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U dVof OTTAWA

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L'ART POTIQUE.

:^.^^,:^,A^^^^^^^^^.^.'^^
p. V.

DELAPORTE,

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S. J.
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'k

L'ART POTIQUE

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'k

k
h

DE BOILEAU,

=^^^= comment

==

'k

par BoiLEAU et par ses Contemporains.

'k
'k

TOME PREMIER.

'k

k
'k
" J'aime qu'on
"

et

non qu'on

me
me

'k

lise
"

loue.

(Lettre de Boileau

Monchesnai^ lyoy.)

.Socit De .^aint .Augustin,

DESCLE, DE

BROUWER &

Imprimeurs des Facults Catholiques de

LILLE.
1^

g]

C",
Lille.

'h

1888.

F^^

^^ja^^KJ^^JjKj^^.^iM^.atM>^!Ma^^^^al^a gl^a

T\f l'/i'"
RJB5

ii>.i

ii) VMtCA

TOUS DROITS RSERVS.

Fil

Imprim par

la Socit Saint -Augustin, Bruges.

PROLGOMNES.

tl

Raisons de ce commentaire.
" Jamais pote n'a t plus im" prim, traduit, comment et cri" tiqu et il y a apparence qu'il
'
vivra toujours. "
;

Racine.
Notes sur
( Louis
Boileau; MM.^/t. 11^ Partie)

ET

ouvrage

n'est point

une copie de ceux

qui l'ont prcd. C'est une tude neuve


sur des sujets vieux de deux sicles.

Une

tude neuve, propos de Boileau


de sa Potique ; n'est-ce point un paradoxe ou une raillerie Si des lecteurs jeunes ouvrent
notre volume, cette question s'offrira d'elle-mme
leurs penses et s'ils ont lu dj la premire page de
La Bruyre, ils seront tents de nous en citer la pre"
mire ligne " Tout est dit
Parmi les ditions de X Art Potique qui nous sont
tombes sous la main, pendant ce travail, nous en
avons remarqu une, de 1824, ad usidi ScJiolarum,
" Chez les marchands de
portant cette indication
et

.-^

nouveauts.

"

Quelle ironie

aujourd'hui
jeunesse studieuse, si l'on imprimait encore cette
nave rclame en tte des uvres de Boileau.
Boileau ce nom sonne mal aux oreilles du peuple
des collges. Nous sommes loin du temps o Boileau
!

s'crierait

la

en personne

tait,

au beau milieu de Paris, salu,

L'ART POTIQUE.
applaudi, acclam de la gent colire.

Il

jouit

de ce

triomphe, vingt-sept ans aprs l'apparition de son code


potique, au mois de dcembre 1701. Boileau dnait
"

ce jour-l au collge de Beauvais, chez le " bon


Rollin. Un demi-sicle auparavant, le Lgislateur du

Parnasse avait t lve du susdit collge. C'est l que


" avaient t
ses gots pour ** le travail des vers
encourags par un vieux rgent de troisime l, qu'il
avait ri pleine gorge, en entendant son rgent de
rhtorique traduire le percalhierat respiiblica " de
l qu'il avait essay une tragdie, de
Cicron (i)
laquelle fort heureusement il n'est rest qu'un vers et
;

''

demi.

pote latin, improvisa une ode pour la circonstance, et chanta le grand


vnement sur le mode d'Alce
Coffin, professeur

de seconde,

et

" lo Bolaeus Bellovacam domum,


" Musis amicus, quam coluit puer,
!

" Subire dignatur vocatus,

"
"

Nec tenuem

facilis

Conviva mensam...

rcust

" (^).

du pote sexagnaire accueilprsence dans leurs murs " par des acclama" tions, par des cris de joie, et par des vivats redou" bls. Et M. Despraux leur donna des vacances,
" pour rpondre aux empressements qu'ils tmoiLes

petits successeurs

lirent sa

" gnaient

pour

lui (3).

assurment n'tudiaient pas encore


XArt Potique en vue d'un examen.

Ces

1.

Il

coliers

traduisait

(V. Boileau.
2.

uvres de

3.

Brossette.

Laverdet

La rpublique

/.'= Rjl.

Coffin,
A'ofes.

Append.

avait

sur Lon^^in.)
Ed. de 1755, t. Il,

contract un durillon.

