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Chapitre 1

Par la fentre, les deux surs regardaient la jeune fille marcher dans le
jardin aux arbres dnuds. C'tait un jardin qui semblait minuscule
pour une maison aussi grande. Dans llgant quartier de Londres o
celle-ci se situait, le terrain tait rare et les riches demeures des
alentours ne ressemblaient en rien des maisons de campagne.
Lady Mary Reid, leur htesse, avait su tirer parti de ce jardinet que la
majorit de ses voisins s'taient contents de transformer en pelouse.
Ce petit coin de verdure avait sduit Sabrina ds son arrive, la veille
au soir. Cet aprs-midi, elle tait heureuse de pouvoir s'y attarder un
moment, car elle adorait tre dehors et le froid vif de l'hiver ne la
rebutait pas.

Pensives, les deux femmes continuaient d'observer leur jeune nice.


Alice Lambert fronait les sourcils. Quant sa sur Hilary, elle
semblait abattue.
Je ne me suis jamais sentie aussi nerveuse, Hilary, murmura Alice.
Moi non plus.
Les deux surs taient trs diffrentes. Grande, mince, les cheveux
bruns et les yeux bleus, Hilary ressemblait son pre. Petite et ronde,
en revanche, Alice, tait tout le portrait de sa mre.
D'ailleurs, elles ne cessaient de se chamailler.
Ce jour-l, pourtant, elles prouvaient toutes deux la mme inquitude
: leur chre nice, qu'elles avaient leve avec amour, tait invite
son premier bal...
Que pouvaient-elles redouter ? Sabrina, elles en taient convaincues,
saurait y faire bonne figure. Car elle n'tait pas dpourvue d'attraits,
mme si elle n'tait pas aussi belle qu'Ophlia, la fille de lady Mary,
qui devait galement dbuter dans le monde cette anne.
Sabrina tait la petite-fille d'un comte et l'arrire-petite-fille d'un duc.
Pourtant, ses tantes ne se souciaient pas de faire entrer dans la haute
socit londonienne cette jeune fille de la campagne. Elles ne
couraient ni aprs un beau parti ni aprs un nom. N'importe quel mari
d'un rang respectable leur aurait convenu.
En ralit, ce qui proccupait les deux vieilles dames, c'tait le
scandale qui hantait leur famille depuis trois gnrations: ne risquait-il
pas de resurgir encore, malgr toutes ces annes ? Elles-mmes
n'avaient jamais pu se marier...
Malgr leur nervosit, les deux surs ne s'avouaient pas ce qui causait
vritablement leur inquitude. Comme si un accord tacite les avait
empches d'voquer les vieilles tragdies.
Crois-tu qu'elle ait assez chaud dans ce manteau de laine? demanda
Alice.
Je doute qu'elle s'en soucie.
Mais elle risque d'avoir les joues rouges, ce qui la desservirait,
son premier bal.
A cet instant, une feuille qui avait chapp la vigilance du jardinier
de lady Mary s'envola vers Sabrina et tournoya ses pieds. La jeune
fille se mit rire en s'efforant de l'attraper, puis elle lana la feuille
au vent qui l'emporta aussitt.

Elle ne prend pas cette histoire de mariage au srieux, constata


Hilary.
Pourquoi voudrais-tu qu'il en soit autrement, alors que nous ne
nous sommes jamais maries et que cela ne nous a pas manqu ?
Je crains que nous ne lui ayons donn une ide fausse de la vie.
Nous-mmes esprions bien fonder un foyer, lorsque nous avions son
ge. Mme si, dsormais, nous nous estimons heureuses de ne pas
l'avoir fait.
Le seul regret des deux femmes, finalement, tait de n'avoir pas connu
les joies de la maternit. Grce Sabrina, qu'elles levaient depuis
qu'elle avait trois ans, elles avaient en partie combl ce manque. Et
elles s'estimaient plutt satisfaites de leur existence, mme si, de l'avis
gnral, elles passaient pour des vieilles filles aigries, se querellant
sans cesse (mais elles se chamaillaient depuis leur plus jeune ge, et
c'tait chez elles, en somme, une habitude enracine dans leur
enfance).
Soudain agace, Hilary jeta schement :
Dis-lui de rentrer. Il est temps qu'elle se prpare.
Dj?
Nous en avons pour des heures la rendre prsentable.
Ce n'est pas parce que toi, il te faut une ternit pour...
Enfin, que sais-tu de ces choses-l? l'interrompit Hilary. Tu as fait
des dbuts dans le monde, peut-tre ?
Et toi ? rtorqua Alice.
L n'est pas la question. Je pensais Mary. Combien de fois n'a-telle pas racont dans ses lettres qu'elle se prparait ds le saut du lit,
quand elle sortait le soir.
Pauvre Mary! Il lui faut certainement une journe entire pour
parvenir fermer son corset...
Hilary rprima un sourire, incapable de dfendre sur ce point son amie
d'enfance. Incontestablement, lady Mary, qui avait la gentillesse de les
hberger pendant la saison des bals (car les deux surs ne possdaient
pas de pied--terre Londres), s'tait considrablement arrondie au fil
des ans. Hilary l'avait peine reconnue, la veille, leur arrive !
Sa fille aussi commence s'apprter midi, se contenta-t-elle de
rpliquer.
Cette Ophlia doit passer des heures s'observer dans le miroir...
Tu ne comprends rien...

Tout en poursuivant leur petite querelle, les deux surs quittrent la


pice. les entendre, nul n'aurait pu croire, et encore moins leur
nice, que leurs chamailleries cessaient ds qu'il tait question du
bonheur de Sabrina.
Chapitre 2
Sabrina Lambert avait beau ne pas vouloir le montrer ses tantes, elle
se sentait terriblement nerveuse. Alice et Hilary nourrissaient tant
d'espoirs pour elle ! Elle ne voulait pas les dcevoir. Cela faisait plus
d'un an qu'elle prparait ses dbuts dans le monde. Afin de se
constituer une garde-robe convenable, elle avait mme effectu
plusieurs voyages Manchester.
Chaque anne, des dizaines de jeunes filles toutes semblables elle
arrivaient ainsi Londres, dans l'espoir de trouver un mari. Mais
Sabrina ne se faisait gure d'illusions sur son improbable succs. Les
Londoniens taient bien trop sophistiqus pour une simple
campagnarde comme elle. Les conversations dont elle avait l'habitude
portaient sur les rcoltes, le temps qu'il fait, les mtairies. Elle n'avait
pas l'esprit de la ville, ni l'habilet mdire d'autrui, dont on se
dlectait ici.
Malgr son inquitude, Sabrina se dtendait un peu, au fur et mesure
que la soire avanait. Ne s'tait-elle pas trouv une amie en la
personne d'Ophlia? Celle-ci tait ne Londres, elle y avait grandi,
connaissait tout le monde et voulait bien l'introduire auprs de ses
amis. D'ailleurs, comme elle tait ravissante avec ses cheveux blonds,
ses yeux bleus, son visage exquis, son corps svelte et lanc, Ophlia
tranait tous les curs derrire elle. Sabrina ne lui ressemblait pas.
Brune, plutt petite, elle ne se trouvait ni belle ni laide mais plutt
quelconque. La nature l'avait pourvue d'une poitrine gnreuse et de
hanches joliment arrondies qui accentuaient la finesse de sa taille.
Sabrina se sentait d'autant plus mal l'aise cause de ce corps trop
pulpeux son got.
Ses yeux taient peut-tre son seul atout. Ils avaient la couleur du lilas
au printemps, cercls d'un violet plus sombre.
Ils surprenaient ceux qui les voyaient pour la premire fois. Aussi
avait-elle t souvent embarrasse par ces regards incrdules qui

s'attardaient dtailler la nuance si dlicate de ses iris qu'elle en


paraissait irrelle.
Aux cts d'Ophlia, Sabrina n'tait donc pas loin de se juger affreuse.
Curieusement, ce constat ne l'affligeait pas du tout mais la dtendait.
Ce serait Ophlia, ce soir, qui attirerait elle toute la gent masculine.
Eh bien, Sabrina en profiterait pour observer et s'amuser.
L'ironie voulait qu'Ophlia n'tait mme pas cense chercher un mari,
puisqu'elle tait dj fiance. Plus exactement, ses parents l'avaient
fiance un homme qu'elle n'avait jamais vu, mais qui ne semblait pas
lui convenir et qu'elle avait entrepris de ridiculiser en rpandant sur lui
les pires calomnies.
C'tait sans doute ainsi que l'on se dbarrassait des gens, Londres,
songeait amrement Sabrina.
Celle-ci se sentait presque dsole pour cet inconnu qui, ne se trouvant
pas en ville pour le moment, ne pouvait mme pas se dfendre. Mais
ce n'tait pas elle de plaider sa cause... Les bruits que rpandait
Ophlia taient peut-tre fonds. Qu'en savait-elle, aprs tout?
D'ailleurs, les tantes de Sabrina n'aimaient pas non plus le grand-pre
de cet homme... Il s'agissait d'un vieux marquis, qui se trouvait tre
leur voisin. Sabrina ne l'avait jamais rencontr, mais Alice et Hilary
l'appelaient le vieil excentrique ou l'ermite, car il avait la
rputation de ne jamais quitter ses terres. Quand les deux femmes se
croyaient seules, elles le traitaient mme de sale type.
Lorsqu'elles avaient appris qu'il avait un petit-fils, qui Ophlia tait
fiance, Alice et Hilary s'taient mises dans tous leurs tats. Qui tait
cet hritier inconnu? D'o sortait-il? Elles n'avaient jamais entendu
parler de lui!
C'tait le vieux marquis lui-mme qui avait pris contact avec l'poux
de lady Mary et convenu des arrangements du mariage. Bien sr, les
Reid ne s'taient pas fait prier. Unir leur fille un noble, de surcrot
hritier de l'immense fortune de son grand-pre, n'tait pas pour leur
dplaire. Seule Ophlia n'avait pas apprci ces dispositions. Ophlia
et sa cohorte d'admirateurs...
Sabrina et Ophlia se rendirent ensemble au bal des dbutantes.
Sabrina, qui avait pris la dcision d'oublier ses proccupations, se
librait peu peu de sa timidit et de ses complexes. Elle se sentait
mme de plus en plus l'aise.

Et elle s'amusa, riant et faisant rire les autres. Elle s'exprimait sans
dtour, avec un certain humour qui faisait natre des sourires sur les
lvres les plus moroses. Au dbut, les hommes ne l'invitrent danser
que pour la questionner sur Ophlia et sur son mystrieux fianc.
Comme Sabrina connaissait peu la jeune fille, et encore moins son
fianc, elle ne put satisfaire leur curiosit. En revanche, elle sut les
divertir et, bientt, ils se pressrent autour d'elle parce qu'ils la
trouvaient drle. A un moment, trois jeunes hommes se disputrent en
mme temps l'honneur et le plaisir de danser avec elle.
Malheureusement, Ophlia s'en aperut...
Chapitre 3
l'autre extrmit de la salle de bal, Ophlia s'entretenait avec trois
de ses meilleures amies. Toutes taient jolies. Pourtant, elles ne
pouvaient rivaliser avec la jeune lady Reid. Elles n'avaient pas non
plus son rang : Ophlia, dont le pre tait comte, tait parmi elles
quatre la seule porter le titre de lady: Ophlia ne supportait pas d'tre
surpasse, en quelque domaine que ce soit.
En ralit, Mavis Newbolt, une de ces trois jeunes filles, hassait
secrtement Ophlia mais tenait trop faire partie du petit cercle de
ses intimes pour le montrer. La popularit d'Ophlia tait telle qu'elle
rejaillissait aussi sur toutes celles qui la frquentaient! Quant
Ophlia, comment aurait-elle pu se douter de l'hostilit de son amie?
Qui pouvait la dtester, elle que tous admiraient ?
Persuade d'tre la reine de la saison, Ophlia croyait avoir l'embarras
du choix parmi les clibataires intressants de la ville. Elle n'aurait
qu' dsigner celui qu'elle voulait !
Seulement, voil! Ses parents s'taient laiss sduire par le marquis de
Birmingdale et par son titre. C'tait mourir d'ennui...
Ophlia hassait le vieux Neville Thackeray d'avoir pens elle pour
son petit-fils. Pourquoi elle, d'ailleurs ? Parce que sa mre avait jadis
vcu prs de chez lui et qu'il s'imaginait la connatre personnellement?
Pourquoi ne s'tait-il pas plutt intress cette empote de Sabrina
qui tait toujours sa voisine ?
Mais Ophlia savait parfaitement pourquoi Sabrina n'avait pu tre
choisie comme future pouse de l'hritier de Birmingdale.

Sa mre lui avait racont l'histoire de la famille Lambert. Tout le


comt la connaissait. Ainsi, le scandale qui avait pes autrefois sur le
nom de ces pauvres gens n'tait-il pas encore tomb dans l'oubli...
Ophlia trouvait ses parents stupides. Sa beaut, elle en tait
convaincue, aurait pu lui obtenir un duch. Au lieu de cela, ils jetaient
leur dvolu sur un simple marquis. De toute faon, elle ne l'pouserait
pas. L'hritier de Birmingdale n'tait mme pas anglais! Pas de pure
ligne, tout au moins... Et il avait fallu que son grand-pre se mle de
lui trouver une pouse, une poque o cela ne se faisait presque plus.
Quelle famille dmode !
Cette pense la fit frmir. Ah ! Elle allait l'humilier, lui montrer qu'il
n'obtiendrait jamais rien d'autre d'elle que son plus profond mpris et,
si cela ne suffisait pas l'en dbarrasser, elle emploierait d'autres
moyens. Avant la fin de la saison, elle aurait un nouveau fianc, un
fianc de son choix !
Tout en ruminant ces projets, Ophlia observait la jeune invite de sa
mre avec une certaine perplexit. Des jeunes gens l'entouraient, qui
auraient d se presser autour d'elle, normalement!
Vous avez vu? dit-elle ses amies tout en dsignant Sabrina et sa
cour. Que peut-elle bien leur raconter de si captivant ?
Elle est ton invite, rpondit Edith Ward.
Et elle ajouta pour l'apaiser, car elle reconnaissait les signes avantcoureurs d'une jalousie dont elle-mme et ses amies avaient dj fait
les frais :
Ils lui parlent de toi, cela ne fait aucun doute.
Ophlia se dtendit aussitt. Malheureusement, Mavis ne put
s'empcher de glisser d'un ton innocent :
J'ai plutt l'impression qu'elle s'est trouv des admirateurs. Cela ne
m'tonne pas vraiment: elle a des yeux d'une beaut rare.
A quoi peuvent-ils lui servir quand par ailleurs elle est d'une fadeur
pleurer? rpliqua schement Ophlia.
Elle regretta immdiatement d'avoir manifest son aigreur. On allait la
croire jalouse, comme si sa beaut ne la prservait pas de ce sentiment
vulgaire ! Avec un soupir qu'elle voulut compatissant mais qui trahit
son acrimonie, elle s'empressa d'ajouter:
Je la plains, la pauvre
Pourquoi ? Parce qu'elle n'est pas jolie ?

Pas seulement. Elle est de sang... douteux, vous savez. O mon


Dieu! J ai trop parl. Surtout, gardez cela pour vous. Ma mre serait
furieuse si elle apprenait mon indiscrtion. Une longue amiti la lie
lady Hilary Lambert.
En vrit, Ophlia se moquait perdument de la colre de sa mre.
Elle avait parl dessein, sachant pertinemment que ces pipelettes se
hteraient de rapporter mot pour mot cette conversation leurs
propres mres, lesquelles, ensuite, se dlecteraient tout autant qu'elles
colporter un nouveau ragot.
Douteux? rpta Jane Sanderson, avide d'en savoir plus. Tu ne
veux pas dire qu'elle est de naissance... illgitime?
Ophlia feignit de chercher une rponse convenable.
Non, dit-elle enfin. C'est pire.
Pire ? Mais qu'y a-t-il de pire, Seigneur ?
Bon, n'insistez plus. J'en ai dj trop dit, murmura Ophlia.
Ah non! s'exclama Edith, la plus ge des quatre. Tu ne peux pas
clore la discussion ainsi...
D'accord, d'accord, concda Ophlia comme si elles lui arrachaient
une information que de toute faon elle aurait divulgue. Je vais vous
rpondre parce que vous tes mes meilleures amies. Mais cela doit
absolument rester entre nous. Je vous fais confiance...
Elle poursuivit en chuchotant. Quand elle eut fini, les autres la
dvisageaient avec incrdulit. Mavis se demanda mme si elle
n'inventait pas toute cette histoire. Lorsqu'il s'agissait d'obtenir ce
qu'elle voulait, Ophlia ne reculait devant rien, pas mme devant le
mensonge le plus hont. De toute vidence, ce soir-l, elle avait
dcid de ruiner tous les espoirs que pouvait avoir Sabrina de se
trouver un mari Londres.
D'un coup, Ophlia venait de dtruire deux rputations. Mavis
plaignait sincrement ces deux victimes dont le seul tort tait de ne
pas s'tre attir les faveurs d'Ophlia Reid.
L'hritier de Birmingdale essuierait la tempte. Il serait quelque temps
la rise de Londres et les parents de la promise, mortifis, rompraient
leur engagement. Mais avec un titre comme le sien et l'immense
domaine qui lui revenait, il n'aurait aucun mal trouver une autre
fiance.
La petite Lambert, en revanche, aurait du mal se relever d'une telle
infamie. Certaines taches se transmettaient de gnration en

gnration. Quel homme bien n voudrait prendre le risque de


l'pouser? Mavis se sentait profondment dsole pour la pauvre
Sabrina, qui avait de l'esprit et, qualit fort rare Londres, tait
vritablement gentille. De plus, Mavis prouvait la dsagrable
impression d'tre en partie responsable de la situation. Rien ne serait
arriv si elle n'avait fait remarquer Ophlia les yeux violets de
Sabrina, d'une beaut si particulire.
Mavis se dit qu'elle ferait mieux de changer d'amies. Cette Ophlia
tait dcidment nuisible et malveillante. Comme il serait drle qu'elle
soit force d'pouser l'hritier de Birmingdale, maintenant quelle
avait attir sur lui le mpris du beau monde ! Finalement , ctait tout
ce quelle mritait.
Chapitre 4
Ce n'tait pas une nuit pour voyager. Une neige paisse tourbillonnait
dans le faible faisceau de la lanterne qui tentait d'clairer le chemin. Il
gelait pierre fendre. Sir Henry Myron, glac jusqu'aux os, n'avait
jamais eu aussi froid.
L'Angleterre ne connaissait pas de telles temptes mais, au nord de
l'Ecosse, dans les Highlands, le climat tait inhumain. Pouvait-on
seulement survivre dans des conditions pareilles ?
Sir Henry et son guide venaient d'affronter le pire moment du voyage.
Une montagne basse - si toutefois ce bloc de granit nu dpourvu de
toute vgtation mritait le nom de montagne - s'tait soudain dresse
devant eux.
Pour la franchir et emprunter sans dommage les minuscules sentiers,
les deux hommes avaient laiss la voiture l'glise et entrepris la
dernire partie de leur priple sur des chevaux de location, j Ils
auraient mieux fait de passer la nuit au presbytre, comme le leur avait
propos le pasteur. Mais comme il ne restait plus qu'une heure de
route, sir Henry avait prfr continuer. Il le regrettait amrement
depuis que les bourrasques de neige les avaient accueillis, au sommet
du mont rocheux.
Il se demandait mme s'ils n'allaient pas tous deux se perdre et mourir
de froid, ensevelis sous l'pais manteau blanc. On ne voyait pas deux
pas devant soi, mais le guide continuait d'avancer comme s'il devinait

le chemin en dpit de la neige, comme s'il savait exactement o il


allait. Et il le savait...
Soudain, l'immense manoir en pierre se dessina dans la nuit blanche,
tout prs d'eux. Avec la tempte, ils avaient atteint la porte sans mme
s'en apercevoir. Les hurlements du vent touffrent les coups du guide
contre les vantaux qui s'ouvrirent brusquement. Une bouffe de
chaleur s'chappa de l'intrieur et, l'instant d'aprs, les deux hommes
frigorifis s'installaient devant un bon feu de bois.
Sir Henry recouvrait peu peu ses esprits engourdis par le froid. Une
femme s'agitait autour d'eux en les accablant de reproches, hurlant
qu'il fallait tre fou pour s'aventurer dehors par une nuit pareille!
(C'est toutefois ce qu'il crut comprendre, car elle s'exprimait avec un
accent cossais tellement prononc qu'il saisissait peine le sens de
ses paroles.) Elle l'enveloppa d'paisses couvertures, referma ses
doigts raidis autour d'un bol de whisky chaud et attendit qu'il l'ait bu
jusqu' la dernire goutte pour se retirer.
Aprs pareil traitement, sir Henry Myron ne tarda pas se sentir plus
vaillant, et il put de nouveau s'intresser ce qui l'entourait.
Il tait stupfait. Tandis qu'il se dirigeait vers la demeure isole de ce
riche seigneur des Highlands, il s'tait attendu trouver un chteau
mdival, une forteresse moiti en ruine ou encore une grande
ferme. Les McTavish ne passaient-ils pas pour tre des leveurs de
moutons ?
Mais ce qu'il dcouvrait prsent dpassait tout ce qu'il avait imagin.
L'intrieur de cette maison n'avait vraiment rien d'un confortable
manoir anglais. Avec ses murs de pierre, la pice semblait presque
moyengeuse.
Des tables trteaux et des bancs de bois s'alignaient le long de murs
tapisss de papier peint fleuri. Pas de tentures aux fentres, mais
d'paisses peaux de mouton avec leur laine. Henry voulait bien
admettre que le cuir protgeait mieux du froid que le tissu, mais de l
choisir de la peau de mouton... Aucun canap ni fauteuil pour
s'asseoir confortablement, mais de simples bancs prs du feu. Et du
foin sur le sol.
C'tait bien cela: les McTavish vivaient comme au Moyen Age.
O se trouvaient-ils, au fait ? La soire n'tait pas encore assez
avance pour qu'ils soient couchs.

Enfin, la femme revint avec deux nouveaux bols de whisky chaud.


Cette fois, un trs jeune homme lui embotait le pas. Il s'arrta au seuil
de la porte, salua le guide et changea quelques mots avec lui. Tous
deux semblaient se connatre.
Le style de la pice o il se tenait aurait pu faire craindre sir Henry
que ses htes ne s'habillent de peaux d'ours ou de moutons... Pourtant,
l'cossais portait un pantalon et une redingote. Il aurait pu se
promener dans les rues de Londres sans attirer l'attention autrement
que par sa grande taille, largement au-dessus de la moyenne.
Toujours silencieux, le nouveau venu posait sur Henry un regard
hostile. Il ne devait pas apprcier la prsence d'un tranger chez lui...
Sir Henry, bien qu'il ft peut-tre deux fois plus g que le jeune
homme, finissait par en tre intimid. Certes, les Highlanders n'taient
pas rputs pour tre aussi hospitaliers que les cossais du Sud,
habitus traiter avec les Anglais depuis des sicles. Le progrs
pntrait plus lentement ces rgions du Nord, que le climat et le relief
rendaient difficiles d'accs. Ici, les hommes vivaient encore comme
par le pass, dans la pauvret et la stricte obissance leur chef de
clan.
Sans tre un chef de clan, lord Archibald McTavish avait autorit sur
toute sa famille, qui tait fort nombreuse. Malheureusement, s'il
comptait beaucoup de cousins loigns, il n'avait aucun hritier direct
puisqu'il avait perdu ses quatre fils. Voil sans doute pourquoi sa
demeure n'tait pas plus accueillante...
Nanmoins, le jeune homme continuait d'observer en silence sir
Henry. Peut-tre sa froideur n'tait-elle que de la rserve face aux
Anglais ?
Tout coup, il s'approcha de lui. la lueur du feu et des deux torches
accroches de part et d'autre de la chemine, uniques sources
lumineuses de la pice, sir Henry constata qu'il n'tait pas aussi jeune
qu'il l'avait d'abord cru. Une certaine maturit marquait mme son
regard. Il devait avoir dans les vingt-cinq ans.
Sans ce guide ici prsent, dit-il avec un fort accent cossais, vous
vous seriez perdu. Que peut donc bien vouloir un Anglais lord
Archie McTavish ?
Henry se prsenta rapidement et rpondit :
C'est une affaire urgente et importante qui m'amne. Je suis le
notaire de lord Neville Thackeray qui est le...

Je sais qui est Thackeray, l'interrompit impatiemment le jeune


homme. Il est donc toujours en vie ?
Eh bien, oui ! Tout au moins l'tait-il encore quand j'ai quitt
l'Angleterre mais, son ge, le pire est prvoir tout instant.
Le jeune Ecossais acquiesa schement.
Venez donc dans mon bureau. On gle ici.
Votre bureau ?
Sir Henry parut tellement surpris que l'homme haussa les sourcils et
clata de rire.
Dinna m'a dit que ce vieil Archie vous avait bien eu.
Henry se raidit. Il n'avait pas l'habitude qu'on se moque de lui.
Qu'entendez-vous par l, exactement?
Cette pice, bien sr. Il a donn l'ordre d'y introduire tous les
trangers, plutt que dans la partie normale de la maison. Il trouve trs
drle de les induire ainsi en erreur sur son compte et de se faire passer
pour un rustaud.
Si je comprends bien, cette pice ne sert qu' accueillir... les
visiteurs?
Non, on l'utilise en priode d'agnelage et quand il n'y a pas assez de
place l'table, si toutes les btes sont rentres cause de la neige, par
exemple. A l'poque de la tonte, aussi.
Sir Henry se demanda si le jeune homme continuait ou non se
moquer de lui mais, trop heureux d'aller se rchauffer dans un endroit
plus agrable, il le suivit dans son bureau sans poser de questions.
A son arrive, cause de la pnombre et de sa hte se rfugier
devant un bon feu, Henry n'avait pas remarqu que le vestibule tait
confortablement meubl. prsent, il pouvait constater qu'il tait tel
que le laissait prsager l'imposant manoir.
Le bureau tait petit mais tout aussi lgant. Un grand brasero plac
dans un coin y dispensait une chaleur agrable. Sans doute le jeune
homme qui y travaillait tait-il le rgisseur d'Archibald... Comme
jusqu' prsent ses suppositions l'avaient plutt tromp, sir Henry
s'assit dans un large fauteuil en cuir et demanda l'Ecossais qui il
tait.
Un McTavish, bien sr, se contenta-t-il de rpondre, comme si le
fait de porter ce nom expliquait tout.
Trop puis par son voyage prouvant, Henry n'insista pas.

Lord Archibald a-t-il t inform de mon arrive? reprit-il au bout


d'un moment.
Le vieil homme est au lit cette heure. Il se lve tt. Mais vous
pouvez me dire ce qui vous amne.
Qu'il ft rgisseur ou simple secrtaire, l'homme semblait s'occuper
des affaires d'Archibald puisqu'il avait un bureau dans sa maison. Rien
ne s'opposait donc ce qu'Henry lui expost les raisons de sa venue.
Je suis charg de ramener le petit-fils de lord Ne ville.
trangement, la nouvelle sembla divertir ce McTavish. Un petit
sourire narquois se dessina sur ses lvres.
Vraiment? rpliqua-t-il d'un ton franchement amus. Et si son petitfils ne se laissait pas faire ?
Sir Henry rprima un soupir. quoi bon traiter avec un employ ?
Je dois absolument parler lord Archibald.
Vous croyez? Alors que le petit-fils est en ge de prendre ses
dcisions tout seul ?
Je n'ai pas en discuter avec vous, jeune homme, rtorqua Henry,
trop fatigu pour rester patient bien longtemps. Une promesse a t
faite et lord Neville demande qu'elle soit tenue.
Cette fois, l'cossais sembla quelque peu dconcert.
Une promesse ? Quelle promesse ?
Lord Archibald est au courant. Il sait que le moment est venu de...
Mais enfin, de quoi parlez-vous? Je suis leur petit-fils et c'est moi
de dcider s'il s'agit ou non de tenir cette promesse. Si toutefois elle
me concerne.
Vous tes... Duncan McTavish?
Lui-mme. Et vous allez m'expliquer ce que tout cela signifie.
Chapitre 5
Seigneur, vous n'tes pas au courant?
Assis derrire son bureau, Duncan McTavish se pencha brusquement
vers son visiteur en prenant appui sur le sous-main.
Ai-je l'air de comprendre o vous voulez en venir ?
Sir Henry tait stupfait. Duncan avait dj vingt et un ans, et
personne ne lui avait encore rien dit ? Pas mme ses parents ? Et lord
Neville qui n'avait mme pas pris la peine de l'informer que son petitfils ne savait rien !

A prsent, Henry se reprochait de ne pas avoir devin immdiatement


l'identit du jeune homme. Ses yeux bleu nuit taient pareils ceux de
Neville, ainsi que son nez la courbe aristocratique, que l'on
retrouvait galement sur tous les portraits d'anctres accrochs aux
murs du manoir de Summers Glade. L s'arrtait toutefois la
ressemblance entre Duncan et lord Neville.
Neville Thackeray, quatrime marquis de Birmingdale, avait toujours
eu un physique quelconque et dsormais, prs de quatre-vingts ans,
son manque de prestance s'accusait. Sur ce point, son petit-fils tait
bien diffrent.
Duncan tenait certainement sa stature impressionnante des McTavish,
de mme que ses cheveux brun-roux. De plus, il tait beau, d'une
beaut un peu rude, certes, mais qui ne faisait qu'accentuer sa virilit.
C'tait cette allure farouche et sa grande taille qui le faisaient paratre
plus g qu'il n'tait. Peut-tre aussi vieillissait-on plus vite, dans ces
rgions isoles des Highlands o la vie tait dure et le climat si
inhumain.
Sir Henry regrettait bien qu'Archibald McTavish n'ait pas pu
l'accueillir. Lui, au moins, tait au courant, pour la promesse... Il avait
reu tant de lettres du marquis ! Mais, s'il avait fini par s'incliner
devant la vivacit de leur ton, ii aurait d informer le jeune Duncan de
la situation.
Cette promesse a t faite par votre mre, avant votre naissance, dit
enfin Henry. Si elle n'avait accept de s'y soumettre, elle n'aurait pas
eu le droit d'pouser votre pre. Comme elle l'aimait perdument, elle
y consentit de bonne grce et, d'ailleurs, cette poque, personne
n'mit d'objection. Ni votre pre, qui tait prt tout pour obtenir la
main de votre mre dont il tait galement trs pris, ni Archibald,
votre grand-pre paternel...
Sir Henry, intervint Duncan trs calmement, si vous ne me dites
pas immdiatement de quoi il retourne, je vous mets dehors, dans cette
tempte qui se chargera de vous.
Son expression tait indchiffrable mais Henry ne doutait pas qu'il
mettrait sa menace excution. Et il ne l'en blmait pas. Pourquoi
diable l'avait-on laiss dans cette ignorance?
Eh bien, cette promesse consistait en ceci : le premier-n de votre
mre, qui s'avre tre vous, serait l'hritier de lord Neville si lui-mme
n'engendrait pas de fils...

Duncan se renversa dans son sige.


C'est tout?
Sa raction drouta sir Henry. N'importe quel autre jeune homme
aurait saut de joie en apprenant, alors qu'il ne s'y attendait pas, qu'un
grand lord lui lguait tous ses biens. Seulement voil, Duncan tait un
Highlander, lev dans le mpris des Anglais. De plus, il n'avait
jamais mis les pieds en Angleterre et n'avait jamais rencontr son
grand-pre maternel.
Mesurez-vous bien le grand honneur qui vous est fait, lord
Duncan? essaya de lui faire remarquer Henry.
Je ne suis pas un lord, alors ne m'appelez pas ainsi...
Maintenant vous l'tes. L'un des titres de lord Neville vous revient
dj, avec les terres qui y sont attaches...
J'aimerais bien voir a! s'cria Duncan en se redressant de toute sa
hauteur. Vous ne m'obligerez pas devenir anglais sous prtexte que
ma pauvre mre en a dcid ainsi il y a des annes !
Oubliez-vous que vous tes dj moiti anglais ?
Cette remarque valut Henry un regard tellement mprisant qu'il en
frmit, mais Duncan s'exprima de nouveau, et cette fois avec le plus
grand calme. La faon qu'il avait de passer en un instant de la colre la
plus vive la pondration tait d'ailleurs tonnante.
Je ne suis pas oblig d'accepter ce titre.
Je crains que vous n'ayez pas bien compris... Que vous le vouliez
ou non, vous allez devenir le marquis de Birmingdale.
Un long silence s'installa. Sir Henry se sentait de plus en plus mal
l'aise. Enfin, Duncan reprit :
Pourquoi venez-vous m'en informer maintenant, puisque le
marquis n'est pas encore mort?
Parce que vous avez atteint l'ge d'honorer cette promesse. Celle-ci
stipule, entre autres choses, qu' l'ge de vingt et un ans, si lord
Neville est toujours en vie (ce qui est le cas), vous soyez envoy chez
lui. Ainsi lord Neville pourra vous instruire de vos responsabilits et
s'assurer galement, avant qu'il ne meure, que vous vous tablirez
correctement.
M'tablir?
Vous marier.
Et j'imagine qu'il m'a dj trouv une pouse ? lana Duncan d'un
ton sarcastique.

Eh bien, disons que... oui, murmura sir Henry bien malgr lui.
La rponse de Duncan McTavish fut aussi soudaine qu'inattendue : il
partit d'un norme clat de rire.
Chapitre 6
Vraiment, Duncan ne pouvait pas considrer srieusement les projets
de son grand-pre anglais. Quelle outrecuidance ! Et comment lord
Neville pouvait-il songer le marier contre son gr ? Lui seul tait
matre de son destin et de ses dcisions. Lord Neville ne contrlerait
pas sa vie.
Par quelque bout qu'on la prenne, cette histoire tait invraisemblable.
Lorsque Duncan avait eu dix-huit ans, Archibald McTavish lui avait
confi la gestion de ses fermes, des mines et de ses autres entreprises.
Pourquoi aurait-il agi ainsi s'il savait que son petit-fils devait partir
pour l'Angleterre? Cette promesse faite avant sa naissance relevait de
la pure fantaisie.
Personnellement, Duncan n'avait rien contre les Anglais. Sa propre
mre tait anglaise. Mais elle tait devenue une McTavish, et ellemme avait fini par ngliger, voire oublier ses origines. Duncan avait
t lev dans la haine des Anglais. Fallait-il qu'il aille vivre dans leur
pays, dsormais, et qu'il pouse une Anglaise? Plutt mourir !
Laissant le petit notaire aux bons soins de la gouvernante, le jeune
McTavish monta se coucher. Il passa une nuit blanche ressasser cette
histoire incroyable. Enfin, l'aube, il crut trouver une explication
logique : Archibald tait au courant, et il avait d imaginer un moyen
de dlier son petit-fils de cette promesse absurde. Comme le jour se
levait, Duncan s'empressa d'aller vrifier qu'il ne se trompait pas.
Comme chaque matin, Duncan rejoignit son grand-pre dans la
cuisine. C'tait dans cette pice, la plus chaude de la maison cette
heure (les McTavish se levaient tt), qu'ils prenaient tous leurs repas,
la salle manger tant trop grande et trop crmonieuse pour eux
seuls.
Il en allait ainsi depuis la mort du dernier des fils d'Archibald,
quatorze ans auparavant. C'tait le pre de Duncan, qui avait pri avec
son pouse, dans le naufrage du bateau qui les emmenait en France
pour affaires.

Duncan avait sept ans, l'poque. Il devait accompagner ses parents et


se faisait une joie de ce voyage, qui aurait t le dernier. Mais, au
dernier moment, Archibald s'tait oppos laisser partir son petit-fils
car celui-ci avait t pris de violentes nauses avant mme que le
bateau n'appareille. Dcrtant qu'on ne s'embarquait pas quand on
avait le mal de mer, Archibald avait gard l'enfant avec lui. Bien lui en
avait pris...
Etant devenu l'unique descendant d'Archibald en ligne directe, Duncan
avait t particulirement choy par son grand-pre. Cette attention
dont il faisait l'objet lui pesait parfois, mais comment aurait-il pu en
vouloir au vieil homme qui avait perdu tous ses enfants ?
Deux de ses dfunts fils avaient t maris, mais ils taient morts de
maladie sans laisser d'hritiers, et leurs pauvres femmes taient alors
retournes chez leurs parents. Le troisime tait devenu prtre. Il tait
tomb du toit de son presbytre qu'il cherchait rparer, et cette chute
lui avait t fatale.
Malgr les tragdies qui avaient marqu sa vie, Archibald n'tait pas
devenu un vieil homme amer ni aigri. Il n'tait d'ailleurs pas si vieux.
Il s'tait mari jeune, et ses quatre fils taient ns dans les quatre
annes qui avaient suivi son mariage. Son pouse avait succomb, des
suites de son dernier accouchement, mais lui-mme ne s'tait jamais
remari.
A soixante-deux ans, Archibald pouvait encore faire belle impression.
Les rares fils d'argent qui maillaient sa chevelure et sa barbe rousse
lui donnaient un air distingu, quand il voulait bien prendre soin de sa
personne. Malheureusement, il se ngligeait un peu depuis qu'il avait
cd la direction de ses affaires Duncan. Il ne quittait plus le manoir.
N'ayant donc personne impressionner que la cuisinire, qu'il avait
longtemps courtise sans jamais tre pris au srieux, il passait souvent
toutes ses journes en robe de chambre.
Aujourd'hui, cependant, il s'tait soigneusement coiff et habill. Ces
signes, de mme que la froideur de son accueil, firent comprendre
Duncan que son grand-pre avait t inform de la venue du notaire.
Le jeune homme pouvait donc aborder sans dtour le sujet qui
l'intressait.
Pourquoi ne m'as-tu rien dit, Archie? lui demanda-t-il en s'asseyant
table.

Archibald grimaa. Le fait que son petit-fils l'appelait par son surnom
n'tait pour rien dans son malaise car il s'agissait entre eux d'une
habitude.
Parce que je ne voulais pas t'prouver si je n'tais pas oblig de le
faire, rpondit-il brusquement.
Je suis un McTavish et je ne partirai pas d'ici.
Archie sourit tout d'abord, flatt par cette rponse, mais il se rembrunit
vite et soupira :
Il faut que tu comprennes certaines choses, mon petit. Mon fils
Donald tait fou de ta mre. Bien qu'elle ft anglaise, il tait prt
tout pour obtenir sa main. Mais elle avait peine dix-huit ans et son
pre ne souhaitait pas la voir partir si loin de chez lui. Il s'opposa au
mariage pendant prs d'un an. Seulement, il aimait sa fille et la voir
dprir lui brisait le cur... Il trouva donc un compromis en exigeant
que l'hritier de Donald lui soit envoy sa majorit. Ta mre dut s'y
engager pour pouser mon fils.
Je sais pourquoi la promesse a t faite mais pourquoi nen ai-je
jamais t inform ?
Pour tre honnte, mon garon, j'esprais que ce vieux fou mourrait
plus tt et que son notaire n'aurait pas eu vent de la promesse. J'ai cru
aussi que le temps arrangerait les choses, et que ton grand-pre finirait
par avoir un fils susceptible d'hriter de ce satan titre. Mais non. Rien
ne s'est pass comme a. Cet Anglais nous enterrera tous, tu verras !
Et ma mre? Pourquoi ne m'a-t-elle jamais rien dit ?
Tu tais encore tout jeune lorsqu'elle nous a quitts... Sans doute
attendait-elle que tu grandisses un peu. Et puis cette promesse, qui
faisait de toi le futur marquis de Birmingdale, ne devait pas tellement
lui dplaire. N'oublie pas qu'elle tait anglaise. Les Anglais sont trs
attachs leurs titres de noblesse.
Mais toi, tu aurais d me prvenir plus tt au lieu d'attendre que ce
notaire arrive chez nous. Que vais-je faire de lui prsent?
Partir avec lui, bien sr.
Il n'en est pas question !
Duncan se leva si brusquement que sa chaise se renversa sur le sol. La
cuisinire sursauta, faillit se couper avec son couteau et jeta un regard
courrouc vers les deux hommes. Mais ceux-ci ne souciaient pas
d'elle.

Tu voudrais me faire croire que tu n'as jamais pens un moyen de


me soustraire cette promesse? C'est impossible! Qui dirigera tes
affaires si je pars ?
Je me dbrouillais bien tout seul, avant. Je ne suis pas si vieux...
d'autres! Tu as tout abandonn depuis des annes !
Ce n'est pas parce que je t'ai laiss les rnes que je suis incapable
de les reprendre ! Je t'ai cd la place parce que tu avais besoin de te
former, mon garon. Et il n'y a pas de meilleur enseignement que la
pratique.
Tout cela pour, en dfinitive, me chasser et faire de moi un de ces
stupides marquis anglais...
Non. Pour te donner toute l'exprience que tu auras transmettre
ton fils.
Quel fils ?
Chapitre 7
Duncan ne toucha pas son petit djeuner. la place, il demanda un
whisky que la cuisinire posa sur la table avec un regard de reproche.
Ce n'tait pas une heure pour boire ! Mais Duncan ne se souciait pas
d'elle. Trs nerv, il coutait les explications de son grand-pre en
arpentant la pice de long en large.
Celui-ci lui raconta qu'il avait chang une correspondance anime
avec Neville. Leur dsaccord ne portait pas sur le dpart du jeune
homme en Angleterre, mais sur le fait de dterminer qui, d'eux deux,
revendiquerait son premier-n.
Il n'est pas question que tu te partages entre nous deux, mon
garon. Mes affaires t'occupent dj pleinement. Tu ne pourrais grer
en plus celles de Neville et le voyage est trop long pour que tu fasses
des alles et venues incessantes.
Les deux hommes avaient tout bonnement dcid de le marier le plus
vite possible de sorte qu'il ait un fils dans l'anne, dont la garde serait
ultrieurement confie Archie. Dans la mesure o Neville rcuprait
Duncan, ils trouvaient ce march quitable.
Mais ni l'un ni l'autre ne s'taient soucis un seul instant de savoir ce
que l'intress penserait de tout a !
Furieux, Duncan songea un instant envoyer les deux hommes au
diable et s'embarquer pour une destination lointaine. Seulement, il

aimait profondment Archie, et il n'tait pas capable de lui briser le


cur.
Il avait toutefois l'impression que sa vie ne lui avait jamais appartenu,
puisqu'on avait dcid sa place de ce qu'il en ferait. Duncan ne
comprenait pas comment Archie pouvait encore songer honorer cette
maudite promesse. Pourquoi, en fier Highlander qu'il tait, n'avait-il
pas choisi de l'ignorer, quand son fils Donald avait enfin pous celle
qu'il adorait?
Et si je refuse de partir? Archie soupira tristement.
J'aimais ta mre, mon garon, comme si elle avait t ma propre
fille. Jamais je n'ai rencontr de jeune femme aussi douce, aussi
charmante. Et je ne peux dshonorer sa mmoire en ne respectant pas
cette promesse. C'est impossible.
Mais le choix me revient, Archie. Ce n'est pas toi de dcider pour
moi.
En effet. Seulement, tu aimais ta mre, toi aussi. Comment
pourrais-tu te rsoudre contrarier ses vux ?
Duncan ne rpondit pas. Les mots restrent prisonniers dans sa gorge.
Bien sr qu'il aimait sa mre. Mais en ce moment, il la hassait de
l'avoir mis dans cette situation inextricable.
Archie profita de son silence pour ajouter :
Tu sais, j'ai russi gagner beaucoup de temps. Neville t'a rclam
il y a trois ans dj. Si j'avais accept, tu serais compltement sa
merci aujourd'hui. Maintenant, il devra se montrer prudent quand il te
demandera quelque chose, parce que tu es en ge de lui dire non. Tu
pourras agir ton ide et non pas la sienne.
A prsent, Duncan n'avait plus qu'une envie : renvoyer le notaire
Londres coups de pied aux fesses. Cette solution pour le moins
expditive le tentait tellement qu'il faillit la mettre excution sur-lechamp.
L'indignation du jeune homme n'avait pas de bornes. Vraiment,
personne ne s'tait souci de lui dans cette histoire ! Depuis toujours il
vivait dans les Highlands. Comment avaient-ils tous pu croire qu'il
quitterait son pays du jour au lendemain, de gaiet de cur ? Titre ou
pas, fortune ou pas, il ne voulait pas s'installer en Angleterre.
Il y avait forcment un moyen de manipuler Neville. Duncan en tait
convaincu. Rsolument, il ramassa sa chaise et, se rasseyant, fit face
son grand-pre.

Tu vas maintenant m'expliquer comment tu pensais me sortir de l.


Un sourire satisfait joua sur les lvres d'Archie.
J'ai d'abord soulign que tu tais mon hritier autant que le sien, et
qu'il aurait du mal t'obliger me quitter, moi qui t'avais lev...
Pourtant, tu avais dj accept de me sacrifier, jeta amrement
Duncan.
Allons, mon petit, ne t'inquite pas et coute un peu. Je cherchais
donc gagner du temps. Lui expliquer tout a m'a valu six mois de
courriers muscls. J'ai pass les neuf mois suivants lui faire admettre
que ton premier-n grandirait chez moi. Il s'y opposait, voulant en
quelque sorte le garder en caution, pour le cas o tu ne resterais pas en
Angleterre. Le pauvre homme n'a plus toute sa tte s'il croit qu'il vivra
assez longtemps pour lever un enfant...
Et toi?
Moi si. Je survivrai au vieux Thackeray, et il le sait. Et puis,
Duncan, rflchis. Je formerai ton fils dans ton propre intrt. Tu peux
me faire confiance. Car tu auras bien besoin d'un fils, avec tous ces
biens que tu hriteras de nous.
Tu m'as dit comment tu avais gagn quinze mois, remarqua
Duncan. Et ensuite ?
Eh bien, quand nous avons parl de petits-fils, il a bien fallu que
nous voquions le problme de sa mre. Il tient ce que tu pouses
une Anglaise. La polmique ce sujet a bien dur... cinq mois. Je me
suis inclin mais j'ai alors exig qu'elle soit trs belle. Il a mis un
certain temps la dnicher !
Une Anglaise, bien sr ?
Oui. Titre et trs jolie, ce qui va rarement ensemble, tu peux me
croire.
Vous avez perdu votre temps. Il se peut que j'aille en Angleterre
mais il est hors de question que j'pouse une fille que je n'ai jamais
vue.
Voil bien une remarque de jeune ! Si tu ne veux pas de la plus
belle fille d'Angleterre, mon petit, c'est ton droit. J'ai d'ailleurs
prvenu Neville que tu tais assez grand pour dire non.
Le ton condescendant d'Archie lui attira un regard noir.
Personne ne me dira qui je dois pouser, ni toi ni qui que ce soit,
reprit Duncan.

Tu as du caractre, je sais, mais pourquoi brler ses vaisseaux


avant d'avoir embarqu? Jette au moins un coup d'il sur la jeune fille
que Neville te destine. Cela ne t'engage rien et peut-tre te plaira-telle. Si ce n'est pas le cas, de grce, choisis-en une autre.
Archie, je n'ai rien contre le mariage mais je suis un peu jeune pour
y songer.
Et moi trop vieux pour attendre. Je survivrai Neville et, lorsque tu
seras parti, je me dbrouillerai pour que quelqu'un vienne m'aider dans
la gestion de mes affaires. Mais je ne me retirerai en toute quitude
que lorsque ton fils aura atteint l'ge de me succder.
Voil qui mettait un terme la discussion! Archie tait donc
totalement d'accord avec Neville en ce qui concernait le mariage
immdiat de Duncan. C'tait l'une des dcisions les plus importantes
de sa vie, et ces deux vieux renards lui taient la libert d'en dbattre !
Duncan quitta la pice, cur. Trs bien, il irait en Angleterre. Mais
Neville aurait peut-tre le regretter !
Chapitre 8
Duncan n'avait jamais vu paysage aussi sinistre. Il n'aurait su dire si
c'tait d l'pais brouillard, l'aspect moribond des arbres dnuds
ou l'heure matinale qui dissuadait apparemment les gens de sortir,
mais cette campagne tait dprimante.
De toute faon, aucun rayon de soleil n'aurait pu clairer son humeur.
Duncan tait dtermin tout excrer en Angleterre, en commenant
par Summers Glade.
Sir Henry aurait prfr arriver la veille au soir, ce qui aurait pu se
faire puisque l'auberge o ils avaient dormi n'tait qu' vingt minutes
du manoir. Mais Duncan voulait tre en pleine forme pour sa premire
rencontre avec son grand-pre, et jouir de toutes les facults qu'une
longue journe de voyage et risqu d'mousser.
Neville n'tait mme pas lev, lorsque les deux hommes se
prsentrent la porte du domaine. Des dizaines de serviteurs
s'activaient un peu partout. Fallait-il tant de monde pour s'occuper d'un
vieil homme? Certes, la maison tant immense, un personnel
nombreux s'imposait mais Duncan souponnait les nobles anglais
d'aimer un peu trop se faire dorloter.

Quoi qu'il en soit, l'intrieur offrait un aspect beaucoup plus


accueillant que les abords si dsols ne le laissaient prsager. Les
pices taient meubles dans le style franais, trs ornement, du
XVIIIe sicle. Les cadres des immenses miroirs et des tableaux taient
dors la feuille d'or. Les chandeliers et les lustres s'agrmentaient de
pendeloques en cristal. Partout - et ceci laissait supposer qu'il y avait
une serre quelque part -, des fleurs fraches taient disposes dans de
prcieux vases de Svres.
Si Duncan avait imagin le vieux marquis dans un dcor sobre et
lgant, il ne l'attendait certainement pas dans cette atmosphre
surcharge et frivole datant d'une autre poque. Mais Neville avait
vcu au sicle dernier, ce qui expliquait sans doute qu'il prserve le
cadre dans lequel il avait grandi. Peut-tre mme s'habillait-il toujours
en dentelles et culotte la franaise...
Quatre servantes, un majordome guind et deux valets de pied
escortrent Duncan jusqu' l'invitable gouvernante, qui le mena la
chambre qu'on lui destinait. Effar que tant de monde se soit dmen
quand une seule personne aurait suffi, le jeune homme faillit clater de
rire.
Mais il n'avait pas encore tout vu... Une nouvelle servante fit irruption
dans la pice pour allumer le feu dans la chemine. Une autre lui
apporta des serviettes et de l'eau chaude. Une autre encore lui prsenta
un plateau avec des biscuits, des saucisses, des ptisseries diverses, du
th et du chocolat chaud. Un peu plus tard, enfin, une nouvelle jeune
fille vint lui demander s'il n'avait besoin de rien...
Puis Willis arriva.
Ce petit homme d'une cinquantaine d'annes annona firement
Duncan qu'il avait t choisi pour tre son valet de chambre. Quel ton!
En matire de condescendance hautaine, le majordome tait battu !
Duncan n'tait pas ignorant au point de mconnatre l'utilit d'un valet
de chambre, mais la rapidit de celui-ci se prcipiter sur sa valise
pour la dfaire l'tonna cependant. Un instant plus tt, un domestique
la lui avait dj arrache des mains pour la monter sa place, alors
qu'il pouvait parfaitement s'en charger lui-mme...
Une question insultante le sortit alors de sa stupeur.
Une jupe, my lord ?
C'est un kilt, imbcile! explosa Duncan, rouge de colre.

Imperturbable, Willis emporta le kilt pour le ranger. Sidr, Duncan se


demanda comment ce petit homme pouvait se permettre de l'humilier
puis d'ignorer sa fureur sans paratre le moins du monde affect.
Sortez d'ici, ordonna-t-il, les dents serres.
Cette fois, Willis lui accorda toute son attention mais il se contenta de
murmurer, perplexe :
My lord ?
Je n'ai jamais eu besoin d'un valet, et ce n'est pas aujourd'hui que je
compte changer mes habitudes.
Au lieu de se disposer quitter les lieux, l'homme rpliqua le plus
tranquillement du monde :
Vous n'tes pas responsable de l'endroit o vous avez t lev.
Mais prsent, vous tes en Angleterre et vous vous plierez nos
usages, j'en suis sr.
Je me plierai? rpta Duncan sur le point de l'trangler.
Certainement, my lord, et vous avez besoin de moi, cela ne fait
aucun doute. Aucun gentleman digne de ce nom ne songerait
s'habiller tout seul.
Je ne suis ni gentleman ni lord, et j'ai la ferme intention de
m'habiller moi-mme. Et maintenant vous allez dguerpir avant que je
ne vous mette dehors.
Cette fois, Willis prit la menace au srieux. Il sembla soudain affol.
Vous ne songez pas vraiment me congdier, n'est-ce pas ? Les
retombes seraient catastrophiques, en ce qui concerne mes fonctions.
Simplement parce que je n'ai pas besoin de vous ?
Personne ne le croira, reprit Willis. On dira que c'est ma faute, et
plus jamais je ne trouverai de poste aussi prestigieux. Si on me
renvoyait Londres, je serais ruin, my lord.
Duncan crut voir la lvre infrieure de l'homme trembler. Il soupira. Il
ne voulait de mal personne. Il avait coutume de se dbrouiller tout
seul mais si cela devait plonger ce malheureux dans la ruine...
Trs bien, vous vous chargerez de l'entretien de mon linge, mais
c'est moi qui m'habillerai. Est-ce clair ?
Merci, my lord, dit Willis en reprenant aussitt son air guind.
Dois-je faire venir le tailleur du marquis pour prendre vos mesures ou
bien avez-vous d'autres malles qui suivent?
Vaincu, Duncan lui jeta un regard abattu...

Chapitre 9
Pour Sabrina, la rvlation de l'histoire de sa famille n'avait rien de
tragique et les ractions du beau monde londonien ne l'affectaient pas.
La jeune fille les trouvait mme si disproportionnes qu'elle s'en
amusait. Ceux qui l'avaient d'abord regarde avec la curiosit qu'ils
rservaient tout nouveau venu sur la scne la considraient
dsormais avec une sorte de stupeur teinte d'effroi. Ils avaient l'air de
chuchoter entre eux : Elle est toujours vivante? Oh! mais ce n'est pas
pour longtemps,.. Une petite sotte avait mme hurl devant elle,
croyant voir un fantme. Sabrina osait peine imaginer quels chemins
tortueux la vrit avait suivis avant de parvenir aux oreilles de cette
nigaude.
Bien entendu, ses chances de trouver un mari Londres taient
srieusement compromises. La plupart des hommes se mariaient pour
avoir un hritier. Qui diable voudrait donc d'une femme qui ne vivrait
pas assez longtemps pour lever leur enfant? Certes, ses deux tantes
avaient survcu la maldiction, et Sabrina ne s'inquitait pas
davantage pour son compte, mais personne n'en avait cure.
S'il y avait une chose que dplorait Sabrina, c'tait bien que l'on et
ce point dform l'histoire de sa famille. Mais la vie ordinaire tait si
souvent ennuyeuse, n'est-ce pas... On avait dcouvert un dtail
croustillant? Alors, on s'tait empress de le rendre public, et de
rpandre la rumeur que, chez les Lambert, on tait plutt enclin
mettre fin ses jours prmaturment...
Quand son arrire-grand-pre Richard se suicida cause d'une
infidlit de son pouse volage, celle-ci suivit trs vite son exemple et
le rejoignit dans la tombe, incapable d'endurer le poids d'une telle
culpabilit.
L'affaire aurait pu s'arrter l. A l'poque, leur fille Lucinda, la grandmre de Sabrina, tait marie au comte William Lambert. Tous deux
vivaient heureux avec leurs enfants, Hilary et Alice. John, le pre de
Sabrina, n'tant pas encore n, le titre du vieux duc revint une autre
branche de la famille que les Lambert ne connaissaient mme pas.
Personne ne sut jamais si Lucinda tomba de ce balcon volontairement
ou accidentellement. Depuis la naissance de son fils John, sa sant
avait considrablement dclin. Comme elle souffrait de neurasthnie,

nul ne douta un seul instant qu'elle et mis fin ses jours, suivant en
cela la voie trace par ses parents. Le monde tait cruel, et le scandale
ruina les chances d'Hilary et d'Alice de trouver un parti.
Enfin, bien des annes aprs, John pousa Elizabeth, qui apportait un
sang nouveau dans la famille. A la naissance de Sabrina, les tragdies
du pass semblaient oublies. Mais le mauvais sort n'avait pourtant
pas fini de s'acharner sur la famille Lambert.
Quand les parents de Sabrina eurent l'infortune de consommer une
nourriture avarie, ils en moururent sans laisser au mdecin le temps
d'arriver.
Mme le chien ne se remit pas d'avoir mang les restes. Les deux
cuisinires, qui s'taient contentes d'y goter, souffrirent .de terribles
maux de ventre. Cette fois encore, malheureusement, la rumeur ne tint
pas compte de la vrit, confirme par le mdecin. Le bruit se
propagea aussitt qu'ils avaient pris du poison. Dlibrment.
Hilary et Alice, les tantes de Sabrina, savaient bien que leur frre et sa
femme s'aimaient tendrement. Aussi, leur mort ne pouvait tre
qu'accidentelle ! Mais personne ne les avait crues.
Les annes avaient pass, et voil qu'aujourd'hui, ce trs vieux
scandale resurgissait encore. Accables, Hilary et Alice ne parvenaient
pas comprendre. Qui tait assez malveillant pour avoir relanc toutes
ces calomnies? Dsormais, toutes les chances de Sabrina taient
ruines et plus rien ne les retenait Londres.
De son ct, Sabrina n'tait pas mcontente de rentrer. L'agitation
bruyante de la capitale ne lui convenait pas du tout. Elle trouvait la
ville sale et l'air charg de suie irrespirable. Ses promenades sur les
chemins recouverts de neige immacule lui manquaient, tout comme
les animaux, l'odeur de la terre et de la vgtation.
Au moins, elle aurait assist un bal et vu quoi ressemblait Londres
! Elle n'aurait pas compltement perdu son temps...
Contrairement ses tantes, Sabrina ne doutait pas de ses chances de se
marier un jour. Quelque part, il devait exister un homme, qu'elle
rencontrerait et qui serait suffisamment bon et intelligent pour dceler
la vrit, dans tout ce fatras de mensonges qu'on faisait sur elle.
Certains de ses anctres s'taient peut-tre donn la mort, mais cela ne
signifiait pas que la famille entire les imiterait. Enfin, en mettant les
choses au pire, la jeune fille ne voyait rien de si dramatique rester

clibataire toute sa vie. Ses tantes avaient-elles l'air si malheureuses,


aprs tout?
Le hasard voulut que leurs htes, les Reid, devaient se prsenter
Summers Glade pour rencontrer le petit-fils de Neville Thackeray au
moment o les Lambert comptaient regagner le Yorkshire. Tout
naturellement, lady Mary avait suggr de voyager ensemble. Comme
Ophlia, qui comptait s'amuser, avait avou avoir dj invit d'autres
amis chez son fianc, les tantes de Sabrina consentirent cet
arrangement. Malgr leur abattement et mme si elles n'aimaient pas
le marquis, elles pensrent que ce sjour offrirait peut-tre leur nice
une dernire chance de rencontrer un gentleman.
Ces perspectives ravivrent un peu l'clat de leurs yeux affligs et
Sabrina n'eut pas le cur de refuser, bien qu'il lui part quelque peu
cavalier de descendre dans une maison o elle n'tait pas convie.
Sabrina, d'autre part, ne se faisait aucune illusion sur les raisons qui
faisaient souhaiter Ophlia sa compagnie. Furieuse d'avoir d
renoncer la saison londonienne, lady Reid s'tait efforce d'entraner
avec elle le Tout-Londres. Elle avait galement besoin de soutien c'taient ses propres termes - pour affronter ce terrifiant barbare des
Highlands que ses parents la contraignaient d'pouser.
Bien que la faon dont Ophlia entendait se dbarrasser de ce fianc la
rvoltt, Sabrina comprenait ses craintes et sa rvolte. Comment
pouvait-on encore, de nos jours, marier une jeune fille un parfait
inconnu ?
Certes, Ophlia n'avait jamais exprim le dsir de se marier par
amour. Elle aspirait seulement un titre plus lev que le sien. Les
jeunes gens plus titrs que le petit-fils du marquis ne couraient pas les
rues mais Ophlia ne doutait pas de trouver un duc ou un prince, ou
mme un roi, pourquoi pas? Rien n'tait trop beau pour elle.
Le visage svre du majordome de Summers Glade embarrassa
vivement la jeune Sabrina, ds leur arrive. Ce dernier n'attendait que
trois visiteurs et il se retrouvait avec huit... Mais Ophlia ne se
dmonta pas, bien au contraire. Deux de ses admirateurs les avaient
rejoints en route et d'autres n'allaient pas tarder arriver.
Si je dois sjourner ici, dclara-t-elle d'emble avec toute
l'insolence qui la caractrisait, c'est avec mes amis. Je me passe
rarement de compagnie, il faudra vous y habituer.

