultats de la
smiotique.
La focalisation exclusive sur des objets dtude directement accessibles aux mthodes existantes,
et en particulier la norme textualiste, nest pas trangre cette situation. Linvention de la textualit
est un moment dcisif de la constitution de la smiotique comme discipline part entire. Mais la
focalisation exclusive et durable sur ce type de smiose devient un obstacle pistmologique,
mthodologique et stratgique. La plupart des autres sciences humaines et sociales dialoguent
aujourdhui sur des plans dimmanence dun niveau de complexit qui dpasse largement celui de la
textualit : lanthropologie, lhistoire et la sociologie, notamment, visent des niveaux dorganisation et
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des phnomnes multidimensionnels et multi-chelles, et embrassent des problmatiques qui


concernent des populations entires. En se cantonnant ses objets prfrs, les textes, les images et les
mdias qui les combinent, la smiotique prend le risque soit de ntre jamais entendue des autres
sciences humaines, soit dtre maintenue dans des activits ancillaires quand elles participent
ensemble aux mmes programmes de recherche.
Cest pourquoi les smiotiques de lexprience, des pratiques, des formes de vie et des modes
dexistence, parmi dautres, dont la cohrence thorique et mthodologique est encore construire,
offrent une opportunit pour relever les dfis la hauteur o ils sont poss. La diversit des smioses
est aujourdhui reconnue, celle des plans dimmanence galement : restent choisir et dvelopper
celles et ceux qui sont appropris pour relever les dfis socitaux de demain. Socio-smiotique, smioanthropologie, anthropologie smiotique, anthropo-smiotique : peu importe le nom, et sans doute
mme vaut-il mieux ne pas donner un nom ces perspectives de recherche, puisquil sagit bien de
mobiliser maintenant la smiotique toute entire.

Pour citer cet article : Jacques FONTANILLE. La smiotique face aux grands dfis socitaux du XXI e
sicle, Actes Smiotiques [En ligne]. 2015, n 118. Disponible sur :
<http://epublications.unilim.fr/revues/as/5320> Document cr le 30/01/2015
ISSN : 2270-4957

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