Crit.

p. 529.

V.

Corresp.

p.

149.

entre

Boileau

et

Brosseltc.

PROLEGOMENES.

En

ce temps-l, les vers de Boileau et de nos grands

potesn'taient encore

Tout

le

quun"ornementdelammoire".
savait son Boileau " rnme

monde apprenait et

ceux qui ne l'admirent pas le savent par cur, " disait


Louis Racine('). Aujourd'hui il ne suffit plus de savoir
ces vieux pomes il faut les tudier. Aussi ces alexandrins froids comme la raison, graves comme une rprimande, n'excitent gure l'enthousiasme des lecteurs
de seize ou de vingt ans. L'absence de couleur et la
solennit passablement monotone d'hexamtres dfilant toujours deux deux, ne sont point les seules
causes qui en rendent la lecture pnible la jeunesse,
et d'autres. On ne lit avec plaisir que ce que
l'on comprend sans peine. Or Despraux partage dj
le sort des classiques, que les candidats, soit du baccalaurat, soit de la licence, dchiffi-ent coups de dictionnaires, ou de traductions en langue " vulgaire et
;

" maternelle

".

Des commentateurs modernes se sont efforcs de


de VAri Potique profitable, voire

leur rendre l'tude

mme

y ont presque russi (^).


Mais, mon sens, l'uvre de Boileau ne se saisit bien
pour l'ensemble, et pour le dtail, que si on la prend tout
entire l'heure prcise o elle est venue. Boileau n'est
vraiment lui-mme, et il n'est parfaitement intelligible,
qu'au milieu de cette arme de beaux esprits, d'hommes
et de femmes de lettres, qui pensaient comme lui,
parlaient comme lui, jugeaient comme lui, ou par lui.
C'est cette place d'honneur que nous avons voulu lui
redonner, pour le faire comprhensible. Sa place est bien
celle qu'on lui octroyait, en 1675, l'anne qui suivit
agrable

1.

Mm. sur

2.

Je mets de ce

P. A.

Cahour

et plusieurs

la Vie dejea7i Racine,

nombre

S. J., etc.

MM.

IP

Partie.

E. Gruzez, A. Ch. Gidel,

J.

Travers,

le

L'ART POTIQUE.
publication

la

de

Potique, dans

l'y^r/

Chambre du Sublime.

Il

la

fameuse

y avait " au-dedans, un

lit

et

un balustre, avec un grand fauteuil, dans lequel tait


" assis M. le duc du Maine, fait en cire, fort ressem" blant. Auprs de lui M. de la Rochefoucauld, auquel
" il donnait des vers pour les examiner. Autour du
" fauteuil, M. de Marsillac, et M. Bossuet alors vque
" de Condom. A l'autre bout de l'alcve, M'"^ de
" Thianges et M^ de la Fayette lisaient des vers
" ensemble. Au dehors du balustre.. M. Despraux,
" avec une fourche, empchait sept ou huit mchants
" potes d'approcher. Racine tait prs de Despraux,
" et un peu plus loin, Lafontaine auquel il faisait signe
" d'approcher ('). " Notre commentaire reconstitue,
en grand, la Chambre du Sublime il y fait entrer
peu prs tout le xvii^ sicle lettr.
Le jouet du duc du Maine indique bien, du reste,
quel fut le rle du Satirique, et quelle fut son influence
lgislative. Le sparer de Racine son lve, l'carter
de la cour figure par le Duc, par Bossuet et par Marsillac, le retirer des salons polis que reprsentent la
Rochefoucauld et mesdames de Thianges et de La
Fayette, l'loigner des " mchants potes ", qu'il menace de sa fourche, c'est ravir Despraux sa vraie
physionomie, c'est dtruire le sens et la porte de ses
prceptes. Boileau fut de tous points l'homme de son
"

temps.

Sainte-Beuve en a

"

remarque avant nous:


;... l'oracle de la
fallait pour plaire
la fois Patru et M, de Bussy, M. d'Aguesseau
et madame de Svign, M. Arnauld et madame
de Maintenon pour imposer aux jeunes courtisans,
fait

la

Boileau est un esprit sens et fin


" cour et des lettrs d'alors tel qu'il
;

"
"

"

J.

Menagiana.