Heureusement pour elle, ses parents, rests l'extrieur, n'assistrent


pas la scne, ce qui lui aurait valu de srieuses remontrances. Mais
l'expression du majordome, Ophlia comprit que le marquis en aurait
vent. C'tait prcisment ce qu'elle dsirait. Elle ne voulait pas de sa
sympathie et ferait tout pour se rendre dtestable. Ainsi il renoncerait
son projet de l'unir son petit-fils. Et le plus tt serait le mieux.
Au moins, Sabrina et ses tantes, qui vivaient prs de la petite ville
d'Oxbow, seulement vingt minutes de Summers Glade, n'auraient
pas loin o aller si le marquis les jetait dehors.
Chapitre 10
l'tage, ignorant tout de l'arrive de leurs htes londoniens, Duncan
et son grand-pre se rencontraient pour la premire fois. Comme
Duncan s'tait prsent une heure trs matinale, le valet de chambre
du vieil homme avait refus de rveiller son matre autrement qu'
l'accoutume. Duncan avait donc patient pendant prs de deux heures
dans le petit salon attenant la chambre du marquis. Deux heures au
bout desquelles le valet de chambre, cramoisi, avait introduit le
vieillard aprs avoir apparemment endur une semonce trs sche pour
ne pas l'avoir rveill...
Duncan, entre-temps, s'tait amus examiner de prs la petite pice
et son mobilier.
D'tranges objets d'art africain suspendus aux murs donnaient penser
que Neville avait visit ce continent lointain, ou pour le moins rv de
le faire. Dans un autre coin de la pice tait reprsente la Chine. Des
bibelots gyptiens dcoraient le manteau de la chemine. Devant cette
profusion de curiosits, Duncan songea que son grand-pre aimait
probablement les voyages.
Le mobilier, en revanche, respectait le style franais que l'on
retrouvait dans le reste de la maison. Le bureau semblait si vieux et si
bancal que jamais Duncan n'aurait os s'y appuyer. Deux portraits en
miniature l'ornaient. Sur l'un, il reconnut sa mre. Elle tait jeune
alors, sans doute n'avait-elle pas encore pous Donald. L'autre
reprsentait un enfant aux cheveux d'un roux vif.
Duncan s'attarda contempler cet enfant, se demandant s'il s'agissait
de lui. Si ses cheveux avaient jadis ce ton vif et lumineux, ils avaient
considrablement fonc aujourd'hui. D'ailleurs, il ne se souvenait pas

d'avoir pos pour ce portrait. Mais le petit garon que l'on voyait jouer
dehors semblait ignorer lui aussi qu'on l'observait pour le peindre.
Pourtant, mme si Duncan ne reconnaissait pas vraiment ses traits, ce
qui tait peut-tre imputable l'artiste, quelque chose lui disait que cet
enfant, c'tait lui.
Il s'tonna que Neville ait gard ce portrait alors qu'il n'avait jamais
cherch rencontrer son petit-fils, ni mme lui crire. Sans doute la
miniature faisait-elle simplement partie de ses biens, tout comme les
bibelots qui l'entouraient, un bien d'une certaine valeur, certes, mais
pour lequel il n'prouvait pas de sentiments.
Quand Neville apparut sur le seuil de la porte communiquant avec sa
chambre, les deux hommes s'observrent, tous deux surpris de ne pas
trouver ce qu'ils attendaient.
Neville avait d'pais cheveux blancs coups au-dessous des oreilles,
comme le voulait la mode. Alerte, peu rid, les yeux vifs, il avait bien
vieilli. Son petit bouc argent ajoutait sa distinction naturelle et sa
minceur lui donnait l'air presque frle, bien qu'il se tnt trs droit et
part en excellente sant. Contrairement ce qu'Henry avait laiss
entendre, il n'tait pas l'article de la mort.
Tu es plus grand... que je ne le pensais.
Ce furent les premiers mots que pronona Neville.
Et vous pas aussi vieux ni aussi malade que je le croyais, rtorqua
Duncan.
Leur surprise mutuelle provoqua un nouveau silence. Neville s'avana
dans la pice d'un pas assur mais quand il fut assis dans le fauteuil
derrire son bureau, un soupir lui chappa. Duncan, n'avisant aucune
chaise dans la pice qui ne risqut de s'crouler sous son poids s'il
venait s'y asseoir, resta debout devant la chemine. Un choix
malencontreux, il ne tarda pas s'en apercevoir. Le foyer, tant
entretenu depuis des heures, dgageait une chaleur insupportable.
Le jeune homme se dirigea vers l'une des fentres pour l'ouvrir.
Non, s'il te plat, intervint Neville.
Comme Duncan lui lanait un regard interrogateur, il ajouta, non sans
un certain embarras :
Je dois prendre garde de ne pas m'enrhumer. Mes mdecins
s'accordent penser que mes poumons ne s'en remettraient pas.
Vous avez donc t malade ?
J'ai pass l'hiver dernier au lit. Cette anne, je vais mieux.

Duncan hocha la tte tout en tant sa veste, et il resta prs de la fentre


o il faisait un peu plus frais.
Je suppose que c'est de ton pre que tu tiens cette taille
impressionnante.
Mais j'ai vos yeux, parat-il.
Cela t'ennuierait-il d'approcher, pour que je puisse les voir ?
Votre vue vous fait dfaut ?
Je porte des lunettes, grommela Neville, mais Dieu seul sait o
elles ont encore bien pu passer.
Un instant, ce ton plus dcontract rappela Archie Duncan qui se
dtendit un peu. Mais il se souvint aussitt que ce vieil homme n'tait
pas le grand-pre qui l'avait lev et qu'il aimait tendrement. Il ne
reprsentait rien pour lui.
Cela ne l'empcha pas de s'approcher du vieil homme, restant toutefois
de l'autre ct du bureau. Il fit alors l'objet d'un examen si attentif qu'il
en eut des fourmis dans les jambes.
Elizabeth serait fire de toi si elle pouvait te voir.
Ce compliment dtourn ennuya Duncan plus qu'il ne le flatta.
Comment savez-vous ce qu'elle prouverait quand vous ne l'avez
plus jamais revue aprs son mariage ?
L'amertume de sa voix n'chappa pas Neville, qui avait gard une
oue trs fine, malgr son ge. Celui-ci renona donc son dsir
d'voquer le pass et, changeant de sujet, il enchana d'un ton abrupt :
Lady Ophlia et ses parents arrivent aujourd'hui. Il irait de notre
intrt tous deux que tu fasses un effort pour l'impressionner. Ce
mariage lui rapportera beaucoup plus qu' toi, mais je me suis laiss
dire qu'elle tait trs courtise Londres. Les propositions ne lui
manquent pas, aussi devrons-nous veiller ce qu'elle soit heureuse,
d'ici la crmonie. De nos jours, les jeunes gens rompent les
engagements pour un oui ou pour un non.
Duncan se demanda si cette remarque lui tait adresse, et il
s'interrogea soudain sur ce qu'Archie avait bien pu dire de lui ce
grand-pre tranger.
Je ne romps jamais mes engagements, mais il se trouve que, pour
l'instant, je n'en ai pris aucun.
Le regard de Neville s'emplit soudainement de stupeur.
Sir Henry ne t'a rien dit ?

Il m'a parl d'un engagement que vous aviez pass, pas moi. Lord
Neville, je ne suis plus un enfant pour le compte duquel on dcide... Je
suis un homme. Et je viens ici en souvenir de ma mre. Je me
marierai, puisque Archie semble press de me voir tabli. Mais je
choisirai ma femme moi-mme. Si votre lady Ophlia me plat, je
l'pouserai mais cette dcision viendra de moi.
Je vois, dit lentement Neville. Tu es venu ici contrecur...
A contrecur ? Dites plutt que je rpugnais venir. J'aurais d
tre inform de l'existence de cette promesse autrement que par votre
notaire.
Sur ces mots, Duncan sortit, craignant de s'emporter. Il regrettait dj
d'avoir rvl, trop tt, ses vrais sentiments.
Chapitre 11
la premire occasion, Sabrina s'clipsa pour aller se promener. Elle
apprciait toutes les saisons et s'merveillait par tout temps des
beauts de la nature. Elle marchait d'un bon pas quand il faisait froid.
S'il pleuvait, elle prenait plaisir lever son visage vers le ciel sans
chercher s'abriter. Sentir le vent dans ses cheveux, le soleil sur ses
joues la ravissait. Lorsqu'elle tait petite, ses tantes la taquinaient en
lui disant qu'elle devait descendre d'une fe des bois et avoir des ailes,
pour aimer ainsi courir la campagne.
Elle grimpa au sommet de la colline. De l, la vue englobait tout
l'ensemble du domaine de lord Neville. Sabrina et ses tantes
habitaient, finalement, si prs de Summers Glade, et la jeune fille tait
si intrpide que ses longues excursions l'avaient en fait souvent mene
jusqu'ici.
De l'extrieur, elle avait toujours trouv la maison pleine de charme
mais depuis qu'elle y avait pntr, elle tait encore plus
impressionne. Quel dommage que le marquis ne reoive pas plus
souvent! Lui et sa mystrieuse demeure intriguaient depuis longtemps
ses voisins. Sabrina, qui n'avait toujours pas rencontr le trs estim
lord Neville, se sentait pleine de curiosit.
Pour mieux admirer le panorama, Sabrina, parvenue en haut du
raidillon, dcida de s'arrter et s'assit confortablement dans l'herbe
humide. Elle ne se souciait pas le moins du monde de salir sa jupe.
Son apparence et ce que les autres en pensaient avaient toujours t le

cadet de ses soucis. quoi bon perdre son temps essayer en vain de
changer ce dont la nature l'avait pourvue ?
Elle enleva son chapeau qu'elle posa prs d'elle. Le vent l'aurait
emport si elle n'avait tenu les rubans entre ses doigts. Les yeux
ferms, elle sentait ses longs cheveux voler dans tous les sens et se
laissait tourdir par les violentes rafales.
Toute sa rverie, elle n'entendit pas arriver le cavalier qui, soudain,
dboucha en trombe de l'autre versant de la colline.
Surpris, le cheval se cabra et fit un brusque cart, crasant au passage
le chapeau sous ses sabots. Sabrina n'eut pas le temps de s'en aviser.
Elle roula prestement sur le sol pour viter l'animal. Le cavalier, quant
lui, fut dsaronn et tomba dans l'herbe.
Sabrina fut la premire reprendre ses esprits et se relever. Toujours
terre, l'homme semblait hbt. Un peu plus loin, le cheval broutait.
En ralit, il essayait de manger les fleurs en soie qui dcoraient le
chapeau de Sabrina.
L'inconnu, remarqua Sabrina, avait une carrure impressionnante,
moins que ce ne ft sa veste qui l'avantageait particulirement. Le
regard de la jeune fille s'arrta soudain sur les jambes du cavalier,
nues entre le kilt et les bottes.
Un kilt en hiver... Quelle drle d'ide! Elle avait dj vu des Ecossais
ainsi vtus, en traversant Oxbow, mais seulement en t. Peut-tre cet
homme ne sentait-il pas le froid ?
Elle devina trs vite qu'il tait le fianc d'Ophlia. Le kilt et ses
cheveux d'un brun aux reflets roux suggraient ses origines et... Dieu
du ciel, Ophlia renoncerait vite se dbarrasser de lui quand elle
verrait quel point il tait sduisant ! De l'avis de Sabrina, il tait
d'une beaut couper le souffle !
Quand le jeune homme se releva, elle constata avec surprise qu'il
n'tait pas seulement bien charpent : il tait grand. Il pousseta son
kilt de telle sorte qu'elle aperut ses cuisses et rougit violemment.
Heureusement, il ne l'avait pas encore remarque et le vent pouvait
parfaitement tre responsable de ces couleurs importunes.
a va ?
Il se retourna brusquement.
Oh! vous tes l... Je ne vous ai vue qu'au dernier moment, presque
trop tard, je dois le reconnatre.

Sabrina lui sourit. Son accent n'tait pas dsagrable et elle aimait le
timbre de sa voix profonde aux intonations inhabituelles mais
musicales. Enfin, ses yeux d'un bleu soutenu, maintenant fixs sur
elle, la dconcertaient.
Tout va bien. Je suis entire.
Je vous prie de m'excuser. Cet animal et moi ne sommes pas faits
pour nous entendre, dclara-t-il en lanant au cheval un regard
courrouc. Je vous avouerai que personnellement je prfre marcher,
quand la distance parcourir n'est pas trop longue, bien sr.
Quelle concidence! C'tait exactement la mme chose pour Sabrina.
Elle montait trs bien cheval, pour avoir appris quand elle tait
petite, mais elle trouvait les selles inconfortables et, puisque le
Seigneur l'avait dote de jambes, pourquoi aurait-elle nglig de s'en
servir?
J'ai voulu me dtendre, reprit l'tranger, et j'ai pens que cet talon
m'y aiderait. Mais je me suis tromp. J'aurais bien d me douter
qu'une promenade cheval produirait l'effet inverse.
Sabrina mit un petit rire qui veilla l'attention du jeune homme. Il
l'observa plus attentivement.
Un peu dbraille, cette jeune fille tait pleine de charme, malgr ses
longs cheveux bruns bouriffs. Son air naturel et simple lui plaisait.
Elle n'tait pas trs grande, mais le long manteau auquel il manquait
deux boutons et qui l'enveloppait jusqu'au cou laissait deviner les
formes avantageuses de sa poitrine. Trs avantageuses, mme... Enfin
elle avait les plus beaux yeux lilas qu'il et jamais vus.
Une pense lui vint qu'il exprima sans dtour.
Seriez-vous, par chance, lady Ophlia ?
Grand Dieu, non! Mais vous devez tre ce barbare des Highlands
dont j'ai tellement entendu parler.
Est-ce cause de la lueur ptillante de ces beaux yeux violets qu'il ne
s'offensa pas? Le terme de barbare parut en tout cas l'amuser
beaucoup.
Certes, il portait ce kilt qu'il ne mettait jamais en hiver, d'habitude, car
il avait voulu montrer d'emble Neville que ses prfrences allaient
l'Ecosse plutt qu' l'Angleterre. Cette tenue semblait peut-tre un peu
fruste ces Anglais, surtout cette poque de l'anne, mais Duncan
tait habitu des climats bien plus rudes et cette petite fracheur du
Yorkshire ne risquait pas de l'incommoder.

Un sourire joua sur ses lvres.


Eh bien, oui, ce doit tre moi !
Vous n'tes pas trs vieux...
Il leva un sourcil.
Que voulez-vous dire ?
Je croyais que vous aviez quarante ans !
Quarante ans ?
L'clat de rire de Sabrina tait si communicatif qu'il faillit y cder
son tour mais il parvint garder son srieux et la toiser avec
svrit.
Vous vous moquez de moi, n'est-ce pas ?
C'est donc si vident?
Je connais peu de personnes assez braves pour se le permettre.
Elle lui sourit gentiment.
Je doute que vous soyez le barbare que l'on dit, de mme que je ne
suis pas le fantme errant que prtend la rumeur. C'est curieux, les
rputations. Elles se fondent rarement sur des faits rels, mais on les
considre comme vraies et on n'en dmord pas.
Ainsi donc, Neville s'attendait voir arriver un barbare ?
Sabrina partit nouveau d'un grand clat de rire.
Non, pas lui. Il doit bien vous connatre puisqu'il est votre grandpre. Non, ce sont des gens qui ne vous ont jamais vu qui vous
affublent de tous leurs prjugs sur les cossais, et sur les Highlanders
en particulier. Ils n'ont jamais rencontr un seul de vos compatriotes et
ils ignorent encore que ceux-ci sont aujourd'hui des tres civiliss.
Duncan s'tait retenu d'interrompre la jeune fille lorsqu'elle avait
voqu son grand-pre. L'ide que Neville le connaissait le hrissait
tellement! Mais pour le reste de ses propos, cette inconnue l'amusait,
si bien qu'il eut envie de la taquiner.
Le sont-ils ?
Quoi donc ?
Civiliss?
Elle sembla rflchir srieusement.
Oh ! Peut-tre ne sont-ils pas aussi civiliss que les Anglais, bien
sr ! Mais je doute que de vrais barbares vivent toujours dans les
Highlands. Vous tes l pour le prouver, non ? A moins que vous
n'ayez oubli votre peinture de guerre ?

Il se mit rire gorge dploye, au point qu'il en eut les larmes aux
yeux. Quand il reprit un peu son srieux, il s'aperut avec stupeur
qu'elle l'observait avec une grande gravit.
Alors, c'est vrai? reprit-elle. Vous l'avez oublie ?
Cette fois, il se plia en deux en se tenant les ctes. Une fois calm, il
constata qu'il avait russi se dtendre. Il perut alors un petit sourire
espigle sur les lvres de Sabrina et comprit qu'elle n'avait cess de le
taquiner.
Cette jeune fille tait vraiment adorable. Elle ne correspondait pas du
tout l'ide qu'il se faisait des Anglaises. Si les autres taient son
image, ce ne serait peut-tre pas si dsagrable d'en pouser une, aprs
tout.
Chapitre 12
Au fur et mesure que la journe avana, le nombre des invits
d'Ophlia ne cessa de crotre. Si Neville ne les renvoya pas sans autre
forme de procs, ce fut uniquement pour son petit-fils. Aprs le
dsastre de leur premire rencontre, le vieil homme pensa qu'entour
de jeunes gens de son ge, Duncan se sentirait un peu plus l'aise.
De toute vidence, Duncan avait fait ce voyage contraint et forc.
Comme il n'tait jamais venu l'esprit de Neville que son petit-fils
puisse ddaigner son hritage, le vieux marquis ne savait pas trs bien
comment ragir ni comment s'y prendre pour amener le jeune homme
s'atteler aux responsabilits qui lui reviendraient.
Duncan avait beaucoup apprendre mais son grand-pre prfra lui
laisser un peu de temps, attendre que le mariage soit clbr, par
exemple, puisque Duncan semblait dispos s'y plier, pour satisfaire
la volont d'Archie.
Que le jeune homme lui prfrt son grand-pre paternel mettait
Neville en rage. Il aurait pourtant d s'y attendre, et s'estimer heureux
qu'Archibald ait russi lui faire accepter l'ide du mariage. En fait,
Neville ne serait tranquille que lorsque Duncan aurait conu un enfant.
Car s'il venait mourir alors que le jeune McTavish n'avait toujours
pas d'hritier, celui-ci retournerait en Ecosse.
Ses discussions avec Archibald McTavish avaient clairement difi
Neville sur son caractre possessif, obstin et inflexible. D'ailleurs,
Neville n'aimait pas son ide de se partager ainsi les hritiers. Pour lui,

il n'en avait qu'un, Duncan, et cela n'avait rien voir avec la promesse
d'Elizabeth.
Certes, Duncan tait aussi l'unique hritier d'Archibald. Ils
engageraient des rgisseurs quand le jeune homme devrait partager
son temps entre les deux domaines. Les possessions de Neville ne
ncessitaient pas une prsence constante et les Anglais taient
habitus grer leurs biens de loin.
Mais pour l'cossais, le problme n'tait pas l. Il avait l'impression
qu' cause de la promesse d'Elizabeth il avait perdu Duncan, et il
tenait d'autant plus avoir un autre hritier afin que la ligne continue.
Sur ce point, Neville le comprenait. Duncan devait, trs vite, leur
donner des descendants.
Le marquis tait trs satisfait de l'pouse qu'il lui avait dniche bien
qu'il n'et pas fait l'effort de la rencontrer personnellement. Archibald
l'avait tellement exaspr en insistant pour qu'elle soit d'une beaut
exceptionnelle... Comme si seul le physique comptait ! Quand ses
agents lui avaient appris qu'ils avaient choisi une demoiselle
correspondant ces critres, il avait pris contact avec ses parents surle-champ.
Il l'avait donc vue pour la premire fois cet aprs-midi et n'avait pas
t du. La beaut d'Ophlia Reid tait la hauteur de sa rputation.
Neville la trouvait nanmoins un peu hautaine, sans me, mais il
attribuait cette froideur la nervosit inhrente la rencontre de son
futur poux.
Et puis l'arrogance orgueilleuse ne constituait pas forcment un dfaut.
Lui-mme n'en tait pas dpourvu. Un peu de condescendance pouvait
s'avrer fort utile, parfois. Tout dpendait de la personne qui l'on
s'adressait. D'ailleurs, Duncan, ds qu'il la verrait, tomberait sous le
charme d'Ophlia. Neville en tait convaincu. Que sa fiance lui
plaise, aprs tout, c'tait bien la seule chose qui comptait !
Sabrina croyait fermement qu'Ophlia changerait d'avis ds qu'elle
verrait celui qu'on lui destinait. Elle aurait pu avoir raison si toutefois
les deux promis s'taient rencontrs en priv, et dans d'autres
circonstances.
Mais le destin voulut que la future marie ft entoure de sa cour
d'admirateurs quand Duncan apparut dans le salon o ils taient
runis. Comme il rentrait de sa promenade cheval, il portait toujours

les vtements qu'il avait choisis pour provoquer Neville. Ophlia y vit
aussitt la confirmation des rumeurs mensongres qu'elle s'appliquait
rpandre sur son compte. Et malheureusement, ses amis aussi.
Mon Dieu, il porte une jupe, murmura-t-on l'oreille d'Ophlia.
C'est courant chez les cossais. Cela s'appelle un... tenta de
rectifier quelqu'un, sans succs. Un...
Une jupe, vous dis-je ! Jusqu' ce jour, je ne parvenais pas croire
que le petit-fils du marquis pt tre aussi grossier qu'on le disait. Je me
suis tromp. Il l'est.
Ophlia se sentit embarrasse, ce qu'elle hassait au plus haut point.
Certes, elle avait prvu de ridiculiser Duncan McTavish de diverses
manires, mais certainement pas d'une faon qui pt l'humilier, elle,
ds leur premire rencontre.
D'un autre ct, elle tait soulage. La ralit dpassait tout ce qu'elle
avait pu imaginer. Ses parents constateraient trs vite que ce
Highlander en kilt et aux cheveux auburn bouriffs par le vent ne lui
convenait pas. Elle s'tait assur que les rumeurs qu'elle colportait sur
son compte leur parviendraient mais ils en avaient ri. Ils ne riraient
plus, maintenant...
Cependant, propager des bruits sur quelqu'un tait une chose. On les
contrlait. On leur faisait dire ce qu'on voulait. Mais dcouvrir que ces
bruits taient fonds et qu'ils rejaillissaient sur vous en tait une autre.
C'tait incommodant et Ophlia dtestait cela. De plus, la gne faisait
rougir ses joues, ce qui ne la mettait pas en valeur.
Aussi fut-elle fort ennuye quand, aprs avoir observ le groupe des
jeunes gens, Duncan s'approcha d'elle et s'inclina en une rvrence
qu'elle trouva exagre.
Vous tes la beaut mme, mademoiselle, j'en dduis que vous tes
lady Ophlia, dclara-t-il avec son fort accent.
Bien qu'elle l'et parfaitement compris, elle rpliqua :
Quand vous saurez dbiter vos compliments en anglais, j'y prterai
peut-tre attention. Et puis vous pourriez vous habiller correctement,
moins que les Highlanders ne prfrent ressembler des femmes ?
En Ecosse, prter un caractre fminin au kilt et ceux qui les portent
constitue la plus grave des insultes. Duncan aurait pu passer outre,
attribuer l'injure d'Ophlia son ignorance d'Anglaise, si elle ne l'avait
profre dessein, pour obtenir son petit effet. Mais la jeune fille
accueillit les gloussements et les ricanements moqueurs qui s'levrent

dans l'assistance avec une satisfaction trop vidente. Elle cherchait


l'embarrasser, cela ne faisait aucun doute.
En un clair, l'merveillement qu'il avait prouv devant la beaut de
cette jeune personne et la reconnaissance qu'il en avait conue envers
son grand-pre s'vanouirent pour laisser place un profond sentiment
de dgot.
Cette fille venait de dvoiler la laideur de son me sous sa belle
apparence.
Sans un mot, il tourna les talons et quitta la pice dans l'intention
d'aller trouver son grand-pre immdiatement. Celui-ci s'apprtait
justement les rejoindre et les deux hommes se rencontrrent dans
l'escalier.
Il est hors de question que j'pouse cette fille, jeta Duncan sans
mme s'arrter.
Choqu par le caractre dfinitif et inattendu de ce verdict, Neville
faillit faire demi-tour et courir aprs le jeune homme mais il se ravisa.
Leurs rapports n'taient pas faciles, mieux valait agir avec diplomatie.
Ne pas le braquer.
Quelle dception, tout de mme ! Cette Ophlia Reid lui paraissait
parfaite et voil que tous ses efforts pour la trouver se soldaient par un
chec.
Rsolu comprendre ce qui avait bien pu susciter une telle raction de
la part de Duncan, il fit signe son majordome, dans le vestibule. Rien
n'chappait cet homme, de ce qui survenait chez son matre. Il
saurait certainement ce qui s'tait pass dans le salon.
Ds qu'il fut au courant, Neville approuva le jeune homme sans la
moindre rserve. La beaut de cette pronnelle n'avait d'gale que sa
stupidit et son ignorance. Une ignorance qu'elle avait eu le mauvais
got d'taler publiquement, ce qui n'arrangeait rien.
Duncan avait raison, elle ne convenait pas du tout.
Chapitre 13
Quand Duncan avait laiss Sabrina sur la colline, il ne se doutait pas
qu'un peu plus tard, celle-ci prendrait la mme direction que lui. Mais
Sabrina ne se hta pas de le suivre. Au contraire, elle perdit totalement
la notion du temps en se remmorant leur rencontre, chaque chose

qu'il lui avait dite, des mots qu'elle garderait prcieusement dans sa
mmoire.
Jamais elle n'oublierait cet aprs-midi. C'tait la premire fois qu'elle
rencontrait un homme aussi sduisant. Aussi droutant, galement, car
il l'avait d'abord intimide. Il avait l'air si sombre, si renferm, avant
qu'elle ne lui parle. Sabrina ne cessait de se demander ce qui avait pu
le mettre de si mauvaise humeur. Enfin, elle tait parvenue le
drider, et il avait retrouv le sourire en la quittant.
Sabrina n'avait pas l'habitude de porter des jugements aussi htifs mais
Duncan lui plaisait normment. Sa voix, son sourire, son sens de
l'humour et, bien sr, son physique avaient mis tous ses sens en moi,
et elle avait apprci chaque minute passe en sa compagnie.
Mais la jeune fille ne se faisait aucune illusion : ce bel tranger n'tait
pas pour elle. La beaut attirait la beaut et il tait destin une
Ophlia... Quant elle, elle devrait se contenter d'un homme gentil et
intelligent qui aimerait parler et rire avec elle, s'asseoir sur cette
colline pour contempler le coucher du soleil...
En parlant de soleil... il dclinait. Quelle heure pouvait-il bien tre ?
Tard, sans doute.
Sabrina sauta sur ses pieds et courut jusqu' Summers Glade sans
presque s'arrter. Elle entra par l'arrire de la maison pour viter de
rencontrer du monde. Elle ne tenait pas ce qu'on la voie essouffle
par sa course, les cheveux et les vtements en dsordre. Elle regagna
sa chambre par l'escalier de service et tomba sur sa tante Alice qui
l'attendait avec une certaine impatience. Occupe faire sa valise
tale sur le lit, celle-ci ne jeta qu'un bref regard la jeune fille et lui
tendit une robe.
O tais-tu? Nous devrions tre parties depuis des heures avec les
autres.
Les autres? Lord Neville n'a donc pas apprci que tout ce beau
monde descende chez lui?
Apparemment, il a chang d'avis. Il ne doit plus trs bien savoir ce
qu'il fait, son ge. Nous nous apprtions descendre quand sa
gouvernante est venue nous informer qu'on nous priait de partir. La
pauvre femme ne savait plus o se mettre.
Il faut le comprendre, aussi, dit Sabrina tout en aidant sa tante
emballer le reste de ses affaires. Lord Neville n'avait pas prvu de
runir autant de personnes. Je suppose qu'il veut prserver un peu

d'intimit pour Ophlia et son fianc, afin qu'ils apprennent se


connatre...
Tu n'y es pas du tout. Les Reid ont repris le chemin de Londres
depuis longtemps.
Ah bon? Est-ce parce que le marquis a refus d'accueillir toute leur
cohorte d'amis? Comment Ophlia a-t-elle ragi ?
Je l'ignore, je ne les ai pas vues partir. Demande Hilary, je crois
qu'elle tait l, elle. Tu la trouveras en bas, sur le perron.
En effet, Hilary, entoure de leurs bagages, attendait la voiture du
marquis que la gouvernante avait fait atteler car les Lambert, tant
arrives avec les Reid, n'avaient plus de moyen de transport.
Mary a dit qu'elle m'crirait, rpondit Hilary sa nice. Elle tait
trop bouleverse pour parler davantage.
Et Ophlia ? Tu l'as vue ?
Oui. Je crois que son pre l'a gifle. Elle avait une joue toute rouge.
Et son arrogance lui a valu une sacre semonce. Mais cela fait des
annes qu'elle mrite des paires de claques, si tu veux mon avis.
Sabrina n'en revenait pas.
Son pre l'a gifle, tu es sre ?
Elle avait la marque des cinq doigts sur la joue.
Mais ses parents ne se sont pas opposs ce qu'elle nous invite ici.
S'il n'y avait eu que nous, nous serions passes inaperues, mais
cinquante-cinq personnes sont arrives aujourd'hui, toutes invites par
Ophlia. Comme si elle tait dj la marquise. A la place de Neville,
j'aurais agi de la mme faon. Comment peut-on se permettre d'inviter
cinquante-cinq personnes quand on n'est pas chez soi ? Quelle
inconvenance !
Ophlia (mais les tantes de Sabrina l'ignoraient) avait agi en
connaissance de cause, dans l'unique intention de se dbarrasser de ce
fianc et de saboter son mariage. Elle avait voulu exasprer le marquis
et elle y tait parvenue plus vite qu'elle ne devait s'y attendre. Si elle
avait eu le temps de rencontrer le sduisant Duncan, elle devait
amrement regretter son attitude !
Sabrina se flicitait d'tre en dehors de tout cela. Elle avait t leve
dans la droiture et la franchise. Manipuler les gens, recourir des
complots compliqus pour parvenir ses fins n'tait vraiment pas son
genre. Dsormais, elle allait retrouver sa vie paisible de jeune
campagnarde et c'tait tout ce qui lui convenait.

Elle esprait seulement revoir Duncan McTavish une dernire fois


avant de quitter Summers Glade, et avant son mariage o elle ne
doutait pas d'tre invite.
prsent qu'Ophlia tait repartie Londres, il l'y suivrait
certainement...
Mais Sabrina prit le chemin du retour sans que son souhait ne se
ralise...
Chapitre 14
Alors, o est cette fille sublime, la plus belle fille de toute
l'Angleterre que vous destinez au petit? J'tais plus qu'impatient de
rencontrer cette jeune merveille !
Un colosse, une espce de force de la nature venait de faire irruption
dans la salle manger o Neville prenait un repas solitaire. Le
majordome arrivait au trot derrire l'immense cossais qui l'avait
visiblement devanc.
Archibald? devina Neville en fronant les sourcils.
Qui voulez-vous que ce soit ? Vous attendiez quelqu'un d'autre ?
Certainement pas vous. Que diable faites-vous ici ?
L'cossais s'installa sur une chaise en face du marquis et regarda le
majordome avec insistance, comme s'il attendait qu'il le serve aussi,
prsent qu'il tait l.
Vous n'avez tout de mme pas cru que j'allais vous laisser arranger
ce mariage tout seul ? Je viens m'assurer que tout se droule comme
convenu.
Duncan ne m'a pas dit que vous aviez l'intention de venir.
Peut-tre parce qu'il n'en savait rien. Voyez-vous, ce petit-l, quand
il prend une dcision, il fonce. Ce n'est pas forcment un dfaut mais
mes vieux os ont parfois du mal suivre. Je l'aurais ralenti en
l'accompagnant et cela l'aurait nerv. Voil pourquoi j'ai prfr
prendre mon temps. Et ne rien lui dire de mes projets. Je voulais qu'il
arrive dtendu... Dj qu'il n'avait pas tellement envie de faire le
voyage...
Neville refoula tant bien que mal son exaspration.
Son dsir de me rencontrer ne l'touffait pas, en effet. Je me
demande bien pourquoi, d'ailleurs.

Je n'y suis pour rien ! Vous avez dcid avec sa mre qu'il serait
prfrable pour son quilibre de le laisser grandir au sein d'un seul
foyer. Je vous ai approuv, d'ailleurs. Mais ce n'est pas ma faute si
vous avez pass toutes ces annes sans vous manifester.
J'ai essay d'aller le voir et j'ai failli y rester !
Pfff... Vous les Anglais, vous tes des petites natures. Il suffit que
la temprature baisse un peu et vous voil prts rendre l'me,
rtorqua Archibald, se rappelant qu' une poque Neville avait
effectivement tent de s'aventurer dans les Highlands. Mais le
problme n'est pas l. Ce qu'il n'a pas digr, c'est que vous l'obligiez
quitter son foyer, son pays, pour s'installer parmi des trangers.
Nous ne resterons pas longtemps des trangers pour lui.
Vous oubliez que personne, jusqu' aujourd'hui, n'a jamais pris la
peine de l'informer de ces dispositions.
Neville rougit lgrement. Sur ce point, il n'tait pas dfendable.
Elizabeth aurait d s'en charger, dit-il faiblement.
Elle l'aurait sans doute fait si elle avait vcu assez longtemps, la
pauvre petite.
Et pourquoi ne le lui avez-vous pas dit vous-mme?
Archie leva un sourcil insolent.
J'esprais que vous seriez mort avant qu'il ait atteint sa majorit. Il
n'aurait jamais eu vent de tout a, et cela m'aurait arrang.
Les joues de Neville virrent au rouge vif et, cette fois, il ne s'agissait
plus d'embarras.
Dsol de vous dcevoir mais Duncan sera le futur marquis, quelle
que soit l'heure de ma mort.
Vous n'avez vraiment pas d'autre descendant ? Mme pas un petit
cousin loign, trs loign, oubli quelque part ?
J'tais fils unique. Mon pre aussi. Mon grand-pre avait bien deux
surs mais toutes deux sont mortes en bas ge. Aucun survivant non
plus dans les gnrations prcdentes. Duncan est mon seul hritier, ce
qui ne l'empche pas d'tre aussi le vtre. Je ne vois pas l ce que vous
vous refusez admettre depuis des annes...
Parce que vous, cela ne vous gnerait pas qu'il vive dans les
Highlands ? rpliqua Archie en feignant la surprise. Vous auriez pu le
dire plus tt, mon vieux...
Il est vident qu'il ne pourra pas rester constamment l-bas,
l'interrompit Neville, impatient. Ses devoirs l'appellent ici et...

C'est bien ce que je pensais, le coupa son tour Archibald. Vous


tes le premier reconnatre qu'il est des poques de l'anne o il ne
fait pas bon voyager dans les Highlands, mais que Duncan le fasse,
cela ne vous gne pas plus que a? A moins que vous n'estimiez que
ses responsabilits anglaises comptent davantage que les cossaises ?
Et qu'il ne serait oblig de sjourner dans le seul foyer qu'il ait jamais
eu que quelques semaines par an, c'est--dire durant notre trs court
t ?
Non. Je pense que vous n'avez pas assez confiance en lui pour le
laisser diriger son empire tout seul. Vous oubliez que le sang des
Thackeray coule dans ses veines. Contrairement vous, je ne doute
pas un instant de ses capacits.
Il est capable de soulever des montagnes, s'il en a envie ! cria
presque Archie. Ce que je ne veux pas, c'est qu'il s'puise faire des
choses que vous aurez dcides pour lui.
Savez-vous ce que je pense ? Que vous me contredisez
systmatiquement pour le simple plaisir de me contredire.
Archie se mit rire.
Ce genre de crtins ne pousse pas dans les Highlands.
L'idiotie n'pargne aucun pays. Le fait que vous soyez venu
jusqu'ici pour vous chamailler avec moi en est la preuve.
Parce que vous me traitez d'idiot, maintenant? J'ai plutt
l'impression que, s'il y a un idiot ici, c'est vous.
Sortez, McTavish.
Je resterai ici jusqu' ce que le petit soit mari. Plus vite il le sera,
plus vite vous serez dbarrass de moi. Alors, pour quand la noce estelle prvue ?
Neville renona l'ide de chasser l'cossais. Duncan lui en voudrait
et cela n'arrangerait pas leurs affaires.
Il faudrait dj qu'il ait une fiance. Celle que je lui avais trouve
ne lui convient pas.
Archie bondit de sa chaise avec toute la fougue qui le caractrisait.
Comment a ? Est-ce qu'il l'a vue au moins ?
Il l'a vue.
Archie scruta Neville en plissant ses yeux bruns d'un air suspicieux.
C'est donc qu'elle n'tait pas aussi belle que vous le prtendiez ?
Oh! je peux vous assurer que c'est la plus jolie fille que j'aie jamais
vue.

Archie se rassit en soupirant, visiblement du.


Bon, je pense que le petit a besoin d'un peu de temps pour
s'habituer tous ces changements qu'on lui impose, dit-il.
Nos dispositions n'ont rien voir avec son refus d'pouser la fille.
A sa place, j'aurais fait la mme chose tant donn la faon dont elle
l'a insult. Une jolie enveloppe totalement vide l'intrieur. Pas un
brin de jugeote. Ce n'est pas ce que nous voulions pour ce garon.
Archie mit une sorte de grognement indistinct.
Bon, dans ce cas... Qui vient aprs elle sur la liste des pouses
possibles ? Vous n'aviez tout de mme pas port tous vos espoirs sur
une seule personne ?
Nous avons le choix entre quelques autres mais je ne commettrai
plus l'erreur de ne pas m'entretenir avec elle pralablement.
Vous avez organis ces rendez-vous ?
Neville contempla le plafond quelques instants, puis baissa les yeux.
Ces derniers temps, tout mouvement brusque des prunelles lui donnait
mal la tte.
Trs calmement nanmoins, comme s'il s'adressait un enfant, il
rpondit :
Il a refus cette demoiselle cet aprs-midi mme. J'ai peine eu le
temps de me remettre de la dconvenue. Quand je pense aux efforts
que j'ai dploys pour trouver cette jeune personne... J'avoue que je ne
me suis pas encore demand comment j'allais organiser ces rendezvous.
Vous vivez un peu trop comme un reclus, mon vieux. Il n'y a rien
de plus simple que d'organiser un bal, une runion mondaine, vous
runirez ainsi tous les partis possibles. Le petit nous facilitera la tche
en nous disant qui il choisit.
Neville retint un ricanement. Un bal? Alors qu'il avait chass toute la
jeunesse de Londres sans le moindre gard ? Comment pourrait-il les
rappeler ?
Je ne crois pas que ce soit une bonne ide...
Vous prenez systmatiquement le contre-pied de ce que je dis,
non? Un grand bal offrirait Duncan l'embarras du choix. Et si vous
avez oubli comment on s'y prend avec les dames, invitez-en donc
quelques-unes. Neville s'empourpra violemment.
Il n'y a pas si longtemps que j'ai cess de recevoir.

Archie tait beaucoup plus expansif que le vieil Anglais. Quand il


avait envie de rire, il riait et c'est ce qu'il fit, gorge dploye. Neville
grina des dents en regrettant le temps o des duels, l'aube,
permettaient de se dbarrasser de ses ennemis.
Je sais encore recevoir, merci, fit-il simplement.
Alors qu'attendez-vous pour envoyer les invitations? Ne jamais
remettre au lendemain ce que l'on peut faire le jour mme.
Si cela ne vous drange pas, je vais d'abord finir de dner.
A propos, vous tes un bien pitre hte pour ne pas m'offrir un peu
de ce buf au fumet dlicieux, dclara Archie en hochant la tte.
J'espre que vous ferez un petit effort quand vos nombreux invits
arriveront.
Cette fois, l'insulte n'pargna pas Neville. Il dsigna une porte derrire
lui et rpliqua avec un sourire suave :
La cuisine est par l.
De nouveau, Archie clata de rire.
Thackeray, vous tes un adversaire de taille, finalement. Mais vous
allez devoir vous habituer l'ide de passer un peu de temps avec moi,
puisque vous avez chou aussi lamentablement avec cette premire
jeune fille. Bon, o cachez-vous mon petit-fils? L'auriez-vous envoy
dner en cuisine lui aussi ?
Je suppose qu'il s'est retir quelque part pour panser les blessures
de cette jeune vipre. Cette fille l'a taill en pices. Mais je veux bien
que vous alliez le chercher, cela me soulagera de votre prsence. Je
suis sr que vous saurez lui remonter le moral quoique,
personnellement, vous m'ennuyiez.
Archibald gagna la porte en riant.
Vous vous habituerez moi, l'Anglais. De toute faon, vous n'avez
pas le choix.
Chapitre 15
En revenant de sa promenade quotidienne, Sabrina eut la surprise
d'apprendre qu'elle avait une visiteuse : Ophlia, qui tait dj en train
de dballer ses affaires, l'tage. Elle comptait donc s'installer chez
elle. Elle tait seule. Ses parents ne l'accompagnaient pas.
Une semaine s'tait coule depuis que les Reid taient rentrs
Londres. Hilary n'ayant encore reu aucune nouvelle de son amie

Mary depuis leur dpart prcipit de Summers Glade, les Lambert ne


savaient toujours pas ce qui s'tait pass.
En revanche, elles ne pouvaient ignorer que le marquis de
Birmingdale donnait un grand bal. Tout le voisinage en parlait. Et
d'aprs les rumeurs qui couraient parmi les domestiques, souvent plus
fondes que celles que colportait le grand monde, le marquis
envisageait d'y trouver une fiance pour son petit-fils.
Cette nouvelle avait profondment surpris Sabrina. Elle ne comprenait
pas comment le jeune Ecossais avait pu rejeter Ophlia. Dans son
innocence, Sabrina avait cru que, ds que les deux jeunes gens se
verraient, ils seraient conquis. L'un comme l'autre. Au lieu de cela,
Duncan McTavish cherchait apparemment une autre fiance. Les
jeunes filles invites Summers Glade taient si nombreuses qu'il
n'aurait que l'embarras du choix.
Bien entendu, Sabrina et ses tantes ne comptaient pas parmi les lus.
Car si le marquis avait pu oublier, au fil des ans, le vieux scandale qui
entachait leur famille, de bonnes mes avaient d se charger de le lui
remettre en mmoire.
Maudit celui ou celle par qui le scandale arrive. On ne l'pousait pas,
tout simplement.
Depuis la veille, toute l'lite de l'aristocratie anglaise se rassemblait
Summers Glade. Plus d'une centaine d'invits taient dj arrivs,
parmi lesquels un certain nombre avait pourtant t chass du manoir
il n'y avait pas si longtemps. Mais on ne manquait pas le bal de
l'anne...
Pour beaucoup, la curiosit de rencontrer le mystrieux petit-fils de
lord Neville l'emportait sur toute autre considration. D'autres
estimaient qu'on ne refusait pas l'invitation d'un marquis. Une
comtesse avait mme annul son propre bal pour venir dans le
Yorkshire. Bref, c'tait l'vnement majeur de la saison.
Hilary et Alice regrettaient que Sabrina n'ait pas t convie. Certes,
elles n'escomptaient pas qu'elle puisse attirer l'attention du futur
marquis, mais cette rception lui aurait offert l'occasion de rencontrer
de nombreux partis. Quant Sabrina, si elle partageait la dception de
ses tantes, ce n'tait pas pour les mmes raisons. Elle aurait
simplement aim revoir Duncan McTavish, aprs leur premire
rencontre qu'elle avait tant apprcie.

Et voil qu'Ophlia tait ici, alors qu'elle n'tait pas convie non plus
Summers Glade. Que pouvait signifier sa prsence ? Tenant claircir
sans attendre ce mystre, Sabrina rejoignit Ophlia dans la chambre
qui lui avait t attribue.
J'aurais cru que vous prfreriez rester Londres o l'on se divertit
autrement qu'ici, commena-t-elle.
Quand tout Londres est ici ? rtorqua schement Ophlia.
Sabrina comprit que la jeune fille n'tait pas l de gaiet de cur et
elle se demanda ce que celle-ci avait derrire la tte. A moins que...
Vous tes de nouveau invite Summers Glade ?
Ne soyez pas ridicule! Bien sr que non... Je suis venue incognito,
pour tenter de remdier cette regrettable situation.
Sabrina avait du mal suivre le cheminement de la pense d'Ophlia.
De qui vous cachez-vous ? De vos parents ? Ils ne savent pas que
vous tes ici ?
Vraiment, Sabrina, vous tes terriblement borne quand vous vous
y mettez ! Mes parents se moquent de savoir o je suis. Ils sont
furieux contre moi. Mon pre m'a mme gifle. Vous vous rendez
compte ? Gifle ! Je ne le lui pardonnerai jamais. Jamais.
Alors de qui vous cachez-vous ?
Ophlia se laissa tomber sur le lit avec un long soupir, comme si elle
s'adressait quelqu'un qui n'avait pas assez de jugeote pour la
comprendre. Sabrina ne s'en offensa pas. Elle avait vu d'autres jeunes
filles, Londres, se comporter de faon aussi thtrale et elle ne se
laissa pas impressionner. Pourtant, Ophlia ne semblait pas jouer un
rle, en ce moment. Elle paraissait vraiment bouleverse.
Sabrina choisit d'attendre qu'Ophlia se dcide parler. Aprs
quelques instants, celle-ci se redressa, la mine boudeuse, et regarda
Sabrina comme si tout tait sa faute. Le silence produisait toujours une
curieuse raction sur Ophlia. Il l'incitait rarement aller droit au but
mais plutt mnager ses effets auprs de son auditoire.
Je suis en disgrce, commena-t-elle avant d'ajouter avec une voix
plus aigu, proche du gmissement : et je n'inspire plus que la piti.
Moi, de la piti ! Bien sr, vous ne pouvez pas comprendre, c'est
tellement... inconcevable!
Sagement, Sabrina acquiesa.
Inconcevable, oui.

Et pourtant, c'est la vrit. Mme mes amies les plus proches sont
venues me plaindre avant de partir pour Summers Glade.
Mais... pourquoi? demanda prudemment Sabrina.
Un nouvel accs de colre fit bondir Ophlia. Elle se mit arpenter la
pice d'un pas rageur.
A cause de ce barbare de Highlander, voil pourquoi! J'attendais de
cet imbcile qu'il reconnaisse que nous n'tions pas faits l'un pour
l'autre, certes, mais il devait s'agir d'une dcision mutuelle qui n'aurait
entran aucune consquence fcheuse ni pour l'un ni pour l'autre. Au
lieu de cela, il a fait savoir que lui ne me trouvait pas acceptable. Et
maintenant, tous mes amis et leurs parents savent qu'il m'a laisse
tomber.
Mais vous n'tes pas tombe de haut, glissa tranquillement Sabrina.
Ophlia lui lana un regard plein de mpris. Idiote ! Quelle diffrence
cela faisait-il ?
Vous ne comprenez donc toujours rien? reprit-elle tout haut.
chapper ce complot devait m'attirer des flicitations, de
l'admiration. Au lieu de cela, je fais l'objet des pires ragots. Car si lui
m'a rejete, c'est que je dois avoir un problme. Quelle autre raison
aurait-il pu avoir de me repousser?
Sabrina soupira.
Je croyais que vous espriez le voir rompre l'engagement,
justement.
Ce n'tait pas lui de le faire ! Il aurait d feindre d'tre tomb
follement amoureux de moi, malgr ce que je lui ai dit. Mais il est trop
rustre pour se comporter en gentleman. Et maintenant, je n'ose plus
me montrer nulle part... Il faut absolument qu'il remdie la situation.
Sabrina commenait discerner les raisons caches de la visite
d'Ophlia: celle-ci tait tellement orgueilleuse !
Que lui avez-vous dit pour qu'il vous rejette ?
Je... j'ai fait une petite rflexion qu'il a trs mal prise. Je reconnais
avoir agi sans rflchir mais quand il s'est prsent dans ce costume
grotesque, j'ai compris qu'il tait tout ce que j'avais redout. S'il avait
t habill normalement, je n'aurais pas t choque et cette premire
rencontre se serait passe diffremment.
Sabrina en convint. Elle-mme ne doutait pas que Duncan et Ophlia
taient destins se plaire au premier regard. Mais elle connaissait

suffisamment la jeune fille, prsent, pour deviner que celle-ci devait


minimiser sa propre responsabilit dans l'affaire...
Vous comptez donc rester chez nous jusqu' ce que la rumeur
s'apaise ?
Grand Dieu, non ! Cela prendrait une ternit. Et puis je fais une
cible magnifique pour les commrages. Non, nous allons rparer a
ensemble.
Nous?
Oui. C'est le moins que vous puissiez faire pour me remercier de
vous avoir invite Londres et introduite dans le monde. Vous me
devez bien a, non ?
Eh bien, certainement... Si je peux faire quelque chose...
Vous pouvez. Il faudrait que vous m'arrangiez un rendez-vous avec
lui, c'est tout.
Un rendez-vous avec qui ?
Mon ex-fianc, bien sr! Nous allons l'amener me demander
nouveau en mariage. Cette rupture passera alors aux yeux des autres
pour une simple querelle d'amoureux, et les ragots cesseront d'euxmmes.
Chapitre 16
Vous n'aurez qu' vous prsenter la porte.
Les nouvelles machinations d'Ophlia dpassaient tellement Sabrina
qu'elle ne parvenait plus rflchir de faon cohrente. En ralit,
Sabrina rpugnait s'associer ces agissements.
Je ne suis pas invite, Ophlia, pas plus que vous, d'ailleurs.
Vous tes sa voisine. Les voisins n'ont pas besoin d'invitations pour
rendre des visites.
Mais pour une runion mondaine, si.
Ophlia balaya ses rticences d'un geste dsinvolte.
Je ne vous demande pas d'entrer dans la maison mais de l'attirer
l'extrieur pour que je puisse lui parler en priv.
Sabrina ne savait plus quoi penser. D'un ct, elle rvait de revoir
Duncan McTavish. De l'autre, elle ne voulait pas avoir la grossiret
de se prsenter chez quelqu'un qui donnait un bal quand elle n'tait pas
convie. Cela ne se faisait pas. C'tait tout simplement malsant.

En fait, Ophlia lui demandait de jouer les entremetteuses, et Sabrina


ne se savait aucune disposition pour ce genre de rle.
Et puis elle apprciait beaucoup Duncan et elle n'tait pas sre de
vouloir qu'il se marie avec une fille comme Ophlia, capable de
rpandre les pires rumeurs sur les gens sans se soucier de leur
vracit. Puisqu'il fallait que Duncan se marie et qu'elle n'avait auprs
de lui rien esprer, elle lui souhaitait mieux que a !
Malgr son peu d'envie d'aider Ophlia, Sabrina finit pourtant par
s'incliner car elle se sentait redevable envers celle qui l'avait hberge
Londres. Mais d'abord, il y avait un point important clarifier :
Voulez-vous vraiment l'pouser, maintenant que vous l'avez
rencontr, ou dsirez-vous simplement mettre un terme aux rumeurs
qui courent sur votre compte ?
La question sembla surprendre Ophlia. Et le fait qu'elle dt rflchir
avant de rpondre ne rassura pas Sabrina.
Bien sr que je veux l'pouser! Je vous l'ai dit, je n'ai vu que ce kilt
ridicule, quand il s'est prsent devant moi. Et je me suis aperue trop
tard qu'il tait trs sduisant, finalement !
Vous auriez pu envisager cette ventualit avant, remarqua
Sabrina.
Pas vraiment. Ma mre m'avait dress un tel portrait de son grandpre, lord Neville, que je m'attendais au pire. Le plus drle est qu'il
tire prcisment sa beaut de ce type barbare du grand Nord que je
redoutais tant!
Sabrina approuvait Ophlia, sinon qu'elle ne voyait toujours rien de
barbare dans le physique du jeune Ecossais. Si dsormais Ophlia tait
attire par Duncan, cela suffirait peut-tre faire d'elle une pouse
acceptable. Elle l'avait calomni, certes, mais parce qu'elle estimait
avoir t prise au pige. A prsent qu'elle acceptait ce fianc, ou cet
ex-fianc, les choses prendraient une autre tournure.
Sabrina se rendit donc Summers Glade, cet aprs-midi-l. Elle y
allait sans joie, car elle n'avait pas beaucoup d'estime pour Ophlia.
Elle avait galement des scrupules intervenir ainsi dans la vie des
gens pour tenter de les unir, quand ils risquaient ensuite, par sa faute,
de se lancer dans un mariage dsastreux.
Mais elle avait une dette envers Ophlia et, plus vite elle s'en
acquitterait, plus vite elle retrouverait sa srnit d'esprit.

Quand les invits de Neville commencrent arriver Summers


Glade, Duncan se sentait puis. Ses deux grands-pres n'avaient
cess de s'affronter au cours des derniers jours. Nul doute que, s'ils
avaient t plus jeunes, ils en seraient venus aux poings depuis
longtemps.
Depuis que les premires jeunes filles s'taient montres, Archie
suivait son petit-fils comme son ombre, commentant les charmes
physiques des unes et des autres. De son ct, Neville lui traait
l'historique de leurs familles, s'efforant de lui dsigner les meilleures
lignes. Elles taient si nombreuses que Duncan s'y perdait. Dans un
esprit de clarification, les deux hommes le couvraient de notes sur
chacune d'entre elles, tel point que le majordome, charg de les
remettre Duncan, tait lui aussi puis par tant d'alles et venues.
Ayant toujours pens que l'on se mariait par amour, aprs s'tre
frquent un certain temps afin de se connatre, le jeune homme restait
totalement hermtique aux vocations qu'on lui faisait de la beaut ou
des titres de ces inconnues.
La plus belle de toutes, il l'avait dj rencontre et savait qu'elle tait
loin de constituer le meilleur choix. Malgr cela, Archie s'enttait les
slectionner sur leur physique, affirmant qu'elles n'taient pas toutes
aussi stupides qu'Ophlia Reid. Et Neville, reconnaissant que la beaut
allait souvent de pair avec l'orgueil et la prtention, s'obstinait
dnicher les meilleures origines. Duncan en conclut que les deux
hommes s'affrontaient pour le plaisir.
Une chose tait sre: il avait l'embarras du choix. Et puisque, dans un
moment d'garement, car il ne pouvait s'agir d'autre chose, il avait
accept de se marier, il estimait qu'il aurait tout intrt trouver au
moins une jeune fille acceptable.
Or, depuis qu'elles avaient commenc dferler, il cherchait
dsesprment des yeux lilas...
Non qu'il penst que cette jeune fille ft une candidate possible au
mariage. Simplement, il avait apprci son sens de l'humour, et
comme il s'ennuyait ferme, et que ce jour-l elle tait parvenue lui
redonner le sourire, il aurait bien aim la revoir. Car il tait d'humeur
morose.
Ayant appris qu'elle tait une voisine de Neville, il commenait se
demander pourquoi elle ne se montrait pas. Il finit par poser la
question son grand-pre.