V. Boileau, d. de Saint-Marc,

t.

V,

p.

134-5.

PROLEGOMENES.
'

pour agrer aux vieux

socit correcte,

(').

choisie,

"

Donc,

savante,

c'est

qu'il

parmi cette

faut le voir

On

ne peut l'apprcier justement,


lui et son uvre, qu' cette lumire. Isol de cet entourage, il ressemble aux tableaux sombres exposs
dans un demi-jour.
Nous lui restituons ce cadre et son jour plein. Chacun
des personnages de cette grande poque viendra tour
tour dposer pour ou contre chacune des rgles
potiques, et en fera ressortir le sens, la valeur, l'propos. En parcourant ces notes, on vivra en un temps
o tout le monde se mlait d'avoir des ides et de les
bien dire l'on saisira compltement, sans peine, peuttre avec intrt et plaisir, l'origine, la raison, la porte
des lois et sentences, graves dans ces onze cents
alexandrins. Un jour, l'avocat Brossette, qui fut douze
ans l'intime confident de Boileau, numrait celui-ci
les *' dcouvertes " qu'il faisait travers les uvres de
son illustre matre: "
l'air dont vous y allez, s'cria le
" pote, vous saurez mieux votre Boileau que moi" mme (^). " Prtendre galer la science de Brossette
serait prsomption et tmrit; mais ces notes serviront
de guide ou de flambeau ceux qui voudraient marcher, mme de loin, sur les traces de l'avocat lyonnais.
Ce sont des notes; c'est, disons le mot, une compilation. Que ce mot n'pouvante pas trop nos lecteurs
dbitant ses leons.

jeunes.

En

entassant les

faits, les citations, les

rappro-

chements, autour du texte de Boileau, nous avons tch


d'viter le ple-mle, la riidis indigestaque moles ; parfois
mme nous avons projet quelques rayons sur cet amas
de prose, de vers, de noms et de dates. Mais, pour tre
sincre, ds la premire page, comme nous le serons
1.

2.

Portraits
Brossette

littr.

1863,

uv. de

t.

I,

p. ,15.

Boil. dit.

de Genve, Avertissement.

L'ART POTIQUE.
dans les autres, notre livre est une suite de documents,
non point une critique de lecture courante. On ne
peut et l'on ne doit s'y aventurer que par petites tapes.
Sans doute notre commentaire sera gnralement
plus gai que les Dcades de Lancelot, ou que les
colonnes d'un dictionnaire; mais nous visons instruire

et

plus qu' divertir, clairer plus qu' distraire.

Nous

avons travaill pour ceux que le xvii^ sicle qualifiait


de "gnies curieux" pour les chercheurs d'rudition;
pour les amateurs de fouilles dans le domaine de
esprit ou de l'histoire; pour tous ceux qui auraient le
got, le loisir, ou la ncessit d'approfondir, un par un,
ces hmistiches fameux.
Nos notes seront utiles quiconque prpare un
examen de littrature. Les lves d'humanits et de
;

rhtorique, surtout les candidats la licence, y trouverecherches toutes faites, des

ront des sources, des

rponses autorises aux nombreuses questions de leurs


programmes. Ils y rencontreront toute notre antiquit
classique, avec

les

noms de

ses reprsentants, avec

leurs uvres, leurs jugements, leurs doctrines et leurs

Mais pourquoi tant de personnages


tant de choses dans un commentaire de X Art Po-

querelles pacifiques.
et

tique? Quelle raison les y amne.'*

La

raison, la voici.

II.

Sources de ce commentaire.

O ILE AU

fut l'cho, tout autant

le redire et

"

l'ora-

de son poque nous ne cesserons de


de le prouver. Brossette crivait en tte de ses Eclaircissements : " C'est
l'histoire secrte des ouvrages de M. Despraux;
mais c'est aussi en quelque faon l'histoire de son
cle,

"

que

PROLEGOMENES.
" sicle

(').

"

Brossette n'exagre rien.

Tout ce que

avait t crit, ou

Boileau a
fut rpt par
son sicle. Boileau, dans sa Potique, n'a peut-tre pas
versifi une seule demi-phrase, qui n'ait t mise en
prose, ou autrement, avant lui ou ct de lui.
La Potique c'est tout le xvii^ sicle classique, avec
ses principes, ses recettes, ses prjugs et son bon sens.
Toute publication littraire qui prcda ou suivit la
Potique, a une affinit naturelle, ncessaire avec ce
code, avec cet arsenal de rgles et de jugements.
Sainte-Beuve prte quelque part Despraux l'attitude de Caton le censeur, exerant d'un air refrogn
sa rigide magistrature
crit,

'*

His danteinjura Catonem.

"

que l'on se fait souvent du satirique,


Grand Prvt du Parnasse " franais (^);
est-elle trs exacte ? Despraux ressemble

C'est bien l'ide

devenu

le "

cette ide

beaucoup plus ce portrait que Vaugelas traait de


lui-mme, au dbut de ses Remarques : "Je ne pr*'
tends passer que pour un simple tmoin, qui dpose
" ce qu'il a vu et ou, ou pour un homme qui aurait fait
" un recueil d'arrts, qu'il donnerait au Public. " Voil,
en vrit, l'attitude de Boileau dans so\ Art Potique.
Son pome est un recueil d'arrts. Boileau rdige,
coordonne, couche par crit, en quatre chapitres rimes,
ce qu'il a vu et oui chez l'aristocratie ou la roture des
crivains de France.
Puis, dans ses autres ouvrages de prose et de vers,
satires, ptres, rflexions

respondance,

etc.,

il

critiques sur

1.

dit. de Genve, Avertissement.

2.

Titre que

posies,

lui

donne

le

Longin, cor-

revient sur ses prceptes,

P.

il

du Cerceau, dans une de ses plus

les

fines

L'ART POTIQUE.
donc son tmoignage
premire
en
ligne. Il est notre
que nous invoquerons
premire source, comme de juste. On pourra se convaincre qu'il n'a pas trop l'habitude de se contredire, et
dveloppe,

les confirme. C'est

il

" Qu'il

jusqti'auboiit tel qion

t.%\.

Pa vu d'abord

"
(').

Autour des dcrets de Boileau, nous grouperons,


d'une part, les dcisions,

de

l'lite

pratique, les faits et gestes

la

d'autre part les rclamations et

littraire;

appels, les crimes et dlits potiques

nasse

du

"

bas Par-

".

Nous

n'aurions garde

attaques des adversaires

d'oublier

et

d'omettre les

car la Potique en

eut

et

On

peut bien croire que \ Art


" Potique excita la rvolte sur le bas Parnasse. Par
" tous pays les mauvais sujets n'aiment pas qu'on leur

elle

devait en avoir

"

" Mais aussi il est rare que les


(^).
ne
disent
ennemis
se
des vrits, au beau milieu
mme des injures. Boileau ne se fchait qu' moiti des
invectives dcoches sur lui par la plbe des rimeurs.
Il y trouvait double profit. Lui disait-on par hasard
Les critiques pleuvent sur vos vers " Tant mieux,
" rpondait-il les mauvais ouvrages sont ceux dont on
" ne parle pas (^). " Il examinait ensuite ces critiques,
sachant bien que

" fasse la police

"

Un

sot quelquefois

et plus d'une fois, aprs

Nous

ouvre

ufi

avis iui porta nt {^)"

examen de

ces pices,

il

se cor-

constaterons en temps et lieu.


Voil pourquoi aux explications fournies par Boileau,

rigea.

le

par Brossette, par tous les amis,


1.

A. P. Ch. Hi,

2.

La Harpe, Cours de

3.

4.

allis,

V. 126.
liit.

2" dit.

Mmoires^ etc., de Louis Racine.


A. P. Ch. IV, V. 50,

t.

V'^I,

p.