C'tait la premire fois qu'il demandait le voir depuis son arrive.


Bien sr ils prenaient leurs repas ensemble et ils se parlaient, mais il
s'agissait alors de conversations de politesse. Duncan ne se sentait pas
l'aise en compagnie de Neville. La vue de son grand-pre rveillait
son amertume, et il s'appliquait le plus souvent l'viter.
Ce jour-l, pourtant, il alla le trouver dans le salon priv o celui-ci se
retirait aprs le djeuner. Depuis quelques jours, le vieil homme
passait le plus clair de son temps dans ses appartements, laissant ses
propres invits se dbrouiller tout seuls. De trop nombreuses annes
de solitude l'avaient peut-tre rendu un peu sauvage...
Quoi qu'il en soit, Duncan n'avait pas l'intention de dranger le vieil
ermite bien longtemps. Il voulait seulement l'interroger propos de la
fille aux yeux violets.
J'ai invit toutes les jeunes filles bien nes du voisinage. Au moins,
celles-ci, habitant proximit, n'ont pas besoin de s'installer chez moi,
comme toutes les autres. Ma maison est devenue un hall de gare,
grommela Neville. Sans doute tait-elle de passage. N'tait-ce pas
l'une de ces pronnelles qui accompagnait Ophlia Reid ? Des yeux
lilas, dis-tu ?
Duncan hocha la tte.
Je ne me souviens d'aucune jeune fille avec des yeux aussi rares.
Mais si elle t'intresse, je vais me renseigner.
J'ai simplement apprci sa compagnie. Elle a su me faire rire un
moment o j'en avais grand besoin.
Cette remarque que Duncan lana sans rflchir les mit tous deux dans
l'embarras. Le jeune homme prfra ne pas s'attarder. Il redescendit,
du que la jeune fille ne ft pas invite.
Il se trouvait dans le vestibule quand on sonna la porte. Comme il
n'tait pas press de rejoindre les personnes qui occupaient les
diffrents salons du manoir, il ouvrit lui-mme, sans attendre le
majordome.
Il regretta son initiative quand il se retrouva face un individu qui le
toisa avec aplomb.
Dieu du ciel, mais c'est le fameux barbare ! Pour avoir des cheveux
pareils... oui, ce doit tre lui. Je ne m'attendais pas vous rencontrer si
vite. Ils vous ont affect l'ouverture de la porte ?
S'efforant pourtant de garder son calme, Duncan ne put s'empcher
de riposter.

Vous me traitez de barbare ?


Moi? Pas le moins du monde. C'est vrai ce qu'on dit, vous tes
plutt beau gosse pour un barbare. Oui, c'est le bruit qui court et...
mais vous n'tes peut-tre pas au courant. Vous faites tous les on-dit
depuis des semaines, maintenant.
Duncan avait la dsagrable impression que l'inconnu, dont l'accent ne
lui tait pas coutumier, s'exprimait dans une langue trangre.
Des on-dit ? Je ne connais pas ce mot.
Les commrages, vieux frre. Les cancans les plus juteux et, doisje dire, en ce qui vous concerne, les plus calomnieux. C'est votre
fiance, plus exactement votre ex-fiance, qui est l'origine de tous
ces bruits.
Ce n'tait pas la premire fois qu'on informait Duncan qu'il faisait
l'objet de rumeurs. La jeune fille qu'il avait rencontre sur la colline
n'avait-elle pas aussi mentionn qu'il passait pour un barbare? Venant
d'elle, il ne s'agissait pas d'une offense, mais dans la bouche de ce
jeune homme, il en allait tout autrement.
Presque aussi grand que lui, le nouveau venu tait bti comme un
athlte, bien qu'il ne ft pas aussi large de carrure. Il portait une cape
drape sur l'paule et, en juger par ses vtements impeccables et son
allure fringante, jamais on n'aurait cru qu'il venait de voyager. Blond,
comme la plupart des Anglais apparemment, les yeux bleus, il devait
avoir dans les vingt-cinq ans et arborait un air arrogant qui exasprait
Duncan.
Avec un calme que d'aucuns auraient jug inquitant, l'Ecossais
demanda :
Et que raconte-t-on sur mon compte, je vous prie?
Oh! des inepties que quiconque ayant un brin d'intelligence
ignorera. Mais vous connaissez la sottise incommensurable de
certaines filles. Tenez, ma sur, par exemple...
Le jeune homme dsigna du menton une blonde personne, un peu plus
loin derrire lui. Elle donnait quatre femmes de chambre des
instructions pour dcharger ses bagages. Pas moins de six normes
malles. Une trs jolie fille, au demeurant.
J'ai d la traner ici de force, figurez-vous. La pauvre idiote
redoutait de vous voir paratre table vtu de peaux d'ours... Car
Mandy prend les rumeurs au mot, sans le moindre recul, alors qu'il ne

s'agit que de plaisanteries qui exigent de l'humour. D'inventions


destines rompre l'ennui des classes dsuvres...
Pourquoi est-elle venue, si elle ne le voulait pas ?
Pour ne pas manquer l'occasion unique de rencontrer le trs clbre
et mystrieux ermite, Neville Thackeray. Faites pas attention... cette
rputation lui colle la peau depuis des lustres. Et puis, la petite sur
est sur les rangs, elle aussi, si vous voyez ce que je veux dire ! Mes
parents ont beaucoup insist pour qu'elle se joigne, avec tout le gratin,
la fte la plus prestigieuse de l'anne. Ce n'est pas tant qu'il s'agisse
de vous, vieux frre ! Ils tiennent ce qu'elle suive le mouvement de
la saison mondaine, tout simplement...
Le langage de ce garon avait beau, peu peu, devenir plus clair aux
oreilles novices de Duncan, celui-ci ne put s'empcher de rtorquer,
tant ce vieux frre lui semblait condescendant :
Au cas o vous ne l'auriez pas remarqu, je ne suis pas exactement
un vieux, et encore moins un frre dans la mesure o nous ne nous
sommes jamais rencontrs auparavant. J'en ai envoy plus d'un au
tapis, et pour bien moins que a.
Vraiment?
Nullement impressionn, le jeune homme se mit rire de plus en plus
fort avant de rpondre :
a, c'est un avertissement, l'ami. Mais il faudrait que vous
appreniez faire la diffrence entre une insulte dlibre et ce qui
n'est qu'une affectation du langage. Cela pargnera le nez de pas mal
d'innocents.
Duncan n'apprciait pas vraiment de passer pour un imbcile.
Le vtre me semble en mauvaise posture, pour le moment. Qui
tes-vous ?
Visiblement peu effray par ces propos, l'Anglais rpondit avec un
petit sourire :
J'ai quelques titres dont je vous ferai grce. Appelez-moi donc
Rafe, vieux frre.
Duncan se contint pniblement pour ne pas mettre ses menaces
excution... Mais il ne put s'empcher de refermer violemment la porte
sur celui qui tait le clibataire le plus convoit de la saison: l'un des
jeunes lords les plus en vue du royaume, hritier d'un duch,
immensment riche. Toutes les mres des jeunes filles marier ne

rvaient que de lui comme gendre. Et c'tait lui que Duncan venait
de claquer la porte au nez.
S'il avait su qui il avait affaire, Duncan n'en aurait pas t davantage
impressionn. Mais il aurait t bien surpris d'apprendre que ce garon
qu'il esprait alors ne plus jamais rencontrer deviendrait bientt son
meilleur ami.
Chapitre 17
Miss Sabrina? Quelle surprise! s'exclama Richard Jacobs. Vous ne
vous tes jamais aventure aussi loin au cours de vos promenades, il
me semble. Quelque chose ne va pas?
D'un sourire, Sabrina rassura le majordome de lord Neville. Elle le
connaissait bien, ainsi que sa famille. D'ailleurs, elle connaissait tout
le monde, y compris les domestiques, dans ce petit coin du Yorkshire
o elle avait grandi. Et rciproquement, chacun savait qui elle tait,
d'autant plus que ses longues marches dans la campagne et son
caractre avenant facilitaient les contacts. Il tait difficile d'ignorer
l'existence de quelqu'un dans une petite communaut comme celle-ci.
Seul lord Neville faisait exception.
En cet instant, Sabrina tait fort embarrasse. Jacobs, un domestique
hors pair, devait connatre sur le bout des doigts le nom de tous les
invits de son matre, parmi lesquels le sien ne figurait pas.
Pour se donner le temps de retrouver un peu d'assurance, elle
tergiversa :
Comment va votre charmante pouse? Mieux, j'espre.
Oh! beaucoup mieux. Et remerciez encore votre tante Alice pour
cette recette de potion. Elle ne tousse presque plus.
Sabrina aurait pu continuer bavarder mais elle se sentait dj rougir,
aussi prfra-t-elle rassembler son courage et aller droit au but.
Si je suis venue jusqu'ici, Richard, c'est que l'on m'a charge de
transmettre un message lord Duncan. En priv.
Jamais elle n'aurait cru que cette rvlation provoquerait une surprise
pareille dans le regard du majordome.
Vous aussi ? Parce que c'est exactement ce que je ne cesse de faire
depuis hier soir. Le jeune lord commence d'ailleurs en avoir assez de
me voir le dranger tout instant, et je le comprends.
Il se pencha un peu vers la jeune fille et poursuivit en murmurant :

Ce sont ses grands-pres. Tous les deux. Ils ne lui laissent pas un
moment de rpit.
Son grand-pre cossais est l, lui aussi ?
Mon Dieu, oui... et c'est un gentleman trs... tapageur. Lord Neville
et lord Archibald ne s'entendent pas du tout, d'ailleurs... Aussi, quand
ils se retrouvent dans la mme pice, eh bien... enfin, vous voyez ce
que je veux dire.
Quel dommage, songea Sabrina. N'auraient-ils pas d, au contraire, se
rjouir d'tre runis auprs de leur petit-fils, et de s'occuper ensemble
de ses intrts ?
Si lord Duncan est occup, ne le drangez pas. Je reviendrai un
autre moment, cela ne presse pas. Mais s'il a quelques minutes me
consacrer, je ne serai pas longue.
Certainement, miss Sabrina. Je vais voir si je peux le trouver. Mais
entrez, je vous en prie...
Non!
Elle toussa aussitt pour rattraper cet clat inutile.
Vous avez de nombreux invits et, euh, il fait si beau aujourd'hui.
Je prfre attendre ici.
En ralit, d'pais nuages encombraient le ciel et la pluie semblait
imminente, mais tout le monde savait quel point Sabrina aimait le
grand air. Jacobs acquiesa donc, mais, par dlicatesse, il laissa la
porte ouverte avant de disparatre l'intrieur de la maison. Craignant
que quelqu'un ne l'aperoive sur le seuil, Sabrina s'loigna de quelques
pas. A prsent, elle esprait que Duncan serait trop occup pour lui
accorder un instant. En mme temps, elle mourait d'envie de le revoir.
Elle ne savait plus trs bien o elle en tait. Elle se sentait si mal
l'aise qu'elle en avait l'estomac nou.
Cinq minutes s'coulrent, puis dix. Si cette torture devait durer une
seconde de plus, elle allait dfaillir. C'est alors qu'elle entendit des pas
derrire elle.
Elle fit volte-face au moment o Duncan dclarait avec hauteur :
Le majordome me dit que...
Il s'interrompit en la reconnaissant et la surprise claira son visage.
C'est vous ! Vous vivez donc dans les environs?
Eh bien, oui. Notre cottage se trouve de l'autre ct de la route, en
direction d'Oxbow, une vingtaine de minutes de marche.
Notre? Vous n'tes pas marie, n'est-ce pas?

Elle plissa les yeux tandis qu'un large sourire s'panouissait sur ses
lvres.
Non. Je vis avec mes deux tantes clibataires.
Duncan frona les sourcils.
Seriez-vous nouvelle dans le voisinage? Mon grand-pre ne parat
pas vous connatre puisqu'il ne vous a pas invite.
Il abordait un sujet dlicat...
Je n'ai jamais rencontr lord Neville, il ne me connat donc pas.
Eh bien, moi je vous connais ! Et c'est avec un peu de retard que je
vous invite ...
Elle leva une main pour l'interrompre.
J'ai peur de vous avoir induit en erreur. Que votre grand-pre ne
m'ait jamais rencontre ne signifie pas qu'il ignore mon existence. Et
je doute qu'il songe m'inviter ce bal.
Voil qu'elle rougissait prsent. Duncan hocha la tte en signe de
sympathie.
Vous viendrez donc ma requte et je me moque perdument de ce
que le vieil homme aura dire, dclara-t-il la grande surprise de la
jeune fille.
Non, vraiment, c'est impossible. Je suis seulement venue vous
transmettre un message. Je dois rentrer.
Il sembla sur le point d'insister puis il soupira:
D'accord. De quoi s'agit-il?
prsent que le moment tait venu, les mots ne venaient plus et ses
joues la brlaient. Elle devait tre cramoisie, pour le moins.
Dsespre, elle dtourna les yeux, consciente qu'il attendait...
Avisant les curies, sur le ct de la maison, elle dcida de gagner un
peu de temps. Aprs tout, pourquoi pas ?
C'est trange. Vous n'avez pas tant de voitures, pour tous vos
invits. Je suppose que toutes les autres sont ranges dans un pr...
Dans...
Imaginant une cinquantaine d'attelages rassembls dans une pture, il
clata de rire.
Sabrina ne voyait pas ce qu'elle avait dit de si drle mais elle profita
de ce moment de distraction pour dbiter son message d'une traite.
Lady Ophlia aimerait vous parler en priv. Elle vous propose de la
rencontrer dans l'auberge d'Oxbow afin de vous prsenter ses excuses.

Pris au dpourvu, il retrouva son srieux d'un seul coup et la dvisagea


comme si elle avait perdu l'esprit.
Ou pour m'insulter nouveau, dit-il.
Non, pas du tout. Elle m'a assur qu'elle regrettait tout ce qu'elle
vous avait dit. Vous voulez bien la rencontrer ?
Non.
trangement, ce refus soulagea Sabrina mais elle ne pouvait
dcemment s'acquitter de son devoir sans faire une autre tentative.
Est-ce un non qui signifie je vais rflchir, ou bien j'ai besoin
d'tre convaincu?
C'est un non sur lequel on ne revient pas.
Ces non-l n'existent plus, de nos jours.
Qu'tes-vous en train de raconter maintenant?
Je veux dire que... que j'ai vu bien des gens se mnager une porte
de sortie. Que l'on reste souvent volontiers vasif, pour ne pas se
retrouver pris au pige si par la suite on... souhaite changer d'avis.
Oui, mais quelle perte de temps quand vous savez ce que vous
voulez.
Ce serait donc si difficile pour vous d'couter ce qu'Ophlia Reid a
vous dire ?
Difficile, non. Mais une perte de temps, srement.
Sabrina s'empourpra de nouveau en songeant qu'en ce moment, c'tait
elle qui lui faisait perdre son temps.
Je suis dsole, rpondit-elle. J'aurais d me douter que vous aviez
d'autres choses faire. Je m'en vais. Au revoir, Duncan McTavish. J'ai
t trs contente de vous revoir.
Attendez.
Dans sa prcipitation se soustraire cette situation gnante, Sabrina
avait dj descendu plusieurs marches. Elle se retourna, se demandant
si elle avait bien entendu ou si elle tait victime de son imagination.
Non... il marchait vers elle.
Je la rencontrerai mais une condition, dit-il presque malgr lui.
Surprise, elle rpliqua:
Oui? Laquelle?
Que vous alliez faire votre valise et que vous reveniez ce soir,
avant que le dner ne soit servi.
Les yeux de Sabrina s'agrandirent.
Vous m'invitez dner?

Je vous invite cette maudite fte, pour tout le temps qu'elle


durera.
La jeune fille ne put s'empcher de lui sourire. Il avait l'air si afflig de
devoir accepter ce compromis pour obtenir ce qu'il voulait.
Je... je n'ai pas besoin de faire ma valise. J'habite tout prs.
Alors vous viendrez ?
Mes tantes devront m'accompagner. Je ne peux me rendre ce
genre d'invitation sans tre chaperonne.
Emmenez qui vous voulez sauf Ophlia.
Sabrina acquiesa.
Mais vous la rencontrerez ?
Comme il ne disait rien, elle ajouta :
Quand?
Dans une heure. Mais si elle est en retard, je ne l'attendrai pas. Et
vous m'expliquerez ce soir pourquoi vous tes venue me prsenter
cette requte sa place.
Sur ce, il tourna les talons et regagna la maison.
Sabrina, qui ne s'attendait pas ce que sa visite prt cette tournure,
s'empressa de rentrer pour informer Ophlia. Sa dette tait paye et
elle se sentait soulage d'en tre dbarrasse. Accomplir cette mission
dgradante lui avait vraiment cot.
Elle tait dj mi-chemin de la colline o elle avait rencontr
Duncan quand le majordome de lord Neville l'appela. Se retournant,
elle le vit courir vers elle.
Une fois sa hauteur, il dut reprendre sa respiration avant de lui
parler.
La voiture de lord Neville viendra vous chercher ce soir.
C'est inutile. Nous avons nos propres voitures, vous savez.
Oui, miss Sabrina, mais j'ai cru comprendre que le jeune lord
voulait tre sr que vous viendriez.
Sabrina rougit. Sans doute s'agissait-il des dductions personnelles de
Jacobs mais elles n'en taient pas moins agrables entendre.
Chapitre 18
Duncan pestait contre lui-mme. Comment avait-il pu oublier
nouveau de lui demander son nom? Il ne s'en tait rendu compte que

lorsque Neville le lui avait demand, comme il lui annonait qu'il avait
invit une jeune fille.
Duncan se perdait en conjectures. Peut-tre cette inconnue
n'appartenait-elle pas la noblesse? Voil pourquoi elle n'tait pas
invite. D'ailleurs, ne lui avait-elle pas dit vivre dans un cottage avec
ses tantes ?
Duncan ne s'arrtait pas au statut social. La jeune fille ne lui plaisait
pas moins et il apprciait particulirement son sens de l'humour, qui
avait le don de dissiper sa colre ou sa mauvaise humeur. Et puis il ne
cherchait pas l'pouser, quoique... Neville pourrait-il vraiment l'en
empcher, si tel tait son dsir ?
Mais il devait garder les pieds sur terre. Neville n'avait invit que des
lords et des ladies, lesquels se trouveraient offenss de dcouvrir
parmi les convives, invite au mme titre qu'eux, une personne qui
n'tait pas de leur rang. Et quelle serait la raction de son grand-pre ?
Appartenait-il la vieille cole sectaire et snob ou bien la gnration
claire qui considrait qu'un titre ne dterminait pas forcment la
valeur humaine ? Duncan n'en savait rien, aprs tout...
Proccup, Duncan se dirigeait vers Oxbow, de plus en plus nerveux.
Tout en cherchant l'auberge, il s'efforait de deviner dans quel cottage
vivait la jeune fille aux yeux lilas qui l'avait brivement distrait de ses
soucis. Perplexe, il n'avait aperu qu'un manoir et quelques fermes.
De l'autre ct de la route... avait-elle dit. Peut-tre s'agissait-il de
l'autre ct d'Oxbow? Ou dans la petite ville? De nombreuses alles
bordes de cottages partaient de part et d'autre de Main Street.
Maintenant qu'il approchait de l'auberge, Duncan se demandait
comment il avait pu accepter de parler Ophlia Reid alors qu'il s'tait
jur de ne jamais la revoir. A quoi cela pouvait-il bien servir, sinon
apaiser le sentiment de culpabilit qui malmenait sans doute la
conscience de cette chipie? De toute faon, ses excuses n'auraient
aucune valeur pour lui. Elle s'tait montre sous son vrai jour et rien
n'effacerait les insultes qu'elle lui avait jetes au visage.
Ophlia n'tait pas encore arrive quand il entra dans l'auberge. Certes,
il avait lui-mme cinq minutes d'avance mais, si elle tenait tant
rparer ses torts, pourquoi n'avait-elle pas la correction de se trouver l
plus tt ?

Irrit de devoir l'attendre, il s'installa prs de l'immense chemine. Il


aurait volontiers command un whisky mais il prfrait garder l'esprit
clair pour affronter cette fille-l.
Elle entra par la porte de derrire, comme pour mieux produire son
effet. Une toque en fourrure blanche aurolait ses cheveux blonds.
Elle portait un long manteau de velours bleu ple surmont d'une
courte cape assortie, borde de la mme fourrure blanche qui la
coiffait. Fascin, presque aveugl par sa beaut, Duncan la regarda
marcher vers lui avec une lenteur dlibre, le sourire aux lvres. Un
halo de lumire semblait l'envelopper comme le souffle d'un dieu qui
l'aurait pare de toutes les grces.
Duncan n'tait pas le seul que cette apparition avait saisi. Les patrons
de l'auberge en taient rests bouche be. Toutefois, le jeune homme
ne partageait pas tout fait leur admiration blouie. Il connaissait la
laideur de l'me de la demoiselle. Mme s'il devait admettre que rien
ne la laissait paratre, premire vue.
Le sourire d'Ophlia frmit imperceptiblement quand elle arriva sa
hauteur et aperut le kilt. Duncan avait choisi dlibrment de le
porter. Si elle avait un tant soit peu de bon sens, elle comprendrait que
ce kilt tait sa faon de lui signifier l'inutilit de ce rendez-vous.
Je vois que vous avez reu mon message, dit-elle.
Oui, mais pourquoi m'avez-vous envoy cette jeune fille pour me le
dlivrer?
Il regretta cette question pose sans rflchir. C'tait auprs de la jeune
fille aux yeux violets qu'il voulait se renseigner, aussi fut-il soulag de
n'obtenir qu'une rponse vasive. Il ne devait pas distraire Ophlia
Reid. Plus vite l'entrevue serait termine, plus vite il serait dbarrass.
Pourquoi pas ? Beaucoup de gens se sentent flatts de me rendre
service.
Si Duncan ne releva pas, c'est qu'il se retenait pour ne pas rire.
D'ailleurs, tant de prtention le laissait sans voix. Cette remarque
rvlatrice en disait long sur son auteur. Mais Ophlia tait trop
condescendante et fire pour en prendre conscience.
Pourtant, le silence du garon la dconcerta. Elle se retrouvait au pied
du mur, en quelque sorte, oblige de dire ce qu'elle avait dire. Cette
rencontre tait cense lui permettre de prsenter ses excuses, mais une
fille comme Ophlia pouvait-elle seulement concevoir de s'excuser?

Comme elle ne se dcidait pas parler, tout au moins pas assez vite
pour lui, Duncan se contenta de hausser les paules et de s'loigner un
peu. Cette raction mit un terme au mutisme de la jeune fille.
Attendez! s'cria-t-elle. O allez-vous?
Elle semblait vraiment dcontenance, prsent. Il prit son temps
pour rpondre.
Je ne suis pas venu jusqu'ici pour m'extasier devant votre beaut
comme les autres personnes de cette assemble, ma petite. Alors si
vous avez quelque chose me dire, dites-le, et qu'on en finisse.
Elle s'empourpra joliment.
Je voulais vous expliquer pourquoi je n'ai pas t trs avenante,
lors de notre premire rencontre.
C'est donc ainsi que vous appelez cela, vous les Anglais? Ne pas
tre trs avenant... Il faudra que je m'en souvienne, dans mes
conversations.
Ce n'tait pas dlibr, tenta-t-elle de corriger. J'tais choque.
Vraiment? feignit-il de s'tonner. Pourquoi? Parce que je ressemble
un cossais? Parce que je parle comme eux? A quoi d'autre vous
attendiez-vous ?
Ophlia soupira.
J'esprais que vous tenteriez de comprendre. J'tais sre que nous
n'aurions aucune chance de nous plaire, vous et moi.
Et que je serais un barbare ?
Eh bien... je le craignais, en effet. Mais je m'aperois maintenant
que c'tait ridicule. Vous n'avez rien d'un barbare.
Je n'en mettrais pas ma main au feu, si j'tais vous, rtorqua-t-il en
exagrant son accent dessein.
Le problme, c'est que je me suis trompe dans mes prsomptions.
Duncan comprit qu'elle tait alle aussi loin que possible dans ce
qu'elle devait considrer comme des excuses. Une personne telle
qu'Ophlia, persuade de n'avoir jamais tort, devait tre incapable de
prononcer un mot comme dsole.
D'accord, admit-il, vous vous tes trompe. Y a-t-il un autre point
que vous vouliez voquer?
Son impatience tait presque palpable, tant il tait press de la quitter,
mais Ophlia ne s'en avisa pas un instant.

Je pense que nous pourrions repartir sur de nouvelles bases,


dclara-t-elle avec toute l'assurance qui la caractrisait. Oublions notre
premire rencontre. Faisons comme si elle n'avait jamais eu lieu.
Comme si nous tions toujours fiancs, en vue de nous marier ?
Ragaillardie, elle lui offrit l'un de ses blouissants sourires.
Absolument. N'est-ce pas une ide formidable?
Lui plaisantait mais elle tait srieuse. Et ce fut son tour lui d'tre
dconcert. Comment pouvait-elle penser qu'il allait passer l'ponge
sur ses insultes et les effacer, purement et simplement? Ce jour-l, elle
l'avait humili dessein pour amuser ses nombreux amis runis autour
d'elle. Si un homme avait os le traiter comme elle l'avait fait, il
n'aurait pas hsit lui envoyer son poing dans la figure, ce qui
l'aurait soulag, et lav de l'offense. Mais elle tait une femme et
jamais il n'oublierait son comportement.
Et ce n'tait pas la seule raison qui le dissuadait de l'pouser.
Je ne me sens pas dispos batailler pour obtenir l'attention de ma
femme.
Pardon?
L'incomprhension d'Ophlia ne le surprit pas. Les gocentriques, les
narcissiques taient toujours tellement proccups d'eux-mmes que
bon nombre de notions lmentaires leur chappaient !
Et puis elle ne s'tait mme pas excuse vritablement. Parvenu ce
point de la discussion, Duncan estima qu'il lui avait accord
suffisamment de temps.
Bonne journe, jeta-t-il avant de la planter l sans autre forme de
procs.
Ophlia en resta abasourdie. Jamais les hommes ne prenaient cong
d'elle avant qu'elle ne le dcide. Comment ne s'tait-il pas jet ses
pieds, dbordant de reconnaissance aprs qu'elle eut daign changer
d'opinion son sujet?
Cette rencontre ne s'tait pas du tout droule comme elle l'avait
prvu. Elle venait de lui offrir une deuxime chance de l'pouser,
pourquoi diable la rejetait-il? Etait-il dpourvu d'intelligence au point
de n'avoir pas compris qu'elle venait de s'offrir lui?

Chapitre 19
Ophlia ignorait encore que Sabrina tait invite chez Neville. Ds
qu'elle avait su que Duncan acceptait de la voir, elle s'tait prcipite
pour se prparer sans paratre surprise le moins du monde. Sabrina la
souponnait d'ailleurs de n'avoir jamais dout - tant Ophlia avait une
haute opinion d'elle-mme - que le jeune homme consentirait la
rencontrer. Mais il s'agissait d'une pense peu charitable qu'elle rejeta
aussitt.
Hlas. Sabrina comprit trop tard qu'accepter une invitation quand on
avait un hte chez soi relevait d'une fcheuse inconvenance. Comment
partir en laissant Ophlia seule ? Car ni Hilary ni Alice ne voudraient
rester, prsent qu'elles taient invites elles aussi.
Mais Sabrina songea qu'elle s'inquitait sans doute inutilement. Selon
toute probabilit, Ophlia reviendrait de son rendez-vous avec une
invitation et peut-tre mme fiance de nouveau. Sabrina n'ignorait
pas l'effet que cette fille produisait sur les hommes... Subjugus par sa
beaut, la plupart perdaient la tte ds qu'ils se trouvaient en sa
prsence.
La jeune fille en tait l de ses rflexions quand Ophlia rentra, claqua
la porte derrire elle, se prcipita dans l'escalier qui menait sa
chambre, dont elle claqua galement la porte. De toute vidence,
l'entrevue ne s'tait pas droule comme elle le dsirait... Perplexe,
Sabrina courut prvenir ses tantes des derniers vnements afin de leur
demander conseil.
Comme elle s'y attendait, celles-ci insistrent pour qu'elle se rende la
soire. On ne dclinait pas une invitation aussi prestigieuse sous
prtexte que l'on avait une visite imprvue. Elles suggrrent
simplement Sabrina d'expliquer au jeune lord qu'elle ne pourrait plus
revenir Summers Glade dans l'immdiat, moins que sa visiteuse ne
dcide de rentrer chez elle.
Sabrina constata avec amusement que ses tantes semblaient presses
de voir Ophlia repartir.
Je resterai avec elle, proposa Alice avec un soupir rsign. Et je ne
lui dirai o tu es que si elle le demande, ma chrie. Aprs tout, il est
inutile de l'offenser si elle ne s'aperoit pas de ton absence. Et si elle

s'en rend compte, je lui expliquerai que, dans ton excitation, tu as


oubli qu'elle tait de passage.
Les deux tantes ignoraient le rle d'entremetteuse que leur nice avait
jou l'aprs-midi mme. Comme il n'tait gure flatteur pour Ophlia,
Sabrina prfrait le taire pour le moment. Mais si cette entrevue s'tait
vraiment mal passe, il tait en effet probable qu'Ophlia passerait la
soire ruminer dans sa chambre et ne s'apercevrait mme pas de
l'absence de sa jeune htesse.
Sabrina et Hilary quittrent cependant discrtement le cottage, mais
elles oublirent leur visiteuse et les complications qu'elle leur causait
ds qu'elles arrivrent Summers Glade.
Que de monde! Neville avait invit une cinquantaine de jeunes filles
mais chacune tant venue avec un chaperon, ses parents, un frre ou
deux, ou mme des cousins, le manoir devait hberger au moins deux
cents personnes.
Sabrina s'merveillait. Summers Glade avait beau tre immense, elle
avait peine croire qu'on pt y loger une telle assemble ! Des voisins
avaient d tre mis contribution. Sabrina en reconnut plusieurs, en
effet, qui n'avaient pas de fille. Ils n'taient donc l que parce qu'ils
accordaient leur hospitalit aux invits. L'auberge d'Oxbow devait tre
comble, galement.
Seuls les htes les plus importants ont l'honneur d'avoir une
chambre particulire, expliqua Hilary. Je me souviens d'en avoir
partag une avec six autres jeunes filles, autrefois, lors d'une grande
runion mondaine. Et notre pre, qui nous accompagnait, tait log
avec neuf hommes.
Vous tes venue.
Sabrina se retourna. Duncan se tenait derrire elle.
Vous en doutiez ? dit-elle, souriante.
Aprs l'issue du rendez-vous que vous avez organis, j'avoue que
oui.
De quel rendez-vous s'agit-il, ma chrie? demanda Hilary derrire
elle.
Rien d'important, tante Hilary, rpondit Sabrina d'un ton vasif. Je
te prsente Duncan McTavish.
Celui-ci s'inclina avec lgance. Il avait tout du gentleman, ce soir,
dans sa veste queue-de-pie marine qui rehaussait le bleu de ses yeux.

Vous ne ressemblez pas du tout votre grand-pre, jeune homme,


dclara Hilary.
Et elle ajouta, avec le franc-parler qui la caractrisait :
Fort heureusement pour vous, si vous voulez mon avis.
Il se mit rire quand une voix intervint :
Vraiment? Mais qui tes-vous donc, madame ?
Hilary, se tournant vers le vieil homme qui venait de se joindre eux,
leva un sourcil insolent.
Tu ne me reconnais pas, Neville ? Il est vrai que plus de vingt ans
ont pass.
Hilary Lambert... c'est toi?
videmment que c'est moi.
Tu as pris du poids, il me semble.
Trop aimable ! Quant toi, on jurerait que tu viens de quitter ton lit
de malade.
Sabrina mit une main sur ses lvres pour s'empcher d'clater de rire.
Vous connaissez donc cette jeune fille? s'tonna Duncan.
Quelle jeune fille? rtorqua Neville. Tu ne parles pas de la vieille
chouette ici prsente, je prsume.
Je pense que ce vieux ballot veut parler de ma nice, intervint
Hilary.
Les yeux de Neville se posrent sur Sabrina qui n'avait plus envie de
rire, tout coup. Hilary pouvait tre drle, mais pas quand elle
insultait leur hte.
trangement, celui-ci ne semblait gure offens. L'avait-il seulement
entendue ? Il observa Sabrina avec une vive curiosit avant de
dclarer:
Mais c'est vrai, ils sont vraiment lilas, n'est-ce pas ? Je pensais que
ce garon exagrait. Dieu du ciel, vous tes donc une Lambert? ajoutat-il soudain comme s'il venait de recevoir un choc.
Bien sr, Sabrina savait pourquoi il semblait brusquement si
catastroph. C'taient ces rumeurs qui la poursuivaient et qui la
rendaient furieuse, prsent. Aussi elle ne put s'empcher de rpondre
rageusement :
Oui, et toujours en vie, comme vous le voyez.
Elle eut la dlicatesse de rougir de sa propre audace. La voyant
trouble, Duncan l'entrana dans la pice voisine en s'excusant. Il
s'agissait en fait de l'immense salle de bal o un gigantesque buffet

avait t dress. La foule s'y pressait, mais Duncan attira la jeune fille
dans un coin tranquille o ils pourraient parler tranquillement.
Pourriez-vous m'expliquer ce que tout cela signifie ? lui dit-il
d'emble.
Y suis-je vraiment force ?
Pour toute rponse, il la regarda sans ciller.
D'accord, se rsigna-t-elle en soupirant. Mais cette histoire vous
intresserait sans doute beaucoup plus si quelqu'un d'autre vous la
racontait. Votre grand-pre, par exemple. Il l'exagrerait, comme la
plupart des gens.
Seriez-vous un tantinet amre, jeune fille ?
Vous avez dcouvert mon secret !
Pas encore, je le crains.
Mon secret, c'est mon amertume. Pour le reste, c'est une histoire
publique. Tout le monde la connat.
Il l'observait de nouveau avec perplexit.
Dois-je vous rappeler que j'ai grandi l'cart du monde ? Les
histoires qui s'y colportent me sont totalement trangres.
Bon, je vais vous en donner une version raccourcie, parce qu'elle
n'a rien de captivant, vous savez. Il paratrait que les Lambert ont eu,
au cours des temps, une fcheuse tendance mettre fin leurs jours
prmaturment. On en a dduit qu'il s'agissait l d'une sorte de tare
dont je devais avoir hrit. Certains s'tonnent d'ailleurs que je sois
encore en vie. D'autres soutiennent que je ne le suis peut-tre pas, et
que je serais...
Un fantme ?
Ah ! vous vous souvenez ? J'y ai fait allusion.
Duncan acquiesa.
La version dtaille me permettrait peut-tre de comprendre
pourquoi vous en concevez cette amertume.
Je ne suis pas toujours amre, Duncan. Cette histoire m'amuse
mme, parfois. Tenez, comme tout l'heure, par exemple, quand la
grosse lady Marlow s'est vanouie en hurlant mon apparition. Toutes
les personnes ici prsentes n'ont peut-tre pas entendu son cri, mais le
bruit de sa chute sur le sol n'a pas pu leur chapper! Un jeune homme
a mme compliment notre hte sur la solidit de sa demeure. Les
fondations de Summers Glade sont toute preuve ! Cela vous fait
sourire ?

Plus que cela ! Duncan clata de rire. Il s'effora de reprendre son


srieux, curieux d'en entendre davantage de la bouche de cette jeune
fille qui avait le don de l'amuser comme personne.
Le scandale dbuta avec mon arrire-grand-pre Richard quand il
se donna la mort. On connaissait les raisons qui l'avaient fait en arriver
l mais le malheur voulut que sa femme, incapable de surmonter
l'preuve, l'imitt peu aprs. Leur enfant unique, ma grand-mre, tait
dj marie, cette poque. Elle avait deux filles, mes tantes avec
lesquelles je vis aujourd'hui. Peu de temps aprs avoir donn
naissance son troisime enfant (mon pre), ma grand-mre tomba
d'un balcon... Mes tantes ont toujours affirm qu'il s'agissait d'un
accident mais personne n'a voulu les croire. La rumeur de la tare
familiale s'est rpandue, et la mort soudaine de mes parents ne fit que
la renforcer.
Je suis dsol pour vos parents.
J'tais trop jeune... Je n'ai gard aucun souvenir d'eux. Mais il ne
s'agissait pas d'un suicide, a non ! Ils ont absorb de la nourriture
avarie. Mme le mdecin, arriv trop tard pour les sauver, l'a
confirm. Seulement, le bruit a couru qu'ils avaient aval du poison,
dlibrment. C'tait une version bien plus croustillante, n'est-ce pas?
Et aujourd'hui, mme si mes tantes, issues du mme sang, sont en
excellente sant et nullement attires par les sauts prilleux du haut
des falaises, je passe pour tre la prochaine victime de ce destin
tragique.
Je ne peux pas imaginer que les gens prennent cette rumeur au
srieux et attendent tranquillement la prochaine catastrophe.
Mon Dieu, vous croyez que je suis une mythomane ?
Loin de moi cette ide.
Je suis gravement offense.
Mon il !
Comme Duncan s'esclaffait devant l'air taquin de Sabrina, plusieurs
ttes se tournrent vers eux. Un jeune homme, son assiette la main,
se dirigea vers eux et Duncan se rembrunit aussitt. En un instant,
Sabrina vit ruins tous ses efforts pour le drider.
Tiens, vous voil. Qui est-ce? s'enquit l'inconnu en regardant
Sabrina. Je ne crois pas qu'on se connaisse.
Il attendait que Duncan fasse les prsentations, mais la grande
surprise de Sabrina, celui-ci resta silencieux et rougit lgrement. Elle

s'aperut alors qu'elle ne lui avait donn que son prnom et, pour lui
pargner l'embarras d'avoir le reconnatre, elle s'empressa
d'intervenir :
Sabrina Lambert.
D'abord surpris, le jeune homme s'gaya:
Le fantme? Mais c'est un plaisir! J'tais vraiment du de vous
avoir manque Londres, rcemment. Oui, je tenais rencontrer la
jeune fille qui avait os affronter tous ces imbciles pour leur montrer
ce qu'ils taient.
Sabrina sourit, ravie de rencontrer quelqu'un qui ne croyait pas aux
rumeurs.
Et vous tes ?
Raphal Locke, pour vous servir, mademoiselle.
Et pour nous ennuyer, jeta Duncan.
Comme si Raphal s'attendait une telle rflexion, il ne prit pas
ombrage.
Dites donc, vieux frre, vous ne croyez tout de mme pas que vous
allez monopoliser la jeune fille la plus intressante toute la soire ?
rpondit-il avec insouciance.
N'tiez-vous pas cens chaperonner votre sur ? lui rappela
Duncan d'un ton plein de sous-entendus.
Raphal prit un air pouvant.
Vous voulez ma mort, c'est a? La chre petite est en train de
cancaner avec ses congnres. Il est hors de question que je
m'approche d'elles. En revanche, vous devriez le faire. N'est-ce pas
vous qui cherchez une pouse ? Comment pourriez-vous prendre la
bonne dcision si vous ne les ctoyez pas toutes ?
Peut-tre ai-je dj choisi.
Ne me dites pas a! Ma sur serait tellement due !
Je crois qu'elle serait soulage.
Parce que vous comptez la demander en mariage ?
Nom d'un chien, vous allez dguerpir, oui ou non ?
Raphal se mit rire, satisfait d'tre parvenu ses fins en nervant
Duncan, mais il ajouta avant de s'loigner :
D'accord, je vais m'enqurir de ce vieil cossais qui proclame qui
veut l'entendre qu'il est votre grand-pre. Trs drle, ce qu'il dit sur
vous. Et comme j'adore avoir les bonnes munitions, je vais faire des
rserves...

Le visage de Duncan mit un certain temps avant de retrouver son teint


normal. Sabrina n'avait pas os intervenir dans ce duel, d'autant plus
qu'elle se demandait confusment si elle n'en avait pas t l'enjeu.
Mais il ne fallait pas rver.
Aviez-vous dj entendu parler de lui, avant de le rencontrer? lui
demanda Duncan quand il eut repris son calme.
Non. J'aurais d ?
Il haussa les paules.
Le vieux Neville est tout heureux de le compter parmi ses htes.
C'est le fils d'un duc, si j'ai bonne mmoire.
Sa sur serait donc un parti intressant pour vous, glissa Sabrina.
Vous croyez? Elle me semble un peu trop cervele. Mme son
frre le reconnat, c'est vous dire...
J'ai l'impression que vous ne l'aimez pas beaucoup.
Mais pas du tout. Mes poings fourmillaient d'impatience l'ide de
faire connaissance avec sa figure, au contraire.
Chapitre 20
Sabrina s'amusait tellement! Duncan ne l'avait pas quitte de la soire.
Mme pour dner, il s'tait efforc de trouver deux chaises libres et
tous deux taient partis s'installer dans la salle de musique. Ils s'taient
ensuite mls un groupe de joueurs de cartes avec lesquels ils
avaient beaucoup ri.
Sabrina avait alors song que Duncan, puisqu'il tait l'hte, aurait d
partager son temps entre tous les convives. Or, il tait rest
constamment avec elle. La jeune fille ne se berait pas d'illusions pour
autant. S'il apprciait sa compagnie, c'tait uniquement parce qu'elle
l'amusait. Il n'y avait rien de romantique au plaisir qu'ils prenaient
tre ensemble.
Quoi qu'il en soit, cette soire fut pour elle un vritable enchantement,
comblant ses rves les plus fous. Mais quand Sabrina vit sa tante la
chercher, son manteau sur le bras, elle se souvint que les meilleures
choses avaient une fin.
Je dois rentrer, dit-elle Duncan.
Il ne protesta pas car il croyait qu'elle reviendrait chaque jour.
Je vous vois demain matin, dans ce cas.
Non, je ne crois pas.

Sabrina soupira l'ide de ce qu'elle s'apprtait lui dire, mais elle


n'avait pas le choix.
Quand vous m'avez convie, je m'y attendais tellement peu que j'ai
compltement oubli que nous avions une invite en ce moment. Je
n'aurais mme pas d venir ce soir, et je ne peux l'abandonner
nouveau.
Vous ne vouliez pas venir ?
Elle lui sourit.
Duncan, j'ai vraiment pass une merveilleuse soire et j'aimerais
qu'elle ne soit pas la dernire. Peut-tre mon invite rentrera-t-elle
chez elle avant que votre fte ne prenne fin. Dans ce cas, je...
Amenez-la avec vous.
Vous devriez me demander de qui il s'agit avant de me faire une
telle proposition.
Tant que ce n'est pas Ophlia...
Il s'interrompit de lui-mme. l'expression de Sabrina, il comprit qu'il
s'agissait d'elle, justement.
Nom d'un chien! Que fait-elle donc chez vous?
Sa famille nous a rcemment hberges Londres. Elle se rend
elle-mme la politesse.
En se servant de vous pour faire ses courses ? Vous appelez cela de
la politesse ?
Non, je me sens redevable envers elle. Elle m'a traite en amie, elle
a facilit mon premier voyage Londres. Je pouvais difficilement lui
refuser un service aprs cela... Mais maintenant, j'estime avoir pay
ma dette.
Dans ce cas, ignorez sa prsence ou laissez-la avec votre autre
tante, comme ce soir.
Sabrina secoua la tte.
Vous me croyez vraiment capable de a ?
Il resta silencieux un long moment avant de soupirer.
Non. Et je vais vous laisser partir avant que vous ne me preniez
pour un rustaud.
Un rustaud, non, mais... un barbare des Highlands, peut-tre... !
Il prit un air courrouc qu'un large sourire venait contredire.
Peut-tre vous rencontrerai-je de nouveau au cours d'une de mes
promenades, ajouta-t-elle.

Oui, et peut-tre serez-vous dbarrasse de votre hte indsirable


plus tt que prvu.
Duncan raccompagna Hilary et Sabrina la porte et resta un moment
les regarder monter dans leur voiture. Prs de lui, le majordome
remarqua l'intrt que son jeune matre semblait porter leur voisine.
Une charmante jeune fille, notre Sabrina.
Duncan se tourna vers Jacobs.
Notre? Vous la connaissez depuis longtemps ?
Oui, elle vit ici depuis sa toute petite enfance.
Et... elle se promne souvent dans les environs?
Tous les jours, monsieur, quel que soit le temps. Elle prfre le
matin en gnral, mais il lui arrive parfois de sortir aussi l'aprs-midi.
Duncan songeait dj la promenade qu'il ferait lui-mme ds le
lendemain matin. Avec un peu de chance, il passerait une heure ou
deux en sa compagnie, peut-tre davantage. Mais s'il disparaissait la
plus grande partie de la journe alors qu'il avait pour mission de
trouver une pouse, ses deux grands-pres deviendraient fous.
Duncan venait de passer une soire exceptionnelle. C'tait la premire
fois qu'il s'amusait depuis sa venue en Angleterre. Par la faute
d'Ophlia, il ignorait quand il reverrait Sabrina, et c'est de fort
mauvaise humeur qu'il alla se coucher, ce soir-l.
Dans la voiture qui s'loignait vers le Cottage by the Bow - c'tait le
nom dont le manoir avait hrit il y a bien longtemps, quand il
appartenait encore au vieux duch - Hilary commentait inlassablement
la soire. Songeant aux dlicieux moments qu'elle venait de passer,
Sabrina l'coutait d'une oreille distraite. Pourtant, brusquement, une
phrase retint son attention :
Tu lui plais.
Sabrina connaissait trop bien sa tante pour ne pas savoir ce que celleci entendait par l.
Oui, mais pas dans le sens que tu crois.
Et pourquoi pas ?
Sois un peu raliste, tante Hilary. ct d'Ophlia ou mme
d'Amanda Locke, qui me remarquerait ? Et peux-tu me dire par quel
miracle il s'intresserait moi quand toute la crme de l'aristocratie
anglaise se trouvait l?
Pfff... je ne vois pas le rapport avec le fait que tu lui plais.

Nous avons sympathis, voil tout. Mais quand il devra choisir sa


femme, c'est vers l'une de ces beauts poustouflantes qu'il...
Tu n'as jamais fait tapisserie, ma chrie. Sabrina soupira. Bien sr,
ces paroles taient douces entendre. Pourtant, elle devait garder les
pieds sur terre, sous peine de se mettre esprer l'inaccessible.
Tu ne crois pas que je le saurais, si un homme s'tait intress
moi, tante Hilary? Je t'assure que Duncan ne me considre pas comme
une pouse potentielle mais plutt comme une amie, une confidente
qui pourrait l'clairer dans son choix.
Qui vivra verra, rpliqua Hilary, apparemment peu dispose
renoncer ses illusions.
Comprenant que la vieille dame n'en dmordrait pas, Sabrina prfra
changer de sujet.
Puis-je savoir pourquoi tu t'en es prise aussi frocement lord
Neville ?
Oh! pour rien. Une vieille inimiti rciproque...
trangement, Hilary ne dit plus un mot de tout le chemin.
Chapitre 21
Le lendemain matin, Sabrina dormit plus tard que de coutume. Quand
Alice vint la rveiller, lui faisant remarquer qu'elle n'avait pas
beaucoup de temps pour se prparer, que la voiture tait dj l et
qu'elle l'attendait, la jeune fille tait trop ensommeille pour donner un
sens ces propos inhabituels. Aussi, comme sa tante tait repartie
aussitt sans lui fournir plus d'explications, elle paressa dans son lit,
laissant les souvenirs de la veille remonter la surface et se plaisant
les savourer comme elle l'avait fait avant de s'endormir, la veille, si
longuement qu'elle n'avait pas ferm les yeux avant l'aube.
Cette fois, ce fut Hilary qui passa la tte dans l'entrebillement de la
porte.
Tout le monde est prt, ma chrie. On n'attend plus que toi.
Dpche-toi, voyons.
La porte se referma mais prsent, la curiosit de Sabrina tait
veille. Elle rejeta ses couvertures et courut dans le couloir. Sa tante
tait dj au milieu de l'escalier.
Pourquoi dois-je me dpcher, Hilary? Avions-nous prvu quelque
chose pour aujourd'hui?

Hilary frona les sourcils.


Ma vieille nigaude de sur ne t'a donc rien dit ? Elle tait charge
de te rveiller et de t'expliquer.
Euh... elle a parl d'une voiture.
Alors elle t'a dit, conclut Hilary, due de manquer une bonne
occasion de dispute. Bon, fais vite maintenant. Le cocher attend
depuis dj plus d'une heure.
Pour viter qu'Hilary ne coure se chamailler avec sa sur, Sabrina ne
posa pas de question, essayant de deviner de quoi il pouvait bien
s'agir. Elle alla jeter un coup d'il dehors par la fentre du palier qui,
contrairement celle de sa chambre, donnait sur le devant de la
maison. Un attelage attendait, en effet.
L'attelage de lord Neville... Que faisait-il l?
Sans doute Duncan avait-il oubli de prvenir le cocher qu'il tait
inutile de revenir la chercher ce matin. Mon Dieu, cause de ce
malentendu, ses tantes s'imaginaient qu'elles taient toutes invites
Summers Glade, y compris Ophlia !
Ne voyant pas d'autre explication la prsence de cette voiture,
Sabrina songea un instant se terrer au fond de son lit toute la
journe. Elle osait peine imaginer la colre de Duncan lorsqu'il
verrait Ophlia se prsenter chez lui...
Mais c'tait sa faute lui, aprs tout. Pourquoi se sentait-elle
coupable? Parce qu'elle hbergeait cette fille qui avait humili le jeune
cossais ?
Sabrina finit par se prparer en toute hte, choisissant l'une de ses plus
jolies robes. Malgr le peu de cas qu'elle faisait de son apparence, elle
savait qu'une tenue seyante l'aiderait rassembler son courage quelque
peu vacillant.
Il lui fallait aussi prvenir ses tantes, sans tre entendue d'Ophlia, et
leur expliquer que leur invite tait devenue indsirable chez le
marquis... Mme si Sabrina n'avait pas beaucoup d'estime pour
Ophlia, elle n'avait pas le cur de la blesser.
Mais tout le monde l'attendait dj dans le vestibule, lorsqu'elle
descendit enfin. Lui tant toute chance de s'entretenir discrtement
avec ses tantes, Ophlia se prcipita pour lui prendre le bras et
l'entrana vers la voiture, tant elle tait impatiente de reprendre sa
place dans le monde.

Le trajet fut un vritable calvaire durant lequel Sabrina envisagea


toutes les catastrophes possibles. Duncan tait parfaitement en droit de
les jeter dehors comme des malpropres !
Ce fut l'impatience d'Ophlia qui lui permit au moins de glisser un
mot ses tantes, quand elles arrivrent Summers Glade. La voiture
s'tait peine immobilise que la jeune lady Reid avait dj saut dans
l'alle.
Sabrina retint Hilary par le bras.
Nous ne devrions pas tre l, chuchota-t-elle. Duncan ne l'a pas
invite.
Hilary lui tapota tranquillement le bras.
Il a d changer d'avis, ma chrie, parce que le cocher nous a dit que
nous tions toutes invites, avec notre invite du moment, qui qu'elle
soit.
Interloque, Sabrina se laissa aller contre le dossier du sige sous
l'effet de la surprise, et elle fut la dernire entrer dans la maison.
Comment expliquer que Duncan ait si vite chang d'avis? Comme elle
n'imaginait pas une seconde qu'il ait pu se rsigner recevoir Ophlia
pour lui permettre elle de revenir au manoir, elle supposa qu'il avait
finalement pardonn la belle Anglaise et qu'il se disposait la revoir.
Cette dernire ne fut pas longue se dbarrasser des Lambert, en tout
cas. Quand Sabrina fit son entre, elle avait dj disparu, presse
qu'elle tait de retrouver ses amis pour leur montrer qu'elle tait de
retour. Habitue tre au centre de l'attention o qu'elle soit, elle
entendait par sa seule prsence chez son ex-fianc mettre un terme aux
vilaines rumeurs qui couraient sur son compte.
Elle avait obtenu ce qu'elle voulait en reprenant sa place dans le
monde et, ce matin, elle resplendissait de beaut. Par comparaison,
Sabrina se trouvait bien terne, malgr sa jolie robe lilas. Certainement,
Duncan ne lui consacrerait pas tout son temps comme la veille,
prsent qu'Ophlia tait l.
Malgr leur retard, les Lambert taient arrives temps pour le petit
djeuner. Comme Sabrina n'avait mme pas pu avaler une tasse de th,
elle se dirigea donc vers la grande salle o quelques convives se
restauraient encore. Raphal Locke et sa sur se trouvaient prs du
buffet, runissant deux chaises avant de se servir. Ds qu'il aperut
Sabrina, le jeune homme vint vers elle.
Enfin seule ! lui dit-il.

Enfin?
J'ai pass toute la soire d'hier me demander comment vous
arracher aux griffes du barbare, et vous voil sans lui. Quelle aubaine !
Sabrina rougit.
Je n'aime pas que vous le traitiez de barbare, fit-elle. Il ne l'est pas.
Je sais bien ! s'exclama Raphal en riant. Mais il faut que je
l'embte un peu...
Pourquoi?
Premirement, parce que je le trouve drle quand il est furieux.
Deuximement parce qu'il me plat, et troisimement parce qu'il faut
qu'il apprenne se dfendre. Je me suis charg de faire son ducation
et de l'initier aux mcanismes complexes de l'humour anglais.
Dieu du ciel! Quel programme! Moi qui vous prenais pour un
farceur !
Raphal partit d'un grand clat de rire, ce qui attira sur eux tous les
regards et fit venir immdiatement sa sur.
Je me demande ce qui peut t'gayer ce point une heure aussi
matinale, remarqua Amanda en touffant un billement.
Ce sont ces boutons dans le dos de ta robe... Tu devais tre si mal
rveille, ce matin, que tu as oubli de demander une femme de
chambre pour t'aider t'habiller et...
Mortifie, la pauvre fille poussa un cri en lui prsentant aussitt son
dos.
Qu'attends-tu pour les boutonner, voyons!
Secou d'un rire silencieux, Raphal laissa sa sur attendre sans faire
un geste. La prenant en piti, Sabrina se pencha vers elle.
Il vous taquine, murmura-t-elle. Vous tes vtue la perfection et
tout fait ravissante.
Amanda se tourna vers son frre et lui lana un regard furibond.
Misrable! lui dit-elle avant de s'loigner.
Sabrina regarda le jeune homme en hochant la tte. Lui aussi tait trs
sduisant, mais c'tait sans conteste un incorrigible plaisantin. Sabrina
elle-mme adorait s'amuser, mais jamais aux dpens des autres.
Quoi ? s'enquit-il en souriant.
Ce n'est pas bien de votre part.
Peut-tre, mais a l'a rveille, non? Une jeune fille en qute d'un
mari doit savoir surmonter sa torpeur. Plus vite elle l'aura trouv, plus

vite je serai dispens djouer les chaperons. C'est tellement


assommant.
Si je comprends bien, vous l'avez agace pour son bien.
Naturellement! Ne me dites pas que vous me prtez des intentions
mesquines, cela me briserait le cur.
Sabrina mordit dans un friand et avisa des restes sur une table.
Il y a du cur et des rognons ici. Vous pourrez toujours vous en
servir pour recoller les morceaux.
L'amusement ptilla dans les yeux de Raphal.
Je ne me dcourage pas aussi facilement, ma chre, mme si je dois
passer quelques jours de plus vous convaincre de m'pouser.
Il haussa les paules avec dsinvolture avant d'ajouter:
Quand vous aurez compris quel point nous sommes faits l'un pour
l'autre, vous n'hsiterez plus.
Elle rit de cette nouvelle plaisanterie :
Je ne suis pas du tout d'accord avec vous. Nous n'avons aucun
point commun.
Mais si. Je ne crois pas me tromper en affirmant que nous
descendons tous deux d'une famille ducale.
Oui, mais ma ligne est srieusement entache de scandale.
La mienne se dlecte des scandales au petit djeuner.
quelle table sont-ils servis, ce matin ?
Il clata de rire, faisant, une fois de plus, converger tous les regards
sur eux. Dsormais, si Raphal ne s'loignait pas trs vite, les
commrages n'allaient pas tarder commencer car le jeune duc en
intressait plus d'une.
L'attention qu'il lui accordait tonnait Sabrina. Sans doute s'ennuyaitil, tout simplement, et trouvait-il auprs d'elle un moyen de passer le
temps. Aprs tout, si quelques imbciles en tiraient des conclusions,
elle s'en moquait.
Chapitre 22
Jane et Edith, ses deux amies, n'avaient pas manqu de remarquer
l'expression incrdule d'Ophlia en dcouvrant Sabrina qui quittait la
salle du djeuner au bras du trs sduisant Raphael Locke. Une
expression qui ne laissait rien prsager de bon, pour ceux qui
connaissaient la nature jalouse de la belle Anglaise...