252

ou sujets du

PROLEGOMENES.
nous joindrons

remarques, railleries et
ne sont pas moins
instructifs que les applaudissements.
De temps autre, avec rserve, respect et mesure,
nous ajouterons tout cela notre mot de louange, de
doute, ou de censure. Notre commentaire est une
histoire. L'historien a le droit de prendre fait et cause
pour ou contre les personnages qu'il passe en revue,
pour ou contre les vnements qu'il droule, pour ou
contre les thories qu'il signale.
Mais, afin de ne point mentir notre titre, nous laisserons presque toujours la parole aux contemporains de
Boileau et de son pome didactique. Nous entendons
les contemporains de Boileau, dans le sens strict du
terme. Ce sont les gens de lettres de toute valeur,
crivains titrs au Parnasse, menu peuple, et
" racaille",
qui ont vcu, parl, imprim, entre les
deux dates de la naissance et de la mort de Boileau,
entre 1636 et 171 1. Notre livre contiendra fort peu
d'autres noms propres
mais ceux-l rempliraient
eux seuls un volume, si l'on y adjoignait une simple liste
de leurs productions.
Entre ces deux dates, dont l'une est aussi celle du
Cid, et un an prs, celle de l'Acadmie franaise
dont l'autre est, un an prs, celle de Denain, tout le
Grand Sicle est compris, " agit, marche, et s explique {^)\
La vie de Boileau gala, peu s'en faut, la vie de
Louis XIV.
"Sire, disait-il un jour au roi, je suis n
" un an (il devait ^\x.c{eix ans) avant Votre Majest,
" pour annoncer les merveilles de son rgne. " Le pote
mourut, quand les splendeurs de ce rgne, ranimes
lgislateur,

plaintes des victimes

les

les

sifflets

1.

A. P. Ch.

III, V.

159

L'ART POTIQUE.

10

par un suprme triomphe, allaient s'teindre dans la


nuit de la Rgence. Donc nos sources seront le sicle
de Louis XIV tout entier, depuis Bossuet jusqu'
Cyrano de Bergerac; depuis Corneille jusqu' Scarron
depuis Despraux, Racine, Molire jusqu' D'Assoucy,

jusqu'

jusqu'aux

Pradon,

de Tabarin

hritiers

qui
jusqu'au Mercure -Galant
depuis Vaugelas
" vient immdiatement au-dessous de
rien (') ".
En un mot, nous avons tudi ou feuillet tous les
auteurs connus de cette poque, depuis les plus illustres
,

jusqu'aux plus ddaigns, les recueils plus ou moins


littraires, et mme les ana. Rien de tout cela n'est
indiffrent \ Art Potique et son auteur de tout
;

cela s'lve approbation,

contradiction

confirmation,

et rclamation notre tche a t de ranger ces avis,


semblables ou contradictoires, auprs de chaque principe formul par Despraux, ou mme auprs de
;

chacun de ses vers.


Si cette entreprise a quelque mrite, tout le mrite
est l

III.

tout l'intrt aussi.

Les Arts Potiques franais avant Boileau.


" Toutes les Potiques, en tant
"

que

faites

apprendre au

pour

" pote son mtier, sont admirable" ment inutiles. " (Tpffer, Rfl. et
menus Propos."^. 172.)

HEZ

tous les peuples civiliss,

il

y eut et

il

y a des potes et des Potiqies.


L o les potes chantent, ou riment, un
observateur survient, les coute, cherche ce
qu'on appelle communment leur secret et ds qu'il a
cru le dcouvrir, il dit au public prsent et futur Voil
;

I.

La Bruyre,

Caract. Chap. I.

PROLEGOMENES.

11

comment

se fait la posie. Ces recueils de lois n'apprennent gure leur mtier aux vrais artistes mais
ils sont utiles, titre de mmoires, d'tudes, d'indications et plusieurs sont, en plus, considrs comme
des chefs-d'uvre.
Ces lgislations aprs coup se retrouvent dans
chacune des littratures. Partout o fleurissent un
Eschyle, un Sophocle, voire un Aristophane, il nait un
Aristote. C'est une loi, ou plutt un fait. Horace crit
sa lettre aux Pisons, prs de Virgile et de Varius qui
chantent des bergers ou des hros.
;

Castelvetro et Piccolomini, aprs Vida et Scaliger,

Lope de Vega dj
les confrres du Tasse
vieux se fait sa Potique lui-mme, qui est un peu
celle de Calderon Pope crit son Essai on Criticism,
tandis que l'Angleterre applaudit Dryden et Milton
Goethe et de Schiller receles prdcesseurs de
vaient,
au xvii^ sicle, en la docte Allemagne,
les doctes leons de V^ossius, et de Heinsius diteur
rgentent

d'Aristote.

Quant aux faiseurs de Potiqties franaises, nous en


comptons une lgion entire, mme avant Boileau (').
Le premier, de quelque notorit, est Eustache Deschanips, crivain champenois des xiv^ et xv^ sicles,
qui crivit en prose :L'-^r/ de dicter et faire Ballades etc.