C'est sa sur qui me l'a dit, tentait d'expliquer Edith Ward. Raphael
adore prendre fait et cause pour les dfavoriss. Tu connais un
meilleur terme pour dcrire Sabrina ?
Je veux bien tre une dfavorise si cela peut me permettre de
capter son attention, remarqua Jane en soupirant.
Quoi que tu fasses, tu n'appartiendras jamais cette catgorie. Tu
es bien trop jolie.
En temps normal, ce compliment aurait combl Jane mais pour
l'heure, celle-ci se sentait dsappointe.
Peu importe, songea-t-elle. Ophlia va s'occuper de la petite
Lambert...
Un peu plus loin, Mavis, en revanche, tait ravie du tour que prenaient
les vnements. Quand les complots d'Ophlia pour se dbarrasser de
son fianc s'taient retourns contre elle, Mavis s'tait dit qu'il devait y
avoir une justice en ce monde, finalement. Aussi avait-elle t
profondment due de la voir de retour Summers Glade, ce matin.
Ophlia pouvait avoir les pires dfauts, elle restait la reine de la
saison...
La seule consolation de Mavis tait de voir la mine dpite de l'exfiance devant le succs inattendu de Sabrina. De toute vidence, les
bruits qu'Ophlia avait rpandus pour ternir la rputation de la jeune
Lambert n'avaient pas produit l'effet escompt. Pas auprs de
McTavish ni de Locke, en tout cas.
Ophlia, comme la plupart des jeunes filles prsentes, ignorait qui
tait Raphal Locke. On savait dans le monde qu'Amanda avait un
frre, parti l'tranger depuis plusieurs annes. Mais voil que
l'hritier des Locke tait de retour et qu'Ophlia ne le connaissait pas...
Edith et Jane venaient tout juste de l'informer de la prsence du beau
Raphal. Elles lui avaient dit son titre, son hritage, sa fortune,
l'avaient prsent comme un parti rv, au cas o il n'y aurait plus
d'espoir avec son ex-fianc. C'est alors qu'il tait apparu, Sabrina son
bras... Ils parlaient, se souriaient, cherchant des siges pour s'installer
cte cte...
Dcidment, Sabrina m'a l'air d'une battante, glissa soudain Mavis.
Elle a dj obtenu les faveurs des deux clibataires les plus en vue !
En effet, Mavis, Jane et Edith n'avaient pas manqu de remarquer le
succs que Sabrina avait obtenu auprs de McTavish la veille au soir,

alors que toutes ses invites se demandaient encore comment russir


capter son attention.
Ophlia, ses yeux bleus dards sur Mavis, s'cria:
Deux ? De qui parlez-vous ?
Mais de ton Duncan, bien sr, s'empressa de rpondre Mavis avant
que Jane et Edith ne puissent l'arrter.
Malgr elle, un sourire triomphant joua sur ses, lvres.
Sabrina ne t'a pas dit qu'il ne l'avait pas quitte d'une semelle
durant toute la soire d'hier? poursuivit-elle.
Submerge par l'motion sous cette avalanche de rvlations aussi
inattendues qu'effarantes, Ophlia se contenta d'une remarque sans
consquence.
Sabrina n'est pas du genre faire des confidences.
Ni s'tendre sur ses succs, apparemment. Dommage, rtorqua
Mavis. J'aurais bien aim savoir ce qui les faisait tant rire. Ils n'ont pas
arrt de toute la soire !
Edith fit une tentative pour venir l'aide d'Ophlia, bien que ce ft
une cause perdue, aprs tout ce que venait de dire Mavis.
Cela ne signifie pas qu'il la considre comme une pouse possible.
Vous oubliez ses tares ?
Quelle rumeur ridicule! se moqua Mavis. Elle a l'air si heureuse, et
si... vivante!
Tu oublies qui t'a rapport ce que tu appelles une rumeur? intervint
Jane, dsireuse, comme Edith, de prendre la dfense d'Ophlia.
Non, pas du tout. Je sais parfaitement qui, par dpit, a insuffl son
venin.
Cette fois, Mavis insultait ouvertement Ophlia et elle frissonnait
d'avoir enfin eu l'audace de le faire. Aprs tout, constata-t-elle,
Ophlia n'tait pas si jolie quand la fureur dformait son visage.
Edith mit une exclamation touffe. Jane en resta sans voix.
Par dpit ? fit Ophlia. Tu... tu veux parler... de... de moi?
Tu t'es trs vite reconnue, on dirait, l'interrompit nonchalamment
Mavis avec un grand sourire. Fais donc une scne et sois jete dehors
pour la deuxime fois. Nous pourrons peut-tre enfin nous amuser
tranquillement.
Mavis se leva alors, fire d'avoir russi rompre avec ce petit groupe.
Pourtant, Edith et Jane ne lui avaient pas toujours t antipathiques.

Pourquoi fallait-il qu'aujourd'hui elles soient la solde d'Ophlia?


Enhardie par sa propre audace, elle se tourna vers elles.
Quand allez-vous vous rveiller et comprendre qu'elle n'est pas
votre amie? Elle vous enverrait aux oubliettes sans l'ombre d'une
arrire-pense, si cela devait lui servir.
Mavis s'loigna en souriant, tte haute. Bien sr, elle allait devoir faire
ses bagages parce que d'affreuses rumeurs la concernant natraient
dans la minute, mais elle n'en avait cure.
a alors... balbutia Jane, incapable d'en dire davantage aprs
l'incroyable sortie de Mavis.
Oui, a alors ! rpta Edith.
Cela ne me surprend pas vraiment, dit Ophlia, dissimulant avec
art les motions tumultueuses qui l'agitaient. Ce nest pas la premire
fois qu'elle ment. Je l'ai souvent surprise inventer des histoires
abracadabrantes. Pauvre chrie, je crois qu'elle ne peut pas s'en
empcher. Chez certaines personnes, c'est maladif, vous savez. Enfin,
contrairement elle, j'ai eu la dcence de me taire.
Chapitre 23
Asseyez-vous, Archibald. Nous avons un problme.
Le vieil cossais s'installa en face de Neville, de l'autre ct de son
bureau, et lui jeta un regard mfiant et peu amne. Il avait horreur
d'tre convoqu de la sorte, surtout le matin, aprs une mauvaise
nuit, quand il n'avait pas encore pris son petit djeuner. Pour tout
arranger, il faisait une chaleur touffante dans cette pice.
Nous? releva-t-il. Et comment pourrions-nous avoir un problme,
tous les deux, quand nous n'avons qu'une seule chose en commun? Le
petit fait exactement ce que nous attendions de lui... D'ailleurs, vous
avez runi ici une belle brochette de filles, d'aprs ce que j'ai vu. Si
j'avais su que vous connaissiez tant de beauts, je serais venu plus tt,
aprs la mort de ma chre pouse, afin de m'en trouver une autre.
Vous auriez mieux fait, grommela Neville. Nous ne serions peuttre pas en train de nous disputer propos de Duncan, l'heure qu'il
est.
Qui se dispute? Je croyais que nous nous tions mis d'accord sur la
rpartition de nos hritages.

Si on veut... mais ce n'est pas de cela que je voulais vous entretenir.


Au cas o vous ne l'auriez pas remarqu, Duncan a invit quelqu'un de
sa propre initiative, hier soir, une certaine Sabrina Lambert avec
laquelle il a perdu son temps toute la soire.
Cette petite aux formes gnreuses? Pas mal tourne, mais on ne
peut pas dire qu'elle soit une beaut. C'est a qui vous tracasse? Ne
vous en faites pas, il s'en choisira une belle la fin.
Neville poussa un soupir irrit.
La beaut ! Vous n'avez que ce mot-l la bouche. Un joli minois
ne suffit pas faire une pouse idale. Si c'tait le cas, il aurait dj
arrt son choix sur lady Reid.
Je ne suis pas d'accord avec vous. Rien ne vous oblige couter
votre femme, si elle vous ennuie. Vous pouvez l'ignorer mais quand
elle se trouve en face de vous, vous n'avez pas d'autre choix que de la
regarder et c'est tout de mme plus agrable d'avoir une jolie figure
contempler, mme si le crne est vide l'intrieur!
Neville leva les yeux au ciel.
Duncan ne semble pas de cet avis puisqu'il semble porter un certain
intrt cette jeune fille. Bien sr, il apprcie peut-tre simplement sa
compagnie. Dans ce cas, il n'y a pas de problme. Archie frona les
sourcils.
Je ne vous suis pas, mon vieux. Si cela vous indiffre qu'il en
choisisse une belle ou pas, o est le problme avec cette petite? Ses
titres ne vous conviennent pas ?
coutez, Archibald, Sabrina Lambert est le dernier de mes soucis.
Personnellement, je la trouve plutt agrable. Elle a des yeux
magnifiques.
Ah bon ? J'avoue ne pas avoir vu cette petite d'assez prs pour
remarquer ses yeux. Alors, ce sont ses origines qui ne sont pas votre
got ?
Non plus. Son arrire-grand-pre Richard tait duc et son grandpre, comte. Son pre aurait hrit de ce titre s'il avait vcu assez
longtemps. De ce ct-l, elle surpasse la plupart des jeunes filles ici
prsentes. Ce qui me proccupe, c'est qu'elle est venue avec ses deux
vieilles tantes clibataires et acaritres...
Le rire d'Archibald l'interrompit.
a, c'est votre problme, pas le mien. Je rentrerai chez moi aprs le
mariage. Pas l'intention de m'attarder ici.

Dieu merci ! s'exclama Neville avec un profond soupir de


soulagement. Mais vous ignorez sans doute qu'un vieux scandale la
poursuit.
Quelle sorte de scandale? s'enquit Archibald avec un intrt amus.
Je n'ai jamais donn cette histoire beaucoup de crdit car j'ai
personnellement connu Richard Lambert, l'arrire-grand-pre de la
petite. Il tait d'une maladresse redoutable avec les armes. Un jour o
nous chassions ensemble, il a failli me tirer dans le pied. Je crois donc
tout fait possible qu'il se soit tir dessus tout seul, accidentellement
et non dlibrment comme on l'a racont. Sa femme, en revanche, a
t assez sotte pour se donner la mort quand le scandale a clat. Elle
n'a pas eu le courage d'y faire face et de dmentir ces inepties.
En ce qui me concerne, je ne vois pas o est le scandale.
Les choses ne se sont pas arrtes l. Il y a eu une fille qui a subi le
mme sort, ainsi que les parents de Sabrina. Vous commencez saisir,
Archibald? Dans la mesure o ce que nous voulons, c'est un hritier
susceptible de perptrer notre ligne, sommes-nous prts prendre le
risque qu'il y ait une part de vrit dans la triste histoire de cette fille
la famille passablement encline au suicide ?
Est-ce que Duncan est au courant ?
Vous croyez qu'il se confie moi? Je n'en ai pas la moindre ide,
voyez-vous. Il est possible qu'il en ait entendu parler. Cela changeraitil quelque chose pour lui ?
Archibald rflchit.
Je ne pense pas, et encore moins si vous vous efforcez de le mettre
en garde.
Neville serra les dents.
Je pense qu'il a assez de bon sens pour faire passer ses propres
intrts avant le plaisir de me contrarier. Mais, s'il devait arrter son
choix sur cette fille, faites-lui comprendre qu'elle n'est pas pour lui.
Votre ascendant sur lui, je l'avoue, doit tre plus fort que le mien...
Pour une fois, Archie tomba d'accord avec Neville, mais il ajouta avec
espoir:
Vous avez dit vous-mme qu'il se plaisait peut-tre tout
simplement en sa compagnie.
J'aurais tendance le croire si Ophlia Reid n'tait de retour sous
mon toit ce matin...
Nom d'un chien !

Car il se trouve, continua Neville comme s'il n'avait rien entendu,


qu'elle sjourne chez les Lambert en ce moment et que Duncan a
invit ces dames, malgr tout. Alors, de deux choses l'une: soit il a t
sduit par la beaut de lady Reid, ce qui devrait vous plaire, et il se
sent dispos oublier ses insultes et l'pouser; soit c'est la petite
Lambert qui l'intresse, et ce qu'il prouve pour elle est vraiment
srieux. Choisissez, Archibald. Personnellement, ces deux
interprtations ne me conviennent ni l'une ni l'autre.
Vous croyez qu'elles me plaisent moi ? Si a se trouve, il ignorait
qu'Ophlia tait chez les Lambert, et il risque de tomber de haut quand
il verra qui elles ont amen avec elles. Nous devrions alors tre
dbarrasss des unes et des autres d'un seul coup de balai.
Cela ne vous russit pas de rflchir, mon pauvre Archie. Sabrina
Lambert est loin d'tre idiote. Aprs ce qui s'est pass, je doute qu'elle
ait amen Ophlia Reid sans prvenir Duncan.
Archie se leva avec impatience.
Je m'en vais voir mon petit-fils de ce pas. Il me dira de vive voix ce
qu'il en est. C'est plus simple, non ? Vous savez quoi, Neville ?
Discuter avec vous me file de sacres migraines !
Chapitre 24
Aprs la dcision qu'il avait prise la veille au soir, Duncan ne se
rsignait pas descendre, ce matin. Incapable de trouver le sommeil, il
n'avait cess de se tourner et de se retourner dans son lit jusqu'au
moment o il avait rappel le cocher pour rectifier le message dont il
l'avait prcdemment charg. Il lui avait alors dclar que les Lambert
taient attendues Summers Glade avec leur invite, qui qu'elle ft. Il
craignait d'avoir commis une erreur, prsent.
Laisser Ophlia Reid remettre les pieds dans cette maison lui
paraissait beaucoup moins anodin, la lumire du jour. Cette
orgueilleuse allait s'imaginer qu'il lui avait pardonn, ce qui tait loin
d'tre le cas.
Le plus simple et t de voir Sabrina ailleurs qu' Summers Glade.
Aprs tout, tait-il tenu d'tre prsent vingt-quatre heures sur vingtquatre ? Pourquoi n'avait-il pas choisi cette solution?
Au fond de lui, il savait trs bien pourquoi. En invitant Sabrina ici,
Duncan l'aurait pour lui tout le jour et toute la soire. Ils parleraient,

ils plaisanteraient, peut-tre mme le conseillerait-elle dans le choix


dterminant qu'il devait faire au cours des semaines venir.
Et puis elle lui procurerait cette dtente dont il avait tant besoin
parfois. Pour cela, il tait prt subir la prsence d'Ophlia. Et si
celle-ci se trompait sur ses intentions, il n'aurait qu' corriger son
erreur.
Mais dans tous ses raisonnements, Duncan n'avait pas tenu compte des
ractions des autres au retour d'Ophlia.
Ainsi, Archie venait de l'appeler dans sa chambre pour lui demander
s'il avait chang d'avis propos de la belle Anglaise. Duncan n'eut
aucun mal le dtromper mais il peina beaucoup plus lui expliquer
quelles taient ses intentions envers Sabrina. D'ailleurs ses intentions
taient-elles trs claires? Son grand-pre, en tout cas, n'y comprit rien
du tout.
Une amie ? grommela Archie. Les hommes lient des amitis entre
hommes, pas avec des filles.
Pourquoi?
Parce que le sexe s'en mle toujours, quoi qu'on fasse. Et ne me dis
pas que cela ne t'a jamais effleur l'esprit, je ne te croirais pas.
Duncan prit ces remarques avec humour.
Dsol de te contredire, mais elle m'a tellement fait rire que je n'ai
pas eu le loisir de penser autre chose.
Archie, un peu dpass, se remit grogner. La vision qu'il avait des
rapports entre hommes et femmes tait si restreinte! Ceux-ci
procdaient de l'ordre des choses, ni plus ni moins. Pourtant, Duncan
tenta une explication :
Crois ce que tu veux mais essaie de t'imaginer que tes meilleurs
amis vivent prs de chez toi. Si tu donnes une fte, tu as envie qu'ils
soient l pour passer un bon moment avec eux, tout simplement.
Mes amis moi ne m'imposent pas des indsirables.
Je te rappelle que si certaine indsirable est l, tu y es pour quelque
chose.
J'ignorais que nous aurions affaire une langue de vipre capable
de gcher toute notre entreprise par sa stupidit.
Duncan eut un sourire.
Archie, inutile de t'inquiter tant qu'elle ne nous a pas donn de
bonnes raisons de le faire. Quant mes intentions envers Sabrina,

elles sont seulement amicales. Parle-lui donc, aujourd'hui. Tu verras


combien elle est agrable. Elle a le don de te faire oublier tes soucis.
Archie songea que ses inquitudes se confirmaient, au contraire.
Du moment que tu n'oublies pas pourquoi nous avons runi toutes
ces jeunes filles, se contenta-t-il d'ajouter.
Je t'ai dit que je ne voyais pas d'objection ce mariage... Mais il est
hors de question que je prenne ma dcision dans la prcipitation. Et si,
la fin de ces festivits, il s'avre qu'aucune de ces demoiselles ne me
convient, je ne supporterai les lamentations de personne, autant te
prvenir tout de suite.
Nous ne nous attendions pas ce que tu tombes amoureux ds le
premier jour, mon garon. Ce sont des choses qui prennent du temps.
Je ne parle pas d'amour mais il faut au moins que la jeune fille me
plaise au dpart, que j'aie un penchant pour elle. Que ferais-je avec
une femme qui me laisserait totalement indiffrent ?
D'accord, mais ce n'est pas en passant ton temps avec une amie que
tu risques de la trouver. Et que vont penser toutes ces jeunes filles, en
te voyant avec la petite Lambert? Elles s'imagineront que tu as dj
fait ton choix et ne feront plus le moindre effort pour que tu les
remarques. Certaines risquent mme de rentrer chez elles.
Duncan grimaa. Archie savait s'y prendre quand il voulait
convaincre.
Trs bien. Accorde-moi au moins une soire de repos dans ma
chasse l'pouse. Une soire pour me dtendre et me divertir, tout
simplement. Sans arrire-pense.
S'il ne s'agit que d'une seule soire, je veux bien. Mais n'oublie pas
que cette runion ne durera pas indfiniment. Entre nous, tu n'auras
pas de meilleure opportunit pour faire ton choix. Neville a vraiment
runi les plus exquises jeunes filles, il faut le reconnatre. Essaie
d'employer ton temps de faon plus judicieuse, c'est tout ce que je te
demande.
Duncan acquiesa mais, un peu plus tard, quand il se dcida
descendre, il se surprit chercher inconsciemment Sabrina.
Malheureusement, il fallut qu'il tombt sur Ophlia. Plus exactement,
ce fut elle qui tomba sur lui, comme par hasard. Comme elle se postait
sur son chemin, il n'eut d'autre choix que de la saluer. Peut-tre
l'aurait-il ignore, si elle avait t seule. Mais deux autres jeunes filles

l'accompagnaient et les avertissements d'Archie taient encore frais


sa mmoire.
Il s'inclina devant ses deux amies, trop rapidement pour retenir leur
nom. Il avait vu tant de monde en deux jours. Comme elles taient
plutt jolies, il se dit qu'il devrait peut-tre faire l'effort de les
connatre un peu mieux, au cas o, mais il changea d'avis ds
qu'Ophlia prit la parole.
Je crois que vous avez dj rencontr mes deux meilleures amies,
Edith et Jane ?
Amies de cette fille ? Alors il fallait les rayer de la liste. Au moins,
Sabrina n'avait jamais parl d'amiti entre Ophlia et elle, mais plutt
d'obligations.
Vraiment ? se contenta-t-il de rpondre sans mme regarder
Ophlia. Ce fut un plaisir pour moi, mesdemoiselles, mais si vous
voulez bien m'excuser, je n'ai pas encore pris mon petit djeuner,
ajouta-t-il avant de s'loigner.
Il est affreusement...
Grossier. Ce fut le seul mot qui vint aux lvres de Jane pour tenter de
dcrire Duncan. Elle en chercha un autre.
... expditif, dit-elle en le suivant des yeux tandis qu'il quittait la
pice grandes enjambes.
Une caractristique cossaise, j'imagine, marmonna Ophlia.
Au fond, elle n'tait pas mcontente qu'il ne se soit pas attard. On
l'avait vue parler avec lui, c'tait tout ce qui lui importait pour l'instant.
Accepteras-tu de l'pouser quand il te le proposera nouveau ?
voulut savoir Edith.
Ophlia feignit d'tudier la question.
Je n'ai pas encore pris ma dcision. Il y a aussi ce lord Locke
prendre en compte, aprs tout.
Bien sr, admit Jane. Tu ne l'as pas encore rencontr. Sabrina
pourrait d'ailleurs vous prsenter, si elle est toujours avec lui! .
Je n'ai pas besoin d'tre introduite, jeta schement Ophlia qui
sembla merger de sa nonchalance feinte. Et encore moins par
Sabrina. Je rencontrerai Raphal Locke quand cela me plaira. Ce soir,
peut-tre. Tu disais que l'on donnait un bal ?
Nous en avons entendu parler, oui.
Parfait. J'ai justement apport une nouvelle robe de bal.

Oh ! ma chre Ophlia, je ne crois pas que bal soit le terme qui


convienne pour qualifier cette soire, glissa Jane. N'oublie pas que
nous sommes la campagne. Les choses sont beaucoup plus simples
ici...
Sottises ! Un bal est un bal, peu importe o nous sommes. Et je
tiens paratre mon avantage quand je le rencontrerai pour la
premire fois. C'est une robe splendide, vous verrez.
Jane voulut insister mais Edith l'en dissuada du regard. Les mises en
garde de Mavis lui revenaient en mmoire et elle avait enfin compris
quelle vitesse Ophlia pouvait rayer une amie de sa vie. A quoi bon
risquer de se fcher avec Ophlia? De toute faon, les opinions des
autres ne l'intressaient pas. Seule la sienne importait ses yeux.
Aprs tout, si lady Reid tenait trop s'habiller pour la circonstance, au
risque de paratre dplace, c'tait son affaire. Elles l'auraient
prvenue.
Chapitre 25
Quand Duncan eut achev son petit djeuner, il tait assez fier de lui.
Il avait russi se comporter comme ces jeunes gens de la haute
socit, se dplaant de salon en salon, l'assiette la main, et s'arrtant
ici et l pour faire un compliment ou une remarque sur la tempte qui
menaait.
Si certains de ses invits avaient prvu une promenade, ils changrent
tous d'avis. D'ailleurs, mme s'il ne pleuvait pas, songeaient-ils
srieusement s'aventurer dehors, en plein hiver? Il y avait
suffisamment d'activits l'intrieur pour les occuper.
Plusieurs parties de cartes avaient dj dbut, certaines tout fait
amicales, d'autres, plus tendues, o l'on jouait pour de l'argent. La
socit londonienne adorait ces passe-temps, semblait-il. Ailleurs, des
charades suscitaient de nombreux clats de rire. Les tables de billard
connaissaient moins de succs, ne rassemblant que quelques hommes
plus gs, parmi lesquels Archibald.
Dans la salle de musique, plusieurs jeunes filles s'taient runies
autour d'une ravissante crature aux cheveux blonds tirant sur le roux.
Duncan l'admira un instant mais, ds qu'il l'entendit chanter, il
s'empressa de s'clipser.

Il ne s'attarda pas non plus dans le salon suivant o Ophlia tenait sa


cour. Pourtant, il aurait bien accord un peu de son temps Amanda
Locke, fort jolie elle aussi. Elle n'tait certes pas aussi belle
qu'Ophlia, qui ltait presque trop et, surtout, en tait trop consciente,
mais elle faisait partie des plus agrables regarder.
Il parcourut ainsi toutes les pices sans trouver Sabrina. Les deux
seules o il n'tait pas encore all taient la salle de bal, qui ne servait
pas durant la journe, et le bureau du rgisseur. Il avait bien aperu la
tante de Sabrina s'entretenant avec une dame d'un certain ge, mais sa
nice n'tait pas avec elle.
Peut-tre n'tait-elle pas venue ce matin ? Quelle ironie s'il devait
supporter la prsence d'Ophlia sans voir Sabrina ! Mais pourquoi
serait-elle reste chez elle quand toute sa maisonne s'tait dplace ?
Avant d'aller interroger la tante de Sabrina, Duncan vrifia qu'elle ne
se trouvait pas dans les deux pices restantes. Le bureau tait ferm
cl. Sage prcaution. La salle de bal tait plonge dans la pnombre.
Vide, apparemment. Il s'apprtait refermer la porte quand un lger
mouvement attira son attention. Elle se cachait donc l, prs de la
porte-fentre donnant sur le balcon. Les murs tant tapisss d'un
papier violet dans lequel la nuance de sa robe s'tait fondue, il ne
l'avait pas remarque.
Sabrina l'entendit s'approcher et elle devina qu'il s'agissait de lui au
bruit de ses pas. Un bruit particulier, dnotant une allure chaloupe,
trs reconnaissable. Son pouls s'acclra, comme chaque fois qu'il se
trouvait dans les parages. Elle se demanda ce qu'il faisait l. Peut-tre
avait-il les mmes raisons qu'elle de s'isoler...
Ds que la tempte s'tait leve, elle avait cherch un endroit
tranquille pour observer ses effets grandioses sur la nature. Elle
adorait les orages tout autant que les pluies douces. Si le grondement
du tonnerre ou l'clat aveuglant des clairs en rendaient certains
nerveux. Sabrina courait l'extrieur pour assister au spectacle.
Aujourd'hui, hlas, c'tait impossible. Alors il lui restait cette fentre
d'o elle pouvait jouir son aise de ce qui se passait dehors.
Toutefois, l'arrive de Duncan ne la drangea pas.
C'est beau, n'est-ce pas ? murmura-t-elle sans se retourner quand il
s'arrta prs d'elle.
Elle comprit qu'il avait saisi exactement ce qu'elle voulait dire quand il
rpondit :

Vous aimeriez voir a de plus prs ?


Elle le regarda en souriant puis secoua tristement la tte.
Mes tantes n'aimeraient pas me voir paratre table toute
dgoulinante d'eau.
Il lui rendit son sourire, lui prit la main, ouvrit les portes du balcon et
l'entrana sous la pluie.
Il leva alors la tte vers le ciel, offrant son visage aux lments
dchans pour mieux en goter la saveur vivifiante.
Que Dieu la garde, mais en cet instant prcis, elle tomba perdument
amoureuse de lui.
Duncan songeait qu'il devait tre fou pour avoir cd un tel
mouvement quand ses yeux tombrent sur le visage de Sabrina. Il
exprimait tant de joie, tant de plaisir qu'en cet instant, elle tait
magnifique. La pluie violente avait plaqu ses cheveux sur ses joues.
Ses merveilleux yeux lilas retenaient quelques gouttelettes qui
roulaient ensuite sur sa peau fine vers ses lvres pleines et panouies...
Saisi d'une impulsion irrsistible, il referma ses mains en coupe sur ses
joues et l'embrassa.
Il ne sentait plus la pluie glace mais seulement la chaleur de leurs
lvres runies, de leurs corps qui se touchaient. Elle avait le got de
l'ambroisie, le parfum frais de l't dans la grisaille hivernale.
Au loin, le tonnerre gronda et il la serra contre lui dans un geste
protecteur. Un clair dchira le ciel, il glissa sa langue entre ses lvres.
L'espace d'un instant, ils furent seuls au monde, sous le ciel en fureur,
brlant de cette passion soudaine et inconnue qui venait de les runir.
Quand Duncan reprit ses esprits, il fut assailli par des sentiments
divers. La culpabilit, l'embarras, de mme qu'une autre sensation qui
ressemblait de la peur. Archie n'aurait jamais d lui reprsenter
Sabrina comme une femme dsirable. Il s'en prendrait lui s'il
s'avrait que ce baiser avait compromis leur amiti.
Il lcha Sabrina et recula d'un pas, trop confus pour la regarder dans
les yeux. Il aurait voulu s'enfuir avant qu'elle ne dise quelque chose
qui gterait leurs relations, s'excuser, l'empcher de le prendre pour ce
barbare qu'on croyait.
C'tait... je n'aurais pas... bredouilla-t-il, incapable de prononcer
une phrase sense, lui qui n'avait pas l'habitude de mcher ses mots. Je
suis dsol, parvint-il enfin articuler. Je ne sais pas ce qui m'a pris
mais cela ne se reproduira plus, je vous le promets.

Chapitre 26
Sabrina mit un certain temps redescendre du petit nuage o le baiser
de Duncan l'avait transporte. Elle prit soudain conscience qu'elle
frissonnait mais, au lieu de rentrer se rchauffer, elle se dirigea vers
les curies dans l'espoir de trouver le cocher qui les avait emmenes.
Heureusement, celui-ci tait l et il accepta de la reconduire chez elle
afin qu'elle puisse se changer. Elle ne tenait pas ce que ses tantes la
voient mouille et lui posent des questions. D'ailleurs, elle n'tait pas
en tat d'expliquer des choses qu'elle ne comprenait pas elle-mme.
Duncan l'avait embrasse, l'branlant jusqu'au plus profond d'ellemme avant de lui dire qu'il ne recommencerait plus jamais. Il
s'agissait donc d'un moment d'garement. Rien ne serait arriv si
Duncan ne s'tait trouv sous cet orage qui lui avait fait perdre la tte.
Ces dchanements de la nature avaient quelque chose de primitif, qui
devait agir comme un dtonateur sur les passions masculines. La
tempte l'avait lectris.
A prsent qu'elle avait got ses baisers, leur saveur grisante,
Sabrina ne retrouverait pas la paix de sitt. D'ailleurs, elle en tait
convaincue dsormais, elle tait amoureuse de lui. Non, c'tait pire.
Elle l'aimait. Depuis leur premire rencontre...
Elle allait souffrir, et cela semblait invitable puisqu'elle n'avait aucun
espoir d'tre aime en retour. Puisqu'il s'apprtait en pouser une
autre... Pour tout arranger, elle tait sa voisine et serait donc amene
le rencontrer souvent, lui, sa femme, leurs enfants...
Quand Sabrina fut de retour, le djeuner tait dj commenc. Mais
comme celui-ci durait une ternit, car servir tout le monde en mme
temps et relev de l'exploit, elle ne fut pas remarque. De toute
faon, elle n'avait pas faim. Trop d'motions la submergeaient.
Quand elle rejoignit ses tantes au salon, celles-ci s'tonnrent peine
de son changement de tenue et elles se contentrent de sa rponse
elliptique. Elle avait eu besoin de se changer. Point. Cela pargna un
mensonge Sabrina. En fait, les deux vieilles demoiselles mouraient
d'impatience de lui annoncer une nouvelle sensationnelle. Alice
devana sa sur.
Ophlia a dcid de s'installer ici plutt que chez nous. Elle a dj
fait ramener ses affaires.

Il restait donc une chambre libre ? s'tonna Sabrina.


Non, des amies lui ont propos de partager la leur.
Je ne comprends pas ce qu'elle trouve d'agrable cette
promiscuit quand elle pouvait jouir de ses aises dix minutes d'ici,
ajouta Hilary.
En restant sur place, rien ne lui chappera, rpondit Sabrina.
Peu encline exprimer ses penses les moins charitables, Sabrina se
garda d'expliquer qu'Ophlia avait constamment besoin d'un public.
De plus, en sjournant Summers Glade, elle mettrait un terme
dfinitif aux rumeurs qui avaient brivement terni sa rputation. La
remarque d'Alice confirma les rflexions silencieuses de la jeune fille.
Tout le monde pensera que le jeune Duncan a chang d'avis, qu'il
l'a rinvite et qu'il s'apprte la redemander en mariage. Tout cela
grce toi, Sabrina, je crois que nous devrions le prciser.
Sabrina soupira. Elle se souciait bien peu de ce qui se disait propos
d'Ophlia et elle ne voulait en rien influencer le cours des vnements
la concernant.
Je pense que si lord Neville juge bon de faire savoir qu'il ne l'a pas
rinvite, il le fera. Et puis, laissons les gens croire ce qu'ils veulent.
De toute faon, rien ne les en empchera.
Sabrina regretta aussitt cette rponse un peu amre, aussi s'empressat-elle de changer de sujet :
J'ai entendu dire qu'une soire dansante est prvue ce soir. C'est
vrai?
Absolument, confirma Alice. Mais il est inutile de se prcipiter la
maison pour dballer nos robes de bal. Ce sera sans faon.
Vous imaginez tout ce monde devant se prparer en mme temps ?
enchana Hilary. Huit femmes dans la mme chambre, revtant huit
robes de bal, avec huit servantes pour les aider s'habiller! Quelle
pagaille!
J'ose peine me reprsenter une confusion pareille, admit Sabrina
en souriant.
As-tu dj rencontr lord Archibald McTavish, ma chrie ?
demanda soudain Alice.
Non, et vous ?
Pas encore, mais nous esprons combler cette lacune aujourd'hui
mme.

Tu l'espres, corrigea Hilary. Ma chre sur s'imagine que le veuf


McTavish est en qute d'une nouvelle pouse. Te rends-tu compte ?
Sabrina leva un sourcil taquin.
C'est vrai, tante Alice, tu penses te marier? Alice s'empourpra
violemment et jeta Hilary
un regard courrouc.
Certainement pas. Il m'est simplement venu l'esprit qu'il tait
venu en Angleterre parce qu'il se sentait seul dans les Highlands, en
l'absence de son petit-fils.
On ne sait mme pas quoi ressemble sa maison, nota Hilary.
Peut-tre vit-il avec d'autres parents lui, aprs tout.
Ce n'est pas ce que m'a dit Duncan, glissa Hilary en lanant Alice
un regard triomphant.
Tu as parl Duncan ? lui demanda Sabrina.
Oui. Juste aprs le djeuner, quoique trs brivement. Le pauvre
garon avait l'air compltement boulevers. Il m'a demand o tu
tais, Sabrina. Ce devait tre au moment o tu es partie te changer.
Peut-tre, rpondit la jeune fille, mal l'aise.
Son inconfort s'accrut quand elle ajouta en s'efforant de prendre un
air dgag :
A-t-il dit qu'il me cherchait pour une raison prcise ou simplement
pour savoir o j'tais?
Il n'a rien dit de particulier. Mais tu devrais aller le lui demander.
Oui, renchrit Hilary. Il est tout fait normal que tu te renseignes.
Et puis tu es sa voisine, aprs tout.
Sabrina tudia ses tantes en plissant les yeux.
Si c'est important, il saura o me trouver. En attendant, cessez de
rver. Ce garon me considre comme une amie, avec laquelle il
entretient des relations de bon voisinage. Rien de plus.
Puis Sabrina s'loigna, laissant les deux vieilles dames leurs
conjectures.
Tu as entendu comme elle a insist sur leur amiti? dit Alice.
Oui, j'ai entendu, rpondit Hilary. Elle lui plat, tu sais.
Plus que a! Mais je me demande s'il lui plat autant, remarqua
Alice, soucieuse.
Comment lui reprocher d'tre sur ses gardes aprs ses dbuts
dsastreux Londres ?
Ce n'tait pas un dsastre, simplement un...

Dsastre.
Vraiment, Hilary, si pour une fois dans ta vie tu pouvais t'abstenir
de me contredire systmatiquement alors que nous sommes d'accord
propos de Duncan McTavish! Puisque Sabrina s'obstine croire qu'il
n'y a entre eux que de l'amiti, nous devons la convaincre qu'elle a une
chance. Lui ouvrir les yeux, en quelque sorte !
Chapitre 27
Uniquement proccupe de trouver Raphal Locke, Ophlia,
lorsqu'elle pntra dans la salle de bal, ne s'aperut pas tout de suite
qu'elle tait trop habille pour la circonstance.
Quand elle remarqua la simplicit des robes des autres invites, elle
regretta un instant qu'il ft trop tard pour courir se changer. Mais elle
surmonta sa gne lgre en se rappelant combien elle tait divine. Cela
seul comptait. Compares elle, les autres n'existaient plus. N'tait-ce
pas ce qu'elle voulait?
Elle ne rencontra pas l'hritier des Locke. En revanche, Mavis tait l
et cela la contraria. Ophlia la croyait partie, aprs les insinuations
qu'elle avait fait courir sur la malheureuse. Puisque cela n'avait pas
suffi, elle inventerait autre chose pour la faire fuir en pleurs.
Quand elle repra enfin Raphal Locke, celui-ci s'entretenait avec
Sabrina... Encore ? C'tait intolrable! Que pouvait-il bien lui trouver?
Ce ne pouvait tre son physique. Amusante, avait dit Mavis.
Ridicule. A moins qu'il n'ait obtenu d'elle ce qu'une jeune fille
respectable ne leur aurait jamais accord? Voil, on y tait... Ces
petites campagnardes cachaient parfois bien leur jeu. Et comme celleci n'avait aucun espoir de se marier un jour, elle n'avait pas se
soucier de sa rputation...
De sa dmarche chaloupe, Ophlia avana vers eux en esprant
qu'aucun garon ne viendrait se mettre en travers de son chemin. Pour
une fois, la chance lui sourit. Personne ne chercha lui parler. Elle
offrit Sabrina un bref sourire avant de poser sur Raphal son regard
intimid qu'elle savait irrsistible pour l'avoir maintes fois rpt
devant son miroir.
Je ne crois pas avoir le plaisir de vous connatre, dit-elle. Nous
ferez-vous les honneurs, Sabrina ?
Certainement, rpondit celle-ci.

Une lueur espigle s'alluma dans ses yeux.


Lady Ophlia, puis-je vous prsenter Raphal Locke, descendant
de l'illustre famille Locke et d'une longue ligne de ducs qu'il se
prpare perptrer d'ici peu. A moins qu'une dame ne le tue d'abord,
du fait de son penchant exotique pour le flirt...
Au lieu de se sentir insult, lord Locke clata de rire. Ophlia s'en
tonna. Pour elle, cette trange faon de le prsenter avait d le
mortifier. Sans doute ragissait-il ainsi par simple courtoisie, songea-telle. Mais qu'avait donc Sabrina pour dbiter quelque chose d'aussi
ridicule ?
Je n'en crois pas un mot, rpondit Ophlia, s'attirant de nouveau
l'attention du jeune homme.
Oh ! c'est pourtant vrai, tout au moins en ce qui concerne le flirt. Je
rfuterais toutefois ce ct exotique, oui, vraiment. Ma faon de
flirter est plutt raffine, autant que vous le sachiez.
Il le prenait bien. Comme c'tait gentil lui. A sa place, Ophlia ne se
serait pas prive de rappeler Sabrina aux convenances. Elle se tourna
d'ailleurs vers elle pour s'y employer.
Si vous voulez bien m'excuser, dit alors Sabrina, comme si elle
avait devin qu'Ophlia cherchait l'loigner. Il semble que mes
tantes aient besoin d'tre secourues.
Raphal aperut les deux vieilles dames l'autre bout de la pice.
De quoi? s'tonna-t-il. Elles sont seules et je ne vois pas de danger
se profilant l'horizon.
Si vous les connaissiez mieux, vous sauriez que le danger vient
d'elles, quand elles sont ensemble. Elles ont souvent besoin d'tre...
spares. Mme lors d'une soire comme celle-ci, o elles pourraient
tout simplement s'amuser, elles finissent toujours par trouver un sujet
de dispute.
Bon, si vous tenez jouer les anges salvateurs, allez-y, ajouta-t-il
avec un soupir fendre l'me. Mais je n'oublie pas comment vous
avez subtilement contourn mon invitation danser. Je reviendrai la
charge, croyez-le.
Tandis que Sabrina les quittait, Ophlia s'effora de rprimer son
mpris - le laisser paratre et t trop vulgaire - mais elle se fit la
promesse que Sabrina ne danserait pas avec Locke.
Ophlia tait enfin seule avec lui, l'cart des autres invits, et
Raphal Locke se comportait comme il aurait d le faire depuis le

dbut. Il l'observait attentivement, ses yeux bleus la dtaillant


lentement. Cet examen particulirement minutieux ne la gnait
nullement, au contraire. Elle avait une telle habitude d'tre admire...
Vous tes vraiment d'une beaut exquise, dit enfin Raphal. Mais
on vous l'a sans doute dit si souvent que vous n'y prtez plus attention.
Une jeune fille ne se lasse jamais de cette sorte de compliment,
particulirement quand il vient d'un jeune homme aussi sduisant que
vous.
Pour une raison qui chappa Ophlia, sa rponse flatteuse sembla
veiller la mfiance de Raphal au lieu de le rendre affable. Car il
reprit aussitt :
Si c'est une nouvelle conqute que vous cherchez, ma chre, vous
faites fausse route. Chez moi, ce sont les hommes qui font le premier
pas. Et ils dtestent tre la proie des filles marier.
Ophlia, croyant plus habile de ne pas se montrer offense, choisit son
sourire le plus radieux pour dclarer :
Qu'insinuez-vous donc, lord Locke ? Que je songerais vous
pouser sous prtexte que je vous trouve sduisant? Vous n'tes pas le
seul, vous savez, et quand on me fait un compliment, je retourne la
politesse. En toute innocence, croyez-le.
Heureux de vous l'entendre dire, rpliqua Raphal avec
dsinvolture.
Comment? Elle ne l'avait pas embarrass? Au contraire, voil qu'il
l'observait d'un air sceptique... Tant pis, dcida Ophlia. Elle
l'pouserait. Il tait jeune, trs beau, hritier d'un duch et de toute la
richesse qui allait avec, ce qui ne gtait rien. Mais elle ne tolrerait pas
plus longtemps ses relations avec Sabrina. Elle devait les touffer dans
l'uf, et tout de suite.
Vous ne devriez pas vous afficher ainsi, murmura-t-elle soudain
avec des airs de conspiratrice.
M'afficher?
Avec Sabrina Lambert. Montrer que vous couchez avec elle. Vous
ne craignez pas de mettre sa rputation en danger ?
Il ne ragit pas du tout comme elle l'escomptait. N'importe quel autre
lui aurait immdiatement affirm que rien de tel ne le liait Sabrina.
C'et t une rponse de gentleman. Puis il lui aurait assur que, si on
le pensait, bien sr, il l'viterait dsormais.

Au lieu de cela, Raphal Locke recula d'un pas et toisa Ophlia d'un
air tellement incrdule qu'elle sentit le rouge monter lentement ses
joues. Puis il lui tourna le dos et s'loigna sans mme prendre la peine
de lui rpondre. Mais il sembla se raviser et fit volte-face. Il tait en
colre.
Quelle incroyable langue de vipre vous faites, jeta-t-il. J'avais
entendu parler de vous mais je ne parvenais pas croire qu'une femme
pt tre aussi malveillante. Pourtant, vous l'tes, dans tous les sens du
terme. Alors coutez-moi bien, lady Ophlia. Si jamais vous vous
avisiez de rpandre une telle calomnie sur Sabrina, je vous craserais.
Vous me comprenez? Je veillerais ce que toutes les portes de la
bonne socit vous soient fermes jamais. Et votre beaut apparente
ne vous serait d'aucune aide, ma chre, je vous en donne ma parole.
Cette fois, il tourna les talons et la planta l. Il n'avait mme pas
hauss le ton... Sous le choc, Ophlia resta cloue sur place. Qu'il ait
os lui parler de la sorte, elle, et la menacer pour protger cette petite
Sabrina de rien du tout, voil qui la dpassait compltement... Cet
imbcile venait de gcher toutes ses chances. Eh bien, tant pis pour
lui!
Il lui restait Duncan McTavish.
Ophlia soupira. Avec ces cheveux roux, cet accent, ce caractre
imprvisible, Duncan n'tait certes pas le mari dont elle avait rv.
Mais il tait sduisant, malgr tout. Et puis toutes les femmes ici
prsentes semblaient rechercher sa compagnie. Un parti aussi
intressant ne se ngligeait pas.
Pourtant, affronter cet Ecossais la fiert offense lui coterait
beaucoup d'efforts. Il n'avait mme pas tenu compte de ses excuses, le
rustre. Mais il brlait qu'elle lui revienne - aux yeux d'Ophlia, c'tait
l'vidence mme : pourquoi serait-elle l, sinon? Simplement, il
feignait de l'ignorer pour ne pas perdre la face.
S'il n'avait tenu qu' elle, elle l'aurait volontiers laiss languir, pour le
punir de ne pas avoir accept immdiatement ses excuses. Mais il y
avait toutes ces filles, prtes lui mettre la corde au cou la premire
occasion. Ophlia ne supportait pas de les voir roucouler et battre des
paupires ds qu'il se montrait.
Quant Sabrina, elle avait capt l'attention de Duncan pour la rendre
jalouse, elle, Ophlia! Pauvre idiote... Au moins, pour celle-l,
Ophlia savait dj comment l'carter de sa route...

Chapitre 28
Les jours passant, Duncan ne faisait plus figure d'tranger parmi les
invits de Summers Glade. Il tait devenu l'un des leurs.
Cela n'allait pas sans inconvnients car le jeune homme ne pouvait
plus se dplacer tranquillement de pice en pice comme lorsqu'on
rpugnait encore l'approcher.
Ainsi, contraint de saluer les uns et les autres et d'changer avec
chacun quelques mots, Duncan avait mis du temps atteindre la salle
de bal. Ses htes ne semblaient pas presss de danser. Nombre d'entre
eux se trouvaient encore dans les diffrents salons o ils l'attirrent
plus d'une fois pour le mler une discussion, lui faire arbitrer un
dbat. Duncan tait pourtant si impatient de retrouver Sabrina pour
tenter de s'amender de sa conduite sur la terrasse.
Quand il put enfin se librer, son regard tomba immdiatement sur
Sabrina, l'autre bout de la pice, passant sur Ophlia sans s'y arrter.
Il y avait beaucoup de monde. Duncan dut fendre la foule, qui
s'acharnait toujours le retenir, et lorsqu'il parvint rejoindre Sabrina,
il avait l'air agac.
Perspicace comme son habitude, la jeune fille comprit la situation et
se mit rire.
Vous n'tes pas habitu tre aussi populaire, n'est-ce pas ?
Eh bien, non. Dans les Highlands, on ne perd pas son temps
parler pour ne rien dire, comme semblent se dlecter le faire ces
Anglais.
Je comprends. Nos conversations frivoles ont d vous assommer,
non ?
Le jeune homme rougit jusqu'aux oreilles.
Je ne faisais pas allusion ...
Duncan, le coupa-t-elle, arrtez! Vous devriez savoir que je
plaisante.
Il aurait d le savoir, en effet, mais il ne s'attendait pas la trouver
aussi dtendue aprs ce qui s'tait pass sur la terrasse. Il pensait
qu'elle se montrerait embarrasse, ou furieuse... Quoiqu'il ne parvnt
pas imaginer Sabrina en colre. Vraiment en colre, avec des
flammes dans les yeux... ces beaux yeux violets emplis de passion...

Il dtourna les siens pour qu'elle n'y voie pas le trouble. Hlas, il fallut
qu'il les pose par hasard sur Ophlia. Aussitt, celle-ci lui sourit en se
dirigeant vers lui.
Il devina alors qu'elle se servait de Sabrina, qu'elle connaissait,
comme d'une excuse pour l'approcher.
Je reviens, murmura-t-il Sabrina avant de s'loigner.
Une heure s'coula encore avant qu'il ne la rejoigne. Entre-temps, il
ralisa qu'il tait inutile de fuir Ophlia, puisqu'elle s'tait installe
dans la maison. Mieux valait lui expliquer clairement, si elle ne le
comprenait pas d'elle-mme, qu'elle l'indisposait profondment.
Enfin, il retrouva Sabrina, prs du buffet des rafrachissements.
Je vous dois quelques excuses, commena-t-il.
Quelques seulement? J'en compte au moins sept.
Ce chiffre prcis et la gravit de son visage firent croire Duncan
qu'elle tait srieuse, pour une fois.
Mon Dieu, tant que a ?
Oui. Premirement, vous ne m'avez pas encore invite danser.
Deuximement, vous devriez vous excuser de penser que vous avez
des excuses me prsenter. Troisimement, vous ne devriez pas avoir
l'air si surpris quand quelqu'un vous fait marcher, si vous ne voulez
pas qu'il en profite vos dpens.
Marcher ? rpta-t-il, suffoqu par cette avalanche de propos
inattendus auxquels il s'efforait en vain de donner un sens.
Oui, marcher, quatre pattes ou sur la tte, comme vous prfrez.
Elle le regardait avec un tel srieux que Duncan ne put retenir son fou
rire. Et il ne se soucia pas des regards qui se tournaient vers eux. Une
fois de plus, Sabrina tait parvenue lui faire oublier les soucis qui le
poursuivaient.
Un de ces jours, je vous demanderai quelles sont les quatre autres
raisons pour lesquelles je vous dois des excuses.
D'accord, j'adore avoir un peu de temps pour mettre au point mes
dveloppements.
Il lui sourit.
Mais je tiens m'excuser de vous avoir laisse rentrer seule, tout
l'heure, pour vous changer. J'aurais au moins d vous raccompagner.
Ma ngligence est impardonnable. Je suis revenu dans la salle de bal
quand je m'en suis rendu compte, mais vous tiez dj partie.

Je n'habite pas Londres, vous savez. Et je connais bien le chemin


de ma maison : elle n'est qu' dix minutes en voiture. C'est a qui vous
a contrari toute la journe? Mes tantes m'ont avou qu'elles vous
avaient trouv proccup, ajouta-t-elle, comme il haussait les sourcils.
Eh bien... oui, entre autres choses. L'insistance de mes grands-pres
pour que je choisisse une pouse avant la fin de cette runion, par
exemple. Ils sont presss et dus que je n'aie encore dsign
personne. Je me moque bien de dcevoir Neville mais, pour Archie, je
n'arrive pas lui faire entendre raison. Remarquez, qui pourrait
raisonner un vieil Ecossais but ?
Oui, je comprends... Mais si vous ne vous employiez pas aussi
assidment prendre cette dcision, les choses se feraient peut-tre
d'elles-mmes.
Et le soleil brillerait toute la journe.
Ne soyez pas si sceptique. Personnellement, j'ai dj remarqu que
lorsque je cessais de m'obstiner sur un problme, la solution
m'apparaissait souvent. Comme si les choses s'claircissaient toutes
seules, s'imposaient moi sans que j'aie besoin d'intervenir.
Je vous trouve un peu jeune pour tre philosophe.
Vous croyez? Duncan, ce que je viens de vous dire relve
seulement d'une logique enfantine que les hommes ont tendance
oublier ds qu'ils deviennent adultes.
Il sourit. Sabrina tait vraiment adorable. Et ce soir, elle tait
particulirement jolie dans sa robe bleue, toute simple, avec ses grands
yeux qui ptillaient d'amusement. Elle avait parl de danser avec lui...
Il en avait envie, et il y avait une raison prcise cela. Il brlait de la
prendre dans ses bras.
Duncan soupira. Il devait tre raisonnable. Sabrina ne l'avait jamais
regard que comme un ami. Et quel ami serait-il s'il lui sautait dessus
la moindre occasion ?
S'il ne contrlait pas l'attirance soudaine qu'elle exerait sur lui, s'il lui
volait encore un baiser, il risquait de l'effrayer et de compromettre
cette amiti laquelle il tenait tant.
Mais il pouvait danser avec elle, tout de mme. Cela n'engageait rien
et elle n'y verrait rien de rprhensible. D'ailleurs, elle le lui avait ellemme suggr. Une seule danse, et il repartirait ensuite en qute d'une
pouse.

Chapitre 29
Sabrina, voulez-vous m'pouser?
Elle crut une plaisanterie de mauvais got. Raphael lui posait cette
question brutale la suite d'une srie de voltes, comme s'il profitait de
son tourdissement. Sabrina fit un faux pas et ils faillirent trbucher
tous les deux. On ne s'amusait pas avec la question du mariage. Elle
ne trouvait pas cela drle du tout.
Vous savez aussi bien que moi que nous n'allons pas ensemble, lui
dit-elle enfin. Votre famille n'approuverait pas votre choix, ai-je
besoin de vous le rappeler ?
Si ce sont vos seules objections, nous pouvons donc convenir d'une
date.
Elle roula de grands yeux. Bien sr, sa demande la flattait s'il tait
srieux. Mais Sabrina avait les pieds sur terre. Mme en admettant que
le scandale n'ait pas terni son nom dfinitivement aux yeux des
grandes familles de ce pays, elle savait bien qu'elle ne constituait pas
un beau parti.
Et puis, cet aprs-midi mme, elle avait pris la dcision de ne jamais
se marier puisque l'homme qu'elle aimait lui tait inaccessible.
Epouser quelqu'un d'autre n'aurait pas t loyal, mme si cet autre tait
Raphal Locke, qui l'aurait bien mrit force de traiter le sujet avec
tant d'insouciance !
Pourquoi ne me croyez-vous pas? lui demanda Raphal comme elle
demeurait silencieuse.
Je ne suis pas aveugle, lui rpondit-elle, mal l'aise.
Il ignora cette rfrence son aspect physique.
Vous tes merveilleuse, voil ce que vous tes. Je prfre pouser
une femme qui me plat vraiment plutt qu'une de ces gamines
prtentieuses qui passent l'essentiel de leur temps se pomponner
devant la glace.
Sabrina se mit rire.
Je dois admettre que les miroirs et moi ne faisons pas bon mnage.
Il n'empche que, mme si je vous croyais, ma rponse serait non.
Pourquoi?
Comment lui expliquer sans trop se dvoiler? Sabrina prfra luder la
question.

Mon refus est loin de vous dsesprer. Cela prouve bien que vous
ne m'aimez pas.
Mais vous me plaisez normment, Sabrina, et je suis sr que
l'amour ne tarderait pas fleurir entre nous.
Vous ne croyez pas qu'il serait plus simple d'attendre que naisse
l'amour et de vous marier ensuite? D'ailleurs, pourquoi diable pensezvous au mariage ? Vous tes trs jeune, rien ne vous presse, surtout
quand l'amour n'est pas au rendez-vous.
Il sembla bless.
Ne pourriez-vous apprendre m'aimer ?
Raphal, murmura-t-elle doucement, ne vous est-il pas venu
l'esprit que mon inclination se portait peut-tre ailleurs ?
Ah ! Etes-vous en train de me dire que vous aimez quelqu'un
d'autre ?
Qu'attendez-vous ? Des aveux complets ?
Mais non! Je souhaite seulement deux personnes que j'aime
d'ouvrir les yeux avant qu'il ne soit trop tard.
Raphal tait srieux, tout coup, et cela le rendait encore plus
sduisant que lorsqu'il adoptait son attitude joviale habituelle, mais
Sabrina le remarqua peine.
Et qui sont ces deux personnes ? voulut-elle savoir.
Vous, bien sr, et cet imbcile de Highlander.
Sabrina s'empourpra violemment. Comment avait-il pu deviner ses
sentiments quand elle-mme venait peine d'en prendre conscience ?
tait-ce donc si vident? Peut-tre s'tait-elle attarde regarder
Duncan, d'une faon qu'elle n'aurait pas d montrer ? Si tel tait le cas,
elle en tait mortifie...
Vous vous trompez. Duncan et moi sommes seulement des amis.
Il prit un air sceptique mais ne fit pas de commentaire. Un silence
s'installa, que Sabrina ne put s'empcher de rompre :
Je me demande o vous tes all pcher une ide aussi saugrenue,
continua-t-elle. Duncan m'a mme parl du dilemme o il se trouvait
de devoir choisir une pouse parmi les jeunes filles runies ici. Je
m'apprtais d'ailleurs lui suggrer de s'intresser votre sur. Cela
devrait vous convenir puisque vous aimez bien Duncan.
Raphal se mit rire.

C'est justement parce que je l'aime bien que je ne voudrais surtout


pas qu'il s'intresse ma sur ! Elle le rendrait marteau au bout d'un
mois.
Menteur! Vous adorez votre sur. Comment pourrait-il en tre
autrement ? Elle est vraiment charmante. Et si c'tait cause de votre
manie de la taquiner sans arrt qu'elle se conduisait de la sorte ?
Il sourit.
Peut-tre, mais le problme n'est pas l. Regardez, il danse avec
elle, en ce moment.
Ils se tournrent vers les danseurs parmi lesquels voluaient Duncan et
Amanda.
Vous constaterez qu'il n'est nullement intress par ma petite sur.
Et qu'est-ce qui vous fait croire qu'en ce qui me concerne, c'est
diffrent?
Peut-tre parce qu'il vous cherche ds que vous n'tes pas avec lui.
Parce qu'il m'a dj lanc plusieurs regards noirs, depuis que nous
dansons ensemble. Parce qu'il ne tolre la prsence de lady Ophlia
que pour s'assurer de la vtre.
Sabrina le considra d'abord avec stupeur puis elle rflchit tout ce
qu'il venait de lui dire et soupira.
Vous vous mprenez compltement sur les ractions de Duncan.
Mais c'est normal, puisque certaines choses vous chappent.
Aurez-vous la bont de m'expliquer?
Eh bien, j'ai sur les gens une influence positive.
Raphal la considrait en fronant les sourcils, prsent.
Comment a ?
Je mets les gens l'aise, Rafe. Tout simplement. Quand ils sont
tristes, tendus, proccups, en colre, je me dbrouille pour les faire
rire. Le pouvoir d'un simple clat de rire est d'ailleurs tonnant. J'ai pu
le constater. Pour revenir Duncan, il se sentait vraiment gn, ici, au
milieu de tous ces gens. Il n'est pas l de son plein gr. De plus, ses
deux grands-pres le poussent trouver une pouse et, entre nous... je
crois qu'il n'aime pas du tout lord Neville. Enfin, c'est une impression
que j'ai eue.
Et?
Je crois qu'il tait particulirement tendu. J'ai eu l'occasion de lui
faire oublier ses soucis un moment, voil tout. Imaginez que la
guillotine vous attende demain matin et que l'on vous propose de

passer quelques heures avec une personne capable de vous faire


oublier cette funeste fatalit ?
Raphal se mit rire.
Touch. Sincrement, je vous mettrais bien dans ma valise pour
vous ramener chez moi.
Duncan n'a pas besoin d'en arriver l puisque j'habite deux pas. Il
lui suffira de me rendre visite quand il aura envie de retrouver sa
bonne humeur.
Comment fera-t-il si vous vous mariez et que vous dmnagez ?
Je suis voue suivre l'exemple de mes tantes en restant
clibataire.
Grand Dieu, quel gchis! s'exclama-t-il avec emphase avant de
redevenir srieux. Sincrement, vous ne pensez pas qu'un scandale
aussi stupide que celui qui vous poursuit pourrait le dissuader de vous
pouser, s'il le voulait vraiment?
Si, je le crois. On se marie en gnral pour perptrer une ligne,
mais comme je risque de ne pas vivre assez longtemps pour mettre au
monde des hritiers...
Vous n'avez pas l'intention de mettre fin vos jours, voyons. Vous
tes la gaiet mme, la joie de vivre ! Vous n'avez pas l'ombre d'un
penchant pour la mlancolie. Et quiconque dot d'un minimum de
jugeote le sait bien.
Elle ouvrit de grands yeux.
Qui vous a dit que les gens avaient de la jugeote? A part vous et
moi, cela va de soi...
Raphal partit d'un grand clat de rire.
A la rflexion... vous devez avoir raison. Mais, si vous deviez
accepter de m'pouser... il s'agit d'une supposition, bien sr. Quelle
serait la raction de Duncan, d'aprs vous?
Si tels taient mes vux, je pense qu'il me fliciterait et me
souhaiterait d'tre heureuse.
Tsss... Je crois plutt qu'il se dcouvrirait d'une jalousie froce, si
ce n'est pas dj le sentiment qui le ronge depuis que nous dansons
ensemble. Voulez-vous qu'on essaie, pour voir?
Dcidment, la jalousie vous obsde! Mais les amis peuvent tre
jaloux, voyez-vous. Surtout lorsqu'il s'agit de deux amis proches dont
l'un prend un peu ses distances. La jalousie ne prouve pas forcment
l'amour.

Oui, bon, d'accord... alors pourquoi ne pas essayer ? Cela ne nuira


ni votre rputation ni la mienne que vous annonciez plus tard que
vous avez chang d'avis et que, tout compte fait, vous ne m'pousez
pas.
Mais imaginons qu'entre-temps, un jeune homme me remarque et
songe me demander srieusement en mariage. Il n'en fera rien s'il
croit que nous sommes fiancs. Et moi, je perdrais cette opportunit
cause de cette mise en scne idiote.
Raphal soupira et la ramena au bord de la piste de danse.
Rflchissez quand mme, Sabrina. Vous pourriez tre surprise par
le rsultat.
Chapitre 30
Y rflchir? avait dit Raphael. En ralit, Sabrina ne pensa qu' cela
durant l'heure qui suivit. Et si Rafe avait raison? Si Duncan tait
tomb amoureux d'elle sans s'en apercevoir? Le baiser qu'il lui avait
vol sur la terrasse s'expliquerait mieux. Pourquoi l'aurait-il
embrasse, d'ailleurs, si rien d'autre que de l'amiti ne le liait elle ?
Quoi qu'il en soit, la petite mise en scne suggre par Raphael ne
l'attirait pas le moins du monde. Elle aurait l'impression de tromper
Duncan et cette seule ide lui tait insupportable. Car elle avait envie
de croire qu'il pouvait l'aimer sans ces manigances, mme si ce n'tait
que pure folie de sa part. Non, dcidment, il n'tait pas dans la nature
de Sabrina de monter de tels simulacres.
Et elle cessa compltement d'y penser aprs l'change qui suivit avec
Ophlia :
Avez-vous remarqu comment il essayait de me rendre jalouse? lui
susurra cette dernire. Personnellement, je trouve a idiot, mais allez
donc expliquer a un homme...
Qui? demanda navement Sabrina, toute ses proccupations.
Mais Duncan, bien sr! Vous semblez surprise...
Sabrina ne l'tait nullement mais Ophlia s'attendait ce qu'elle le ft
et continua comme si c'et t le cas.
Ne me dites pas que 'vous avez cru qu'il s'intressait vraiment
vous ? Ma pauvre chrie, moi qui vous croyais plus perspicace que les
autres.

Je n'ai rien cru du tout, rpondit Sabrina sur un ton qu'elle aurait
souhait plus assur. Duncan et moi sommes de simples amis.
a, c'est ce que vous croyez, mais vous tes tellement nave ! Il se
sert de vous dans le seul but d'attirer mon attention.
Je doute qu'une simple amiti puisse susciter votre jalousie,
Ophlia, rpondit Sabrina, pique malgr elle.
Bien sr que non, mais il voudrait me faire croire qu'il y a plus que
de l'amiti entre vous. Dcidment, vous ne comprenez rien !
En effet, je croyais qu'il s'agissait de jalousie.
Ophlia s'empourpra.
J'essayais simplement de vous pargner un chagrin inutile, ma
chre, au cas o vous vous seriez mprise sur le sens des attentions
qu'il vous accorde. Mais puisqu'il ne s'agit que d'amiti, vous ne
souffrirez pas quand il m'pousera.
Rassurez-vous, rpondit Sabrina.
Elle aurait bien ajout tout haut je le plaindrais sincrement, si elle
avait t plus mchante.
Parfait, rpondit Ophlia avant de prendre un air soucieux. Il
faudrait que je prvienne aussi Amanda Locke. Il se conduit de la
mme faon avec elle qui, en revanche, n'a aucune raison de douter de
la ralit de l'intrt qu'il lui porte.
Comment pourrait-elle imaginer qu'il n'agit ainsi que pour moi ?
Sabrina commenait en avoir assez de ces flches subtiles que seule
une faible d'esprit n'aurait pas repres de loin. Les tactiques d'Ophlia
lui devenaient familires. Comment celle-ci pouvait-elle la croire
assez stupide pour ne pas entendre ses insultes ?
Je suis parfaitement consciente de mes imperfections, rpliqua
schement Sabrina. Mais Amanda Locke n'en a pas une seule. Avec
tout le respect que je vous dois, Ophlia, il se pourrait bien que
l'intrt que Duncan lui porte soit tout fait sincre.
Ophlia se mit rire avec cette assurance insupportable qui la
caractrisait.
Cela se pourrait, mais ce n'est pas le cas.
C'est vous qui le dites.
Sabrina, vous tes tellement nave, rtorqua l'autre avec ddain.
Mais vous n'tiez pas l'auberge, l'autre jour, pour voir combien il
regrettait d'avoir rompu notre engagement. C'tait manifeste dans
chacun de ses regards, chacune de ses paroles, et je suis sre qu'il ne

va pas tarder y remdier. Il lui faut juste un peu de temps pour


raccommoder sa fiert blesse par mes insultes malencontreuses. Et
puis, c'est aussi sa faon lui de m'infliger une petite punition.
Sabrina sentit sa gorge se serrer.
Alors vous croyez qu'il va vous redemander en mariage ?
videmment. Le temps pour lui de panser son orgueil offens, je
viens de vous le dire.
Etes-vous sre de ne pas vous bercer de faux espoirs ?
Sabrina s'tonnait de son audace. Oser parler ainsi Ophlia Reid, la
reine de la saison, la plus belle et la plus convoite des jeunes filles !
Il y a des choses que l'on ne peut comprendre quand on n'a pas soimme une certaine exprience, glissa Ophlia. Comment vous
expliquer? Par exemple, ce baiser passionn qu'il m'a donn dans
l'auberge, avant de partir. Il ne voulait pas trahir ses sentiments mais
n'a pu rsister cette impulsion. Heureusement pour lui, il n'y a pas eu
de tmoin car, s'il m'avait compromise, il aurait t oblig de
m'pouser sur-le-champ. Je n'en ai parl personne, et ne vous l'aurais
pas dit si vous n'tiez si ferme certaines choses, ma pauvre Sabrina,
qu'il m'a bien fallu trouver un exemple.
Je vous en prie, pargnez-moi vos leons, rpondit Sabrina, chez
qui le malaise se muait peu peu en colre. Je peux continuer vivre
trs heureuse tout en ignorant ces... nuances.
Vous avez tort. Je suis d'ailleurs toute dispose faire votre
ducation, ma chre. Ainsi j'ai remarqu galement que Duncan ne
cessait de me regarder ds qu'il croyait que je ne m'en apercevais pas.
Pas trs concluant...
Laissez-moi finir, siffla Ophlia, avant de tousser et de reprendre
sa voix faussement doucereuse. Ces regards, ce baiser en disent dj
long sur ses sentiments pour moi. Mais toute cette mise en scne pour
me rendre jalouse? Comprenez-vous, maintenant, pourquoi je ne doute
pas de ses intentions? Il a rompu nos fianailles sur un coup de tte.
Ensuite, il la regrett mais sa fiert l'empche de corriger trop vite
son erreur. Alors il feint de m'ignorer, le pauvre.
Je crois que si quelqu'un feint, ici, c'est vous, ne serait-ce qu'en
prtendant tre mon amie. Et je ne vois pas pourquoi vous pavoisez de
la sorte. Figurez-vous que Duncan m'a embrasse, moi aussi, et je me
suis laiss dire qu'il me regardait beaucoup. Seulement je ne suis pas
sotte au point d'en tirer des conclusions. En revanche, son intrt pour

Amanda Locke me semble trs rel. Je suis d'ailleurs convaincue


qu'elle ferait une pouse idale, pour lui. Mais revenons-en nous.
Vous ne m'aimez pas, vous me l'avez clairement fait comprendre.
Alors pargnez-moi ces petites conversations amicales l'avenir.
Pour tre plus claire, Ophlia, cartez-vous de mon chemin et allez au
diable.
Chapitre 31
Jamais de sa vie Sabrina n'avait fait quelque chose d'aussi... tranger
sa nature. Egare par la colre, ce sentiment inconnu d'elle, elle avait
rcupr son manteau avant de s'enfuir de Summers Glade sans mme
prvenir ses tantes. Elle avait juste charg M. Jacobs, le cocher, de
leur transmettre un message avant de s'lancer vers sa maison,
mortifie, sans attendre la voiture.
Comment avait-elle pu parler de la sorte Ophlia ? Certes, celle-ci
l'avait mrit et rpondre du tac au tac aux mchancets procurait une
certaine satisfaction. Mais tait-ce une raison pour se faire honte soimme en s'abaissant au mme degr d'agressivit que son
interlocuteur? Sabrina aurait d se contenter de l'ignorer et la planter
l. L'effet et t le mme.
A prsent, elle n'oserait plus retourner Summers Glade, du moins,
tant qu'Ophlia s'y trouverait. Mais ce serait mettre ses tantes dans
l'embarras puisque la mre d'Ophlia tait l'amie d'Hilary.
Sabrina aurait tellement aim croire Raphal et ignorer les rvlations
d'Ophlia... Mais il fallait se rendre l'vidence. Le baiser qu'ils
avaient chang sous l'orage ne l'avait pas transporte. Elle l'avait
trouv doux, tendre, merveilleux mais Duncan n'y avait mis aucune
passion...
Sabrina, d'autre part, ne doutait pas une seconde qu'Ophlia lui avait
dit la vrit. Comment Duncan aurait-il pu ddaigner une aussi jolie
fille, quand tous les hommes la convoitaient? S'tait-il vraiment servi
d'elle pour rendre jalouse Ophlia ? Sabrina avait bien du mal croire
que leur amiti n'tait pas sincre.
Quand la colre commena s'apaiser, des motions plus
douloureuses prirent le relais. L'homme qu'elle aimait en aimait une
autre, une autre qui ne le mritait pas. Elle avait beau s'y tre prpare,
ce constat lui faisait terriblement mal.

Comme elle courait toujours, des larmes de chagrin finirent par


l'aveugler au point qu'elle faillit tomber en trbuchant sur une racine.
Elle s'essuya les yeux et s'aperut avec stupeur qu'elle avait tourn en
rond et se trouvait tout prs de Summers Glade. Une voiture qui venait
de quitter le manoir l'aperut et la rejoignit en toute hte, avant de
s'arrter sa hauteur.
Que diable faites-vous l? s'cria Duncan en sautant du sige du
cocher.
Il la poussa presque dans l'attelage. Il avait pris le premier qu'il avait
trouv, celui qui avait amen Sabrina et ses tantes, mais il n'y avait pas
de lumire l'intrieur, aussi le jeune homme ne vit-il pas les larmes
de Sabrina, quand il la suivit dans l'habitacle.
Que s'est-il pass pour que vous vous enfuyiez de la sorte ?
Il semblait en colre.
Rien.
Rien? Vous n'avez mme pas attendu la voiture tellement vous
tiez bouleverse !
J'aime marcher...
Vous couriez !
Il fait froid.
Je veux la vrit, Sabrina. Je vous ai vue parler Ophelia. Que
vous a-t-elle dit pour que vous soyez dans cet tat ?
Duncan, je veux seulement rentrer chez moi. Si vous ne voulez pas
que j'y aille pied, raccompagnez-moi.
Cette fois, il perut la flure de sa voix. Il lui effleura la joue et
dcouvrit qu'elle tait toute trempe de larmes. Alors, d'un seul lan, il
attira Sabrina contre lui et faillit l'touffer entre ses bras tant il tait
boulevers son tour.
Je suis dsol. Vous n'tes pas oblige de me raconter si vous ne le
voulez pas. Seigneur, je ne suis qu'une brute !
Comme pour se faire pardonner, il scha ses larmes en les buvant de
ses lvres et tout naturellement, leurs bouches se mlrent en un
baiser... dlicieux. Sabrina ne protesta pas. Jamais elle n'aurait assez
de force pour empcher Duncan de l'embrasser, mme s'il ne l'aimait
pas...
A la faveur de l'obscurit qui contribuait exacerber leurs sens, la
passion s'emparait d'eux. Du bout des doigts, de tout leur corps ils se

dcouvraient, et cela veillait des sensations tellement ardentes que ni


l'un ni l'autre n'y rsista.
Sabrina n'essaya mme pas. Elle savait trs bien ce qui se passait et ce
qui risquait d'arriver mais elle l'acceptait. Si Duncan n'tait pas pour
elle, au moins garderait-elle le souvenir d'un instant partag et du
plaisir que lui aurait donn l'homme qu'elle aimait. De toute faon,
elle se sentait incapable de refuser quoi que ce soit Duncan.
Duncan glissa ses doigts dans ses cheveux dj en dsordre cause de
sa course et cala sa bouche sous ses lvres exigeantes. Sa langue
l'explorait, la dfiait de lui rpondre, et Sabrina n'en revenait pas des
sensations qui fourmillaient dans tout son tre sous ces caresses si
nouvelles pour elle.
Comme elle avait du mal respirer, quelques gmissements lui
chapprent que Duncan interprta tout autrement. Sa bouche
s'aventura le long de son cou. Emerveille, Sabrina retint son souffle
en frmissant de plaisir.
Son manteau, qu'elle n'avait pas pris la peine de boutonner, avait
gliss. Et la bouche de Duncan glissa, elle aussi... Comme il tait trop
grand pour atteindre ce qu'il voulait, mme pli en deux, il finit par
s'agenouiller devant elle.
A prsent, ses baisers suivaient la ligne de son dcollet. Un dcollet
carr, sage, et peu profond. Mais trs prs de ses seins. Jamais elle
n'avait t embrasse cet endroit et cette dcouverte faisait natre en
elle de longs tremblements.
Ses mains poses sur les paules de Duncan remontrent vers ses
cheveux, redescendirent, hsitantes. Elles avaient envie de le serrer
pour le sentir encore plus prs.
Il faisait de plus en plus chaud dans la voiture. Sans doute eut-il la
mme impression car il la dbarrassa tout fait de son manteau avant
d'ter le sien. Cela ne les aida pas vraiment. Il y avait encore ces
manches longues, l'pais tissu de la robe... Sabrina ne fit pas un geste
pour se dfendre, quand il fit glisser son corsage le long de ses
paules, et encore moins quand lui-mme se libra de sa chemise.
Comme elle aurait aim qu'il y et une lampe pour mieux voir ce torse
magnifique qu'elle entrevoyait la lueur de la lune. Un torse de dieu
grec. Grise, elle y promena ses doigts, en respira l'odeur chaude.
De son ct, il procdait la mme exploration, la caressant avec
frnsie, ne ngligeant ni ses bras, ni son dos, ni sa poitrine...

Un petit cri lui chappa quand les mains de Duncan se refermrent sur
ses seins, travers le voile de sa chemise. Elle avait l'impression d'tre
nue tant sa peau tait sensible. Quand il reprit ses lvres tout en faisant
rouler le bout de ses seins entre ses doigts, une flamme s'alluma en
elle, lui arrachant un long gmissement rauque. Et ce n'tait rien
compar aux plaisirs qui suivirent quand il la renversa sur le sige et
continua son initiation aux dlices de l'amour.
L'attelage tait spacieux et luxueux, comme tout attelage de marquis.
Des siges larges et moelleux, recouverts de velours. Des fentres bien
calfeutres contre le froid. On et dit une toute petite pice, meuble
de lits. Bien sr, Sabrina aurait prfr un autre endroit pour perdre sa
virginit, si elle avait eu le choix, mais ce qui se passait tait si
imprvu, si imptueux...
Ce qui lui restait de conscience dans son trouble faisait craindre
Sabrina que Duncan ne reprenne ses esprits et ne s'arrte en chemin.
Ou bien qu'elle ne se rveille d'un rve merveilleux. Ces frayeurs
agirent sur ses mois comme une sorte de sentiment d'urgence. Elle
avait la fois envie de savourer lentement chaque instant et
d'acclrer le temps pour ne rien manquer de ces dcouvertes
extraordinaires.
S'il lui avait simplement dit je vais vous faire l'amour, elle se serait
offerte avec abandon. Mais elle avait l'impression qu'il agissait par
impulsion et qu'il risquait de s'arrter d'un moment l'autre. Trop
inexprimente pour savoir l'amener jusqu'au point de non-retour, elle
se tut, craignant de rompre le charme en parlant.
Les mains de Duncan continuaient de l'explorer, s'attardant autour de
sa taille, de ses hanches, s'aventurant le long de ses cuisses. En
remontant, elles s'insinurent sous ses jupes. perdue de sentir ces
caresses sur sa peau nue, Sabrina ferma les yeux tandis qu'il se livrait
un long massage, jusqu'aux chevilles. Il lui ta ses bottines, comme
s'il voulait connatre son corps tout entier, dans le moindre dtail.
Ses gestes venaient d'eux-mmes, sans la moindre timidit, et elle
s'enhardit le dcouvrir, elle aussi. Ce qui arriva alors la prit par
surprise. La main de Duncan s'arrta soudain entre ses cuisses, se
logea l o c'tait si chaud, si sensible, et il se mit explorer ce point
secret tout en l'embrassant avec une ardeur nouvelle, touffant ses
soupirs. Craignait-il qu'elle proteste? Comment aurait-elle pu quand ce

qu'elle prouvait maintenant dpassait tout ce qu'elle aurait pu


imaginer ?
Il continua lentement mais Sabrina tait si pleine de dsir qu'elle le
rclamait de tout son corps. Elle s'agrippa lui quand il la rejoignit sur
le sige, l'enveloppant de son odeur enivrante. Une odeur virile,
puissante, pice. Ses muscles taient fermes, sa peau
merveilleusement excitante. Sous son poids, elle se sentit toute petite
mais terriblement femme quand il la recouvrit doucement et appuya
son ventre contre le sien puis...
Un lger cri lui chappa lorsque la douleur survint. Mais il s'agissait
tout autant d'tonnement. Immdiatement, Duncan la couvrit de
baisers, lui jurant que plus jamais il ne lui ferait mal.
Elle le crut sans l'ombre d'une hsitation, car la douleur avait dj
disparu pour laisser place un flot de sensations inconnues. L o il se
trouvait. Au creux de son ventre. Et il commena bouger, allant et
venant lentement puis plus vite. Plus loin. Le flot montait, montait... et
il atteignit soudain un point d'o elle ne put redescendre avant de s'tre
noye dans l'extase.
Il l'embrassait tendrement, prsent. Lui aussi avait atteint la
jouissance mais, tourdie par son plaisir, elle ne s'en tait pas rendu
compte.
Elle ne se sentait pas embarrasse, comme elle aurait pu s'y attendre.
Seulement envahie d'une langueur exquise qui la poussait vers les
rives du sommeil. Mais les baisers de Duncan se chargeaient de la
tenir veille.
Heureusement, il l'aida se rhabiller car elle en aurait t incapable.
La fatigue de cette longue journe, ajoute au choc des motions et
des surprises qui l'avaient jalonne, avait eu raison de ses forces.
Malgr son immense bonheur, elle avait du mal garder les yeux
ouverts.
Duncan, qui songeait toujours qu'il l'avait trouve en pleurs, comprit
que le moment tait mal choisi pour un interrogatoire.
Nous parlerons demain matin, se contenta-t-il de lui dire avant de
la laisser dans la voiture pour s'installer la place du cocher.
Il ne lui fallut que quelques minutes pour la ramener chez elle,
pendant lesquelles Sabrina s'effora de lutter contre le sommeil. Et il
la raccompagna jusqu' la porte o il l'embrassa avec tendresse en lui
conseillant d'aller dormir.

Chapitre 32
Sabrina se rveilla le sourire aux lvres, comme si son beau rve se
prolongeait. Car faire l'amour avec Duncan McTavish ne pouvait tre
qu'un rve. C'tait trop beau, trop incroyable pour tre vrai. Elle
voluait encore dans ces douces brumes quand, brusquement, son
regard tomba sur ses vtements abandonns sur le sol : son jupon tait
tach de sang.
Elle s'assit d'un bond et les souvenirs dissiprent les dernires vapeurs
du sommeil. Elle se rappela ce plaisir indicible, ce bonheur absolu...
Elle aurait pu passer toute la journe ne penser qu' a si l'on n'avait
frapp sa porte. Elle se prcipita pour cacher le jupon avant de
laisser entrer la femme de chambre qu'elle partageait avec ses tantes.
Par la suite, Sabrina se demanda comment elle avait pu russir
s'habiller puis rejoindre Hilary et Alice sans rien laisser paratre du
changement qui venait de bouleverser sa vie. Elle avait l'impression
que sa joie tait crite sur son visage ! Un bonheur sans nom la
transcendait, qu'elle avait envie d'annoncer au monde entier. Ses tantes
auraient compris. Peut-tre mme auraient-elles partag sa flicit.
Mais elles se seraient attendues l'annonce d'un mariage immdiat, et
pour l'instant, Sabrina ne pouvait rien dire.
Duncan ne lui avait pas encore demand sa main, mais, s'il voulait lui
parler ce matin, cela signifiait sans doute qu'il comptait le faire. Elle le
croyait, voil pourquoi elle se sentait si heureuse ! Mais elle ne le
forcerait pas. Elle serait trs claire sur ce point. S'il n'avait fait qu'obir
une impulsion, elle comprendrait. De toute faon, elle ne regrettait
rien puisqu'elle l'aimait. Non, s'il l'pousait, elle tenait ce que ce soit
pour de bonnes raisons.
Impatiente d'arriver Summers Glade, Sabrina pressa Hilary et Alice
vers la voiture du marquis qui les attendait. En se retrouvant dans le
cadre de ses souvenirs encore brlants, elle sentit rosir ses joues.
Toutes trois arrivrent temps pour prendre leur petit djeuner. Ses
tantes se htrent vers le buffet mais, esprant trouver Duncan,
Sabrina refusa de les suivre.
En fait, ce fut sur Raphal qu'elle tomba. Sans doute aurait-elle d lui
dire qu'il avait vu juste propos de Duncan. Sa course folle dans la
nuit avait suffi lui faire prendre conscience qu'elle l'attirait. Voil

pourquoi les jeunes filles avaient besoin de chaperons. Seules avec un


homme qui ne les laissait pas indiffrentes, elles ne pouvaient plus
rsister la tentation.
Toute ses penses, et la recherche de Duncan, elle coutait Raphal
d'une oreille distraite jusqu' ce que l'amertume de son intonation
finisse par attirer son attention.
Cette runion mondaine s'achvera donc par une clbration, disaitil. Bien sr, c'tait prvoir, mais j'esprais une autre lue... Aussi, je
doute que quiconque ait envie de se rjouir. Tous ces idiots
perdument amoureux de la reine de glace n'auront plus le cur
s'amuser. S'ils savaient de quoi ils ont rchapp ! Et plus d'une jeune
fille qui pensait avoir une chance avec notre estim nouveau venu, y
compris vous, ma chre, sera affreusement due.
Mais... de quoi parlez-vous, Raphal?
Je parle d'une nouvelle que l'on dit heureuse.
Vous ne pourriez pas tre plus explicite ? Je ne vous suis pas.
Ne m'en voulez pas, Sabrina. Je n'arrive pas me rsoudre vous
l'annoncer moi-mme. Dsol...
Et Raphal s'loigna.
Dconcerte, Sabrina s'apprtait le rattraper pour le forcer aller au
bout de ce qu'il avait commenc lui dire, quand Hilary accourut vers
elle dans un tat de grande excitation.
Je ne le crois pas !
Elle semblait sur le point d'avoir une attaque. Prudente, Sabrina
rpondit moi non plus avant d'ajouter avec un petit sourire :
Qu'est-ce que nous ne croyons pas?
Ne t'amuse pas a avec moi, ma petite. L'heure n'est pas la
plaisanterie. J'tais tellement sre de moi, pourtant ! Comme quoi les
spculations devraient tre laisses aux agents de change londoniens.
Sabrina plissa les yeux.
Tu as achet des actions ?
Mais non, voyons, je parle des fluctuations romantiques. J'tais
persuade, vraiment persuade que... mme si tu affirmais que vous
n'tiez qu'amis...
Attends. En quoi suis-je concerne? Et quels amis fais-tu
allusion?
Hilary regarda sa nice en fronant les sourcils.

Ne me dis pas que tu ne sais pas? Ce fut annonc hier soir, juste
aprs notre dpart. Oui, c'est vrai, j'oubliais que tu tais rentre plus
tt cause de ta migraine, mais je croyais que quelqu'un t'avait mise
au courant. Les gens n'ont que a la bouche, ce matin.
Sabrina ne comprenait pas plus sa tante que Raphael. Un sombre
pressentiment commenait pourtant l'envahir.
Qu'est-ce qui fut annonc hier soir?
Que les ex-fiancs sont revenus sur la rupture et sont de nouveau
fiancs.
Sabrina blmit. Prise d'un tourdissement, elle dut s'accrocher au bras
d'Hilary qui ne s'aperut de rien et poursuivit son dveloppement :
Tout cela n'a aucun sens, si tu veux mon avis. Pourquoi runir tant
de monde, avec les normes dpenses que cela entrane, et rassembler
tant de jeunes filles ici pour que le garon puisse choisir, s'il savait que
celui-ci s'tait remis de son affront ?
Qui savait ?
Neville, bien sr! J'espre au moins qu'il se rend compte des
dceptions innombrables qu'il a causes. Mon Dieu, quelle tragdie !
Tragdie, non. Mais stupeur, oui. Quoique, tout bien rflchi, c'tait
prvoir. Ophlia avait eu raison et, malheureusement, Sabrina aussi.
La nuit dernire, Duncan n'avait cd qu' une impulsion. Une
opportunit qu'aucun jeune homme saint d'esprit et de corps n'aurait
laisse passer. Et qu'elle n'avait pas empche.
Sabrina ne regrettait pas de s'tre abandonne dans les bras de
Duncan. Non. Ce qui la blessait, qui la dchirait mme, c'tait que
Duncan n'ait pas attendu quelques jours pour demander Ophlia en
mariage. Avait-il pris conscience, en faisant l'amour avec elle, que ses
sentiments se portaient rsolument vers une autre? Sans doute...
Eclatante de triomphe, Ophlia apparut, et quelques personnes la
flicitrent. Raphal avait raison sur un point : personne ne semblait
prouver grand enthousiasme clbrer la nouvelle.
Incapable d'endurer la jubilation d'Ophlia qui ne manquerait pas de
venir pavoiser devant elle si elle l'apercevait, Sabrina prfra s'enfuir.
Et vite.
Je ne me sens pas trs bien, Hilary.
Je te comprends, ma chrie. Moi-mme j'en ai l'estomac tout
retourn. Nous rentrons?
Oui, s'il te plat.

Chapitre 33
Les coups martels la porte finirent par rveiller Duncan. Il menaa
l'importun de le rosser avec le tisonnier s'il ne cessait pas
immdiatement de frapper mais ce dernier, nullement impressionn,
entra tranquillement dans la chambre. Duncan ne le remarqua pas tout
de suite. Assis dans son lit, il se tenait la tte en essayant de
rassembler ses esprits.
On dirait que ce n'est pas la grande forme, vieux frre. Un peu trop
forc sur l'alcool pour fter a, hier soir ?
Duncan ouvrit les yeux avec difficult et parvint avec peine fixer
l'intrus.
Le tisonnier ne suffira pas, bougonna-t-il en reconnaissant Raphal
Locke. C'est une massue qu'il me faut.
Raphal approcha une chaise du lit et s'assit en riant.
Comprenant que ce dernier ne semblait pas dispos partir, Duncan
grogna en se cachant sous l'oreiller. Cela ne suffit malheureusement
pas touffer la voix de Rafe.
C'est sr que si je me trouvais dans votre situation, je serais malade
mourir, moi aussi. Qu'est-ce qui vous a pris de changer d'avis
propos d'Ophlia?
Pourquoi diable aurais-je fait une chose pareille ?
Parce que sa beaut vous a rendu fou, peut-tre.
Duncan se rassit en ronchonnant.
Nous n'avons pas les mmes critres de beaut. Un Highlander
tient ce que sa femme ait une constitution suffisamment solide pour
rsister aux rigueurs de l'hiver. Je vois mal la fragile Ophlia survivre
dans ces conditions. Elle commencera dprir aux premiers signes
de mauvais temps et il fait toujours mauvais, dans le nord de l'Ecosse.
Je n'aurais jamais d l'oublier, mme si elle a russi une fois de plus
m'entortiller, avec sa langue de vipre.
Mais vous allez habiter en Angleterre maintenant, non?
Si je devais ne plus revoir mon pays natal, je crois que j'en
mourrais.
Alors comment vous tes-vous retrouv de nouveau dans ce ptrin,
vieux frre ?

Duncan s'effora de rassembler ses souvenirs. Ses penses taient si


confuses, ce matin. Il revoyait ses grands-pres lui expliquer qu'il
devait pouser Ophlia, trs vite, qu'il ne pouvait faire autrement.
Mais Duncan tait trop mch pour ragir et, dans son ivresse, il
avait rpondu que cela lui tait gal.
Comment avait-il pu dire une chose pareille ? Il tait donc saoul ce
point ?
Les efforts qu'il faisait pour tenter de se rappeler les vnements de la
nuit amplifirent sa migraine et il finit par renoncer.
Je n'ai rien fait de mon plein gr, je vous assure.
Ah c'est donc a ! Eh bien, vous me dcevez. Je croyais que vous
aviez un peu plus de personnalit, que vous tiez capable de vous
opposer la volont de vos grands-pres.
Depuis quand mes affaires vous concernent-elles ?
Depuis que j'ai dcid de vous prendre sous mon aile, bien sr.
Je me passe fort bien de votre aile, merci.
Trop tard, je n'abandonne pas mes amis sous prtexte qu'ils se
comportent comme des imbciles.
C'est mon dernier avertissement, l'ami. Si vous ne sortez pas d'ici
pour que je puisse mourir en paix...
Allons, pas de menace. Vous n'tes pas en tat de les mettre
excution.
C'tait si vrai que Duncan enfouit de nouveau sa tte sous l'oreiller et
parvint se rendormir quelques minutes.
Quand il se rveilla, aprs un moment dont il n'aurait su dterminer la
longueur, sa migraine avait un peu dcru mais Raphal Locke tait
toujours l. Assis son chevet, il lisait un livre qu'il avait pris dans
l'un des rayonnages de la bibliothque.
Quelle heure est-il? maugra Duncan en s'asseyant avec prcaution,
de peur de raviver sa migraine.
Pas trop tard, rpliqua Raphal en posant le livre. Je crois mme
que, si vous vous dpchez, vous avez encore une chance de trouver
quelque chose manger en bas.
La seule ide de la nourriture fit virer le teint de Duncan au blanc
verdtre. Il bondit vers le cabinet de toilette d'o il ressortit quelque
peu soulag. Il se sentait mieux quand il se remit au lit.
Vous tes encore l ? demanda-t-il Raphal. De sa chaise qu'il
n'avait pas quitte, ce dernier l'observait avec attention.

Vous dormez toujours tout habill? voulut-il savoir, ignorant la


question.
Seulement quand je ne sais plus comment j'ai atterri dans mon lit.
Ce qui devrait tre une excuse...
Pourquoi tes-vous l ?
Par curiosit, bien sr. J'avoue ne pas comprendre ce qui s'est pass
hier. Comment avez-vous pu changer d'avis aussi brutalement en
l'espace d'une soire ? Autant me le dire tout de suite, car vous ne
vous dbarrasserez pas de moi tant que vous n'aurez pas rpondu
cette question.
Si seulement je me souvenais, je me ferais un plaisir de vous
clairer, mais puisque je ne peux pas...
Quand vous vous sentirez un peu mieux, la mmoire vous
reviendra. J'attendrai.
Alors si cela ne vous drange pas, allez attendre ailleurs.
Et vous laisser ignorer la vrit encore plus longtemps? Pas
question. Ma prsence vous stimulera.
Si Duncan n'avait pas eu tellement mal la tte, il aurait jet Raphal
dehors. Mais il eut tout juste la force de se laisser retomber sur les
oreillers et de fermer les yeux. Comme il tentait toujours de se
souvenir, le voile se leva peu peu.
Vous rougissez, vieux frre. Je reconnais que a vous va beaucoup
mieux que le vert.
Duncan s'empourpra de plus belle. Il aurait donn n'importe quoi pour
tre seul et se pencher de plus prs sur ce qu'il se rappelait. Mais avec
ce casse-pieds, avide de connatre les dtails de sa soire...
Elle l'a fait pleurer, laissa tomber Duncan, ce qui m'a rendu furieux
parce que je sais combien sa langue de vipre peut-tre cruelle. J'ai
voulu savoir ce qu'elle lui avait dit.
Je devine qui est la langue de vipre, mais qui a-t-elle fait pleurer?
s'enquit Raphal, l'air inquiet.
Il ne s'agissait pas de votre sur, rassurez-vous. C'tait Sabrina. J'ai
essay de lui faire dire ce qui s'tait pass mais Sabrina tait trop
bouleverse pour en parler... Alors, je suis all interroger la
responsable de son chagrin. Quand j'ai enfin russi la trouver, j'tais
furieux parce que j'ai eu un mal fou lui mettre la main dessus. C'est
une domestique qui a fini par m'apprendre qu'elle tait dans sa
chambre. J'ai cru qu'elle tait monte chercher quelque chose car il

tait encore tt et la fte battait son plein, et j'ai pens que ce n'tait
pas plus mal, dans la mesure o ce que j'avais lui dire ne ncessitait
pas de tmoins. Pas une seconde il ne m'est venu l'esprit qu'elle avait
pu monter se prparer pour la nuit.
J'ai un mauvais pressentiment. Vous l'avez surprise dans son lit ?
Pas tout fait. Elle tait en... petite tenue, jupons et chemise. Je ne
m'en suis mme pas rendu compte. Vous ne me croyez pas? dit
Duncan, comme Raphal mettait une sorte de plainte inarticule.
C'est pourtant la vrit. J'tais aveugl par la colre et puis, entre nous,
il n'y a pas grande diffrence entre ces vtements de dessous et
certaines robes.
Oui, d'accord, d'accord. Mais venons-en au fait.
Il faut bien que je vous explique comment j'en suis venu
compromettre cette fille sans mme la toucher !
Seigneur, c'est donc a? Vous l'avez laisse vous embobiner, vous
faire croire que vous tiez oblig de l'pouser sous prtexte que vous
l'aviez vue en jupons? Vous ne comprenez donc pas qu'aucun mal n'a
t fait? Et puis personne ne vous a surpris, non? Je n'arrive pas
croire qu'elle a russi vous coincer avec l'un des plus vieux trucs...
Si vous vous taisiez ne serait-ce que cinq minutes, j'aurais peut-tre
une chance de vous expliquer ce qui s'est exactement pass!
l'interrompit Duncan. Elle tait horrifie et aussi furieuse que moi.
J'aimerais lui faire porter le blme mais c'est impossible.
Vous vous tes laiss avoir, je vous le rpte. Bien sr qu'elle a
prtendu tre outrage, c'est vident. Elle vous a pris au pige, elle est
trs forte pour a.
Duncan sentit sa migraine renatre comme il essayait de se rappeler ce
qui s'tait pass dans la chambre d'Ophlia. Il avait beau fouiller dans
sa mmoire, il tait face un trou noir et tous ses souvenirs semblaient
occults par un seul: l'tat de fureur sans nom dans lequel il se trouvait
quand il tait redescendu pour commencer boire.
Mais les faits lui revenaient par bribes... Il avait tellement tambourin
la porte qu'elle avait fini par ouvrir en s'criant :
Quoi?
Fige sur place par la surprise en le reconnaissant, elle avait d'abord
tent de lui refermer la porte au nez, de peur que quelqu'un ne les
surprenne. Au lieu de rflchir, il s'tait engouffr l'intrieur.

Dans son courroux, il avait oubli qu'il tait fort dplac de se trouver
dans la chambre d'une jeune fille si peu vtue. Et elle n'avait pas
remarqu qu'il tait furieux.
Cela pouvait srement attendre demain mais je comprends votre
impatience, susurra-t-elle en prenant un air de sainte nitouche. Soyez
bref, s'il vous plat. L'une de mes compagnes de chambre pourrait, elle
aussi, dcider de se coucher tt. Je vais d'ailleurs vous simplifier la
tche. Ma rponse est oui.
Ce n'est pas un oui que je suis venu chercher ici.
Elle frona les sourcils.
Ah? Ne me dites pas que vous tes venu qumander de nouvelles
excuses. Je vous ai dj dit combien j'tais dsole de la faon dont
s'est droule notre premire entrevue. Ne pourriez-vous...
Je voudrais seulement savoir ce que vous avez dit Sabrina pour
qu'elle soit en larmes.
Sabrina? s'exclama-t-elle dans un hoquet.
La rage s'empara d'elle.
Vous tes ici pour me questionner propos de... Sabrina? Sortez !
Je n'ai rien dire sur cette pauvre fille.
Vous allez m'expliquer...
Vous expliquer quoi? Comment elle m'a insulte? Bouleverse au
point de m'obliger venir me rfugier ici pour pleurer en silence ? Et
c'est pour me parler de son chagrin elle que vous tes venu ? Sachez
que si elle est peine, c'est cause des remords, car elle m'a dit des
choses terribles ! Voil, je vous ai rpondu. A prsent...
Ce fut alors qu'une jeune fille ouvrit la porte. La stupeur la cloua sur
place puis un petit sourire flotta sur ses lvres et elle s'empressa de
s'clipser en marmonnant des excuses.
Duncan ne comprit les implications de cet incident que lorsque
Ophlia se mit hurler :
Regardez ce que vous avez fait! Au lieu de partir quand je vous l'ai
demand, vous m'avez compromise et maintenant, vous devez
m'pouser. Il a fallu que ce soit cette fille qui nous surprenne ! Ma pire
ennemie !
Ce n'est pas la peine de...
Vous ne vous en sortirez pas comme a, Duncan McTavish.
Essayez de convaincre Mavis de garder pour elle ce qu'elle vient de
voir, vous n'y arriverez jamais. Elle me mprise. Vous n'avez pas vu

l'clat de satisfaction de son regard quand elle s'est rendu compte


qu'elle avait les moyens de m'anantir? Nos fianailles doivent tre
annonces immdiatement.
Duncan n'avait qu' s'en prendre lui-mme... Au lieu d'attendre le
matin pour parler Ophlia, ou de se retirer quand il avait vu qu'elle
s'apprtait se mettre au lit, il avait cd l'impatience. Il n'avait
mme pas couru aprs Mavis pour lui demander de garder le silence.
Non, il avait cru Ophlia car il ne doutait pas qu'elle et des ennemies
dtermines lui nuire par tous les moyens.
Il s'tait content de redescendre et d'essayer de noyer l'vnement
dans les vapeurs de l'alcool. Il y avait si bien russi qu'il se souvenait
seulement de ses grands-pres lui disant qu'il devait pouser Ophlia
Reid, dsormais.
Quant aux insinuations de Raphal...
Elle n'a pas agi dlibrment, reprit Duncan, puisqu'elle ignorait
que je la cherchais. Je suis le seul responsable et je-.ne peux me
drober, prsent, sous peine de ne plus pouvoir me regarder en face.
Bon sang, vous avez un sens de l'honneur toute preuve, n'est-ce
pas ?
Raphal avait l'air cur lorsqu'il se retira enfin.
Chapitre 34
Par la fentre de sa chambre, Sabrina regardait la voiture du marquis
qui attendait dehors et elle se remit pleurer, comme chaque fois
qu'elle la voyait. Depuis trois jours, l'attelage continuait de venir
chaque matin. Obstinment. Le cocher s'arrtait et attendait des heures
avant de repartir Summers Glade, bien qu'on l'et prvenu qu'on
n'avait plus besoin de lui.
De toute vidence, la fte se poursuivait, l-bas, et ne cesserait sans
doute pas avant le mariage, prvu pour le milieu de la semaine
suivante. Les invits tant dj tous sur place, Neville n'aurait pas
besoin d'envoyer de faire-part.
Comme l'vnement alimentait toutes les conversations et que Sabrina
n'avait aucune envie d'en entendre parler, elle restait obstinment
enferme dans sa chambre, o elle ne cessait de pleurer. Elle avait
refus de descendre quand Duncan s'tait prsent chez elle, le
lendemain de l'annonce de ses fianailles, puis deux jours aprs. Elle

ne s'tait pas montre davantage quand Ophlia avait demand la


voir, sans doute pour pavoiser.
Aprs trois jours de larmes et de souffrance, Sabrina se sentait un peu
plus calme. Elle se disait qu'elle parviendrait surmonter son chagrin
avec le temps, quand ses sentiments s'teindraient peu peu. Encore
engourdie d'avoir tant pleur, elle trouva cependant la force de se lever
et de quitter sa chambre.
Malheureusement, quand elle entra dans le salon o elle croyait
retrouver ses tantes, elle eut la mauvaise surprise de dcouvrir
Ophlia, qu'une domestique venait d'introduire.
trangement, sous l'effet de la torpeur qui endormait ses ractions,
Sabrina n'prouva rien en la voyant. Absolument rien.
Vous vous sentez mieux? s'enquit la nouvelle venue avec un intrt
factice.
Mieux?
Quand je suis venue hier, lady Alice m'a dit que vous tiez alite.
Je voulais vous rendre visite dans votre chambre mais elle m'en a
empche parce que vous dormiez.
Oh! ce n'tait rien, un peu de fatigue... Que faites-vous ici? Les
rjouissances ne sont pourtant pas termines.
Non, bien que le nombre d'invits ait considrablement dcru.
Voyez-vous, beaucoup de filles ont estim que plus rien ne les
retenait.
Sabrina n'en doutait pas. Le clibataire le plus convoit leur ayant
chapp, elles taient retournes tenter leur chance Londres, o la
saison mondaine battait son plein.
Un silence inconfortable s'installa. Ni l'une ni l'autre n'avait oubli
leur dernire entrevue pas plus que les paroles dures qu'elles avaient
changes. Elles ne s'aimaient pas, c'tait vident.
Ophlia finit par pousser un long soupir.
Je voudrais vous prsenter mes excuses, dit-elle en rougissant
lgrement et en battant des cils. J'ai ralis que j'avais t mchante,
la dernire fois, et c'est sans doute ce qui vous a pousse sortir de
vos gonds. Je vous dois quelques explications...
C'est inutile, l'interrompit Sabrina d'un ton affable. Cela n'a
vraiment aucune importance.
Peut-tre pas pour vous mais, personnellement, j'ai vraiment
regrett notre altercation. Nous sommes amies, aprs tout.

Sabrina aurait ragi, si elle avait t plus en forme, car il tait flagrant
qu'elles n'avaient jamais prouv la moindre amiti l'une pour l'autre!
Certes, Ophlia l'avait prsente ses relations, mais pouvait-elle s'en
dispenser quand Sabrina tait invite chez elle ? Sabrina ne se faisait
aucune illusion : Ophlia avait agi ainsi parce qu'elle y tait oblige, et
elle ne s'tait montre amicale que pour obtenir quelque chose en
retour.
Comme son habitude, Ophlia ignora l'indiffrence de son
interlocutrice pour aborder le sujet qui l'intressait.
Voyez-vous, je n'tais pas aussi sre de moi, cette nuit-l. Je
suppose que les efforts de Duncan pour me rendre jalouse avaient fini
par porter leurs fruits. J'avais des doutes, moi qui n'en ai jamais, et je
crains d'avoir pass ma mauvaise humeur sur vous. Je le dplore. Bref,
peu aprs, Duncan mettait un terme sa petite comdie et me
redemandait en mariage.
Un mot pera le brouillard qui embuait l'esprit de Sabrina. Peu aprs?
C'est--dire avant de la rejoindre sur la route?
Quand tait-ce ? voulut-elle savoir.
Est-ce important?
Quand?
Le ton tranchant de Sabrina surprit tellement Ophlia qu'elle lui
rpondit :
Eh bien, juste aprs votre dpart. J'tais bouleverse, et Duncan a
d me voir monter dans ma chambre car il m'a suivie. C'est l qu'il
s'est mis insister, insister... vous ne pouvez pas savoir quel point...
pour que nous nous fiancions nouveau. Quand ils ont quelque chose
dans la tte, ces Ecossais ! Je pense qu'il n'en pouvait plus de jouer les
indiffrents. Il ne cessait de rpter que, plus tt nous serions maris,
mieux cela vaudrait. Il tait tellement impatient! J'ai bien cru qu'il
allait me faire l'amour sur-le-champ. Si nous n'avions pas t
interrompus...
Sabrina dut s'asseoir. Ses jambes ne la soutenaient plus. Le choc
qu'elle prouvait tait aussi violent que celui qui l'avait frappe le
matin o elle avait appris les fianailles. Non, c'tait pire. D'aprs ce
qu'elle venait d'entendre, c'tait Ophlia qui avait excit les sens de
Duncan. N'ayant pu assouvir sa passion, celui-ci avait trouv Sabrina
sur son chemin et profit de la situation. Il n'prouvait donc rien pour

elle et, dans l'obscurit, il avait fort bien pu imaginer qu'il se trouvait
avec celle qu'il dsirait vraiment.
Malheureusement, la douce Sabrina n'hsita pas croire la perfide
Ophlia.
Peut-tre aurait-elle eu quelques doutes, si elle avait t plus jolie et
l'autre un peu moins belle. Mais elle ne souponna rien, tant elle tait
convaincue de n'avoir aucune chance auprs des hommes, face
Ophlia.
En voulait-elle Duncan ? Mme s'il tait fianc une autre, pouvaitelle le blmer d'avoir pris ce qu'elle lui avait offert si gnreusement?
Quel homme aurait refus ? Non, elle l'aimait toujours, aveuglment.
Il allait pouser Ophlia mais ses sentiments elle demeuraient
inchangs.
Je suis tellement contente que nous soyons amies de nouveau,
poursuivait Ophlia, comme si ses paroles n'avaient produit aucun
effet. Edith et Jane m'ont abandonne, vous savez. Oh ! elles m'ont
promis de revenir la semaine prochaine, pour le mariage, mais elles
n'en feront rien, je le sais. Une fois qu'elles auront retrouv l'animation
londonienne, elles resteront l-bas. D'ailleurs, je les comprends, j'en
aurais fait autant leur place mais... je m'ennuie tellement sans elles!
Vous devriez revenir Summers Glade, Sabrina, vraiment. Ne seraitce que pour me tenir compagnie.
L'arrive d'Alice dispensa Sabrina de lui rpondre qu'il n'en tait pas
question. La vieille dame pressa aussitt sa nice de retourner se
coucher, tant cause de son visage terriblement ple et dfait que pour
la tirer de ce mauvais pas.
Je ne veux pas que tu rechutes, dit-elle dessein. Tu n'aurais pas d
descendre, c'est trop tt.
Comme Sabrina, Alice tenait ce que sa visiteuse s'en aille et ne
revienne pas de sitt. C'tait une proccupation bien inutile, car
prsent qu'Ophlia avait dit ce qu'elle avait dire, elle ne reviendrait
certainement pas.
Chapitre 35
Dans la voiture qui la ramenait Summers Glade, Ophlia se sentait
lgrement irrite. Elle venait d'accomplir sa bonne action : prsenter
ces excuses ridicules Sabrina afin de renouer avec elle. Elle esprait

avoir russi car elle s'ennuyait vraiment mourir Summers Glade.


Au moins, Sabrina pourrait la distraire !
Il ne restait pas suffisamment de monde au manoir pour qu'Ophlia
puisse s'amuser. Sans doute fch d'avoir d la redemander en
mariage, Duncan l'ignorait. Cet idiot! Il n'avait qu' s'en prendre luimme. Pour une fois, ce n'tait pas elle qui avait maniganc le pige
dans lequel s'tait emptre sa victime...
Jamais elle n'aurait imagin qu'il serait assez bte pour faire irruption
dans sa chambre. Quelle inconvenance, tout de mme ! Au dbut, elle
avait cru qu'il venait se faire pardonner. Toute dispose fermer les
yeux sur son imptuosit, elle avait vite dchant en s'apercevant qu'il
n'tait l qu' cause de Sabrina. Quand il avait voqu cette petite
campagnarde, les mots qu'elles avaient changs toutes deux lui
taient revenus en mmoire et, avec eux, l'ide de le compromettre.
Quelle ironie, pourtant, cette ruse qu'elle n'avait mme pas prmdite
et qui avait si bien fonctionn ! Ds que l'ide avait germ dans son
esprit, elle n'avait eu qu' le retenir jusqu' ce que l'une de ses
compagnes de chambre se montre. C'tait Mavis qui tait arrive. La
chance tait avec elle, ce jour-l!
Ensuite, Ophlia avait couru chez lord Neville pour le mettre devant le
fait accompli. Il tait de la vieille cole et elle n'avait pas eu besoin de
dployer de grands efforts pour le convaincre. Malgr tout, il avait
voulu questionner Mavis. Heureusement, ne l'ayant pas trouve, il
s'tait rsign annoncer, le soir mme, les fianailles de son petitfils.
Edith et Jane taient parties ds le lendemain ainsi que bon nombre
d'autres jeunes filles. prsent, Ophlia jouissait seule de la chambre
qu'elle partageait jusqu'ici avec elles.
Mavis avait fil le soir mme, ce qui expliquait que Neville ne l'ait pas
rencontre. Trop presse d'aller rpandre la nouvelle Londres, elle
tait rentre sur-le-champ avec un cousin, sans prendre le temps de
faire des bagages qu'on pourrait rexpdier plus tard. Ophlia n'avait
aucune peine comprendre sa hte : si elle avait eu pareille
information divulguer, n'aurait-elle pas agi de la mme faon ?
Mais Mavis n'avait plus rien gagner bavarder. Tout cela tait trop
drle, dcidment! Car l'annonce des fianailles lui avait coup l'herbe
sous le pied... On pardonnerait aux amoureux ce moment d'garement
puisqu'ils allaient se marier. Certes, la rputation d'une femme ne

rsistait pas pareille affaire si rien n'tait immdiatement rgularis.


Mais puisque ce n'tait pas le cas... Sans le savoir, Mavis l'avait bien
aide obtenir ce qu'elle voulait!
Pourtant, comme elle approchait de Summers Glade, une ombre
ternissait la jubilation d'Ophlia. Elle regrettait de n'avoir pas t plus
cruelle envers Sabrina. Bien entendu, elle n'prouvait aucun sentiment
de culpabilit lui avoir menti. Cette petite peste l'avait bien mrit.
Sabrina n'avait qu' pas essayer de lui voler Duncan! Mais une chose
intriguait Ophlia, et c'est pourquoi elle avait feint de vouloir rester
son amie. En quoi le moment de la confrontation, propos duquel elle
avait galement menti, avait-il tant d'importance ses yeux?
De retour au manoir, Ophlia apprit que lord Neville voulait lui parler
et elle se rendit directement dans le salon o le vieil homme recevait.
Elle attendait ce moment depuis plusieurs jours mais, comme son
petit-fils, Neville s'appliquait l'ignorer depuis l'annonce des
fianailles. Sans doute comptait-il lui prsenter des excuses. Aprs
tout, elle tenait le rle de la victime dans cette histoire. Elle aurait pu
montrer plus de dpit d'tre oblige d'pouser Duncan. Certes, elle
tait ravie que la situation ait tourn son avantage, mais elle s'tait
bien garde de le laisser paratre !
Mais Ophlia se trompait totalement sur la cause de cet entretien. Elle
venait peine de s'asseoir dans le fauteuil plac devant le bureau de
Neville que celui-ci commena d'une voix dure :
En dehors du fait que .vos parents ont t informs de ce qui s'tait
pass et ne vont pas tarder arriver, je dois discuter de certaines
choses avec vous.
Bien sr, rpondit-elle avec une certaine apprhension car
l'intonation du marquis ne prsageait rien de bon.
Je me suis laiss dire par plusieurs personnes que vous preniez un
malin plaisir faire courir des rumeurs et des cancans.
La jeune fille se sentit immdiatement offense. Comment osait-il la
sermonner alors qu'aucune parent d'alliance ne les liait encore ?
Tout le monde bavarde, lord Neville, rtorqua-t-elle.
Certes, mais pas forcment avec des intentions malveillantes. Je
prfre vous prvenir, lady Ophlia, que je ne tolrerai pas ce genre de
conduite. Une fois que vous appartiendrez ma famille, vous devrez
vous conduire d'une manire irrprochable.

A prsent, Ophlia se sentait non seulement choque mais insulte.


Malveillante ? Elle ? Quelle drle d'ide ! Elle en remettait bien
quelques-uns leur place, de temps en temps, et il lui arrivait aussi de
prendre des petites revanches, mais de l l'accuser de malveillance...
Sans doute faisait-il rfrence aux bruits qu'elle avait fait courir pour
ridiculiser Duncan, au dbut. Pourtant, Duncan ne s'tait pas senti
bless.
Si vous trouvez ma conduite dsobligeante, monsieur, dites-le
ouvertement mais ne m'accusez pas de...
Ma chre, la coupa-t-il calmement, si vous m'aviez cout, vous
sauriez que je trouve votre conduite dsobligeante. De trs
nombreuses personnes m'ont inform de votre fcheux penchant. Vous
avez parl tort et travers propos de Duncan, et c'est inacceptable.
Asseyez-vous ! rugit-il comme elle se levait avec indignation.
Ophlia se laissa retomber dans son fauteuil. Ses joues brlaient de
colre, prsent. Si lord Neville n'avait t un personnage aussi
important, elle aurait quitt cette pice sur-le-champ, car ce n'taient
ni son ton dur ni ses regards foudroyants qui l'impressionnaient.
Ne vous mprenez pas, continua-t-il avec calme mais
dtermination. Cette conversation aurait dj eu lieu si Duncan n'avait
pas refus de vous pouser aprs vous avoir vue la premire fois. Il
faut que vous compreniez qu'en entrant dans notre famille, il vous
incombera de trs hautes responsabilits pour lesquelles vous n'avez
pas t prpare et que vous ne souponnez pas.
Je suis la fille d'un comte, rtorqua-t-elle avec hauteur. Je puis vous
assurer que j'ai reu une ducation irrprochable.
Il lui jeta un regard sceptique avant de poursuivre sur le mme ton :
L'ducation que vous avez reue Londres ne vous servira pas
forcment ici. Nous vivons sur des terres en exploitation. En tant que
future marquise, vous aurez de nombreuses tches accomplir. Elles
occuperont une grande partie de votre temps et vous mettront en
contact avec les gens les plus divers, des ramoneurs de chemines aux
vicaires et mme la reine. Mais quelles que soient ces personnes
avec lesquelles vous aurez traiter, en tant que marquise de
Birmingdale vous devrez vous conduire convenablement.
De quelle sorte de travail s'agit-il ? s'inquita Ophlia.
Du travail inhrent un domaine de cette taille. Je prsume que
vous avez t forme diriger une grande maison ? Mon secrtaire

vous informera des tches qui vous reviennent, en plus de celles de


matresse d'intrieur. Inutile de prciser qu'il vous restera trs peu de
temps pour vos loisirs, pour recevoir ou pour... cancaner.
Je ne pourrai pas recevoir ? demanda-t-elle, incrdule.
Il n'tait pas srieux! Pour elle, devenir marquise allait de pair avec
des rceptions grandioses et rgulires. A Londres, les dames de son
rang taient des htesses irrprochables et l'on se bousculait pour
rpondre leurs invitations. Bien entendu, elle prvoyait de prendre sa
place parmi elles et de rgner sur elles en reine.
Mais le marquis semblait srieux et cette impression se confirma
lorsqu'il ajouta:
Nous n'avons pas l'habitude de recevoir, ici, sinon en de rares
occasions et seulement dans des buts prcis. Cette runion mondaine
fait partie de ces exceptions. Je ne veux pas avoir le rpter. Il n'est
pas question non plus que vous gardiez un pied--terre Londres. Ce
serait une dpense inutile, d'autant plus que nous n'allons jamais
Londres.
Je vous rappelle que ma famille vit l-bas. Il est vident que j'irai
les...
Ce sont eux qui viendront vous voir ici. Je vous garantis que vous
n'aurez pas le temps de voyager ni de vous amuser. Pas plus que
Duncan, d'ailleurs. Il faut que vous gardiez bien cela l'esprit. Vous
vivez la campagne, maintenant.
Hlas, elle voyait parfaitement ce qu'il voulait dire. Les nobles qui
vivaient sur leurs terres quittaient rarement leur domaine. Ils ne
participaient pas la vie mondaine et anime de Londres. Peu peu,
ils oubliaient la mode et devenaient des campagnards. Ils ne
s'intressaient plus qu'au temps qu'il faisait, aux rcoltes, aux cours du
bl. Le monde londonien, tout au moins celui qu'elle frquentait,
mprisait ces familles et les apparentait aux classes laborieuses.
Ophlia se croyait en plein cauchemar. Cet avenir n'tait pas du tout
celui qu'elle esprait quand elle avait finalement dcid que Duncan
ferait l'affaire. Ses titres futurs et son physique sduisant ne valaient
pas de vivre les horreurs que lord Neville tait en train de lui dcrire.
son grand dsarroi, Ophlia devina qu'elle n'avait pas d'autre issue
que d'pouser Duncan, prsent. Tout a parce que Mavis lui avait
dclar la guerre. Si celle-ci tait reste son amie, elle aurait accept

de tenir sa langue. D'autant plus que rien de rprhensible ne s'tait


pass.
Aprs tout, Ophlia n'tait pas vraiment compromise. Ce n'tait pas
comme si Duncan et elle avaient fait l'amour. Peut-tre tait-il encore
temps de reculer. Encore fallait-il que Mavis accepte de se taire...
Mais pourquoi le ferait-elle, si elle pouvait nuire celle qu'elle
dtestait? Et comment annuler une deuxime fois ses fianailles? Il
n'en tait pas question... Mavis sauterait aussitt sur l'opportunit de
rpandre ses rumeurs sordides.
Vous ne vous sentez pas bien? s'enquit Neville, mettant un terme
ses penses.
Pas trs, non... Si vous voulez bien m'excuser.
Sans attendre sa permission, elle se prcipita hors de la pice.
Chapitre 36
Le bruit de la porte qui claqua fit grimacer Neville. Il se laissa aller
contre le dossier d'un air pensif, se demandant s'il n'avait pas exagr.
Vous avez des doutes ? demanda Archibald.
Sa tte surgit de derrire le haut dossier du fauteuil dans lequel il tait
rest inaperu durant tout l'entretien. Du moins pour Ophlia.
C'est le moins qu'on puisse dire, rpondit Neville d'une voix lasse.
Vous avez tort. Elle est loin d'tre la victime innocente dans cette
affaire. Elle a fait quelque chose qui a mis le petit en rage, et qui l'a
entran agir ainsi, au mpris de toute prudence.
Vous a-t-il dit pourquoi il tait si en colre ? Archibald soupira en
se levant pour venir s'installer en face du bureau du marquis.
J'ai essay de le questionner... Chaque fois, il me rpte qu'il a
perdu son sang-froid, que tout est sa faute, qu'il s'en veut... mais il ne
me dit rien de la cause... absolument rien. Et a me brise le cur de le
voir aussi malheureux.
Vous croyez que a me laisse indiffrent? C'est vous qui affirmiez
que seule la beaut de la fille comptait. Vous voyez maintenant que
cela ne suffit pas.
Je vous dispense de vos commentaires, ronchonna Archie.
Pourquoi ai-je suggr cet entretien avec elle, votre avis ? Elle me
paraissait trop contente de ce dplorable dnouement. A prsent, elle
l'est moins, et si quelqu'un peut imaginer un moyen de se sortir de

cette situation sans issue, c'est bien cette intrigante! Vous lui avez dit
la vrit ou vous l'avez embellie un tout petit peu ?
Embellie, non. Exagre, certainement. Je sais trs bien qu'elle ne
se plaira jamais ici. Je le sais d'ailleurs depuis la premire fois que je
l'ai vue, et c'est pourquoi j'tais tellement soulag que Duncan ait tout
de suite devin celle qui se cachait derrire ce joli minois.
Neville soupira avant de poursuivre.
Je crains malheureusement que ce que je viens de lui dire ne
change pas grand-chose. Elle ne peut plus rompre, prsent, mme si
elle en a envie. Sa rputation serait trop gravement atteinte si l'incident
s'bruitait. Elle le sait autant que nous.
Mais la fille qui les a surpris n'a rien dit, il me semble. Vous en
auriez t inform, n'est-ce pas ? Peut-tre est-elle tout simplement
discrte ? Et mme si elle dteste Ophlia, comme celle-ci le prtend,
il se peut qu'elle ait des scrupules se venger aussi bassement.
Nous ne pouvons tabler l-dessus, Archibald, et vous le savez.
Nous devons envisager le pire et nous efforcer de l'viter. Si nous
n'avons rien entendu concernant cette affaire, c'est qu'il n'y a plus lieu
de l'bruiter, maintenant que les fianailles ont t annonces.
Et vous n'avez toujours aucune trace de cette fille ?
Hlas, non. Elle s'est vapore dans la nature et ses parents ont
galement disparu.
Archibald s'tonna.
Auraient-ils peur de vous ?
J'aimerais bien, mais ce n'est pas le cas. Lord Newbolt dteste
qu'on lui pose des questions, en rgle gnrale, et surtout quand il n'a
pas les rponses. Il parat qu'il tait livide quand mon envoy s'est
prsent chez lui pour la quatrime fois. Une fois de plus, il a refus
de lui parler et, peu aprs, il quittait Londres avec sa femme pour ne
plus tre drang. S'ils savent o leur fille est alle lorsqu'elle a quitt
Summers Glade, ils ne nous le diront plus. Mais mon avis, elle n'a
rien dit de sa retraite personne et je pense que cela explique la colre
de lord Newbolt.
Ce ne doit tout de mme pas tre si difficile de la trouver ! Vos
laquais seraient-ils tous incomptents ?
Neville ignora cette pointe.
Elle s'est bel et bien cache, et nous n'avons plus qu' envisager de
protger nos futurs arrire-petit-fils de l'influence de leur mre.

Archibald balaya le problme d'un geste de la main.


Vous n'aurez qu' me les envoyer. Ophlia ne voudra pas venir
dans les Highlands, croyez-moi.
Ce n'est pas possible.
Eh bien ! nous voil repartis pour nos chamailleries.
Pas du tout, rpliqua schement Neville. Je prfre vous prvenir
que les enfants de Duncan seront anglais, apprendront l'amour de ce
pays et se comporteront comme des Anglais avant que vous ne mettiez
vos mains sur eux.
Ne m'insultez pas plus que ncessaire, mon vieux, sinon je vais
penser que vous ne m'aimez plus du tout, remarqua Archie avec un
petit rire.
Je vois que vous avez saisi, bien que je me demande comment vous
pouvez vous amuser de la situation.
Ce n'est pas la situation qui m'amuse, c'est vous, quand vous prenez
vos grands airs trs anglais. Rcapitulons. Nous sommes d'accord sur
un point: nous ne voulons pas qu'Ophlia Reid entre dans notre
famille. Et si nous repoussions le mariage jusqu' ce que nous ayons
trouv la petite Mavis ?
Neville poussa un nouveau soupir.
Essayez de comprendre. Si cette fille a renonc parler, du fait de
l'imminence du mariage, que fera-t-elle de son information si elle
venait souponner ces fianailles de n'tre qu'une farce ? Elle se
mettrait aussitt la divulguer tort et travers...
Pourquoi essayez-vous tellement de protger cette Ophlia, au
dtriment de votre famille et de la mienne ?
Qu'insinuez-vous? Que nous devrions jeter Ophlia aux loups? J'y
ai pens, figurez-vous, parce qu'elle ne mrite pas les efforts que nous
dployons pour la protger. J'en ai mme gliss un mot Duncan,
quoique trs indirectement. Mais d'aprs vous, comment a-t-il ragi,
dans la mesure o il s'estime responsable ?
Ce fut au tour d'Archie de soupirer.
C'est un garon bien. Et mme s'il la mprise, il ne veut pas qu'elle
ptisse d'une faute dont il s'accuse. Il nous reste donc trouver la
petite Newbolt et esprer que lady Ophlia inventera elle-mme un
moyen d'chapper au mariage. Maintenant que nous lui en avons
dress un tableau attrayant...

Je ne compte pas trop sur elle. Nous allons redoubler d'efforts pour
faire sortir Mavis de sa cachette. Croyez-moi, si je la rencontre, je ne
reculerai devant rien pour obtenir son silence. Je la paierai, la
menacerai, la supplierai s'il le faut. Mais le temps presse, le temps
presse !
Chapitre 37
Plus la date de son mariage approchait, plus Duncan avait du mal
parler aimablement aux invits de Summers Glade, aussi s'efforait-il
de les viter au maximum. Heureusement, le fait qu'il n'tait plus le
centre d'attraction lui facilitait la tche. Sa prsence continuelle ne
s'avrait plus ncessaire. Il s'absentait donc durant de longues heures
sans que l'on s'en tonnt.
Ses grands-pres le laissaient souvent seul, prsent. Ils avaient ce
qu'ils voulaient: Duncan allait se marier, mme si la femme qu'il avait
lue ne semblait pas leur convenir plus qu' lui.
Jamais, de toute sa vie, Duncan ne s'tait senti aussi dcourag, abattu.
Si la perspective de devoir s'installer en Angleterre auprs d'un grandpre qu'il ne connaissait pas l'avait dj fortement prouv, la
ncessit d'pouser une femme qu'il n'aimait pas et n'aimerait jamais
n'arrangeait rien.
Il avait besoin de rconfort. Il avait besoin de Sabrina, mais il
commenait douter de la revoir un jour, ce qui achevait de le
dmoraliser.
Sans doute le mprisait-elle, prsent. Elle l'vitait dlibrment. Il ne
pouvait l'en blmer... Il avait profit d'elle un moment o elle tait
compltement bouleverse et incapable de ragir. Pire, juste aprs
avoir fait l'amour avec elle, il s'tait fianc une autre femme. Il
n'osait mme pas imaginer ce qu'elle pensait de lui. D'autant plus qu'il
n'avait pu s'expliquer, puisqu'elle refusait de le voir.
Il s'tait prsent chez elle, avait laiss des billets. Chaque fois, on lui
avait rpondu qu'elle tait indispose : une faon courtoise de lui
signifier qu'il n'tait pas le bienvenu. Et, bien que les longues
promenades quotidiennes de Sabrina fussent connues de tous, il ne
l'avait pas rencontre une seule fois dans la campagne.
Pourtant, chaque matin et chaque aprs-midi, il chevauchait dans
l'espoir de croiser son chemin. Il traversait la route d'Oxbow plusieurs

fois par jour, passait devant le cottage by the Bow. Il s'asseyait des
heures sur la colline, l o ils s'taient rencontrs pour la premire
fois. En vain.
Et voil qu'aujourd'hui, elle tait l, sur la route, un peu plus loin en
contrebas. Le vent d'hiver dployait ses cheveux, soulevait l'pais
manteau qui cachait ses formes aux rondeurs exquises. Il lana son
cheval au galop et s'arrta sa hauteur. Il aurait voulu la prendre dans
ses bras et ne plus jamais la laisser repartir. Mais au lieu de cela, il se
mit crier, laissant exploser la frustration, l'inquitude, l'angoisse qu'il
prouvait cause d'elle.
Que faites-vous dehors par ce froid, alors que vous tiez malade? A
moins que vous ne l'ayez pas t vraiment? Pourquoi diable refusezvous de me voir quand je viens chez vous ?
Elle le considra d'un air trange, ouvrit la bouche pour rpondre, la
referma, plusieurs fois. Puis elle lui tourna le dos et continua son
chemin.
Comment? Il la suivit des yeux, incrdule. Il lui fallut quelques
instants pour comprendre qu'il venait de l'agresser et de l'accabler de
reproches. Il l'avait offense !
Il s'lana derrire elle.
Attendez!
Elle n'en fit rien.
Parlez-moi, au moins.
Elle s'arrta et se contenta de dire :
Il ne faut pas que l'on nous voie ensemble, Duncan.
Pourquoi?
Vous tes fianc. Vous n'avez donc aucun besoin de vous entretenir
avec une autre femme ni de la retenir sur la route. Cela pourrait prter
confusion et parvenir aux oreilles d'Ophlia qui, certainement,
n'apprcierait pas.
Puis elle reprit sa route.
Furieux, Duncan ne tint pas compte de l'amertume qui avait perc
dans sa voix.
Je me moque de ce que pense Ophlia. Je verrai mes amis si j'ai
envie de les voir, et nous sommes toujours amis, n'est-ce pas ?
Sabrina s'arrta, mais seulement le temps de rpondre :
Ophlia ne vous permettra pas d'avoir des amies femmes, Duncan,
vous devriez le savoir!

Que vous a-t-elle dit l'autre nuit pour que vous soyez ce point
bouleverse ?
En ralit, j'tais contrarie parce que j'ai perdu mon calme et que
je me suis abaisse son niveau. Je n'ai pas su tenir ma langue et je
m'en suis voulu.
Duncan n'imaginait pas un instant Sabrina perdant son calme. Ses
griffes ne devaient pas faire beaucoup de mal! Quoique... la rserve
distante qu'elle^ lui manifestait en ce moment mme ft dj assez
difficile supporter.
Il descendit de cheval et lui barra le chemin.
Cder la colre peut avoir des consquences terribles, vous
savez...
Il avait dit cela avec une telle tristesse qu'il et fallu qu'il lui soit
totalement indiffrent pour qu'elle ne ragisse pas.
Des consquences terribles? Qu'avez-vous fait?
J'tais furieux que vous ayez t peine au point de vous enfuir en
courant dans la nuit. Vous veniez de parler Ophlia. J'en ai dduit
qu'elle tait la cause de votre chagrin.
Pas exactement. Ses insultes subtiles ne m'atteignent pas. C'est ma
propre conduite qui m'a choque.
Mais vous ne m'avez pas dit ce qui s'tait pass, quand je vous l'ai
demand, cette nuit-l. Alors je suis retourn Summers Glade pour
m'informer la source. Comme je ne parvenais pas trouver Ophlia,
ma colre est monte. Et quand enfin je l'ai dniche, je ne me suis pas
rendu compte que l'endroit tait inappropri.
O tait-elle ?
Dans sa chambre.
Oh... commenta simplement Sabrina, sous le choc.
C'tait sans importance si personne ne nous avait surpris.
Qui vous a vus ?
Mavis Newbolt. Ophlia m'a affirm que celle-ci la dtestait et
allait s'empresser d'bruiter la nouvelle. J'ai espr qu'il n'en serait rien
et je suis parti la recherche de Mavis pour savoir si oui ou non elle
avait l'intention de provoquer un scandale. Mais elle avait disparu et,
depuis, elle est introuvable.
Etes-vous en train de me dire que vous avez redemand Ophlia en
mariage cause de cela ?

Pourquoi l'aurais-je fait, sinon? Vous ne croyez tout de mme pas


que j'aie envie de l'pouser?
Et c'est arriv aprs que vous... m'avez ramene la maison ?
OuiSabrina dtourna les yeux. Il crut percevoir un gmissement touff...
Quand elle le regarda de nouveau, ce fut sans la moindre expression.
Ophlia ment sur beaucoup de choses, mais pas sur les sentiments
que Mavis lui porte. Elles taient amies, puis se sont brouilles
rcemment, Summers Glade. Depuis, Ophlia s'applique salir son
nom.
Vous connaissez bien cette Mavis? La croyez-vous capable de
nuire Ophlia sans se soucier de blesser quelqu'un d'autre au
passage?
Je suis dsole, Duncan. Je ne la connais pas assez pour vous
rpondre. Elle m'a sembl plutt gentille, si ce n'est qu'elle se montrait
cassante, quand elle se trouvait prs d'Ophlia. Mais cela ne veut rien
dire, puisque Ophlia produit cet effet sur tous ceux qu'elle ctoie.
Elle a le don de les amener rvler le pire d'eux-mmes.
Je n'ai pas eu le temps de rvler grand-chose, je vous assure !
Mais sous prtexte qu'on m'a vu dans sa chambre avec elle, je suis
accus de l'avoir compromise alors que je ne l'ai jamais touche. Et il
semble que je n'aie pas d'autre solution que de l'pouser, moins...
A moins ?
Comment cette pense avait-elle pu lui venir l'esprit? Jamais il ne se
servirait de Sabrina pour se sortir de ce mauvais pas. Mme si elle lui
plaisait, ce serait encore... profiter d'elle.
Non, rien... ce n'tait pas une bonne ide.
Je pense que vous devriez explorer toutes les ides qui vous
viennent, au contraire, si vous ne voulez vraiment pas l'pouser,
rpliqua-t-elle schement.
Sa froideur le mit sur la dfensive.
Vous croyez que je ne l'ai pas dj fait? Je suis certain d'une chose,
en tout cas : ce n'est pas Ophlia que j'ai compromise, c'est vous. Et
c'est vous que je devrais tre oblig d'pouser... Oh! ce n'est pas ce
que je voulais dire.
Inutile d'y songer, Duncan, reprit Sabrina d'une voix qu'elle
s'efforait de plus en plus difficilement de matriser. Cela ne
changerait rien au fait qu'on vous a vu dans la chambre d'Ophlia, seul

avec elle. Que vous ne l'ayez jamais touche n'a pas la moindre
importance. Le scandale ne tient pas compte de la vrit, et je suis
bien place pour savoir les dgts qu'il peut commettre. Je n'ai aucune
sympathie pour Ophlia, mais je ne ruinerai pas sa vie pour autant.
Sur ces mots, elle fit volte-face et poursuivit son chemin. Cette fois,
Duncan n'essaya pas de la retenir. Cette rencontre ne lui avait pas
apport le rconfort qu'il esprait, bien au contraire.
Par sa faute, Sabrina avait perdu sa joie de vivre.
Chapitre 38
Debout derrire la fentre du salon, Duncan regardait la pluie tomber,
une pluie drue, serre, qui rduisait considrablement le champ de sa
vision. Il se demanda si Sabrina contemplait le mme spectacle. Elle
aimait la pluie, les orages, tout ce qui concernait la nature
apparemment, en toute saison. Il se souvint de la joie qui s'tait peinte
sur son visage, le jour o il l'avait entrane sur la terrasse, sous la
tempte...
Vous ne pouvez continuer m'ignorer.
Cette voix lui parut discordante. Il savait trs bien qu'il s'agissait
d'Ophlia. Il venait de percevoir son reflet dans la vitre. On avait
allum les lampes, cause du mauvais temps. Dans cette lumire
douce, Ophlia semblait lumineuse, telle une apparition cleste, avec
sa blondeur cendre et sa peau si ple.
Duncan ne se retourna pas pour autant. Il n'avait aucune envie d'avoir
une conversation avec elle, sur quelque sujet que ce soit et encore
moins sur la faon dont il la fuyait. Il n'avait pas encore choisi
comment se comporter avec elle.
Plusieurs options se prsentaient. Il pouvait lui dire la vrit, c'est-dire qu'il ne supportait pas sa prsence. Cela aurait pour effet de les
loigner un peu plus. Dans la mesure o ils auraient vivre ensemble,
une fois maris, cette solution prsentait bien des avantages... Il
pouvait galement lutter contre son aversion et s'accommoder de la
situation en s'efforant d'en tirer le meilleur parti. Mais cela ne
tiendrait pas dans le temps. Ses sentiments rels resurgiraient un jour
ou l'autre, les faisant aboutir au mme rsultat: ils vivraient comme
des trangers.

Pourtant, Duncan aurait bien aim contenter Archie, qui tenait tant
ce qu'il se marie et lui donne des hritiers. Mais le jeune homme
n'avait pas la moindre intention d'honorer sa femme. Sur ce point, son
grand-pre ne serait pas satisfait...
Que vont penser les gens ?
Tiens, elle tait toujours l? Avec un soupir, Duncan se retourna et se
rsigna lui faire face.
Que nous ne voulons pas vraiment de ce mariage, sans doute.
Malgr le dbat intrieur qui venait de l'agiter, il avait rpondu
spontanment, sans rflchir. En toute sincrit. Il prfrait la vrit,
de toute faon. Peut-tre parviendraient-ils tous deux en faire bon
usage ?
Mais Ophlia tait-elle capable de changer ? Et Duncan le souhaitaitil, finalement ? la rponse qu'elle lui fit, il comprit qu'elle tait alle
bien trop loin dans le culte de soi pour jamais en revenir.
Ecoutez, je ne veux pas vous pouser. Ou plutt, je ne le veux plus
depuis que votre grand-pre m'a laiss entrevoir la vie assommante qui
m'attendait. Mais vous, vous n'avez aucune raison de continuer jouer
les indiffrents. Vous savez bien que ce mariage ne vous dplat pas,
dans le fond. Ce sont les circonstances, qui vous contrarient. La
contrainte, voil tout ! Sidr, Duncan resta d'abord sans voix, puis il
surmonta sa stupeur et rpondit tranquillement :
Ne vous est-il jamais venu l'esprit que les apparences ne suffisent
pas forcment ? Que certains hommes prfrent la sincrit un joli
minois ?
Elle le considra un instant d'un air bahi puis elle mit un petit rire
condescendant.
J'ai eu des centaines de demandes en mariage qui semblent vous
donner tort, la plupart manant d'hommes qui me connaissaient
peine. Vous disiez que les qualits de cur primaient ?
Ces gens-l vous ont fait croire, tort, que votre beaut tait tout ce
qui importait. Remarquez, vous leur avez pargn tous la cruelle
dsillusion de dcouvrir un beau matin qui se cachait derrire la jolie
faade. Je vais tre honnte avec vous, Ophlia. Je n'aime pas vos
manires, je n'aime pas la malveillance qui vous caractrise ni la faon
dont vous traitez les gens.
Si vous pensez...

Il interrompit sa rplique indigne avec tout le calme dont il se sentait


capable.
Taisez-vous un moment et laissez-moi continuer. Si nous devons
nous marier, et il semble que rien ne pourra nous sortir de ce mauvais
pas, nous n'aurons qu'une alternative. Essayer de vivre en paix ou bien
transformer notre existence en enfer. La premire option me semble
plus souhaitable mais elle ncessite que vous changiez de
comportement. Pensez-vous en tre capable ?
Mon comportement n'a rien de critiquable.
Duncan soupira.
Si vous n'tes mme pas capable de reconnatre que vos airs
hautains et votre mchancet ne sont pas louables, alors il est inutile
de poursuivre cette discussion.
Je vous fais subir un tout petit affront et vous en concluez que je
suis mchante. Ne vous tes-vous jamais demand pourquoi j'avais agi
ainsi? Figurez-vous que je ne voulais pas vous pouser. J'tais furieuse
que l'on ne m'ait pas demand mon avis. J'ai simplement voulu rompre
cet engagement. Que voyez-vous l de si rprhensible ?
Vous auriez pu agir autrement. Me parler franchement, par
exemple. Nous aurions ensemble mis un terme ces fianailles.
Vous plaisantez. Je savais pertinemment que vous voudriez
m'pouser ds que vous me verriez. Et que rien ne vous arrterait, si
ce n'est un accs de rage qui vous entranerait rompre. C'est ce qui
s'est produit.
Il la suivait dans son raisonnement, jusqu' un certain point. En effet,
la premire fois qu'il avait pos les yeux sur elle, il avait cru que la
chance lui souriait. Sa beaut l'avait fascin, comme elle fascinait tous
les hommes. Si elle lui avait dit franchement qu'elle ne voulait pas
l'pouser, sans doute aurait-il essay, c'est vrai, de la faire changer
d'avis. Mais il aurait trs vite dcouvert qu'elle n'tait pas digne d'tre
aime. Son honntet n'aurait donc rien chang.
Au lieu de cela, elle s'tait efforce de parvenir ses fins en lui
infligeant un affront.
Rpandre des rumeurs pour salir mon nom s'avrait tellement
indispensable?
Ne soyez pas idiot, voyons. Elles ne vous taient pas destines. Je
voulais que mes parents comprennent qu'ils n'avaient pas fait le bon
choix et qu'ils s'empressent de changer d'avis. Cela n'a pas march.

Mais ne me dites pas que ces rumeurs vous ont touch, moins
qu'elles ne soient vraies finalement? Elles n'ont fait qu'inciter les
curieux vous rencontrer pour voir si elles taient fondes ou non.
Duncan secoua la tte.
Vous rendez-vous compte quel point vos petites manigances sont
mprisables? Il aurait suffi simplement d'tre honnte pour...
Pour rien du tout, l'interrompit-elle. J'ai essay, Duncan. J'ai tout de
suite dit mes parents que je ne voulais pas pouser un homme que je
ne connaissais pas. Vous n'avez pas eu la mme raction, peut-tre?
Non, srement pas, puisque vous tes venu pour me rencontrer.
Elle ignorait, bien sr, qu'il avait t mis devant le fait accompli, tout
autant qu'elle.
Il se trouve que je n'ai t inform de ces projets que quelques jours
avant de venir ici. Je suis assez grand pour choisir ma femme tout
seul, vous savez. Neville s'est tromp en pensant le faire ma place.
J'tais dcid annuler ces fianailles mais il m'a demand de vous
rencontrer d'abord, ce que j'ai fait.
Ophlia rougit.
Bon, comment l'aurais-je devin? Honntement, Duncan, puisque
les valeurs comptent tant vos yeux, auriez-vous rompu si je ne vous
avais pas insult ?
Non, tout au moins, pas immdiatement. Vous tes trs belle, c'est
indniable, mais je n'aurais pas tard trouver le ver dans le fruit.
Maintenant, nous n'avons plus le choix. Et vous portez une grande part
de la responsabilit car, si vous ne vous tiez pas fait de cette fille une
ennemie, nous n'en serions pas l.
J'en doute. Acheter le silence de quelqu'un est toujours une arme
double tranchant.
Duncan leva les yeux au ciel.
Mais tout le monde n'a pas besoin d'tre achet ! Il existe des gens
qui ne songent pas forcment briser des vies sous prtexte qu'ils ont
surpris une rencontre innocente.
Vous croyez trop en la nature humaine.
Et vous, pas assez. Nous voil donc revenus au point de dpart.
J'aimerais savoir si vous tes dispose changer de comportement. Je
veux dire cesser de vous faire des ennemis pour un oui ou pour un
non, cesser vos manigances, vos petites vengeances. Cesser de mentir
tort et travers et...

Oh, a suffit! Et cesser de respirer, peut-tre?


Le sarcasme ne nous aidera pas avancer.
Il ne s'agit pas de sarcasme. Vous tes trop noble d'me mon
got, Duncan. Pourquoi ne pas admettre que nous ne sommes pas faits
l'un pour l'autre et ne le serons jamais? Aprs vous avoir vu, j'ai cru
pouvoir vous pouser, finalement, mais ma discussion avec lord
Neville m'a fait changer d'avis. Ce serait un vrai calvaire pour moi de
vivre ici. Croyez-moi, je ne veux pas plus que vous de ce mariage.
Hlas, je doute que Mavis tienne sa langue. Elle me hait et me hara
sans doute toujours.
Pourquoi? Qu'avez-vous fait pour mriter cette haine ?
Ne soyez pas naf. Je n'ai rien fait mais ma beaut suffit susciter
des jalousies froces. Certaines femmes sont prtes toutes les
bassesses pour me nuire, vous savez. Bien sr, elles essaient de le
cacher et, comme beaucoup de ses semblables, Mavis a prtendu tre
mon amie simplement parce que je suis connue, que l'on recherche ma
compagnie. Croyez-vous que je ne suis pas consciente de la faon
dont elles m'utilisent? tre belle n'est pas toujours si facile, voyezvous !
Si je ne vous souponnais pas d'tre pleinement responsable de
cette haine, je vous plaindrais.
Comment osez-vous! Je vous rappelle que si nous en sommes l,
c'est cause de vous et de ces colres que vous tes incapable de
contrler. Alors dbrouillez-vous pour nous sortir de l. Je ne peux
pas parcourir tout le pays pour retrouver Mavis mais vous, vous le
pouvez. Cessez donc de vous morfondre et faites quelque chose,
enfin!
Ophlia tourna les talons, laissant sur place un Duncan mdus et plus
dsespr que jamais. Comment pouvait-il trouver Mavis Newbolt,
dans ce pays qu'il ne connaissait pas, et sans savoir par o
commencer? Ophlia avait pourtant raison sur un point. Il se
morfondait. Totalement dpass par les vnements, il se laissait aller.
Car, mme si les chances de russite taient minces, il devait essayer.
Son seul espoir rel tait que les hommes de son grand-pre la
trouveraient rapidement. La date du mariage approchait si vite.

Chapitre 39
Duncan en tait convaincu: jamais il ne parviendrait retrouver Mavis
tout seul. Il avait bien russi rassembler quelques adresses mais,
avec le peu de temps dont il disposait avant le mariage, comment
pouvait-il se prsenter chez tous les amis susceptibles d'avoir hberg
la jeune fille? Par qui commencer quand il ne connaissait ni les uns ni
les autres ?
Miser sur la chance lui semblant plutt alatoire, il se rsigna
s'adresser quelqu'un qui ft capable de l'aider.
Justement, Raphal le cherchait aussi, pour lui faire ses adieux.
Je sais, je vais vous porter un coup terrible mais je dois vous dire
au revoir. Les bonnes choses ont une fin, les mauvaises galement,
d'ailleurs. Eh oui! je rentre Londres. Cette maison est devenue
sinistre. Il semble que ce ne soit pas un mariage que l'on s'apprte
clbrer, mais un enterrement.
Ce n'est pas moi qui vous contredirai. Moi-mme, je pars pour
Londres et je voulais vous demander...
Vous prenez la fuite, c'est a?
Cette rflexion hrissa Duncan mais il avait besoin de Rafe.
Non. Je pars la recherche de Mavis Newbolt, celle qui tient le
scandale entre ses mains. Elle seule peut m'aider me sortir de ce
mauvais pas.
Pourquoi sa recherche? Elle a disparu?
Duncan acquiesa.
Elle n'est pas rentre chez elle, aprs tre partie d'ici, et ses parents
se sont rfugis dans leur rsidence de campagne car on ne cessait de
sonner leur porte pour les interroger sur leur fille. Neville a lanc des
gens sa recherche mais sans succs, jusqu' prsent.
On dirait qu'elle n'a pas envie qu'on la trouve.
En effet. Et pourtant, quelqu'un doit bien savoir o elle se cache.
J'ai l'adresse de certains de ses amis et...
Ne perdez pas votre temps, l'interrompit de nouveau Raphal. Si
elle se cache, et j'imagine pourquoi, elle n'aura srement rien dit ses
amis.
Duncan soupira.

J'esprais que vous auriez peut-tre une ide de l'endroit o elle a


pu aller.
Moi? Je n'ai jamais rencontr cette fille. En revanche, je connais
son cousin, John Newbolt. C'est lui qui l'a accompagne ici. A votre
place, je m'adresserais lui.
Lui aussi s'est volatilis. Il parat qu'il n'est pas rentr chez lui non
plus.
Raphal leva un sourcil tonn puis secoua la tte.
Non, ils sont cousins germains, cela m'tonnerait que... enfin, peu
importe. Les hommes de votre grand-pre les cherchent, cela devrait
vous rassurer.
Pas vraiment, songea Duncan, car pour l'instant cela n'avait rien
donn.
Selon Archie, Neville ne recule devant aucune dpense pour arriver
un rsultat.
Je le comprends! Maintenant qu'il a vu Ophlia l'uvre, l'ide de
l'avoir pour petite-fille doit le rendre malade...
Possible, rpondit Duncan avec un haussement d'paules. Je vous
avouerai que je lui parle le moins possible.
Ah, ah ! Il vous intimide ? Remarquez, cela ne m'tonne pas...
Bon. Je ne l'aime pas, c'est tout.
Votre propre grand-pre ? Pourquoi ?
Duncan ngligea de lui rpondre. Cela ne regardait pas Raphal.
Je suppose que vous ignorez aussi o je pourrais voir son cousin ?
Je ne le connais pas bien, rpondit le jeune homme aprs un instant
de rflexion. Nous frquentons le mme club mais vous savez de quoi
parlent les hommes quand ils sont entre eux... Nanmoins, je crois
savoir qu'il a une rsidence Manchester, qu'il rserve ses
matresses. Une proprit qu'il a gagne aux cartes. John vit avec sa
mre et cette maison Manchester est la seule qu'il possde en propre.
Peut-tre s'y trouve-t-il avec l'une de ses conqutes du moment.
Ne serait-il pas dplac qu'il y ait emmen sa cousine ?
Si, bien sr ! moins que la maison ne soit vide actuellement. A
mon avis, sa mre ignore l'existence de ce pied--terre assez loign
de Londres pour que John puisse y faire ses petites escapades en toute
scurit. Et si j'tais la place de ce garon et que j'avais quelqu'un
cacher, c'est l'endroit que je choisirais. D'autant plus que Manchester
est plus prs d'ici que Londres.

Vous avez l'adresse?


Ne vous ai-je pas dj dit que je ne connaissais pas bien John ?
Duncan poussa un nouveau soupir.
Cette ville, elle est grande ? Raphal se mit rire.
Beaucoup trop pour que le premier passant venu puisse vous
renseigner. C'est une sacre grande ville, vieux, rien voir avec un
village.
Quand Raphal se mettait parler avec cette dsinvolture pleine
d'ironie, Duncan avait envie de lui tordre le cou. Raphal dut deviner
ses intentions car il recula d'un pas mais un petit sourire joua sur ses
lvres.
Je pourrais vous sortir de l.
Mme si c'tait vrai, ce dont je doute, pourquoi le feriez-vous ?
Ne soyez donc pas si mfiant! Je n'ai aucun motif cach. Je sais
simplement que vous voulez pouser une autre jeune fille.
Une fois de plus, Duncan s'imagina que Raphal faisait allusion sa
jeune sur, Amanda. Son frre tait las de lui servir de chaperon et
n'avait qu'une envie : la marier au plus vite.
Vous vous trompez, rtorqua Duncan. Je ne veux pas l'pouser.
Non? a alors... pourtant...
Aprs un soupir dchirant, il ajouta :
D'accord, je me suis tromp. Cela ne m'empche pas de vouloir
toujours vous aider.
Comment?
En demandant Ophlia de m'pouser, bien sr. Je suis votre seul
rival possible.
Vous avez au moins un point commun avec elle, c'est de vous tenir
en trs haute estime.
Non, nous parlons de titres. Uniquement. C'est la seule chose qui
l'intresse, avec la richesse qui en dcoule, videmment. N'allez pas
vous imaginer que vous lui avez plu par votre seule personnalit ! J'ai
donc toutes mes chances, d'autant plus que les titres dont j'hriterai
sont trs lgrement suprieurs aux vtres.
Mme si cela pouvait marcher, je me vois mal vous demander un
tel sacrifice.
Quel sacrifice? Je ne vous parle pas de l'pouser, simplement de la
demander en mariage. Nous resterons fiancs quelque temps et puis je
romprai. J'irai mme jusqu' lui laisser l'initiative de la rupture, pour

qu'elle ne perde pas la face. Personne ne sera ls et vous aurez


chapp un funeste destin. Ensuite, je retournerai ma vie dissolue
et tout le monde sera content.
Sauf Ophlia, dans la mesure o son ennemie pourra tout
moment divulguer son information et ruiner sa vie. Qu'est-ce qui
l'empchera de le faire si Ophlia ne m'pouse pas ? Devenir votre
fiance ne la mettra l'abri de rien du tout, au contraire.
Raphal frona les sourcils, dubitatif.
Oui, bon, vous tes vraiment dans de sales draps, pas vrai ? Alors
qu'attendez-vous ? Figurez-vous que cela fait un sacr bout de temps
que je ne suis pas all Manchester. Je crois que je vais vous
accompagner. A deux, nous serons plus efficaces. Prvenez tout de
mme votre grand-pre pour qu'il envoie ses hommes l-bas.
Duncan avait beau ne toujours pas aimer les manies oratoires de
Raphal, celui-ci commenait lui plaire.
Chapitre 40
Sabrina s'efforait de continuer vivre normalement. Avec le temps,
elle esprait retrouver le got de rire, quand elle aurait chass Duncan
de ses penses. Pour le moment, elle tait encore bien faible. Les
larmes formaient souvent une boule dans sa gorge, mais elle les
refoulait tant bien que mal.
Son courage vacilla, toutefois, le jour o le pauvre Robert Willison
voulut lui parler, tandis qu'elle traversait Oxbow pour partir en
promenade. Sabrina clata brusquement en sanglots. Compltement
dsempar, l'infortun jeune homme courut chercher trois de ses
voisins pour qu'ils lui viennent en aide.
Tout ce petit monde fondit sur Sabrina qui, entre-temps, avait
surmont son instant de faiblesse. Comme la jeune fille prtendait
qu'une poussire dans l'il l'avait gne et que rien ne valait une
bonne crise de larmes pour s'en dbarrasser, ils l'avaient tous regarde
comme si elle avait perdu l'esprit. Elle s'attirait souvent ce genre de
regards, dsormais, quand elle sombrait dans ses humeurs
mlancoliques.
Ses tantes racontaient qu'elle tait remise, mais de quelle maladie ?
Elles ne prcisaient pas. Toutes deux savaient bien que cela avait un

rapport avec Duncan mais, mme entre elles, elles s'abstenaient d'y
faire allusion.
D'ailleurs, leur principale proccupation tait de trouver un autre
prtendant pour leur nice. La veille encore, Hilary et Alice s'taient
retires dans le salon avec elle, aprs le dner. Elles avaient alors
voqu un nouveau venu dans les environs.
Il s'appelle sir Albert Shinwell. Il fait construire un manoir de
l'autre ct d'Oxbow, au bord de cette si jolie prairie. Il parat qu'il
vient de faire un hritage inattendu. Il a mme des projets Bath et
Portsmouth. Il doit s'agir d'un gros hritage.
Il n'est pas mari et ne l'a jamais t. On me l'a confirm, prcisa
Hilary.
Et il est jeune. Mme pas trente ans.
Sabrina savait trs bien o ses tantes voulaient en venir.
Je le rencontrerai lors d'une de mes promenades mais, s'il vous
plat, ne l'invitez pas ici pour me le prsenter.
Nous ne ferions rien de tel, ma chrie, en tout cas, pas moi, affirma
Hilary.
Parce que moi je le ferais, peut-tre ? riposta aussitt Alice. Je ne
suis pas insensible au point d'ignorer que la petite ne saute pas de joie
l'ide du mariage qui se prpare, la semaine prochaine.
Mais tu l'es tout de mme suffisamment pour le mentionner,
rtorqua schement Hilary.
Sabrina se leva pour attirer leur attention et les dtourner de la dispute
qui s'annonait.
Je vais bien. Inutile d'viter d'aborder le sujet devant moi. Hilary a
raison. Je pensais tort qu'il y avait peut-tre plus que de l'amiti entre
Duncan et moi, mais je m'en remettrai. J'ai surtout t surprise de le
voir renouer ses fianailles avec Ophlia. Je me sens bien, je vous
assure.
L-dessus, Sabrina se retira, laissant ses tantes plus que sceptiques.
Elle ment, commenta Hilary en soupirant. Elle est toujours
anantie.
Je sais, approuva Alice en soupirant encore plus fort. Ce Duncan
mriterait que je prenne un gourdin et que...
C'est vrai, mais quoi cela servirait-il? La petite n'a pas la moindre
chance contre une fille comme Ophlia. Pourtant, notre Sabrina est
absolument merveilleuse et les hommes sont des crtions aveugles.

Si tu veux mon avis, je crois que ce n'est pas plus mal comme a.
Ce mariage aurait cr une parent entre Neville et nous, or je n'ai
aucune envie de subir la condescendance de ce vieux fou. Quand le
scandale a clabouss notre famille, jadis, il n'a pas hsit couper les
ponts.
C'tait peut-tre pour d'autres raisons, Alice. L'autre jour, chez lui,
il a fait une remarque qui m'a donn rflchir. Il n'a pas compris le
geste de notre grand-pre. Il en a t profondment choqu, bien plus
que par le scandale qui en a dcoul. Ils taient trs lis, souviens-toi,
ils allaient toujours chasser ensemble.
Qu'a-t-il dit?
Il m'a demand si l'idiotie svissait toujours dans la famille.
Les joues d'Alice s'empourprrent sous l'effet de la colre.
Quel toupet ! Qui a laiss sa fille partir pour pouser un
Highlander, et n'a cess de le dplorer ensuite? C'tait a, l'idiotie!
Hilary secoua la tte.
Que voulais-tu qu'il fasse, ds lors qu'elle tait tombe amoureuse
de cet homme ? Il aurait plutt fallu les empcher de se rencontrer.
J'espre que tu l'as remis sa place, rpondit Alice, toujours
indigne.
Bien sr. Mais tu conviendras que nous avons eu un peu la mme
raction que lui, aprs le suicide de grand-pre.
Peut-tre. Seulement l'eau a coul sous les ponts, depuis. En tout
cas, tu n'aurais jamais d encourager Sabrina penser qu'elle avait une
chance auprs du jeune Duncan.
Encourage? rpta Hilary. J'ai des yeux pour voir, figure-toi. Il
tait vident qu'elle lui plaisait. Il s'est avr simplement qu'il
l'apprciait comme une amie, voil tout.
On ne peut pas le lui reprocher, admit Alice. Cette enfant est un
vrai rayon de soleil.
Sans aucun doute. Et tu te trompes en t'imaginant que Neville se
serait oppos une idylle entre eux cause du scandale. Peut-tre
n'aurait-il pas t enchant, certes. Mais il veut un hritier. Et comme
les deux grands-pres sont presss, ils ne peuvent pas vraiment se
permettre de faire les difficiles.
Mais si! protesta Alice. C'est justement pourquoi ils ont organis
cette fte ! Duncan avait l'embarras du choix et je comprends d'autant

moins pourquoi il a renou avec cette Ophlia... Tu ne trouves pas a


incroyable ?
L'a-t-il vraiment choisie ?
Que veux-tu dire ?
Tu connais la fille de Mary Petty, qui est femme de chambre
Summers Glade ? J'ai parl avec sa mre, ce matin, chez le
cordonnier. Il parat que personne ne se rjouit du mariage, chez le
marquis, et encore moins les futurs poux.
Ah bon ?
C'est ce qu'elle a dit.
Cela n'a pas de sens. Pourquoi se marient-ils, dans ce cas ?
Hilary se contenta de lever un sourcil.
Ridicule, enchana Alice. Rien n'a filtr qui puisse, de prs ou de
loin, faire penser un scandale...
Prcisment ! la coupa Hilary. Les mariages arrangs ont souvent
cette vertu d'touffer les rumeurs dans l'uf!
Simple supposition.
Le bon sens...
Parce que tu en as ? la coupa Alice.
Pfff... Quand je te parle, c'est comme si je m'adressais une
poigne de porte.
C'est--dire?
Que tu as beau avoir la cl, tu es incapable de pousser la porte.
Peut-tre ai-je assez de bon sens pour comprendre qu'il n'y a rien
d'intressant voir de l'autre ct! rpliqua Alice avec un air
triomphant.
Hilary s'inclina. Ces chamailleries la fatiguaient, parfois. Au moins la
vive repartie de sa sur lui permettait de dposer les armes
honorablement.
Chapitre 41
Ce matin-l, en traversant Oxbow, Sabrina fit plusieurs rencontres qui
la convainquirent de changer ses anciennes habitudes et d'emprunter,
l'avenir, un autre chemin de promenade. Si elle souhaitait chasser
Duncan de ses penses, elle devait viter tout prix ceux qui
l'voquaient par inadvertance. C'tait une rsolution bien difficile
tenir car, hlas, la campagne, les nouveaux venus tels que le jeune

McTavish ou sir Albert suscitaient invitablement la curiosit


gnrale.
Sabrina apprit tout d'abord que Duncan tait parti pour Londres, trs
certainement pour acheter un cadeau de mariage sa fiance. Mais
elle tomba peu aprs sur Mme Spode, une vieille amie de ses tantes et
l'une des plus amusantes, qui haussa les paules en voquant ce
cadeau dont la rumeur faisait cho. Elle avait une autre version des
motifs de cette escapade. Selon elle, il tait plus que probable qu'il
tait parti courir le guilledou une dernire fois avant de se marier,
d'autant plus que lord Locke, un noceur de premire, l'accompagnait.
Lord Locke sait sans doute beaucoup mieux o trouver des filles de
mauvaise vie que des cadeaux de mariage, affirma la vieille dame. Et
si le jeune fianc revient avec un cadeau, ce sera vraisemblablement
l'une de ces maladies... honteuses.
Satisfaite de sa trouvaille, Mme Spode mit un petit rire de crcelle.
Sabrina s'empressa de prendre cong d'elle mais elle fit encore une
dernire rencontre avant d'avoir quitt la ville.
Et celle-ci fut la pire, car elle tomba sur le grand-pre cossais de
Duncan qui sortait de l'auberge. Il la hla. Il semblait la connatre,
bien qu'elle ne l'et jamais vu.
N'tes-vous pas Sabrina, l'amie de Duncan?
Comme elle hochait la tte, il continua.
Je voulais faire votre connaissance Summers Glade, seulement
vous avez cess de venir. Je me suis demand pourquoi, d'ailleurs. La
plupart des autres filles sont rentres Londres quand elles ont
compris qu'elles n'avaient pas conquis Duncan. Mais vous n'tiez pas
l pour a, n'est-ce pas ?
Non, en effet.
Alors pourquoi avez-vous disparu ?
La question, pose sans dtour et d'un ton accusateur, mit le rouge aux
joues de Sabrina. Malheureusement, Archibald remarqua le trouble de
la jeune fille.
C'est donc a... Vous ressentez plus que de l'amiti pour le petit.
L'admettre devant son grand-pre et signifi que Duncan
l'apprendrait sous peu. C'tait bien la dernire chose que souhaitait
Sabrina! D'un autre ct, elle dtestait mentir. Mais avait-elle le choix,
en pareille situation? Elle rougit de plus belle.

Ce n'est pas cela du tout. Duncan est charmant, je l'aime beaucoup


mais il n'est qu'un ami.
Il la considra d'un air sceptique tout en feignent de la croire.
Je suis heureux de l'apprendre. Enfin, je veux dire que je vous
trouve tout ce qu'il y a de plus agrable... hum... Le vieux Neville
s'inquitait de tout ce temps que vous passiez ensemble, tous les deux,
mais Duncan nous a dit la mme chose, qu'il n'y avait entre vous que
de l'amiti, oui... une grande amiti. C'est bien pourquoi je trouve
bizarre que vous l'abandonniez son...
Pardon? le coupa-t-elle. Il se trouve que j'ai t souffrante et que
j'ai d garder le lit quelques jours. Mais je ne l'ai pas abandonn!
D'ailleurs, je lui ai parl ensuite.
Ah! bon, bon, je ne savais pas. Est-ce que... continua-t-il,
visiblement mal l'aise. Vous a-t-il dit comment, cause d'une
stupidit...
Il se mit tousser. Visiblement, il n'osait pas lui demander ce qu'elle
savait exactement et Sabrina eut piti de lui.
Si vous voulez savoir si Duncan m'a racont comment il s'tait
trouv oblig de demander Ophlia en mariage, c'est oui.
Archibald soupira de soulagement.
Je prfre a. J'ai horreur de tourner autour du pot. C'est cause de
a que je me suis inquit de votre absence, vous savez. Il a besoin
d'amis en ce moment. J'espre que vous l'avez un tant soit peu
rconfort en parlant avec lui.
Rconfort? Son dernier entretien avec Duncan avait t plus que
pnible. Apprendre qu'il tait oblig d'pouser Ophlia lui avait fait
autant de mal que s'il lui avait dit qu'il le souhaitait.
Pourtant, elle avait eu deux versions trs diffrentes de la part des
deux intresss. Ophlia passait son temps mentir. Peut-tre avaitelle purement et simplement invent la passion qu'elle aurait inspire
Duncan. Mais si c'tait Duncan qui mentait en affirmant qu'il ne
voulait pas d'Ophlia?
Peut-tre avait-il demand Ophlia en mariage dans un moment de
passion phmre et l'avait-il vite regrett. Il aurait ensuite tent de se
servir de Sabrina pour se sortir de ce mauvais pas. Voil pourquoi il
aurait reconnu d'un air contrit qu'il l'avait compromise...
Non, Sabrina ne parvenait pas le croire capable d'une telle bassesse.
Pourtant... pourquoi Ophlia aurait-elle menti propos de l'heure

laquelle Duncan l'aurait demande en mariage ? Parce que Sabrina


avait trahi l'importance que ce dtail avait pour elle ?
En ralit, Sabrina ne croyait pas vraiment que Duncan ft capable de
lui mentir, mais elle essayait de s'abuser elle-mme pour le noircir,
dans l'espoir de tuer l'amour qu'elle lui portait...
Elle ngligea de rpondre la question d'Archibald.
Je viens d'apprendre que Duncan tait parti pour Londres. Ce
voyage lui changera peut-tre les ides...
Pas du tout, il est parti Manchester, la recherche de la petite
Newbolt.
Surprise par cette nouvelle, Sabrina sentit l'espoir renatre.
Il sait donc o la trouver ?
Pas vraiment, hlas. Mais il ne supporte plus de rester ne rien
faire pendant que les gens de Neville se dmnent. Et puis le mariage
approche.
En effet, admit Sabrina en rprimant un soupir.
Je voulais le reporter, mais Neville pense que cela ne ferait que
relancer le scandale.
Eh bien, vous n'avez plus qu' compter sur la chance...
Comme vous dites... Toutefois, si Duncan parvenait se sortir de
cette histoire et cherchait une autre pouse, j'ai l'impression que c'est
vous qu'il demanderait en mariage.
Moi?
Oui. Et il commettrait une erreur, je le crains. Il a une trs haute
ide de l'amiti, et vous pouser lui permettrait de vous avoir prs de
lui constamment. Il a prouv l'importance qu'il attachait votre
prsence en vous invitant Summers Glade malgr Ophlia. Mais
n'allez pas lui prter d'autres sentiments! Vous le regretteriez tous les
deux.
A prsent, Sabrina priait pour parvenir contenir ses motions encore
quelques instants, le temps de se soustraire cet entretien qu'elle
subissait malgr elle.
Une amie. Elle n'avait jamais t rien d'autre qu'une amie pour
Duncan.
Archibald venait de le confirmer.
Vous vous inquitez pour des choses bien improbables puisque le
mariage a lieu dans deux jours.

C'est vrai, admit-il en soupirant. Toutes mes excuses, mon petit,


mais j'ai cru bon de vous prvenir, au cas o. Vous viendrez au
mariage, n'est-ce pas ?
Assister la crmonie o Ophlia et Duncan s'uniront pour l'ternit?
Jamais de la vie.
Les heureux invits ne manqueront pas ce rendez-vous, rpliqua-telle en biaisant habilement. Mais, veuillez me pardonner, je dois
rentrer, maintenant. Mes tantes risquent de s'inquiter...
Elle s'loigna en toute hte. Dj, Archibald regrettait ce qu'il lui avait
dit. Vraiment, il avait mis la charrue avant les bufs. A quoi bon
prvenir Sabrina contre quoi que ce soit, puisque son petit-fils allait en
pouser une autre ? Il aurait toujours pu lui parler plus tard si, par
miracle, Duncan parvenait se tirer d'affaire...
Chapitre 42
La lettre arriva le lendemain aprs-midi, plongeant Sabrina dans un
tat de confusion totale. Il ne pouvait s'agir que d'une plaisanterie.
Comment pouvait-on demander une ranon de quarante livres pour
quelqu'un d'important? Quarante mille livres, d'accord, mais
quarante... C'tait une farce.
Malheureusement, Sabrina ne pouvait se contenter d'ignorer cette
lettre. Rien ne prouvait que la personne l'ayant signe tait la vraie
mais, n'ayant aucune correspondance de l'individu en question lui
permettant de comparer, la jeune fille prfra agir comme s'il s'agissait
d'une signature authentique.
Bien sr, elle la montra ses tantes, bien que l'expditeur lui et
expressment dconseill d'en parler qui que ce soit. Elle ne pouvait
quitter la maison sans leur expliquer pourquoi.
Toutes deux admirent qu'il devait s'agir d'une plaisanterie, et de fort
mauvais got, mais ce parfum d'aventure qui venait inopinment
colorer leur vie ne leur dplut pas.
Elles firent appeler le cocher et, en fin d'aprs-midi, elles s'installaient
dans leur voiture avec Sabrina. La lettre prcisait que leur nice devait
tre seule lorsqu'elle dlivrerait l'argent mais il n'tait pas question que
les vieilles dames la laissent voyager sans compagnie. Et puis elles
tenaient dcouvrir au plus tt qui tait l'auteur de cette galjade.

Pour Sabrina, il s'agissait moins d'une aventure que d'une bonne


excuse pour ne pas assister au mariage. Mme s'il s'avrait que cette
lettre n'tait qu'un canular, les Lambert ne rentreraient pas avant la
nuit prochaine, sinon aux premires heures du jour, et toutes trois
dormiraient pendant que se droulerait la crmonie.
Il faisait nuit quand elles arrivrent, et elles connurent quelques
difficults trouver l'adresse indique. Il n'y avait pas grand monde
dans les rues susceptible de les renseigner. Il tait prs de minuit
quand elles dcouvrirent enfin la demeure en question.
Alice et Hilary l'attendirent dehors, dans la voiture. Elles convinrent
que Sabrina devrait crier de toutes ses forces, si jamais elle avait
besoin d'aide. Mickie, leur cocher, tait dans le secret de cette
escapade. Il s'tait muni d'un pistolet et d'un norme gourdin. Mme
les tantes taient armes. Sabrina avait souri en les voyant mettre dans
leur rticule un minuscule pistolet.
Certaine que la maison serait vide, ou qu'elle trouverait une lettre sur
le perron o l'on se moquerait de sa sottise d'tre venue jusque-l,
Sabrina estimait toutes ces prcautions inutiles. En effet, comme pour
lui donner raison, la maison semblait inhabite. Pas la moindre
lumire aux fentres. Construite sur deux tages, elle n'tait pas trs
grande. Son allure avenante n'en faisait pas du tout le genre de lieu o
l'on imagine des malfrats retenir des prisonniers contre des ranons.
Il n'y avait pas de lettre sur le perron. Sabrina tenta d'ouvrir la porte
d'entre mais celle-ci tait ferme cl. Quoi de plus normal, pour une
maison vide? Sabrina songea un instant en faire le tour, pour voir s'il
n'y avait pas une autre porte, mais il faisait trop noir. Alors elle frappa.
Quelques coups secs. Plus tt elle aurait la confirmation que personne
ne se trouvait l'intrieur, plus tt elle rejoindrait ses tantes et
rentrerait chez elle.
sa grande surprise, la porte s'ouvrit. On la tira brusquement
l'intrieur et on referma le battant derrire elle. Il faisait noir mais elle
entendait des respirations toutes proches et des pas raclant le sol. Puis
une lanterne s'alluma dans un coin, recouverte d'un tissu pour tamiser
l'clairage.
Quatre hommes l'entouraient. Curieusement, Sabrina ne se sentait pas
impressionne, mme si elle comprenait parfaitement, dsormais, que
cette lettre n'avait rien d'une plaisanterie.

Il s'agissait de quatre voyous en haillons. Trois d'entre eux taient


d'une maigreur donnant penser qu'ils ne mangeaient pas tous les
jours. Ils taient sales, dbraills, d'un ge indfinissable, sans doute
un peu plus jeunes que ses tantes.
Le quatrime homme tait un peu diffrent. Il semblait avoir fait un
effort pour paratre prsentable. Propre, dans les vingt-cinq ans, les
cheveux retenus par un catogan, il ne portait pas de guenilles mais des
vtements lims. Il ne semblait pas non plus sous-aliment et,
contrairement aux trois autres, il ne la menaait pas d'un pistolet.
Sabrina ne dit rien mais elle remarqua l'aspect vtust de ces armes
mal entretenues. Celles-ci n'avaient pas d servir depuis longtemps et
paraissaient dplaces dans une aussi jolie maison.
La surprise qui s'tait inscrite sur le visage de deux des hommes en la
voyant ne lui avait pas non plus chapp. Quand ils se mirent parler,
lgrement l'cart, Sabrina saisit sans mal l'essentiel de leurs propos.
C'tait pas cette fille-l...
C'est ce qu'on dirait. Tu penses ce que j'pense?
On n'a qu' envoyer l'autre demander une ranon pour celle-l.
Reu cinq sur cinq.
Heureux qu'on se comprenne. On fait une belle quipe, non ?
Pour l'instant, j'suis pas press de renoncer au lit douillet qui
m'attend l-haut.
Vous avez l'argent, mademoiselle ?
Si elle avait bien compris, ils comptaient la garder prisonnire ici. Elle
devait trouver une ide pour les en dissuader, et vite.
Eh bien, je... de quoi parlez-vous? Et que faites-vous dans ma
maison ?
Votre maison? Le type a dit que c'tait la sienne.
Quel type ?
Celui qu'on a enferm dans la cave. Et vous n'allez pas tarder le
rejoindre si vous n'avez pas l'argent.
Si vous le prenez comme a, cette histoire d'argent pourrait
s'arranger. Combien voulez-vous ?
Elle se fiche de nous ou quoi? fit un autre. Vous n'avez pas reu
une lettre ?
Une lettre? Voyons, voyons... Ah, oui, en effet j'ai bien reu une
lettre mais il se trouve que j'ai cass mes lunettes et je n'ai pas pu la
lire. Vous me prveniez que quelqu'un avait forc ma porte, c'est a?

Dans ce cas, vous mritez une rcompense. C'est de cet argent que
vous parliez, n'est-ce pas ?
Ils se regardrent avec stupeur puis l'un dit:
Mademoiselle, contentez-vous de rpondre par oui ou par non.
Avez-vous oui ou non quarante livres sur vous ?
Elle comprenait mieux pourquoi ce chiffre trange, prsent.
Quarante divis par quatre faisait un chiffre rond.
Eh bien, oui, mais si...
Oui ou non !
Elle a dit oui, rpondit l'un des hommes sa place.
J'ai entendu un mais, on dirait.
Elle est timbre, vous voyez pas? N'essayez pas de la comprendre.
Contentez-vous donc de vrifier qu'elle a l'argent.
On lui arracha son rticule.
Attendez, ce n'est pas...
Il est vide, fit l'autre. Pourquoi est-ce qu'elle porte un sac vide ?
J'viens de te dire de ne pas tenter de la comprendre. Elle est
cingle.
O est l'argent, mademoiselle? demanda une voix sa gauche.
Dans ma poche, bien sr. N'importe quelle idiote sait qu'on ne
transporte pas de l'argent dans son sac. C'est la premire chose dont
s'emparent les voleurs! Et c'est ce que vous venez de faire. J'en
conclus que vous tes malhonntes.
Ils se regardrent de nouveau, mais avec une certaine contrarit cette
fois, et Sabrina ne fut pas vraiment surprise quand ils lui saisirent le
bras pour l'emmener vers l'escalier.
Elle n'aurait pas d employer cette tactique.
C'tait stupide : l'heure n'tait vraiment pas la plaisanterie. Mais elle
avait tent de gagner du temps pour rflchir une situation qui ne lui
disait rien qui vaille. Elle n'avait plus qu' trouver un moyen de leur
chapper.
Il le fallait, car si elle tardait ressortir de cette maison, ses tantes
viendraient la chercher et seraient kidnappes, elles aussi. Et si toutes
les trois se retrouvaient prisonnires, qui ces bandits iraient-ils
demander une ranon ?
Sabrina en tait l de ses rflexions, quand elle fut brusquement
pousse dans une chambre de l'tage, dont on referma la porte
double tour. Elle n'tait pas seule. Mavis Newbolt se tenait devant elle.

Chapitre 43
La pice, claire un instant quand les ravisseurs avaient ouvert la
porte, tait de nouveau plonge dans l'obscurit. Sabrina avait tout
juste eu le temps d'entr'apercevoir Mavis, mais celle-ci ne l'avait pas
vue. Aussi l'accueillit-elle d'une voix revche.
Que voulez-vous encore ?
C'est moi, Sabrina, rpondit-elle en se tournant dans la direction de
la voix. Vous ne m'attendiez pas ?
Oh, si! Mais pourquoi avez-vous t aussi longue ? Je leur ai donn
la lettre il y a des jours.
Je ne l'ai reue qu'aujourd'hui.
Quelle bande d'imbciles! J'aurais d me douter qu'ils ne savaient
mme pas poster une lettre. Peu importe, l'essentiel c'est que vous
soyez l. Vous n'imaginez pas quel point j'apprcie votre venue.
Pourquoi avez-vous pris contact avec moi ? Je croyais que cette
lettre tait une plaisanterie.
Mavis soupira.
Si seulement ce pouvait tre le cas ! Je suis dsole de vous avoir
entrane dans cette histoire, Sabrina, mais je ne savais vraiment pas
qui m'adresser. Prvenir mes parents aurait pris trop de temps. De
toute faon, ils me croient toujours Summers Glade et je n'ai pas
voulu les dtromper. Que seraient-ils alls imaginer en apprenant que
j'tais partie sans rentrer directement chez moi ? Parce que je ne suis
pas rentre directement, vous l'avez compris, et voil ce qui est arriv.
Avant d'annoncer Mavis que ses parents taient dj informs de son
dpart de Summers Glade, Sabrina voulut d'abord s'assurer que la
jeune fille allait bien.
Il n'y a pas de lampe que nous pourrions allumer? C'est vraiment
trange de vous parler dans le noir.
Il y en a plusieurs mais j'ai dj utilis tout le ptrole sans songer
l'conomiser. Ils ne l'ont pas remplac, c'est le cadet de leurs soucis,
ces gredins sans jugeote.
Heureusement, un nuage dgagea la lune et Mavis tira les rideaux des
deux fentres.
C'est mieux? demanda Mavis en reprenant sa place, au bord du lit.

Beaucoup mieux, rpondit Sabrina en s'asseyant prs d'elle afin de


l'observer de plus prs.
Malgr sa robe fripe et ses cheveux en dsordre, Mavis semblait bien
se porter. Elle tait dans la mme tenue que le soir o elle avait quitt
Summers Glade et ne devait pas avoir t sa robe une seule fois,
mme pour dormir, car le lit n'tait pas dfait. Elle aurait pourtant eu
plus chaud, bien qu'il ne ft pas trs froid dans la chambre. Le pole ne
devait pas tre teint depuis longtemps. Son manteau tait pos prs
du lit. Sans doute le mettait-elle pendant la nuit, quand la temprature
baissait.
Est-ce qu'ils vous donnent manger? Vous traitent-ils bien ?
Ils m'ont donn des miches de pain. Voles, sans doute, car je les
imagine mal les prparant
> ici. Il n'y avait pas beaucoup de provisions dans la maison, mais ils
les ont vite consommes. Quant au traitement qu'ils me rservent, je
suis enferme ici et les vois peine.
Que s'est-il pass? C'est votre maison?
Non, elle appartient mon cousin John. Nous sommes arrivs tard
dans la nuit aprs avoir quitt Summers Glade. Il rgnait un certain
dsordre ici, et John a tout de suite compris que la porte avait t
force. Toutefois, nous ne nous attendions pas ce que les intrus
fussent encore dans la place. Ils dormaient l'tage. Je dois dire qu'ils
ont t aussi surpris que nous. Ils pensaient avoir trouv une maison
confortable pour passer l'hiver, j'imagine. Des vagabonds, d'aprs ce
que j'ai vu.
C'tait aussi l'avis de Sabrina.
Apparemment, vous n'avez pas eu le temps de prvenir la police.
Je n'ai pas eu le temps de ragir logiquement. C'est videmment la
premire chose que nous aurions d faire mais John s'est laiss
emporter par la colre, au lieu de rflchir. On le comprend. Non
seulement ils s'taient introduits chez lui mais ils s'taient installs.
John tait blme... Il n'aurait jamais d essayer de les chasser luimme.
Les quatre ?
Oui. D'ailleurs, il y est parvenu, dans un premier temps. John est
trs fort et les voyous se sont d'abord sauvs. Alors il a fallu que John
les poursuive. Ivre de rage, il s'est mis en rosser un. Les autres ont
ripost. Ils sont tombs sur lui et l'ont rou de coups.

Il a t bless ?
C'est surtout sa fiert qui a t atteinte. Enhardis par leur victoire,
les autres l'ont attach et enferm dans la cave. Ensuite ils m'ont
amene ici. Quelques jours se sont couls avant qu'ils n'aient l'ide de
demander cette ranon. Ils m'ont ordonn d'crire la lettre, pour
demander quarante malheureuses livres. Vous vous rendez compte?
Quand on pense la fortune de mes parents...
C'est une somme ridicule, je sais, la coupa Sabrina. Mais pas pour
eux. Leurs pistolets, ils les ont depuis le dbut ?
Mavis rflchit.
Non... Ils ont d les trouver aprs, ou les voler, comme le pain
qu'ils me donnent. C'est stupide, ils pourraient se blesser.
Du moment qu'ils ne s'en prennent pas nous...
Oh! je ne m'inquite pas pour eux mais ils sont capables de se tirer
dessus. Ils me semblent totalement inexpriments. Je suis sre qu'ils
n'ont jamais commis de dlit, auparavant. Ils ont improvis cette
histoire de ranon, pour rester au chaud plus longtemps,
vraisemblablement. Ils semblent se plaire ici, ce qui n'a rien d'tonnant
s'ils vivent dans la rue.
Vous devez avoir raison. Ils m'ont d'ailleurs retenue mon tour
dans l'ide de demander une autre ranon.
Mon Dieu, s'exclama Mavis, je ne voulais pas vous mettre dans
cette situation! Ils sont idiots, je ne vois aucune autre explication. Il
faut les prvenir qu'on ne peut pas agir ainsi !
Ce n'est pas la peine, rpondit Sabrina, inquite. Je vais les
informer que d'autres personnes vont arriver, s'ils ne partent pas trs
vite. Peut-tre cela les incitera-t-il prendre leur ranon et
disparatre ?
C'est vrai? Des gens vont venir?
Oui, mes tantes. Ils m'attendent dehors, dans la voiture.
Oh! mon Dieu... dit Mavis quand des coups retentirent la porte
d'entre. Oh! mon Dieu...
Chapitre 44
Tout se passa trs rapidement. N'obtenant pas de rponse assez vite
son got, Raphal enfona la porte d'un coup d'paule.
Que diable se... dit-il avant de s'crouler sur le carrelage.

la lueur de la lanterne qui avait t allume sur le perron de la porte


de derrire, Duncan vit son ami tomber, puis l'arme, dans la main de
l'homme qui venait de le frapper avec la crosse avant de s'effondrer
sur lui. Au mme moment, un coup de feu tait parti.
Aussitt, des hurlements s'levrent l'tage, puis des cris dans les
maisons les plus proches. La dtonation avait d rveiller tout le
voisinage. Une forte odeur de fume imprgnait l'air. La balle avait
frl le cou de Duncan. Cela l'avait mis en rage et son poing s'tait
abattu sur le visage de l'homme.
Rafe et lui auraient d agir plus prudemment. Mais ces deux jours de
recherche avaient mis leurs nerfs rude preuve. On leur avait claqu
des portes au nez, des chiens les avaient poursuivis. Dieu merci, un
gamin des rues avait fini par les mener ici en traversant des cours et
des jardins afin de ne pas se faire remarquer. Quand enfin ils s'taient
retrouvs devant cette maison, qu'ils avaient crue vide, ils avaient
perdu patience.
Devant le corps affal ses pieds, Duncan se demanda qui il avait
assomm. Apparemment, il ne s'agissait pas de John Newbolt. L'un de
ses domestiques, peut-tre. Auquel cas il tait normal qu'il se soit
arm en entendant que l'on forait leur porte. Quelle barbe! Rafe et lui
devraient fournir des explications, prsent. Avec tout ce raffut, les
autorits n'allaient pas tarder arriver.
Duncan s'assura que Raphal n'tait pas mort. Non, il commenait
d'ailleurs gmir. Duncan sortit alors pour rcuprer la lanterne, et il
constata que le gamin avait disparu.
De retour dans la cuisine o les deux corps taient tendus, il eut
peine le temps de poser la lampe sur la table que deux hommes firent
irruption dans la pice. L'un d'eux pointait un pistolet sur lui. Quel
idiot il tait de n'avoir pas pens ramasser l'arme qui avait assomm
Raphal !
Qu'est-ce qui se passe donc ici?
Un lger malentendu, j'en ai peur, rpondit Duncan. Je suis venu
voir John Newbolt ou, plus exactement, sa cousine. Vous travaillez
pour lui?
Les deux individus changrent un regard.
Bien sr, rpondit l'un. Mais ce n'est pas une heure pour faire des
visites. Revenez demain matin.

Il n'en est pas question, et je ne vois pas en quoi cela vous


concerne.
vot'place, je n'insisterais pas et j'repartirais sans discuter, fit celui
qui tenait le pistolet.
Et, pour le cas o Duncan ne l'aurait pas remarqu, il l'agita sous son
nez. L'autre intervint d'un ton beaucoup plus amne.
D'accord, on va vous amener M. Newbolt. J'crois bien qu'il sera
content d'avoir d'la compagnie.
Duncan perut le sarcasme dans son intonation. Son impression que
quelque chose n'allait pas se confirma d'autant plus que l'homme
venait d'appeler Newbolt Monsieur. Un vrai domestique l'aurait
appel lord Newbolt, cela allait de soi.
Et puis, part la lanterne que Duncan avait laisse dans la cuisine, il
n'y avait pas de lumire dans le couloir ni dans le vaste vestibule o il
fut conduit. Si toute la maisonne dormait, pourquoi les domestiques
taient-ils habills s'ils venaient d'tre tirs du lit?
Quelqu'un avait t rveill, en tout cas, car Duncan entrevit le bas
d'une jupe de femme en haut des marches. Il allait se tourner dans
cette direction quand la pression du canon du pistolet s'intensifia dans
son dos, de sorte qu'il continut.
Cette fois, il ne douta plus que quelque chose d'anormal se passait.
D'un mouvement vif, il fit voler le pistolet qui le menaait, puis il
envoya son poing dans la figure de l'homme qui bascula sur une table
et perdit connaissance.
Celui qui marchait devant sauta sur le dos de Duncan et referma les
bras autour de son cou pour essayer de l'trangler. Il crut y parvenir
car il mit un petit rire triomphant. Mais Duncan, peine gn par le
poids de ce gringalet, le ramena devant lui d'un coup d'paule, le tint
bout de bras et s'apprta le frapper d'un coup de poing. L'autre se mit
gmir de frayeur et s'vanouit avant mme d'tre touch. cur,
Duncan le lcha, le laissant s'crouler sur le sol.
C'est alors qu' sa grande stupeur, il entendit une voix qu'il reconnut
aussitt, malgr la colre qui la dformait.
Comment avez-vous pu ignorer cette arme ?
Que diable faites-vous ici ? rtorqua-t-il.
Vous auriez pu tre tu! Il suffisait d'un rien!
Duncan comprit ce qui la mettait en colre.

Quand votre avenir est des plus sombres, lui rpondit-il, vous
craignez moins d'affronter le danger.
Ce n'est pas une raison pour commettre des imprudences aussi
insenses !
Si vous rpondiez ma question maintenant?
Certainement... si toutefois vous leur avez rgl leur compte tous.
Tous?
Je parle des pauvres hres qui se sont introduits ici et qui retiennent
Mavis et John prisonniers depuis une semaine. Ils taient quatre.
Je n'en ai compt que trois...
Dans ce cas, je retourne m'enfermer l-haut jusqu' ce que vous en
ayez termin avec eux. Mais soyez prudent. Trois d'entre eux taient
arms et...
Des coups frapps la porte d'entre l'interrompirent.
Ce doit tre Mickie, notre cocher, expliqua-t-elle. Ouvrez-lui, il
vous aidera chercher celui qui manque. John est dans la cave. Vous
seriez gentil de vous assurer qu'il va bien.
Incrdule, Duncan resta immobile un instant aprs qu'elle eut disparu
dans le noir. Il ne parvenait toujours pas croire qu'elle tait l,
tellement directe et autoritaire. Puis il sourit en songeant que son
explosion de colre venait de ce qu'il s'tait mis en danger et qu'elle
avait eu peur pour lui.
Chapitre 45
Sabrina retourna dans la chambre de Mavis et bloqua le loquet de
l'intrieur. Qu'ils aient oubli de les enfermer cl tait si
extraordinaire ! Pour qu'ils aient omis cette prcaution qu'elle venait
seulement de dcouvrir, il fallait qu'elle les ait passablement nervs,
avec ses questions ! Pourquoi n'avait-elle pas remarqu cela plus tt?
Mavis et elle auraient pu s'vader, rejoindre la voiture et prvenir la
police...
Nous sommes sauves, annona-t-elle nanmoins Mavis. Enfin,
presque. Les choses sont en bonne voie, en tout cas, et nous n'avons
plus qu' attendre ici notre prochaine dlivrance !
Qui nous a sauves ?
Duncan McTavish.
Lui ! Que fait-il ici ?

Il vous cherche, je pense. Et il n'est pas le seul. Les gens de Neville


sont galement partis sur vos traces aprs que vous avez quitt
Summers Glade. Vos parents savent donc que vous n'y tes plus.
Oh, flte... Mais pourquoi Neville me fait-il rechercher?... A moins
que... hum... non, rien.
Mavis, je sais ce que vous avez surpris la nuit o vous vous tes
enfuie.
Vraiment?
Duncan me l'a dit.
Bon, cela ne devrait pas me surprendre. Vous sembliez trs amis
tous les deux.
Oui, amis, convint Sabrina d'une voix morne.
Elle se reprit. Ce n'tait pas le moment de se laisser abattre.
Mais pourquoi tes-vous partie aussi brusquement? enchana-t-elle.
Et vous ?
Pardon? dit Sabrina avec un battement de paupires.
Je vous ai vue filer en courant, un peu plus tt dans la soire, puis
Duncan vous a suivie. J'esprais du fond du cur que quelque chose
rsulterait de cette escapade et qu'il vous demanderait en mariage.
Hlas, continua-t-elle en soupirant, il semble qu'il se soit simplement
assur que vous alliez bien puisque, peine une heure plus tard, il
rejoignait cette sorcire. Ce fut le coup de grce, pour moi. Ophlia
avait encore gagn. Elle obtient toujours tout ce qu'elle veut.
Avec quelques difficults, parfois.
J'ai vraiment cru la justice divine, quand Duncan a rompu ds le
premier jour. Certes, Ophlia tait l'instigatrice de cette rupture mais
ses manigances s'taient retournes contre elle. Seulement, lorsqu'elle
a compris que Duncan tait un parti de premier ordre, j'ai tout de suite
su qu'elle parviendrait ses fins, que ce n'tait qu'une question de
temps. Et je ne l'ai pas support... Les femmes comme Ophlia ne
reculent devant rien. Ce n'est pas juste ! Elle n'a pas hsit salir mon
nom, raconter partout que j'tais une menteuse alors que c'est faux!
Ce soir-l... j'tais au bord des larmes et j'ai prfr m'enfuir pour ne
pas me donner en spectacle.
Sabrina la comprenait d'autant mieux que la mme chose lui tait
arrive.
Et vous tes venue ici directement ?

Oui. J'avais besoin de m'isoler un jour ou deux, de rflchir,


l'cart de toutes ces intrigues qui m'curent... Et il a fallu que ces
voyous m'obligent changer mes projets.
Avez-vous repens tout cela, malgr tout ?
Oui. J'ai ralis combien je dtestais Ophlia. Elle est alle trop
loin pour que je puisse lui pardonner. Mais je ne la laisserai plus me
faire du mal ! A partir de maintenant, je ne la verrai plus et je
m'efforcerai d'oublier jusqu' son existence.
Si vous la dtestiez, pourquoi tiez-vous son amie ?
Parce que je ne l'ai pas toujours hae. Nous tions des amies
d'enfance. J'allais chez elle trs souvent et je voyais comment ses
parents la gtaient. Je me disais que cela devait expliquer un peu son
comportement... J'ai essay de lui trouver des excuses... jusqu' ce que
je rencontre Alexander.
Alexander?
L'homme que j'aimais. Il me courtisait. Il connaissait Ophlia et
m'affirmait que sa beaut ne l'impressionnait pas. Mais quand celle-ci
s'est aperue qu'il l'ignorait, elle a immdiatement entrepris d'y
remdier. Elle n'a eu de cesse d'attirer son attention, jusqu' ce qu'elle
puisse le compter au nombre de ses adorateurs. Peu peu, Alexander a
cess de me rendre visite pour aller voir Ophlia. J'tais dsespre.
Le pire, c'est qu'Ophlia n'avait pas de vues sur lui. D'ailleurs, ds
qu'il a commenc s'intresser elle, elle l'a chass de ses
proccupations. Alexander a alors tent de me reconqurir, mais je n'ai
plus voulu de lui. Certaines des amies d'Ophlia se contentent peuttre de ces laisss-pour-compte. Moi non. Pourtant, j'aurais d lui
pardonner, au fond. Je savais bien que ce qu'il avait prouv pour elle
n'tait qu'une illusion, qu'il avait simplement t tourdi par sa beaut.
Malgr cela, je me suis obstine et il a fini par en pouser une autre.
Je suis dsole.
Il ne faut pas. Tout est la faute de mon stupide orgueil.
Et vous tes reste lie Ophlia aprs cela?
Parce qu'elle est venue me supplier de la pardonner! Elle m'a assur
qu'elle n'avait pas essay de me voler mon prtendant : il n'en valait
pas la peine, disait-elle, s'il pouvait aller aussi facilement de l'une
l'autre. J'ai donc continu lui parler en souvenir du temps o nous
avions t si proches. Mais ce n'tait plus la mme chose et, peu peu,
sa faon de manipuler les gens, ses agissements quand elle tait

jalouse de quelqu'un me sont devenus insupportables. Vous aussi avez


t victime de sa jalousie.
Moi?
Sabrina faillit clater de rire l'ide qu'on pt l'envier, et que ce ft
Ophlia en particulier.
Peut-tre n'est-ce pas vritablement de la jalousie, expliqua Mavis.
Ophlia ne s'est jamais suffisamment attache un homme pour
prouver ce genre de sentiment. Je ne sais pas si vous me croirez
puisqu'elle me fait passer pour une menteuse, mais c'est elle qui a
raviv ce vieux scandale qui pse sur votre famille. Elle a agi
sciemment, quand elle s'est rendu compte que vous reteniez l'attention
d'un certain nombre de ses admirateurs. Ophlia ne supporte pas qu'un
regard lui chappe. Mais vous devriez le savoir! Vous paraissiez assez
amie avec elle.
Sabrina tait perplexe. Elle ne doutait pas de ce que Mavis lui disait
mais elle trouvait la raction d'Ophlia disproportionne. Celle-ci
avait-elle pu vouloir ruiner ses chances de se marier un jour, sous
prtexte que Sabrina lui volait la vedette? Ophlia ne rflchissait
donc jamais aux consquences de ses actes ? Faire du mal la laissait
ce point indiffrente ?
Je n'ai jamais considr Ophlia comme une amie, admit Sabrina.
Bien. Au moins, vous n'tes pas dupe comme Edith et Jane. Moi, si
je restais dans son entourage, c'tait dans l'unique espoir que quelqu'un
oserait un jour la remettre sa place. J'aurais bien voulu voir a. Je
sais, cela peut paratre mesquin, mais je trouve qu'elle n'a pas eu ce
qu'elle mritait.
Peut-tre cela vous aidera-t-il de savoir que Duncan n'a jamais
voulu l'pouser.
Alors pourquoi lui avait-il donn ce rendez-vous galant ?
Ce n'tait rien de tel.
Voyons, Sabrina, ne soyez pas nave. Ophlia tait moiti
dshabille. Ils s'apprtaient se mettre au lit.
Dans une chambre qu'elle partageait avec d'autres filles? Quand
l'une d'entre elles pouvait arriver d'un moment l'autre?
Mavis frona les sourcils.
C'est vrai... je n'y avais pas pens. Alors que faisait-il l ?
Il tait furieux contre elle et voulait une explication, c'est du moins
ce qu'il m'a dit.

Cela ne m'tonne pas. Elle a le don de mettre les gens en rage, ce


qui les entrane des excs auxquels ils ne se livreraient jamais en
temps normal.
Sabrina rougit en songeant sa propre raction, cette nuit-l, aprs
qu'Ophlia l'eut mise en colre.
Bon, ils sont de nouveau fiancs, mais seulement parce qu'elle a
convaincu la famille de Duncan que vous alliez rpandre la nouvelle
partout. C'est pourquoi lord Neville vous fait rechercher. Il ne veut pas
de ce mariage. Duncan non plus mais il se sent coupable d'avoir agi
aussi inconsidrment. Il ne supporterait pas de briser la rputation
d'Ophlia, aussi accepte-t-il de l'pouser.
Seigneur Dieu ! Vous voulez dire qu'elle a eu gain de cause grce
moi? Que je lui ai amen Duncan sur un plateau d'argent? Oh, non,
non... Si c'est seulement pour cela qu'il l'pouse, alors il peut tre
tranquille. Jamais je ne parlerai qui que ce soit de ce que j'ai vu. Je
suis prte prserver sa rputation de malheur si, pour une fois, cela
peut empcher Ophlia d'obtenir ce qu'elle veut!
Soulage pour Duncan, Sabrina sourit.
J'tais sre que vous ragiriez ainsi.
Chapitre 46
Malgr tous les espoirs de Sabrina, ce ne fut pas Duncan qui,
brusquement, ouvrit la porte de leur prison, mais le quatrime
kidnappeur. C'tait le moins dpenaill, celui qui n'avait pas d'arme.
Du moins ne la montrait-il pas. Il semblait en tout cas moins
dangereux que ses complices.
Les mots qu'il pronona d'emble confirmrent d'ailleurs cette
impression.
Venez, mesdames, je viens vous sauver. Il y a une espce de gant
cossais qui se dchane en bas.
C'est un ami nous, rpondit Sabrina.
C'est bien ce que je craignais, dit-il en se mordant les lvres. Bon,
l'une de vous va m'accompagner, pour me protger. Srement pas
vous, Mam'zelle Pipelette.
Indigne par ce surnom, Sabrina rtorqua :

Vous avez caus assez de dsagrments mon amie, monsieur.


Cela ne vous suffit pas de l'avoir squestre ? Si vous voulez vous
sauver, je vous suggre la fentre.
Mais nous sommes l'tage !
Et alors? La chute sera beaucoup moins douloureuse que les poings
de Duncan McTavish.
Il se campa devant Sabrina.
coutez, c'est moi qui dcide ici, et j'ai la ferme intention de me
servir de l'une de vous pour m'en tirer. Pourquoi je me gnerais, vous
ne nous avez mme pas donn les quarante livres!
Oh, si c'est tout ce que vous voulez...
Sabrina n'essaya pas de finir sa phrase. Familiarise avec l'obscurit
qui rgnait dans la pice, Mavis avait trouv un objet lourd et,
revenant pas de loup derrire le brigand, elle lui en assena un bon
coup sur la tte. Il s'croula, inconscient.
Cela t'apprendra ne m'avoir apport que du pain et de l'eau !
Un sourire se dessinait sur les lvres de Sabrina quand la porte s'ouvrit
de nouveau. Cette fois, c'tait Duncan. Il jeta un coup d'il l'homme
tendu par terre.
Je croyais que vous deviez vous enfermer ici, dit-il d'un ton
accusateur.
C'est ce que j'ai fait, rpondit Sabrina, mal l'aise. J'ai oubli qu'il
avait la cl...
videmment, fit-il en portant l'homme sur ses paules. Suivez-moi,
ajouta-t-il en sortant. Newbolt est parti chercher les autorits.
Il va bien ?
Oui, seulement embarrass d'avoir laiss ces types prendre le
dessus aussi facilement. Pour tout vous dire, il s'en veut normment...
Avez-vous prvenu mes tantes que vous contrliez la situation ?
Tant que je n'avais pas trouv le quatrime, je n'allais pas quitter la
maison. D'autant plus que je ne sais mme pas o elles sont.
Elles sont dehors, dans notre voiture. J'y vais, s'cria-t-elle en
s'lanant vers la porte avant qu'il n'essaie de la retenir.
Elle mit un long moment calmer ses tantes qui, voyant le temps
passer, s'taient vraiment inquites. Enfin, elle parvint les persuader
que tout le monde allait bien. Sabrina comprit qu'elles taient
rassures quand elles commencrent se disputer: devaient-elles

rentrer tout de suite ou bien passer la nuit dans une auberge? Mais en
trouveraient-elles une cette heure de la nuit? Quelle ide...
Sabrina les laissa se quereller et courut vers la maison pour
tranquilliser Duncan en lui annonant que Mavis garderait le silence.
Peut-tre celle-ci l'avait-elle dj fait?
Elle fut surprise de le trouver seul au pied de l'escalier, le visage
dcompos. Elle s'alarma aussitt.
Que s'est-il pass?
Duncan la regarda peine.
Elle refuse de m'aider. Elle dira ce qu'elle a vu si je n'pouse pas
Ophlia.
Comment? Mais elle vient de m'assurer du contraire !
Elle vous a menti. Elle se rjouit de pouvoir aider Ophlia obtenir
ce qu'elle mrite. Ce sont ses propres termes. Et elle ne reviendra pas
sur sa dcision.
Sabrina s'assit sur une marche, tourdie.
Je ne comprends pas. Mavis a d'abord cru un rendez-vous galant,
quand elle vous a surpris dans la chambre d'Ophlia. Elle m'a dit
qu'elle s'tait sauve parce qu'elle tait effondre de constater
qu'Ophlia tait parvenue ses fins. Quand je lui ai donn la vraie
raison de votre prsence, elle m'a affirm qu'elle se tairait. Pourquoi at-elle chang d'avis, Duncan? Que lui avez-vous dit?
La vrit.
Ne la lui avais-je pas dj dite?
Oh, si, mais il restait un dtail dont je n'avais pas cru bon de vous
informer. J'avais oubli quel point Mavis dteste Ophlia. Je
comptais sur sa compassion mais son dsir de se venger d'Ophlia est
le plus fort.
Je ne comprends plus.
Mais si. Ophlia n'a plus aucune envie de m'pouser depuis que
Neville lui a dress un petit tableau de la vie qui l'attendait. Seul mon
titre l'intressait, Rafe avait raison. A prsent qu'Ophlia souhaiterait
rompre, Mavis veut ce mariage...
Sabrina ne savait plus si elle devait rire ou pleurer. Elle tait soulage
d'apprendre qu'Ophlia ne voulait pas de Duncan mais celle-ci allait
pourtant l'pouser, cause de la haine qu'elle suscitait.
Je vais parler Mavis.

Essayez, Sabrina, mais j'ai vu le triomphe clater dans ses yeux.


Cette fille a trouv son arme et elle n'est pas prs d'y renoncer.
Chapitre 47
Duncan avait raison. Mavis ne comptait pas revenir sur sa dcision.
Elle en voulait mme Sabrina qu'elle souponnait de lui avoir
dlibrment cach une part importante de la vrit, et refusa de la
croire quand celle-ci lui affirma qu'elle l'ignorait.
Sabrina tenta de lui faire entendre raison en lui faisant remarquer que
Duncan tait la victime innocente de cette histoire. A cet argument,
Mavis rtorqua que les hommes ne prenaient pas le mariage si
srieusement, que nombre d'entre eux ne se donnaient mme pas la
peine de cacher leurs infidlits.
Il aura des matresses qui le rendront heureux et sera envi d'avoir
pour pouse la plus belle femme de toute l'Angleterre, avait-elle
ajout. Pourquoi renoncerait-il une telle aubaine? Ce serait diffrent
s'il avait voulu en pouser une autre, mais puisque ce n'est pas le cas...
Cette rflexion n'avait pas t intentionnelle, mais elle atteignit
Sabrina en plein cur, lui rappelant la vanit de ses espoirs. Malgr
tout, Sabrina continua de plaider la cause de Duncan.
Elle fera de sa vie un enfer. Qui pourrait souhaiter passer le reste de
son existence avec elle?
A la place de son mari, je l'enverrais dans une rsidence lointaine
o je la ferais tenir enferme. C'est moi qui ferais de sa vie elle un
enfer, croyez-moi, et sans l'ombre d'un remords. J'espre que Duncan
McTavish sera assez intelligent pour se comporter de cette manire.
Rentrez chez vous, Sabrina. J'ai t sensible votre aide et vous en
remercie, mais vous perdez votre temps maintenant. .
Redescendre et, en gardant toute sa contenance, faire signe Duncan
que son dernier espoir venait de s'envoler fut l'une des preuves les
plus pnibles que Sabrina et endurer.
Le jeune homme ne parut pas surpris, comme s'il ne s'tait gure fait
d'illusions sur l'issue de l'entretien, mais il la serra contre lui, pour la
remercier d'avoir essay. Dans les bras de Duncan, contre son cur o
elle se trouvait sans doute pour la dernire fois, Sabrina crut dfaillir
de bonheur et de chagrin en mme temps.

Duncan et Raphael escortrent Sabrina et ses tantes dans leur propre


voiture, les deux vieilles dames ayant finalement renonc passer la
nuit Londres, malgr l'heure tardive. Sabrina, qui ignorait encore que
Raphael se trouvait l, le dcouvrit avec surprise, au moment du
dpart, tandis qu'il prenait place prs de Duncan. De l'attaque qu'il
avait subie, il lui restait un fort mal de tte dont il ne cessait de se
plaindre, mais heureusement sans gravit.
Le jour n'tait pas encore lev quand Sabrina se retrouva dans son lit.
Tout au long de la route, elle avait russi retenir ses larmes mais, ds
qu'elle posa la tte sur l'oreiller, sa souffrance s'pancha. D'un seul
coup toutes les motions vcues durant la semaine, puis la certitude
que Duncan serait mari dans quelques heures, la dvastrent par des
pleurs incontrlables.
Son rveil, dans l'aprs-midi, fut moins douloureux qu'elle ne l'aurait
cru. Elle l'aimerait toujours, quoi qu'il arrive, et elle avait mal mais,
aprs tout, elle avait toujours su qu'elle n'avait aucune chance auprs
de lui.
C'tait Archibald qui lui avait fait le plus de peine le jour o elle
l'avait rencontr Oxbow. Si Sabrina avait pu conserver quelques
illusions, le vieil homme s'tait bien charg de lui remettre les ides en
place ! Elle ne serait jamais rien d'autre qu'une amie pour Duncan. Et
cette amie-l avait manqu son mariage.
Archibald lui avait confi que son petit-fils aurait besoin d'elle,
aujourd'hui plus que jamais. Et Sabrina se rappelait la tristesse de
Duncan, la veille au soir, la pleur de son visage, quand il l'avait
attire contre lui pour la serrer dans ses bras.
Au moins, il fallait esprer que ses tantes avaient assist la
crmonie ! Mais, avec l'heure tardive laquelle elles s'taient
couches, les deux vieilles dames devaient tout juste se rveiller...
Duncan, lui, avait srement t tir du lit, ce matin. Le jour de ses
noces...
Quand Sabrina descendit, un peu plus tard, elle tomba sur Alice.
Ah ! tu es enfin leve ?
Oui. Etes-vous alles au mariage, Hilary et toi ?
Seigneur, non ! Nous avions besoin de dormir. Mais nous ne
manquerons pas de nous tenir informes. En attendant, tu as une
visite, dans le petit salon.

Dieu sait pourquoi, Sabrina s'imagina qu'il s'agissait d'Ophlia qui


venait lui crier son bonheur. Mais elle oubliait ce qu'elle avait appris
la veille. Ophlia ne voulait plus pouser Duncan. Voil une ralit
qui la dpassait. Comment une femme pouvait-elle ddaigner un
homme qui possdait toutes les qualits? Certes, Ophlia avait ses
propres priorits et Duncan n'en faisait pas partie.
Plus probablement, Ophlia devait venir se plaindre, songeait Sabrina,
et maudire un destin pour lequel elle-mme aurait donn n'importe
quoi. Cette fois, elle n'entrerait pas dans son jeu et ne ferait mme pas
l'effort de l'couter. Ophlia avait ruin sa vie, elle la jetterait dehors.
Forte de cette dtermination, Sabrina se trouva quelque peu
dcontenance quand elle dcouvrit Mavis, dans le petit salon. Sa
visiteuse semblait tout aussi embarrasse.
Sans doute venait-elle se justifier d'avoir refus d'aider Duncan, car sa
conscience devait dj la torturer. Quoi qu'elle dise, de toute faon,
c'tait trop tard.
Je suis venue vous prsenter des excuses, commena Mavis.
C'est inutile.
Je ne pense pas. Je n'aurais jamais fait ce que je vous ai dit, hier,
vous savez. Mais j'aurais au moins d laisser planer un doute, vous
empcher de penser le pire de moi.
De quoi parlez-vous donc ?
Mavis soupira.
J'ai simplement voulu savourer mon plaisir... J'avais le pouvoir de
dtruire le bonheur d'Ophlia et j'ai voulu lui faire peur, ne serait-ce
que quelques heures. Je tenais ce qu'elle sache que ses agissements
risquaient de se retourner contre elle.
Quelques heures ?
Oui, j'ai dcid de m'arrter Summers Glade, aujourd'hui, avant
de rentrer Londres. Je compte dire a Duncan qu'il n'a pas besoin de
l'pouser. Que je garderai le silence. Rpandre la nouvelle et dtruire
la rputation d'Ophlia ne me rendra pas plus heureuse, et l'ide de me
comporter comme elle me rvulse tellement que je serais bien
incapable de m'y rsoudre.
Sabrina faillit laisser exploser son soulagement, mais elle ne voulait
pas que Mavis sache combien le bonheur de Duncan comptait pour
elle.
Alors, vous avez parl Duncan ?

Eh bien, non. Je voudrais que vous veniez avec moi. Je crains qu'il
ne m'en veuille un peu de l'avoir laiss croire qu'il devait pouser cette
sorcire.
Aprs le soulagement, Sabrina eut l'impression qu'un gouffre s'ouvrait
devant elle.
Vous ne saviez donc pas que le mariage tait prvu pour ce matin?
demanda-t-elle d'une voix blanche.
Mavis blmit.
Comment ? Mais il faut trois semaines pour publier les bans !
Pas avec une drogation, et lord Neville devait en avoir une,
apparemment. Etant donn son grand ge, il ne voulait pas perdre de
temps, une fois que Duncan aurait choisi sa femme. D'ailleurs, avec
cette menace du scandale, il a d faire encore plus vite, puisqu'il
ignorait que vous aviez dcid de vous taire...
Oh! mon Dieu, si j'avais su... Jamais je ne me le pardonnerai.
En temps normal, Sabrina aurait tent de la rconforter. Mais l'ide
que cette fille avait bris la vie de Duncan la mettait au supplice et sa
nature compatissante cda la place au ressentiment.
Peut-tre n'est-il pas trop tard, continua Mavis avec espoir.
Ils sont maris, prsent, et il est trop tard.
Bon, mais il y a un moyen d'annuler ce mariage, ds l'instant o il
n'a pas t consomm. Et pourquoi le serait-il puisqu'ils ne s'aiment
pas ? Ils obtiendront facilement une annulation. C'est une solution plus
acceptable que le divorce.
Sous quel prtexte la demanderaient-ils ?
Mavis eut un geste d'impatience.
Je ne sais pas mais je suis sre qu'il y a un moyen. Les parents
d'Ophlia ne voyaient peut-tre pas cette union d'un trs bon il. Ils
pourraient invoquer le fait que leur fille s'est marie sans leur
permission ?
Alors qu'ils assistaient la crmonie ?
Sabrina, votre scepticisme ne m'aide pas! Nous devons au moins
leur faire savoir que c'est une solution envisager, et cela avant que ce
mariage puisse tre consomm.
Nous? Sabrina trouvait cette ide ridicule. Les parents d'Ophlia
tenaient cette alliance, parce qu'elle tait prestigieuse. Quant elle,
elle tait au dsespoir. Personne n'avait song prvenir Mavis que la

crmonie avait lieu ce matin. Et Duncan se retrouvait pieds et poings


lis pour l'ternit, cause d'un oubli aussi stupide !
Chapitre 48
La fte du mariage battait toujours son plein quand Sabrina et Mavis
arrivrent Summers Glade, quoique quelques invits aient dj
commenc prendre cong. Dsireuses de ne pas se faire remarquer,
les deux jeunes filles profitrent du dpart d'un petit groupe pour se
faufiler dans la maison.
Elles attirrent toutefois l'attention de Raphal Locke, trs lgant
dans son smoking. Un verre la main et appuy contre l'encadrement
de la porte de la salle de rception, il avait les yeux rouges, mais cette
particularit pouvait tre attribue une nuit blanche, tout autant qu'
un abus d'alcool. Pourtant, il semblait se tenir au chambranle.
C'est maintenant que vous arrivez? Je sais que certaines femmes se
plaisent tre en retard pour russir leur entre, mais on peut dire que
vous n'y tes pas alles de main morte !
Raphal avait fait cette rflexion suffisamment haut pour que toutes
les personnes runies dans le vestibule l'entendent. Sabrina et Mavis,
qui se trouvaient dj fort embarrasses de n'tre ni l'une ni l'autre
dans une tenue convenant un mariage, s'empourprrent violemment.
Mavis portait une tenue de voyage et Sabrina une robe simple sous
son manteau de tous les jours. Elles n'avaient pas voulu s'habiller pour
ne pas perdre davantage de temps, aussi auraient-elles prfr passer
inaperues.
Pour ne pas avoir crier, Sabrina franchit la distance qui la sparait du
futur duc et rtorqua schement :
Sachez que nous ne sommes pas venues pour faire honneur la
crmonie mais pour proposer une solution susceptible d'annuler ce
qui n'a pas t dsir. Personnellement, je pense que c'est une perte de
temps mais Mavis tient faire amende honorable, alors nous voil. Et
vous n'tes pas oblig d'attirer l'attention sur nous. Merci.
Elle avait murmur mais sur un ton tellement rprobateur qu'un large
sourire s'tait panoui sur le visage de Raphal.
J'adore les devinettes ! Combien de solutions suis-je autoris
proposer pour essayer de comprendre ce que vous manigancez ?
C'tait bien ce qu'elle pensait, il tait ivre.

Tsss... Ils sont toujours l, n'est-ce pas? Ne me dites pas qu'ils sont
dj partis en voyage de noces ?
Si vous voulez parler des maris, ils sont l, oui, en train de broyer
du noir chacun de leur ct. Ophlia doit bouder dans sa chambre et je
crois que Duncan a entam sa thrapie par le brandy. S'il doit se
marier aujourd'hui, il est dtermin ne pas s'en souvenir.
Sabrina pensait plutt que c'tait Rafe qui ne se rappellerait pas cette
journe.
Que voulez-vous dire par s'il doit se marier ?
Que le mariage n'a pas encore eu lieu, bien sr, rpondit-il avec
nonchalance.
Sabrina pensa qu'elle avait mal compris.
Ils ne sont pas encore maris, c'est a?
Non, pas encore, dit-il en souriant.
Elle lui rendit son sourire, cette fois, s'abandonnant avec bonheur au
sentiment de lgret qui l'envahissait. Mais elle s'attendait si peu
une telle nouvelle que les doutes revinrent aussitt.
Que s'est-il pass? Je les croyais tous d'accord pour qu'aucun
ajournement ne vienne plus mettre la rputation d'Ophlia en pril.
C'tait en effet leur ide, mais il ne s'agit pas vraiment d'un
ajournement. D'aprs ce que j'ai compris, Neville a t si du, ce
matin, quand il a appris que Mavis ne tiendrait pas sa langue, qu'il a eu
une attaque au moment o la crmonie commenait. Je me suis dit
que cette crise tombait point nomm. On l'a mont dans sa chambre
et on a appel le mdecin.
Vous pensez qu'il s'agit d'une crise de convenance ?
Eh bien, depuis que Duncan a laiss chapper que ses grands-pres
s'taient disputs pour savoir lequel des deux aurait l'honneur de
s'vanouir, oui, j'en suis sr.
Oh... s'exclama Sabrina qui ne parvenait pas croire que le trs
estim lord Neville pouvait se livrer ce genre de supercherie.
La sentant sceptique, Raphal ajouta:
Il a juste tent de gagner du temps. Neville pense que, s'il pouvait
parler lui-mme Mavis, il saurait lui faire entendre raison. Il a
envoy quelqu'un la chercher Manchester ds qu'il a su o elle se
trouvait. Pas mal, de l'avoir ramene vous-mme !
Heureusement, toujours prs de la porte d'entre, Mavis ne les
entendait pas.

Je ne l'ai pas ramene, c'est elle qui m'a presque trane ici de
force. Elle tait dsespre d'apprendre qu'il tait trop tard pour
rparer les dgts et elle voulait suggrer une annulation.
Trop tard? La nuit dernire, j'avais cru comprendre qu'elle tait
dtermine se venger d'Ophlia. Elle a donc chang d'avis ?
Elle voulait seulement qu'Ophlia se croie condamne pouser
Duncan pendant quelques heures encore.
Pas trs charitable de sa part, dans la mesure o Duncan est
impliqu dans l'histoire.
C'est vrai, mais je la comprends mieux maintenant que je sais
pourquoi elle mprise Ophlia ce point. De plus, elle ignorait que le
mariage devait avoir lieu ce matin. Elle pensait avoir encore le temps
de rvler qu'elle tait d'accord pour se taire.
Raphal secoua la tte d'un air bahi.
Vous allez finir par vous faire des cheveux blancs, Sabrina.
La jeune fille s'claircit la gorge puis se mit sourire.
Le gris a toujours t ma couleur prfre.
Raphal s'esclaffa sans retenue. Il n'aurait pas d, dans une maison o
chacun attendait des nouvelles du mourant d'un instant l'autre, et
d'innombrables regards convergrent sur eux.
Dans son brit, Raphael he s'en rendit pas compte mais Sabrina
frmit de se sentir la cible de la dsapprobation gnrale. Elle se
rfugia dans l'encoignure.
Elle en voulait Raphael, mais elle-mme n'avait pu rsister l'envie
de le faire rire. Il y avait si longtemps qu'elle n'avait pas plaisant. Au
fond, cela signifiait qu'elle redevenait elle-mme et que cette priode
de dsespoir o elle avait sombr dernirement tait en passe de
s'achever...
Chapitre 49
Quand Duncan entendit l'clat de rire dans l'entre, il voulut tout de
suite savoir quelle en tait la cause. N'importe quelle distraction lui
semblait bonne, aujourd'hui, du moment qu'elle l'empchait de se
morfondre attendre que le mariage ait lieu, ou plus exactement
faire semblant d'attendre, car il savait que la crmonie n'tait pas prs
de commencer.

Neville n'avait pas l'intention de se remettre avant d'avoir parl


Mavis Newbolt. S'il n'y parvenait pas, il obligerait le pre de celle-ci
user de l'autorit parentale pour obtenir le silence de sa fille. Hlas, la
demoiselle en question demeurait introuvable. Duncan ne se faisait
aucune illusion. Le pre de Mavis tait connu pour tre un homme peu
coopratif et Mavis ne changerait pas d'avis. Quant Neville, il
comptait trop sur le pouvoir inhrent sa position pour accomplir des
merveilles.
Il suffisait que Mavis parle une seule personne, ou seulement qu'elle
prtende l'avoir fait, pour que tous les efforts de Neville fussent
rduits nant.
Mais dans la situation o Duncan se trouvait, tout dlai tait le
bienvenu, mme s'il tait d une mise en scne dont aucun de ses
grands-pres n'avait d'ailleurs cru bon de l'informer. Une fois de plus,
ils dcidaient pour lui...
Finalement, Archie n'avait jamais cess de considrer Duncan comme
un petit garon. Le problme tait que Duncan l'aimait trop pour le lui
reprocher et risquer de lui causer du chagrin. Neville, en revanche, ne
lui inspirait pas les mmes sentiments. Pourtant, il avait agi diverses
reprises de telle faon que Duncan se sentait redevable envers lui.
Ainsi, contrairement Archie, Neville ne s'tait pas plaint quand
Duncan avait rompu les premires fianailles. Il lui avait mme
confi, au vu des derniers vnements, que si vraiment ce mariage
s'avrait au-dessus de ses forces, il trouverait une solution...
Mais la gratitude de Duncan envers le vieil homme ne transformait
pas ses sentiments pour lui. Qu'il se comportt aujourd'hui comme un
vrai grand-pre ne changeait rien au fait que, pendant vingt et un ans,
il ne s'tait pas souci de connatre son petit-fils.
Duncan posa son verre de brandy et se dirigea vers le vestibule. Il
avait eu l'intention de boire pour oublier mais le brandy ne produisait
aucun effet sur lui, aujourd'hui. En tout cas, il se flicita d'avoir toutes
ses facults quand il aperut Sabrina et Raphal.
Il comprenait maintenant pourquoi Raphal avait ri, tout en ressentant
une pointe de jalousie de ne pas avoir t lui-mme l'objet de cette
attention. Ah! Sabrina et son sixime sens ds qu'il s'agissait d'gayer
une humeur morose.
Je ne m'attendais pas vous voir aujourd'hui, lui dit-il

Elle lui offrit l'un de ses sourires radieux, de ceux qu'il aimait tant
mais dont il n'avait plus t gratifi depuis ses deuximes fianailles
avec Ophlia. Malgr tout, ce bonheur apparent de la jeune fille lui
parut dplac, au vu des circonstances.
Tout autant que sa repartie :
Nous sommes toujours amis, n'est-ce pas?
Je commenais me le demander, rpondit-il prudemment,
s'efforant de cacher sa perplexit.
Sabrina continuait de lui sourire joyeusement, ce qui acheva de le
dconcerter. Pourquoi tait-elle soudain si heureuse? Parce qu'elle
venait d'apprendre qu'il n'tait pas encore mari? S'imaginait-elle
vraiment que Neville aboutirait quelque chose, alors qu'elle-mme
avait tent en vain de raisonner Mavis, la veille ?
Il perdit patience quand il s'aperut que Raphal arborait lui aussi un
visage rjoui.
Bon, qu'est-ce que vous avez glousser comme des chrubins, la
fin?
Raphal prit un air indign.
Quelle comparaison, franchement...
L'image des chrubins ne me dplat pas, personnellement, le
coupa Sabrina. Je me vois trs bien voletant de-ci, de-l, et tirant des
flches de gaiet sur tout ce petit monde.
Raphal roula de grands yeux, Duncan rougit et Sabrina clata
franchement de rire. Mais elle eut piti de Duncan et lui expliqua :
J'ai une bonne nouvelle... une excellente nouvelle, mme.
Elle se mit soudain se mordre les lvres d'un air soucieux.
Quoique, reprit-elle, cette bonne nouvelle comporte aussi sa part de
dsagrments.
Quels dsagrments ?
Eh bien, vous allez devoir repartir la chasse l'pouse, ce qui n'a
pas sembl vous amuser, la premire fois.
Duncan soupira en comprenant enfin quoi elle faisait allusion.
Sabrina, ce que Neville a fait ne nous garantit rien du tout.
a, c'tait votre nouvelle vous. La mienne, c'est que Mavis a eu
des remords. Elle n'a aucune intention de vous voir pouser Ophlia
par sa faute.

Duncan ne parvenait pas la croire, quand enfin il aperut Mavis.


Toujours prs de la porte d'entre, celle-ci semblait affreusement mal
l'aise.
Allez la rassurer, murmura Sabrina. Elle croit que vous tes dj
mari et qu'elle est arrive trop tard. Elle voulait seulement laisser
Ophlia souffrir un peu plus longtemps.
Ophlia et moi, par la mme occasion.
Non, pas vous. C'est pourquoi elle est venue, dans l'intention de
vous sortir de ce mauvais pas. Comptant sur le dlai ncessaire aux
bans, elle ne pensait pas que la crmonie devait avoir lieu ce matin.
Pourquoi est-elle encore l, si elle croit que le mariage est conclu ?
Elle voulait suggrer une annulation. En ce qui me concerne, je n'y
comptais pas trop dans la mesure o les parents d'Ophlia auraient t
trop contents de vous avoir pour gendre. Mais cela n'a plus
d'importance, grce l'ingniosit de Neville. C'est fini, Duncan.
Incapable de contenir l'explosion de joie que cette nouvelle lui
apportait, il saisit Sabrina et la serra contre lui durant quelques instants
prcieux entre tous. Quand soudain, la voix glaciale d'Ophlia qui
descendait l'escalier derrire eux interrompit leur treinte. Ils se
sparrent.
Vous pourriez au moins jouer les gentlemen et attendre que cette
farce soit officiellement termine pour montrer qui vont vos
vritables sentiments. Mais il ne faut pas demander quelqu'un qui
dbarque dans la civilisation de savoir ce qu'est la courtoisie.
Chapitre 50
Duncan se tourna lentement vers Ophlia qui s'tait arrte au milieu
de l'escalier. Sa remarque le mettait hors de lui, mais il se contint en
songeant que son calvaire touchait sa fin, dsormais.
Il lui rpondit sur un ton plus mprisant que furieux.
Ma petite, si j'tais le barbare que vous dites, et quand bien mme
cette assemble tout entire m'aurait surpris dans votre lit, je n'aurais
pas accept de me fiancer nouveau avec vous pour protger votre
rputation.
Mais si vous en tes l, c'est votre faute ! lui rappela-t-elle en
rougissant sous l'effet de sa franchise.

Tiens, tiens, parce que la notion de faute signifie quelque chose


pour un barbare ?
Bon. Vous n'tes pas un barbare.
Quelle journe! A marquer d'une pierre blanche, intervint Raphal
avec un petit rire. La reine de glace s'est rtracte !
Ophlia se tourna vers lui, mais au passage, son regard charg de
mpris accrocha Mavis, l'autre bout de la pice. Un hoquet de
surprise lui chappa. Oubliant compltement le trio rassembl au bas
des marches, qui lui embota le pas aussitt, elle acheva de descendre
et fondit sur la malheureuse.
Mavis, je savais que tu viendrais avant qu'il ne soit trop tard et que
tu me pardonnerais, au nom de notre vieille amiti. Tu ne pouvais me
laisser souffrir toute ma vie pour quelques paroles malheureuses que
je ne pensais mme pas.
Duncan leva les yeux au ciel en entendant comment Ophlia voyait ce
qu'aurait t sa vie avec lui. Mavis, de son ct, avait l'air
compltement dsorient.
Avant qu'il ne soit trop tard? rpta-t-elle. Elle jeta un regard
interrogateur Sabrina qui lui sourit en hochant la tte. Les paules de
Mavis semblrent se dtendre, comme si on venait de les allger d'un
grand poids. Puis elle se rendit compte que tout tait de nouveau entre
ses mains, et qu'elle pouvait encore s'amuser un peu.
Tu pensais que nous tions dj maris? Alors... tu es venue
savourer ta vengeance, c'est a? souffla Ophlia.
Tu veux dire exulter ? Me repatre du spectacle ? Mais, Ophlia, je
ne suis pas comme toi, tu sais, et puis tu t'y entends si bien que je n'ai
pas la moindre chance de t'galer en la matire.
Ophlia frmit mais elle n'osa rpondre l'insulte. Il lui fallut mme
quelques secondes pour se remettre, durant lesquelles elle calcula
qu'elle avait encore besoin de Mavis. Elle n'obtiendrait pas sa
coopration si elle la blessait.
Alors que fais-tu l ?
Comme tu viens de le comprendre, je pensais que le mariage avait
eu lieu. N'est-il pas normal que je sois venue fliciter l'heureux
couple?
Heureux? Alors que nous nous mprisons mutuellement ?
Mavis prit un air incrdule.

Tu veux dire qu'il existe un homme qui n'est pas bat d'adoration
devant toi? Mais c'est impensable ! s'cria-t-elle avec emphase.
Ophlia baissa la voix pour que Mavis soit la seule l'entendre :
Il n'est pas anglais, murmura-t-elle, comme si ce constat suffisait
tout expliquer.
Tant mieux pour lui, si c'est ce qui l'empche de se laisser aveugler
par toi.
Et ce n'est pas le moindre de ses mrites, glissa Raphal, tout
sourire.
Ophlia, semblant brusquement se souvenir de leur prsence, se
tourna vers Raphal.
Vous permettez? Il s'agit ici d'une conversation prive.
Je vous en prie, trs chre. Seulement je ne m'en irai pas pour
autant. Je ne manquerais a pour rien au monde.
Manquer quoi? De me voir terre? Vous me dtestez donc tous
ce point ?
Personne ne prit la peine de la dtromper et Ophlia rougit sous
l'affront. Elle aurait fui depuis longtemps, si elle n'avait pas eu besoin
de regagner les faveurs de Mavis. Ophlia se tourna rsolument vers
elle en ignorant les trois autres, mais au regard de celle-ci, elle comprit
qu'elle avait peut-tre mal jou.
Deux hommes, Ophlia ! s'exclama Mavis en feignant l'incrdulit.
Deux hommes qui ne sont pas en adoration devant toi ! Cela ne te met
pas sur la piste ?
Mais de quoi parles-tu prsent ? demanda Ophlia avec
impatience.
Et si cela ne venait pas d'eux, mais de toi ? Si tu avais fait un faux
pas, Phli ? continua Mavis en utilisant ce surnom de petite fille
qu'Ophlia dtestait. Tu as malencontreusement rvl tous celle que
tu tais vraiment, et tu n'abuseras plus personne avec tes grands airs.
Tout le monde n'est pas aussi aveugle que tu le crois. Certains ont vu
tout de suite que tu n'tais qu'un cur de pierre.
Cette fois, Ophlia ne put retenir une exclamation touffe.
Duncan commenait se sentir mal l'aise. entendre Mavis, il avait
du mal croire qu'elle accepterait de se taire. Si Sabrina ne le lui avait
assur, cette conversation entre les deux femmes lui aurait port le
coup de grce. Mavis assouvissait sa haine avec tant de hargne qu'il
prit presque la belle blonde en piti.

Tu as dcid de m'insulter? dit Ophlia d'une toute petite voix qui


se brisa un instant, juste assez pour que tout le monde l'entende.
Mavis ne se laissa pas impressionner. Elle n'en avait pas termin avec
Ophlia et entendait aller au bout de sa vengeance.
Depuis quand la vrit est-elle une insulte ?
D'accord, je suis la personne la plus mprisable qui soit. Cela vous
parat tous tellement vident que ce doit tre vrai.
Elle semblait au bord des larmes, prsent, mais Mavis ne flancha
pas.
Oh ! pargne-nous tes manuvres tellement prouves ! Tu ne
m'abuses pas, Pheli. Tu oublies que je te connais bien. Tu es prte
toutes les comdies pour te tirer d'affaire.
Je te connais, moi aussi, et je sais que tu regretteras ce que tu es en
train de faire. Tu n'es pas d'une nature vindicative, Mavis. La
mansutude te convient mieux...
Je t'ai pardonn, une fois, la coupa schement Mavis. Cela a-t-il
chang quoi que ce soit ton comportement? Cela t'a-t-il empche de
ruiner la vie de certains, comme tu as ruin la mienne ?
- Je croyais que tu avais admis qu'Alexander n'tait pas l'homme
qu'il te fallait.
Tu as essay de me le faire croire, mais cela n'a pas march. Je ne
me remettrai jamais de cette perte. Au lieu de la surmonter, je suis
devenue tellement amre que je ne me reconnais plus. Et si je tolre ta
prsence en ce moment, c'est uniquement parce que j'attends depuis
longtemps d'assister ta chute.
Cette fois, Ophlia parut surprise.
Mavis, tu ne peux pas me har ce point!
Ah non? Tu ne te rends donc pas compte que personne ne t'aime?
Tu n'as pas une seule vritable amie.
Ce n'est pas vrai... Jane et Edith sont toujours mes amies.
Vraiment ? Alors pourquoi ne sont-elles pas venues ton mariage ?
Ophlia observa un silence loquent. Son expression pitoyable tint
lieu de rponse. Triomphante, Mavis souriait.
C'est bien ce que je pensais, continua-t-elle, mme Jane et Edith
ont fini par te percer jour. Et comment aurait-il pu en tre autrement
quand tu m'as fustige devant elles? Moi, ton amie d'enfance. Tu as
perdu leur confiance.
Ce n'est pas vrai.

d'autres, Ophlia, mais pas moi! Tu oublies que j'tais l les


nombreuses fois o tu as retourn ta langue de vipre contre elles. Et
pourquoi? Pour des broutilles qui avaient eu le malheur de te vexer.
Parce que tout ce qui ne tourne pas exclusivement autour de toi est un
affront.
Je n'y peux rien, c'est mon caractre.
Et tu n'essaieras jamais de le changer. Tu prfres te trouver des
excuses pour justifier tes perfidies. Tu te comportes comme une
enfant, Pheli, et tu te complais dans ce rle. Tu ne crois pas qu'il serait
temps de grandir?
En effet. Tu as t trs claire, Mavis.
Suffisamment pour t'ouvrir les yeux? J'en doute. Tu me traiteras
d'idiote et de menteuse et tu continueras te prendre pour le centre du
monde.
Je ne vois pas comment je pourrais me prendre pour le centre du
monde quand je suis cloue ici... Mavis, je t'en supplie... voil, je l'ai
dit. C'est pour cela que tu es venue? Pour m'entendre te supplier? Tu
es contente? Je t'en prie, ne m'oblige pas pouser un homme qui me
mprise.
Mavis secoua la tte d'un air cur.
Tu vois combien tu es gocentrique, Pheli ? Il ne t'a jamais travers
l'esprit que j'tais venue pour lord Duncan? Eh bien, c'est le cas,
figure-toi. Je suis l pour lui pargner une tragdie, celle de devoir
t'pouser. Parce que toi, tu pourrais te noyer devant moi que je ne te
tendrais pas la main.
Puis Mavis tourna le dos Ophlia et s'adressa Duncan comme si
son ancienne amie n'avait jamais exist.
Lord Duncan, je suis dsole, vraiment dsole de ne pas vous
avoir rassur sur mes intentions, la nuit dernire.
Ne vous inquitez pas pour a, rpondit Duncan, le sourire aux
lvres. L'intensit de mon soulagement dpasse toute autre
considration. Merci infiniment.
Mavis hocha lgrement la tte, puis se tourna vers Sabrina dont elle
prit les mains dans les siennes.
Merci de m'avoir rappel combien l'amiti vritable pouvait
rchauffer le cur. Je serais fire que vous acceptiez d'tre mon amie.
Vous voulez bien ?
Certainement, mais... vous devez partir?

Oui. Je ne peux retarder plus longtemps le moment de rentrer chez


moi. J'imagine que mon pre a prpar une longue liste de punitions
mon intention, et je les mrite toutes.
Ophlia, pendant ces changes, tenta de s'loigner discrtement vers
un endroit tranquille o elle pourrait laisser couler ses larmes. Elle
gravit l'escalier en toute hte mais au dtour du palier, elle se heurta
Raphal Locke.
Il s'tait clips juste avant elle, dans l'intention de lui parler en tte-tte. Il savait qu'elle monterait et il la guettait.
Il voulait lui dire ce qu'il pensait d'elle: elle avait l'air si inconsciente
et, finalement, si peu dsole de tous les problmes qu'elle avait
causs. Aussi fut-il surpris de voir des larmes sur son beau visage.
Mon Dieu, mais elles sont relles, on dirait ! s'exclama-t-il en
effleurant sa joue mouille d'un doigt. Et vous ne cherchez pas de
tmoin? Je suis impressionn.
Laissez-moi...
Il n'en fit rien. Au lieu de cela, contre toute attente et s'tonnant luimme, il l'attira contre lui pour la laisser pleurer sur son paule.
Consoler les jeunes filles plores faisait partie de ses travers, mais
cette fois il risquait de le regretter.
Pourtant, il n'eut pas le cur de la repousser.
Chapitre 51
Surprenante, la vitesse avec laquelle Neville se remit de son attaque
ds qu'il fut inform de la brve visite de Mavis Newbolt ! Il eut
mme la force de descendre annoncer que les deux fiancs, d'un
commun accord cette fois, mettaient fin leur engagement. Aprs
quoi, il mit gentiment ses invits dehors. Son tact et sa diplomatie
dissimulaient peine le plaisir secret qu'il prouvait.
Le soir mme, Summers Glade retrouvait son calme habituel. Il ne
restait qu'un hte indsirable, que le marquis ne pouvait cependant pas
congdier tant que Duncan n'aurait pas trouv une pouse convenable.
L'indsirable en question s'assit en face de Neville, la table du dner.
Ils prenaient l'apritif en attendant Duncan.
D'une certaine manire, Ophlia, pour laquelle ils partageaient la
mme aversion, avait constitu entre eux un terrain d'entente.
Malheureusement, la trve touchait sa fin. Ils se flicitrent,

admirent que Mavis Newbolt tait une fille patante, puis ils reprirent
leur affrontement au sujet du mariage de Duncan.
Il faudrait qu'il aille Londres, suggra Neville.
Vous plaisantez ? Il parat que c'est une ville de perdition, grogna
Archie.
Sur ce point, Londres n'est srement pas diffrente d'Edimbourg.
Qu'en savez-vous ? Vous n'y avez jamais mis les pieds.
Parce que vous avez mis les vtres Londres, peut-tre. Quand a?
Peu importe, luda Archie, irrit. Toutes les grandes villes sont des
lieux de perdition, c'est connu. Si vous organisiez une nouvelle petite
fte ici ?
Cette maison ne subira pas une nouvelle invasion, rpliqua Neville
d'un ton sans rplique. Ce serait d'autant plus inutile que la saison
mondaine bat son plein Londres. Nous pourrions facilement obtenir
des invitations pour le petit, ensuite les choses se feraient
naturellement.
Il y a trop de filles dans une aussi grande ville. Comment voulezvous qu'il arrive choisir parmi tant de...
Archibald, n'avons-nous pas dj eu cette discussion? Il se trouve,
et c'est incontestable, que Londres runit toutes les jeunes filles
marier ds la saison des bals. Si tous les Anglais, moi compris, ont
trouv leur femme en ces occasions depuis des lustres, pourquoi
Duncan n'y parviendrait-il pas? Et puis, personne ne vous demande de
l'accompagner.
Parce que vous, vous en avez l'intention?
Cette seule pense fit frmir Neville.
Srement pas. Mais je songeais demander ce service au jeune
Locke. Ils semblent avoir sympathis, Duncan et lui. Il saura o
emmener Duncan et le prsentera aux personnes qui conviennent.
Duncan, entrant alors dans la pice, surprit la fin de leur conversation.
S'il y a quelque chose demander l'un de mes amis, je m'en
chargerai. Il est temps que vous compreniez, tous les deux, que je ne
suis plus un enfant et que je suis assez grand pour me dbrouiller tout
seul. Quant Rafe, il est loin d'tre mon ami, mais que vouliez-vous
que je lui demande ?
De t'introduire dans le monde londonien.
Alors qu'il s'apprtait s'asseoir avec eux, Duncan se figea.

Que diable irais-je faire l-bas? Archie, tu m'as dit toi-mme qu'il
n'y avait pas plus mal fam et qu'aucun homme sens ne s'aventurerait
l-bas.
Mal l'aise, Archie toussota.
Eh bien, que ce soit le cas ou non, Neville affirme que c'est l-bas
que tu trouveras une pouse. J'ai bien peur qu'il ait raison.
Il s'attira un coup d'il tonn de Neville mais continua,
imperturbable.
Nous avons malencontreusement perdu du temps mais tu n'ignores
pas nos proccupations.
Dans ce cas, tranquillisez-vous tous les deux, rpondit Duncan. J'ai
dj fait mon choix, si toutefois elle veut bien de moi.
Qui est-ce? s'tonna Archie.
Neville ne partagea pas sa surprise. Il savait de qui il s'agissait et, pour
marquer sa dsapprobation, il cacha son visage dans ses mains.
Elle n'a pas de titre. Tu peux trouver mieux, dit-il.
Mais de qui parlez-vous? insista Archie en fixant Neville qui
semblait au courant de choses dont il n'avait pas pris la peine de
l'informer.
Duncan rpondit la place du marquis.
De Sabrina Lambert, bien sr.
Les sourcils broussailleux d'Archibald se haussrent presque jusqu' la
naissance de ses cheveux.
Mais cette fille est une amie. On n'pouse pas ses amies.
Je voulais que tu te maries vite mais ce n'est pas une raison pour le
faire stupidement, renchrit Neville.
Duncan se contenta de sourire.
Et si j'prouvais pour elle plus que de l'amiti?
Tu m'as assur du contraire, si tu te souviens bien, intervint Archie.
Et puis elle n'est mme pas jolie. Il n'y a rien de mal aimer une amie,
mais de l l'pouser..,
Archie, sa beaut intrieure dpasse tout ce que j'aurais pu
imaginer. Et puis tu t'es laiss blouir par Ophlia qui ne m'a jamais
impressionn, moi. Personnellement, je trouve Sabrina charmante.
Pour tout te dire, elle est parfaite mes yeux.
Elle a certainement des qualits, admit Neville. Mais un scandale la
poursuit dont elle ne se dbarrassera jamais.

Un scandale ridicule et dnu de fondement, rectifia Duncan. Ces


rumeurs de bas tage vous effraient, Neville ?
Pas du tout. Je suis le premier admettre qu'elles sont parfaitement
ridicules. Il n'en reste pas moins qu'on s'en passerait bien. Toutefois, si
tu me dis que tu es amoureux de cette jeune fille, eh bien... pouse-la.
Nom d'un chien! explosa Archie. Vous n'allez pas encourager le
petit faire une btise pareille ?
Une fois de plus, Duncan s'tonna de constater que Neville tait de
son ct, bien qu'il et exprim ses rserves. Quant la raction
d'Archie, elle ne le surprenait pas le moins du monde.
Archie, dit-il, tu m'as fait confiance en me laissant mener tes
nombreuses affaires, n'est-ce pas? Alors fais-moi confiance
aujourd'hui. Je suis seul juge de mes sentiments et je sais ce que je
veux. D'ailleurs, je vais de ce pas lui rendre visite.
Archibald s'effondra sur la table ds que son petit-fils eut quitt la
pice. Nullement impressionn par cette raction thtrale, Neville
chassa les domestiques qui choisirent ce moment-l pour apporter le
dner. Pour l'heure, un verre lui semblait plus appropri au rconfort
de son hte.
Vous prenez les choses trop au tragique, lui dit-il ds qu'ils furent
seuls.
Archie releva la tte.
Vous ne voyez donc pas qu'il s'apprte commettre une norme
erreur ?
Pas s'il aime cette jeune fille.
Justement, tout le problme est l. Il l'aime. Mais un homme n'a
pas aimer sa femme de cette manire-l, non ?
L'amour, c'est l'amour... commena Neville.
Non, il y a plusieurs formes d'amour, l'interrompit Archie, les nerfs
vif. Elle est son amie, sa trs chre amie. Mais comme c'est une
femme et qu'il prouve pour elle de forts sentiments, il mlange tout et
croit qu'il s'agit d'amour.
Et si vous vous trompiez ?
Non, je le connais. Il a manqu d'amis toute sa vie, alors il est prt
faire n'importe quoi pour prserver cette toute nouvelle amiti. Il
s'imagine qu'en pousant Sabrina, il ne la perdra pas, ce qui est vrai,
mais il ne sera pas heureux pour autant. D'ailleurs, il s'en rendra

compte ds la nuit de noces. Quand viendra l'heure d'aller au lit, il


prfrera jouer aux dames ou au whist avec elle.
Incapable de s'en empcher, Neville clata de rire.
Vraiment, Archibald, votre faon de penser est tout simplement
ahurissante. L'ide ne vous a jamais effleur que ce qui a commenc
comme une amiti a peut-tre dj volu vers autre chose ? Quelque
chose de bien plus profond ? L'amour ne nat pas forcment au
premier regard, vous savez.
Pour l'amour vous avez raison. Mais le dsir? C'est simple: vous en
prouvez ou vous n'en prouvez pas. Et Duncan ne dsire pas cette
petite. Quel avenir aurait un mariage qui ne se fonderait pas sur une
saine attirance physique? Mme cette sorte d'amour dont vous parlez
commence par le dsir. Sans lui, aucun sentiment ne dure bien
longtemps.
Neville leva les yeux au ciel.
Ce n'est pas Duncan qu'Ophlia Reid aurait d traiter de barbare,
mais vous. Les sentiments peuvent se transformer, Archibald. Les
amis devenir des amants, les ennemis des amis, et vice versa. Si tout
tait aussi simple que vous le dites, le monde serait terriblement
ennuyeux.
Chapitre 52
Quand Duncan se prsenta chez les Lambert, tante Alice l'accueillit
avec un regard rprobateur. En effet, l'heure tardive ne convenait pas
une visite mais le jeune homme plaida sa cause et promit qu'il ne
serait pas long. La vieille dame finit par se laisser flchir et
l'introduisit dans la salle manger, qui donnait sur le jardin. Par la
fentre, elle lui montra Sabrina.
Celle-ci, emmitoufle dans un gros manteau, tait assise sur un banc
de pierre, au clair de lune. Duncan ne s'en tonna pas. Cela lui
ressemblait tellement d'tre ainsi dehors, en plein hiver et malgr la
nuit.
Vous n'avez pas froid? s'enquit-il ds qu'il arriva sa hauteur.
Sabrina, qui l'avait vu sortir de la maison, l'avait regard calmement
tandis qu'il s'avanait vers elle. Comme s'il tait vident qu'il allait
venir. Comme si elle l'attendait.
Pas du tout, rpondit-elle.

Je crois que vous aimeriez les Highlands, remarqua-t-il avec


nonchalance.
Qu'est-ce qui vous fait croire a ?
Parce que, contrairement beaucoup d'trangers, vous sauriez
prendre le temps d'admirer le paysage, qui est magnifique. Je ne vous
imagine pas constamment enferme pour vous rchauffer, n'est-ce
pas?
Elle sourit.
En effet. Mais vous avez raison: les gens ngligent trop souvent de
contempler la nature. Et pourtant! Regardez cette lune d'hiver, par
exemple. N'est-elle pas fascinante?
C'est vrai, admit-il comme un petit sourire se dessinait sur ses
lvres. D'ailleurs, je m'tonne qu'on puisse la voir dans le ciel anglais,
toujours tellement charg de nuages.
Vous dtestez toujours l'Angleterre?
Non. Il y a ici certaines qualits que je me suis mis aimer.
Sabrina ne perut aucun sous-entendu dans cette rponse. Pour elle,
Duncan se mettait apprcier son nouveau pays et elle s'en rjouissait,
tout naturellement.
Elle ne bougea pas quand il s'assit un peu trop prs d'elle. Elle se
sentait bien avec lui. Ce fut seulement quand elle pensa lui
autrement que comme un ami qu'elle commena prouver une
gne. Sa proximit la troubla. Elle s'effora de chasser de son esprit
ses souvenirs les plus tumultueux, tout en se remmorant sa
conversation avec Archibald. Ils taient amis, avait affirm celui-ci,
rien qu'amis.
Et puis Duncan devait se marier. Sans doute partirait-il Londres pour
remdier la situation. D'ailleurs, il venait probablement lui faire ses
adieux, lui annoncer qu'il s'absenterait quelque temps. Il lui
manquerait, terriblement, mais elle devait s'habituer ne pas le voir
rgulirement. son retour, il aurait une nouvelle fiance...
Vos tantes nous surveillent-elles derrire l'une de ces fentres? lui
demanda-t-il soudain.
C'est bien possible.
Eh bien, tant pis, parce que je vais vous embrasser.
Sabrina n'eut pas le temps de comprendre ce qui lui arrivait. Elle se
retrouva dans les bras de Duncan qui posa ses lvres sur les siennes.
Oui, il... il l'embrassait. Ardemment. Profondment. L'instant de

surprise pass, elle s'abandonna tout entire au plaisir de se retrouver


blottie contre sa poitrine.
C'tait stupide, bien sr. Elle aurait d se dbattre, et ragir puisqu'il
n'y avait entre eux aucun espoir. Elle n'en eut pas la force. Sans doute
tait-ce la dernire fois qu'elle s'enivrait du got de ses lvres. Pendant
ces instants de rve vols au temps, il tait elle. Ensuite, il lui dirait
fermement que cela ne devrait plus se renouveler.
Le problme tait qu'elle ne pourrait rester son amie, s'il la tentait
constamment de cette faon! Peut-tre tait-ce sa manire lui de lui
exprimer son soulagement et de le partager avec elle... mais...
Seigneur! les Highlanders embrassaient-ils ainsi tous leurs amis ?
Il rpondit aussitt sa question muette en dlaissant ses lvres pour
plonger son regard dans le sien.
Sabrina, voulez-vous m'pouser?
Elle se perdit dans ses yeux et, durant un long moment, elle crut que
ses espoirs les plus fous venaient de se raliser. Elle prit le temps de
savourer cette joie, repoussant le plus longtemps possible la triste
ralit, la peine qui n'allait pas tarder la dchirer quand elle lui
rpondrait. Mais dj, la douleur lui serrait la gorge et les larmes
emplissaient ses yeux. Elle n'eut pas la force de s'expliquer.
Non, fit-elle simplement.
Duncan ne s'attendait pas un refus. Son expression passa de la
surprise l'affliction puis la froideur. Il se raidit.
Pourquoi non ?
Comme tout se compliquait ds qu'il s'agissait de Duncan ! Quelle
terrible preuve que d'avoir lui rpondre :
Vous tes mon ami, Duncan, le plus proche, certes, le plus cher
aussi. Mais essayer de transformer ces sentiments en autre chose serait
une erreur.
Puis Sabrina se leva, incapable d'en dire davantage, et elle se dtourna
avant qu'il ne devine ce qu'elle ressentait vraiment. Heureusement, la
lune ne dispensait qu'une clart blafarde et la jeune fille traversa le
jardin la faveur de l'ombre.
Si Duncan avait pu voir son visage, en cet instant, il aurait compris
qu'elle ne pensait pas un mot de ce qu'elle venait de lui dire. Des flots
de larmes ruisselaient sur ses joues.
Archibald l'avait bien mise en garde, songeait Sabrina. Mais pourquoi
ne l'avait-il pas laisse dans l'ignorance ? Aurait-ce vraiment t si

cruel, pour elle, de l'pouser? Elle l'aurait aim pour, deux et se serait
comporte en bonne pouse... D'un autre ct, quoi bon essayer de
s'abuser? Le mariage exigeait des sentiments partags. Elle aurait vite
souffert de ne pas se savoir aime en retour, et serait devenue amre.
S'arrtant, elle essuya discrtement ses larmes pour lui faire face de
nouveau en esprant qu'il ne verrait rien de son chagrin.
Peine perdue. Duncan tait dj parti.
Chapitre 53
Duncan ne rentra pas directement. Il n'avait aucune envie d'affronter
ses grands-pres qui l'attendaient de pied ferme pour savoir s'il avait
une nouvelle fiance. Il prit le chemin de l'auberge d'Oxbow, o il se
rfugia. Quand le tavernier voulut fermer et qu'il tenta de le mettre
dehors, Duncan lui proposa un pourboire substantiel pour pouvoir
rester un moment encore. Le jeune homme tait dj passablement
ivre.
Au milieu de la nuit, il parvint tant bien que mal retrouver le chemin
de Summers Glade, mais il tomba de cheval deux reprises. Sans
doute serait-il rest l, endormi dans l'air glac, si l'animal n'avait
souffl dans son visage son haleine chaude, et fini par le ranimer.
Quand il fut enfin au manoir, Duncan ne se souciait plus d'viter ses
grands-pres, qui se prcipitrent d'ailleurs immdiatement sa
rencontre ds l'instant o il franchit la porte en trbuchant.
Archie, faisant irruption du salon, tenta en vain de retenir son petit-fils
qui s'croula de tout son long. Il se tourna alors vers Neville, qui
venait d'apparatre en haut de l'escalier.
Voulez-vous que j'appelle un valet pour le monter dans sa
chambre? proposa ce dernier.
Inutile! s'indigna Archie. Je peux le faire tout seul.
Malgr son tat, Duncan, qui se trouvait pourtant tout dispos
s'endormir sur place, mme le sol du vestibule, ralisa qu'Archibald
allait se rompre les os en s'obstinant le porter jusqu' son lit. Aussi,
tenta-t-il tant bien que mal de se dgager et gravit-il les marches tout
seul. Une fois en haut, il crut reconnatre Neville en robe de chambre,
une lanterne la main.
Ce dernier leva un sourcil et renifla avec ddain, d'un air dcidment
trs anglais. Duncan clata de rire avant de tituber en direction de sa

chambre (du moins l'esprait-il). La voix de Neville s'adressant


Archie lui parvint alors.
Vous qui le connaissez si bien, pensez-vous qu'il se soit saoul
pour fter l'vnement ou pour noyer son chagrin, cette fois ?
Allons, rtorqua Archie. N'essayez pas de lui rappeler ce qu'il
essaie d'oublier dans l'alcool.
Il n'a donc rien obtenu, conclut Neville en soupirant.
Les deux vieillards s'imaginaient-ils que l'brit l'avait rendu sourd?
Duncan s'appuya contre le mur le plus proche et dclara :
Elle ne veut pas de moi. Non. Elle refuse de m'pouser. Pourtant,
elle m'a rendu mon baiser avec une telle fivre que j'ai cru qu'elle
allait m'emmener dans son lit. Je ne comprends pas, Archie, gmit-il.
Brusquement, il darda sur Neville un regard souponneux.
Les filles de chez vous auraient-elles une particularit que j'ignore?
Comment a ? Celle de vouloir t'attirer dans leur lit? Ou bien celle
de refuser de t'pouser aprs l'avoir fait?
Duncan crut deviner que Neville se retenait de rire quand il poursuivit:
Je ne saurais dire. Honntement, je n'ai pas connu beaucoup de
femmes dtermines m'attirer dans leur lit.
Archie, de son ct, s'esclaffa sans retenue :
C'est drle mais a ne me surprend pas vraiment.
Cette remarque lui valut un regard hautain du marquis, qui tourna les
talons et s'loigna, puis revint sur ses pas afin de poser la lampe sur la
table du palier.
Mieux vaudrait que ce garon voie o il met les pieds, s'il ne veut
pas se tordre le cou. Nous reparlerons demain matin de ce qui m'a tout
l'air d'tre un malentendu.
Quel malentendu ? voulut savoir Duncan.
Celui qui justifie ta question, rpondit Neville.
L'esprit embu par le whisky, Duncan renona dchiffrer la tournure
elliptique de cette phrase. Il chancela vers ce qui lui parut tre son lit
et s'endormit immdiatement.
Il se rveilla dans l'aprs-midi. Comme les souvenirs des vnements
de la veille au soir lui revenaient lentement, il ouvrit un il et aperut
quelqu'un, assis son chevet. C'tait Archie. Celui-ci paraissait dormir
mais Duncan le connaissait trop bien pour ignorer qu'il faisait
semblant. D'ailleurs le vieil homme ne tarda pas ouvrir les yeux.

La dernire fois, lui dit-il, tu t'es enivr parce que tu t'tais fianc
sans l'avoir voulu. Hier, tu as bu parce que tu n'as pas pu te fiancer
alors que tu le souhaitais. Tu devrais t'pargner ces souffrances du
rveil. L'alcool n'offre qu'un oubli temporaire.
Tu as raison. Mais tu as eu tort de rester assis ici toute la nuit: tes
vieux os vont craquer pendant au moins une semaine.
Laisse-moi m'occuper de mes vieux os tout seul, rpondit Archie
en se levant pniblement.
Duncan roula lentement sur lui-mme pour s'asseoir au bord du lit.
Une atroce migraine lui martelait la tte. De toute vidence, il n'avait
pas assez dormi pour que tous les effets de l'alcool soient passs.
Mal l'aise, Archie l'observait.
Je sais que je ferais mieux d'attendre que tu ailles mieux mais ma
conscience me tourmente.
Aurais-tu la bont de ne pas crier, s'il te plat ?
Je ne crie pas. C'est toi qui risques de crier quand tu m'auras
entendu.
Malgr les brumes qui stagnaient encore lourdement dans son cerveau,
Duncan parvint saisir le sens de ces paroles.
Ta conscience ? Allons bon, qu'est-ce qui te proccupe ?
Que tu souffres cause de cette petite qui t'a rejet.
Duncan haussa les sourcils, ce qui lui arracha un gmissement de
douleur. Il enfouit son visage dans ses mains.
Comment ne pas souffrir si elle ne m'aime pas comme je l'aime ?
Tu es sr de l'aimer ce point?
L'aurais-je demande en mariage, sinon?
Eh bien, j'avais peur que tu ne l'aies fait que pour nous contenter,
Neville et moi. Tu m'as dit toi-mme qu'elle n'tait qu'une amie pour
toi.
C'tait le cas, avant. Du moins je le croyais. Car, force de
t'entendre rpter qu'un homme et une femme ne peuvent tre amis, je
me suis mis la regarder autrement. Et ce que j'ai vu m'a... infiniment
plu. Pour tre franc, partir de ce moment-l, j'ai eu un mal fou
m'empcher de l'embrasser, chaque fois que je la voyais.
Archie ferma les yeux en soupirant.
Dans ce cas, je te dois des excuses. Je crains d'tre responsable de
son refus.
Ne sois pas ridicule. Tu ne peux pas influencer ses sentiments.

Non, mais l'issue d'une conversation que j'ai eue avec elle, je l'ai
convaincue, si elle tait amoureuse de toi, de ne pas te le rvler.
Duncan dvisagea son grand-pre avec un grand calme.
Quelle conversation ?
J'ai cru bien faire...
Quelle conversation ?
La semaine dernire, quand je l'ai rencontre Oxbow, je l'ai mise
en garde sur... un mariage ventuel avec toi, au cas o tu n'pouserais
pas Ophlia Reid. Je pensais que tu risquerais alors de lui demander sa
main pour de mauvaises raisons.
Comment? Tu lui as dit que je n'prouvais pour elle que de
l'amiti?
Oui... puisque tu me l'avais affirm. Je ne voulais pas que vous
commettiez une erreur irrparable.
Un large sourire transfigura soudain le visage de Duncan.
Cela veut dire qu'elle m'aime vraiment?
Oui, c'est possible.
Non, c'est vident! J'ai t idiot de ne pas couter mon cur. Je me
doutais que ses sentiments allaient au-del de l'amiti. Son refus m'a
tellement atterr que je n'ai pas ragi.
Je vais lui parler, rparer mon erreur, proposa Archie.
Non. C'est moi de la convaincre que je l'aime, personne d'autre.
Tu veux bien me pardonner de m'tre ml de ce qui ne me
regardait pas ?
Ne te fais pas de reproches, Archie. Tu pensais agir pour mon bien.
Mais comme ce maudit mal de tte m'empche d'aller la voir tout de
suite, tu macreras dans ta culpabilit un peu plus longtemps.
Archibald se dirigea vers la porte.
Et toi, rpliqua-t-il, macre dans tes vapeurs d'alcool ! a
t'apprendra te livrer de tels excs.
Chapitre 54
Le cur bris, Sabrina ne put trouver le sommeil de toute la nuit. Sans
rpit, elle se tourna et se retourna en s'efforant de trouver des
rponses aux questions infernales qui la tourmentaient. Quand,
puise, elle s'effondrait un instant, le chagrin la reprenait aussitt.

Elle tenta de lire et choisit un livre qui l'avait plusieurs fois aid
s'endormir, en d'autres temps. Hlas, il n'eut cette fois aucun effet. Son
dsespoir tait bien trop profond pour cder une simple distraction.
Mme son amiti avec Duncan tait compromise, prsent, car jamais
ils ne retrouveraient ce qu'ils avaient partag. Pourquoi Duncan
l'avait-il engage sur un terrain qu'ils n'auraient jamais d atteindre? Il
se trompait en croyant l'aimer. Le plus grave tait qu'il risquait de
l'entraner dans ces illusions qu'elle tait dj toute dispose croire !
Heureusement, elle tait lucide. Elle savait trop bien qu'elle n'tait pas
le genre de femme faire perdre la tte un homme. Et qu'elle n'tait
pas assez belle pour attirer quelqu'un d'aussi sduisant que Duncan.
Quelques baisers avaient failli la dtromper mais elle s'tait vite
ressaisie...
Certes, il ne s'agissait pas de baisers amicaux. Faire l'amour ensemble
n'avait rien d'amical non plus. Mais elle ragissait comme une femme,
et tout le problme tait l, car les hommes avaient une conception
toute diffrente de ces choses.
Comme toutes ces rflexions qui ne la menaient nulle part ne cessaient
de la hanter, l'empchant de s'assoupir, Sabrina finit par se lever. Elle
fit quelques pas dans sa chambre, puis s'arrta la fentre dont elle
ouvrit les rideaux. Cache derrire d'pais nuages gris, la lune
semblait teinte. La jeune fille ne distinguait mme plus le jardin dans
cette nuit d'encre. Une longue promenade parviendrait peut-tre la
dtendre... Non, il faudrait qu'elle s'habille de nouveau, qu'elle laisse
un mot ses tantes.
Elle s'approcha de la chemine qui dispensait une agrable chaleur
dans la pice et songea teindre le feu, pour faire le noir. Mais
l'obscurit ne l'empcherait pas de se torturer l'esprit. Un verre de lait
chaud l'apaiserait peut-tre? Elle tait prte essayer n'importe quoi
pour parvenir dormir et cesser de penser.
Aprs avoir enfil sa robe de chambre, elle descendit la cuisine. Elle
revint au bout de quelques minutes, toujours aussi agite. Mais quand
elle ouvrit la porte, elle dcouvrit... Duncan, assis sur son lit.
Elle crut d'abord une hallucination. Sans doute pensait-elle tellement
lui qu'il avait fini par se matrialiser dans son imagination. Il avait
mme enlev son manteau, dans son rve, cause de la douce chaleur
qui rgnait dans la pice. Oui, ce n'tait qu'une apparition.

Je suis dj venu une heure tardive, hier, alors j'ai prouv moins
de scrupules aujourd'hui! Et puis, je prfre que vos tantes ne risquent
pas de nous pier. J'ignorais totalement o se trouvait votre chambre,
quand vous tes miraculeusement apparue derrire la vitre.
C'est son accent, qu'elle aurait t incapable de reproduire, mme
mentalement, qu'elle comprit qu'elle n'tait pas victime d'une vision. Il
tait l ! En chair et en os !
Vous tes pass par la fentre ?
Oui, et j'ai eu quelques difficults y parvenir. Cet arbre, l,
dehors, ne s'est gure montr coopratif. Je crains d'avoir mme cass
plusieurs de ses branches, avoua-t-il d'un air dsol.
Mais... pourquoi?
Duncan se leva et marcha vers Sabrina pour fermer la porte qu'elle
avait oublie, dans sa stupeur. La jeune fille tait effare par sa
prsence, ici, dans sa chambre, en pleine nuit. Elle s'carta de lui et
s'approcha du feu mais Duncan la suivit et prit ses mains dans les
siennes comme s'il voulait l'empcher de s'chapper nouveau.
Je suis venu au risque de passer pour un imbcile, mais il fallait
que je vous dise, Sabrina, que ce que je ressens pour vous n'a plus rien
voir avec de l'amiti.
Un gmissement chappa Sabrina. Elle ne survivrait pas une
nouvelle dconvenue. Duncan avait beau essayer de se convaincre
qu'il l'aimait, les mises en garde d'Archibald la poursuivaient sans
relche, depuis le jour de leur rencontre. A prsent, celles-ci taient
ancres dans son cur.
... Il a une trs haute ide de lamiti, et vous pouser lui permettrait
de vous avoir prs de lui constamment. Il a prouv limportance qu'il
attachait votre prsence en vous invitant Summers Glade malgr
Ophlia. Mais n'allez pas lui prter d'autres sentiments! Vous le
regretteriez tous les deux.
Sabrina rassemblait son courage en se remmorant ces mots, tandis
que Duncan poursuivait :
Je sais ce qu'Archie vous a dit, mais il se trompait...
Non, l'interrompit-elle. Je l'ai ha de m'avoir parl en ces termes
mais il avait raison, nous...
Sabrina, laissez-moi finir, je vous en prie, murmura-t-il. Je n'en
veux pas mon grand-pre. Ses intentions taient nobles et
bienveillantes mais il a fait une erreur de jugement. En effet, je lui ai

confi que nous tions seulement amis, parce que cela me semblait
vrai l'poque. Jamais je ne m'tais senti aussi proche de quelqu'un...
Et j'ai cru de l'amiti jusqu'au jour o Archie a essay de me
convaincre que ce sentiment ne pouvait exister entre un homme et une
femme, parce que le sexe intervenait invitablement. Ne rougissez
pas. Il faut appeler un chat un chat. partir de ce moment-l, j'ai
commenc regarder la femme en vous, la femme magnifique que
vous tes. Je n'en veux pas Archie parce qu'il m'a ouvert les yeux.
Sabrina aurait tant voulu le croire! Mais Archie avait raison: Duncan
s'efforait de ne pas la perdre, tout simplement parce qu'elle tait sa
meilleure amie. Il se leurrait s'il pensait qu'il s'agissait d'autre chose
que d'amiti. Et cette preuve tait la plus douloureuse que la jeune
fille et jamais endure...
Elle se dtourna pour contempler les flammes.
Vous venez de raliser que je ne suis pas aussi disponible que vous
le souhaiteriez, que vous ne pouvez pas me rendre visite chaque fois
que vous en avez le dsir, ni me rveiller au milieu de la nuit pour me
confier vos soucis ou...
Son petit rire l'arrta dans son lan et elle eut un hoquet de surprise
quand il se plaa derrire elle et referma ses bras autour d'elle.
Nous sommes pourtant bien au milieu de la nuit, non?
Vous comprenez parfaitement ce que je veux dire. Vous ne pouvez
grimper aux arbres tous les soirs. Et les voisins se mettront parler si
vous me voyez trop souvent. D'ailleurs...
Il la serra contre lui sans rpondre, puis :
Vous tes vraiment ttue, mon ange, alors je vais vous parler sans
dtour. Chaque fois que je vous vois, j'ai envie de vous prendre dans
mes bras et de vous faire l'amour. Je ne pense pas qu'il s'agisse l de
pure amiti. En ce moment mme, je me retiens pour ne pas vous
embrasser. Sabrina, j'ai ador quand nous tions amis, mais cela ne me
suffit plus, prsent. Je veux tre votre amant, vous protger, subvenir
vos besoins, et je ne vois pas comment y parvenir moins de vous
pouser.
Vous m'achevez, dit-elle d'une voix touffe.
Il la fit pivoter sur elle-mme.
Regardez-moi! Ai-je l'air d'un homme qui ne sait pas ce qu'il a au
fond du cur? Je vous prviens, si vous me rpondez non, je vous
emmne de force dans les Highlands o nous vivrons dans le pch.

Quand nous aurons eu une dizaine d'enfants, nous verrons si vous


persistez prtendre que je ne vous aime pas vraiment.
Je voulais dire que je ne peux plus respirer.
Oh ! s'exclama-t-il en desserrant son treinte, confus.
Il perut alors une petite lueur amuse dans les yeux lilas et il la reprit
dans ses bras en riant.
Vous me croyez maintenant.
Ce n'tait pas une question mais une affirmation.
Un homme qui veut que je lui fasse autant d'enfants doit m'aimer,
j'en conviens.
L'amour fait tellement mal, mon ange.
Elle prit le visage de Duncan entre ses mains et l'approcha du sien
pour l'embrasser doucement.
Non, il ne fait mal que quand il n'est pas partag, mais le ntre,
Duncan, nous le partagerons dsormais.
Alors, il s'empara de ses lvres avec ardeur, une ardeur exacerbe par
toutes leurs frustrations, et le dsespoir issu de tous ces malentendus.
La passion explosa en eux, la joie, le soulagement, tout se mla en cet
instant unique.
Ivre de bonheur, Sabrina avait envie de rire mais pour rien au monde
elle n'aurait interrompu ce baiser merveilleux. Sans doute prouvait-il
la mme chose car un sourire semblait flotter sur ses lvres tandis qu'il
l'embrassait.
Ils se retrouvrent genoux devant le feu sans que leurs lvres se
soient spares. Le lit n'tait qu' quelques pas mais, tout leur
passion, ils n'y songrent mme pas. Ils se dshabillrent sans dsunir
leurs bouches. Quelques boutons volrent dans la pice en mme
temps que leurs vtements.
La chaleur des flammes, la sensualit du tapis en fourrure, la douceur
brlante de leur peau nue, toutes les conditions taient runies pour les
forcer d'assouvir immdiatement le dsir qui les consumait. Pourtant,
Duncan diffra ce moment. Dans la voiture, ils avaient fait l'amour en
toute hte, cachs dans l'obscurit de la nuit. Cette fois, la pice tait
claire et il prit le temps de contempler la femme qu'il aimait, de
dcouvrir sa nudit, de la toucher, de promener sur sa peau ses doigts
et ses lvres.

Je suis heureux que tu aies si bien cach ta beaut, mon cur. Si


d'autres hommes l'avaient ne serait-ce qu'entrevue, les demandes en
mariage t'auraient submerge.
Sabrina rougit, mais quel embarras dlicieux! Elle s'tait toujours
trouve un peu trop ronde, et pourtant le regard de Duncan lui disait
clairement combien il la trouvait parfaite et infiniment dsirable. Ses
mains l'effleuraient, la caressaient, la palpaient, portant son dsir au
paroxysme. Il prolongeait dessein ces instants divins. Ses lvres la
dvoraient, s'attardant sur les pointes de ses seins o sa langue se
dlectait.
Ils taient toujours genoux. Soudain Sabrina sentit les siens quitter le
sol. Il l'avait souleve dans ses bras pour que leurs sexes se touchent.
C'tait infiniment excitant. Mais il n'en resta pas l. Il enroula les
jambes de Sabrina autour de ses hanches et, sa grande stupeur, celleci comprit qu'il voulait lui faire l'amour dans cette position quand elle
le sentit la pntrer lentement.
Accroche lui, elle se laissa guider. Les deux mains sous ses reins, il
lui imprimait un lent mouvement de va-et-vient, calme mais profond,
trs matris. Il ne voulait pas aller trop vite et comme il avait raison !
Ce fut seulement quand il sentit Sabrina au bord de l'orgasme qu'il
intensifia ses coups de reins tout en la plaquant contre lui pour la
pntrer plus loin, plus fort. Le plaisir leur arracha un cri qu'ils
touffrent dans un baiser.
Quand Duncan se dgagea et qu'ensemble, ils s'allongrent sur le
tapis, Sabrina souriait de bonheur.
Ce n'est pas exactement de ce genre de partage que je parlais, ditelle.
Je sais...
Il continuait de la caresser trs tendrement, d'une main possessive.
Sabrina se sentait merveilleusement bien. Elle aurait volontiers pass
la nuit l, dans les bras de Duncan mais tout coup, elle se redressa,
humant l'air.
Tu devrais enlever tes chaussures de la chemine, si toutefois tu
comptes les porter encore un peu.
Cette remarque totalement inattendue le fit sourire, mais il sentit son
tour l'odeur de cuir brl qui flottait dans la pice. Il s'assit d'un bond.
Je ne les porterai plus, j'en ai peur, mais j'en ai encore besoin pour
rentrer chez moi.

Il sauva ce qui restait de ses chaussures qui avaient atterri trop prs
des flammes et les considra d'un air afflig.
Nous nous marierons ds demain, de sorte que je puisse dsormais
poser normalement mes chaussures au pied du lit. Neville a une
drogation, je ne vois donc aucune raison d'attendre.
Moi, si.
Comment? gronda-t-il en roulant sur elle, prt employer les
moyens les plus radicaux pour la convaincre.
Oui, reprit-elle en souriant. Laissons mes tantes prparer ce
mariage. Elles en rvent depuis tant d'annes. Je ne voudrais pas les
priver de ce plaisir ni de celui de montrer toutes leurs amies quel
magnifique parti j'ai trouv !
Oh ! rpondit-il, du. Et combien de temps cela prendra-t-il ?
Deux ou trois semaines tout au plus.
Il gmit.
Peut-tre devrions-nous entreprendre quelques travaux de toiture,
entre-temps, poursuivit Sabrina. Je vais le suggrer mes tantes.
Ah... quelque chose a d m'chapper car je ne vois pas le rapport
entre ces satans travaux de toiture et notre mariage.
Il n'y en a pas, mais cela justifierait la prsence d'une chelle sous
mes fentres en attendant.
Un sourire lumineux claira le visage de Duncan.
Tu prendras soin de mes chaussures ?
Oui. Et pour toi, j'irais mme jusqu' ne plus chauffer ma chambre.
Tu plaisantes, dit-il en riant. Mais tu n'auras jamais besoin d'un feu
quand je serai prs de toi, mon cur, c'est promis.
Je ne plaisantais pas. Je compte vraiment sur toi pour me tenir
chaud.
Chapitre 55
Les semaines suivantes s'coulrent trop lentement au got de
Duncan, mme s'il passait une bonne partie de la journe en
compagnie de Sabrina. Il ne cessait de s'inquiter. Ce n'tait pas qu'il
doutait de sa fiance : elle lui avait avou son amour, dont elle avait
pris conscience bien avant lui. Mais un vnement fcheux pouvait
toujours survenir et empcher ce mariage. Tant d'obstacles s'taient

dj mis sur leur route... Il ne se dtendrait vraiment que lorsqu'ils


seraient officiellement unis devant Dieu.
Cela ne l'empchait pas de s'amuser des disputes incessantes entre les
tantes de Sabrina et ses deux grands-pres. Chacun avait son ide
prcise de la faon dont devait se drouler le grand jour. Finalement,
les tantes l'emportaient toujours. Restaient alors leurs propres
escarmouches...
La crmonie aurait lieu Summers Glade. C'tait le seul endroit
assez grand pour accueillir le nombre impressionnant d'invits, parmi
lesquels tous les habitants du village d'Oxbow. Quand Neville apprit
que tous ces gens qu'il fuyait consciencieusement depuis des annes
allaient envahir sa maison, il faillit en avoir une nouvelle attaque, non
feinte, cette fois.
Il ne manqua pas de protester avec vhmence, jusqu' ce que Sabrina
lui ft remarquer:
Vous savez, mes tantes auraient bien pu vous exclure vous-mme
de la liste des invits si elles avaient tenu compte du fait que vous
n'avez jamais t en trs bons termes avec elles...
Et de ma propre maison ?
Bien entendu. Vous ne croyez pas srieusement qu'un dtail aussi
mineur les arrterait ?
Ahuri, il clata de rire.
Je regrette presque d'avoir manqu cette empoignade, dit-il.
Sabrina l'observa en plissant les yeux puis se joignit sa gaiet. C'tait
cet instant qu'elle avait fait vritablement la conqute du vieillard et,
depuis, tous deux s'entendaient comme larrons en foire, ce qui irritait
Duncan au plus haut point.
Archie et Sabrina taient galement devenus les meilleurs amis du
monde depuis que la jeune fille l'avait mis l'aise, son habitude,
alors qu'il ne cessait de s'excuser de s'tre conduit comme un idiot en
interfrant dans leur vie amoureuse.
Ainsi, Duncan n'eut bientt plus le loisir de passer un moment en tte-tte avec sa fiance. Ds que celle-ci arrivait Summers Glade avec
ses tantes, Neville et Archie se disputaient le plaisir de sa compagnie
et l'accaparaient.
Mais le matin du mariage arriva enfin. Raphael Locke revint pour
l'occasion, affirmant qui voulait l'entendre qu'il savait depuis le

dbut qui appartenait la corde que Duncan avait choisie de se mettre


au cou.
Pour une fois, Duncan prit les choses avec le sourire. Rien ne pourrait
ternir un jour comme celui-l, pas mme le trs spirituel Raphal.
Du moins Duncan le croyait-il...
Il s'habillait pour la crmonie. Exceptionnellement, il avait autoris
son valet de chambre l'aider, ce qui remplissait celui-ci de fiert.
Archie tait venu tenir compagnie son petit-fils, afin de le distraire
d'une nervosit qu'il pensait invitable, en pareille circonstance. En
vrit, c'tait plutt de l'impatience qu'prouvait Duncan. Une
impatience d'autant plus grande qu'il n'avait pas gravi l'chelle menant
la chambre de Sabrina, ces quatre derniers soirs. La jeune fille,
l'approche du mariage, veillait en effet fort tard pour rgler avec ses
tantes les derniers dtails et Duncan n'avait pas voulu la fatiguer
davantage en lui volant encore un peu de son sommeil. Mais
maintenant, il esprait vraiment l'avoir rien que pour lui ds la fin de
la crmonie.
Neville entra son tour.
Son attitude avait chang depuis que Duncan avait annonc qu'il
pousait Sabrina. En dpit de ses escarmouches dsormais
quotidiennes avec Alice et Hilary Lambert, le marquis semblait
vraiment heureux pour le jeune homme. De ce fait, celui-ci se
montrait plus cordial son gard. Non qu'il et oubli que Neville
l'avait ignor pendant de longues annes, mais Sabrina le comblait
d'un bonheur si parfait que dsormais, il se sentait incapable d'aucun
ressentiment.
Neville ne s'attarda pas : il tait juste venu les prvenir que l'heure
approchait. Comme si Duncan avait pu l'oublier: il ne cessait de
regarder la pendule !
Le vieil homme dclara alors :
Si j'ai un conseil te donner, c'est celui que me donna mon propre
pre, quand j'pousai ta grand-mre. Aime ta femme, mais si celle-ci
te mne par le bout du nez, que ce soit avec ton consentement et pour
ton plaisir.
Archie se mit rire et Duncan sourit malgr lui. Quand Neville se
retira, Archie remarqua l'expression de son petit-fils et dit:
Moi aussi je me suis mis aimer ce vieil idiot, depuis que j'ai
constat combien il se dmenait pour ton bien. Mais garde a pour toi,

surtout ! Et puis coute-moi, car je dois maintenant t'avouer une ou


deux petites choses que je ne t'ai jamais dites.
Je ne crois pas que ce soit le moment de me parler de Neville, tu
sais.
Au contraire, mon garon. C'est ton grand-pre, il est aussi proche
de toi que je le suis.
Oui, une diffrence prs, et qui n'est pas des moindres. Tu as
toujours t l, toi. Tu m'as vu grandir, tu m'as lev, conseill, corrig
quand je le mritais, tu...
Duncan s'interrompit, submerg par l'motion. Neville ne s'tait
jamais proccup de lui, sauf quand il avait t en ge d'honorer la
promesse.
Archie posa un bras sur les paules du jeune homme.
J'ignorais que tu lui en voulais ce point. Je croyais que tu lui
reprochais surtout de t'avoir forc venir en Angleterre.
Je ne peux plus le regretter puisque j'y ai rencontr Sabrina. Je me
sens mme impatient de commencer accomplir les tches qui
m'incombent ici. L'oisivet ne me convient pas, tu le sais bien.
Archie hocha la tte.
En fait, Neville aurait bien voulu t'avoir ici plus tt. Il en avait
exprim le souhait mais ta mre a prfr, pour ton quilibre, que tu
n'aies qu'un seul foyer. Comme ton pre voulait absolument te voir
grandir en Ecosse et n'en dmordait pas, Neville s'est inclin, dans ton
intrt.
Il aurait au moins pu faire le voyage pour venir me voir. Mais il ne
s'est pas donn cette peine, non, il a attendu que je grandisse pour
mettre la main sur moi, comme sur l'une des nombreuses pices de
collection qui se trouvent ici.
Archie sentait l'amertume qui perait dans les paroles de son petit-fils.
Pour tre honnte, ce n'tait pas la premire fois que Duncan lui
laissait entendre sa rancune l'gard de Neville. Archie, peu dsireux
de partager entre aeuls l'affection qu'il s'estimait devoir recevoir en
propre, n'y avait jamais vraiment prt attention. prsent, il
comprenait combien son attitude avait t goste.
Il est venu, mon petit, plus d'une fois, fit-il.
Duncan se raidit.
Quand? J'tais trop petit pour me le rappeler?

Non, il n'est jamais arriv jusqu' chez nous. Les deux premires
fois, des temptes l'en empchrent. La troisime, le climat eut raison
de lui. Il tomba malade et faillit y rester. Depuis, les mdecins lui ont
interdit de s'aventurer dans des contres aussi froides. Mme certaines
rgions de l'Angleterre lui sont interdites. Tu crois qu'il se plat dans
ces pices surchauffes ? Non, mais il n'a pas le choix. Les mdecins
sont intraitables. Et c'est parce qu'il a voulu connatre son petit-fils
qu'il en est rduit cette existence de reclus.
Bon sang, pourquoi ne m'a-t-il jamais rien dit? explosa Duncan,
mu au plus profond de lui.
Peut-tre parce qu'il ignorait que c'tait si important pour toi, et
parce que je n'ai rien fait pour arranger les choses non plus. Mais il
s'est toujours proccup de toi. Ta mre le tenait inform de tous tes
progrs, quand tu tais petit. Et, aprs sa mort, il n'a cess de m'crire
pour avoir de tes nouvelles. Mme si je lui rpondais trs
irrgulirement...
Je reviens, jeta Duncan en se prcipitant vers la porte, la gorge
noue.
Archie poussa un soupir, soulag d'avoir enfin clairci ce malentendu.
Il pensait que Duncan avait seulement besoin de quelques instants
pour dominer ses motions. Mais Duncan avait d'autres intentions.
Le jeune homme trouva Neville dans son salon. Celui-ci s'apprtait
descendre pour la crmonie quand son petit-fils fit irruption dans la
pice, fondit sur lui et le prit dans ses bras, comme s'il et t un
enfant. Duncan s'effora de ne pas trop le serrer tant le corps du
vieillard tait frle, mais soudain, son chagrin, sa colre, toute
l'amertume qui l'avaient rong tout au long de ces annes dferlrent
en une treinte vibrante d'motion.
Au dbut, Neville fut tellement surpris qu'il ne sut pas quoi faire. Puis
ses bras trouvrent leur chemin peu peu, tandis que ses yeux
s'embuaient. Neville n'tait pas d'une nature dmonstrative mais cette
treinte l'mut au-del de tout.
Quand les deux hommes se sparrent, ni l'un ni l'autre n'tait
embarrass. Ils se sourirent sans mot dire, soulags d'avoir abattu le
mur qui les sparait et de s'tre avou, sans recourir la parole, qu'ils
n'taient pas indiffrents l'un l'autre. Parfois, les gestes simples sont
bien plus loquents que les mots.
Duncan rompit enfin le silence.

J'aurais voulu vous connatre plus tt. Je me sentirai compltement


dmuni quand vous ne serez plus l.
Alors laisse-moi reprendre l'une de ces expressions colores
qu'Archibald affectionne : ne te fais pas de bile. J'ai dcid de vivre
quelques annes de plus, finalement.
Vous n'y songiez donc plus ?
J'ai cru pendant un certain temps n'avoir plus aucune raison de
m'accrocher la vie. Je ralise maintenant que cet tat d'esprit a
largement contribu mon affaiblissement. Ma sant s'est dgrade
tel point que j'ai mme dout de pouvoir passer l'anne !
J'ai l'impression que vous vous sentez mieux.
Le regard de Neville ptilla et il fit un clin d'il son petit-fils.
Ne dis rien Archie mais j'ai dcid de l'enterrer!
Leur clat de rire ponctua ,cette confidence.
Chapitre 56
Duncan et Sabrina se marirent entours de leur famille et de leurs
amis. On pleura mais on rit beaucoup aussi. Ce fut une fte trs
joyeuse. Mme les tantes de Sabrina parvinrent ne pas se disputer...
trop souvent.
Aprs son deuxime verre de Champagne, Hilary dit Neville :
Si tu n'avais pas empch ta fille de nous voir aprs la mort de
notre pre, le scandale n'aurait pas pris une telle ampleur.
Ma fille tait malade cet t-l, espce de cruche. Elle ne voyait
personne d'autre que son mdecin.
Tu n'aurais pas pu nous le dire au lieu de nous claquer la porte au
nez ?
Il faut toujours que vous exagriez, vous les femmes.
Sabrina et Alice surprirent Hilary lever les yeux au ciel. Alice se
pencha vers sa nice.
Hilary va prendre un malin plaisir le taquiner, dsormais. Au
moins, ce vieil excentrique pourra s'estimer heureux qu'un peu de sel
vienne pimenter son existence.
propos de piment, rpliqua Sabrina, j'ai remarqu qu'Archie te
faisait rougir tout l'heure. Je crois que tu lui plais, tante Alice.
Hum, cet homme est prt flirter avec tout ce qui porte jupon, j'en
suis sre, rtorqua-t-elle.

Mais une petite flamme dansait dans ses yeux.


Je ne sais pas, continua Sabrina pour la faire marcher. En fait, je ne
serais pas surprise que tante Hilary se retrouve toute seule d'ici peu, la
pauvre.
Oh! ne t'inquite donc pas pour ma sur. Elle a dcid depuis
longtemps de vivre pleinement sa vie, ce qui inclut des expriences
qui dpassent l'existence d'une vieille clibataire.
Tu ne veux pas dire que...
Si ! Depuis des annes, elle voit un veuf tout fait charmant, sir
Norton Aimsley, de Manchester. En fait, je crois qu'ils s'apprtaient
partir ensemble quand tu as plac cette chelle sous ta fentre,
rcemment.
Sabrina en eut le feu aux joues, non seulement parce qu'elle venait
d'apprendre que sa tante Hilary avait eu des amants, mais parce que la
remarque d'Alice prouvait que ses tantes n'avaient pas t dupes une
seconde propos des travaux de la toiture...
Pourquoi ne se sont-ils pas maris ?
Parce qu'elle n'a jamais voulu me laisser et que j'ai toujours refus
de vivre avec elle et son mari. Mais je pense que nous reconsidrerons
nos priorits, prsent que tu es si agrablement tablie.
Alice s'tait exprime avec un large sourire, ce qui laissait penser
qu'elle songeait peut-tre Archibald McTavish. Sabrina se dit que, si
ces deux-l se mariaient, Alice veillerait ce qu'Archibald vienne
souvent en Angleterre. Duncan en serait heureux.
La jeune fille s'apprtait taquiner sa tante, quand son mari vint
rclamer son attention. Dieu, qu'elle tait heureuse d'tre marie !
Duncan l'entrana hors de la salle de bal o la crmonie avait eu lieu
et o des rafrachissements taient servis.
Sabrina avait la trs nette impression qu'il songeait s'clipser avec
elle. Mais on n'tait encore qu' la mi-journe! Les jeunes maris
taient censs honorer les convives de leur prsence pendant quelques
heures encore.
Pourtant, Duncan l'entranait vers l'escalier. Malheureusement pour
lui, il tomba sur ses grands-pres, assis tous deux au bas des marches
(ce qui ne manquait d'ailleurs pas d'tre surprenant). Les deux
hommes discutaient amicalement, du moins en apparence, de quelque
chose qui semblait leur tenir cur.
Les jeunes maris ne tardrent pas savoir de quoi ils s'entretenaient.

Dis-lui, dit Archie son petit-fils. Dis au marquis que votre


premier-n natra avant la fin de l'anne.
Et mme plus tt, si tu veux bien t'carter de notre chemin,
rtorqua Duncan.
Archie se leva en riant. Sabrina s'empourpra. Quant Neville, il leva
les yeux au ciel en soupirant.
Mais Duncan poursuivit, le plus srieusement du monde, cette fois.
La date de naissance de mon premier-n n'est pas si importante.
Avant qu'il n'arrive, il faut que vous sachiez tous deux que je n'ai pas
l'intention de diviser ma famille, comme vous semblez l'avoir prvu.
Vous avez l'un et l'autre constitu un empire, et vous avez un hritier
capable de le grer. Quand l'un de mes fils sera prt partager
certaines des responsabilits qui m'incombent, nous aviserons. D'ici l,
cessez de vous inquiter. Dsormais, s'il y a du souci se faire, c'est
moi que cela concerne.
Sans leur laisser aucune chance de rpondre, il entrana Sabrina, qu'il
tenait toujours par la main, en se faufilant entre Archie et Neville.
Les deux hommes continurent se chamailler.
Je vous avais bien dit qu'il pouvait s'occuper de tout...
Vous n'avez jamais rien dit de tel, rpondit Neville avec hauteur.
C'est moi qui n'ai cess de vous rassurer.
a, par exemple ! protesta Archie.
Bien jou, murmura Sabrina l'oreille de Duncan.
Il la prit dans ses bras et l'embrassa longuement. Ce baiser possessif et
ardent tait des plus excitants.
Je me demande ce que tu penses de ce que je m'apprte faire,
mon ange, parce que tu m'as vraiment manqu.
Mais tu m'as vue tous les jours, feignit-elle de s'tonner.
Non, je t'ai vue... sans te voir.
Sur ces mots, il souleva la jeune fille et, la chargeant sur son paule, il
l'emporta dans sa chambre.
Sabrina se garda bien d'avouer Duncan qu'elle trouvait son
comportement digne d'un barbare. Mais, en ralit, tre marie un
Highlander la comblait. Ses rves taient devenus enfin ralit.