L'enthousiasme de la Renaissance fit clore une multitude de ces essais didactiques, calqus sur les lois des
Anciens, et appropris tant bien que mal aux ouvrages
des potes de Franois I^r, de Charles IX et de
Henri I IL
Voici les noms les moins inconnus. Nous signalerons
I. V. P. Goujet, BibliotJi. Franc, t. I, p. 88 et suiv. Nous lui empruntons un certain nombre de titres et de dtails en rectiliant et compltant
;

5S indications.

L'ART POETIQUE.

12

diffrences entre ces obscures lgisde Despraux qui les efface toutes.
y En 1 547, parut le Jardin de Plaisance et fieur de
Rhtoriqtie, dit par le sieur Fabri, ou Le Fvre.
La premire fleur de ce jardin est un Art potique
en vers. Il est divis en dix chapitres. Il s'tend plus au
les principales

lations et celle

long:

I"

sur les rimes,

croises, et autres,

lonines,

dont Boileau n'a pas cru devoir s'occuper 2 sur les


petits genres de la vieille posie nationale, dont Boi;

leau touche peine

Servantois,

Royal,

deux ou
Ballade,

en passant ChantRondeau, Lay, Virelay,

trois,

Chanson, etc.
L'auteur accompagne chaque genre d'un exemple.
iijEn 1548, \ Aj't Potique de Thomas Sibilet. Il
est partag en deux livres.

Le premier de

ces livres traite

De

l'excellence

posie, riche matire, nglige par Boileau

de

la

De

la

40 De

rime

3^ Des

mesure

la

qualits

du

style potique;

du nombre des

et

syllabes,

pour

espces de vers franais. Boileau n'en a

les diverses

rien dit.

Le second livre

"
"
"

des genres les

comme dit l'auteur lui-mme


savoir
Xpigramme, et de ses usages et diffrences du
sonnet, et de ce qui en doit faire la matire du rondeau et de ses espces diffrentes, comme du triolet
etc.
de la ballade, du chant-royal et autres chants,
usurps dans la posie franaise du cantique, chant
lyrique ou ode, et chanson ; de Xptre et de \ lgie ;
du dialogue et de ses espces, comme sont Xglogue,
la moralit, X?^ farce ;du blason, c'est--dire des loges,
ou des satires en vers de \2i complainte, de \ nigme

plus varis
"

contient les rgles

De

"
"

"
"

"

"

du

lay et

du virelay

.,

imitation des potes anciens;

De

la

Des

traduction et

vers non rimes.

PR0L1G0MNES.

13

L'auteur prend ses exemples chez Marot. Comme


on le voit par cette liste, Sibilet indique presque tous
les sujets dvelopps par Boileau.
iiijEn 1549, Joachim du Bellay publia sa Dfense et
illusti-ation de la langie franaise. C'est un manifeste
trait. Au nom de la Pliade, le jeune
pote Angevin conviait les potes de France une
rforme. Il les invitait ddaigner les menues "piceries" de la littrature gauloise, pour glaner dans les

plutt qu'un

champs de

la

belle antiquit.

Comme

Boileau,

il

partisan acharn des grecs, des latins, et de leur

est

my-

thologie.

ivyEn

1554, Claude de Boissires fit paratre un


abi'^ de l Art Potique ; il dita aussi divers ouvrages

sur l'arithmtique et l'astronomie.


jouit d'une

Son code

littraire

rputation gale celle de ses livres de

science.

En 1555, Jacques Pelletier, traducteur de l'art


potique d'Horace, imprime un Art Potique, rparti en deux livres. Ce qu'on y voit de plus remarquable, c'est tout d'abord la bizarrerie de l'orthographe mais on y trouve aussi quelques maximes
;

judicieuses. Pelletier,

comme

Boissires, tait math-

maticien.

En

1576, Fontaine publie son Quintil- Censeur ;


la fin du volume, se trouve un abrg de l'Art

viy

Potiqtie rduit en boiine mthode.

du second

livre

de Thomas

un rsum
Rien de bien

C'est

Sibilet.

nouveau.

viy En

1583, Ronsard, au comble de la gloire,


en courant son Art Potique
livret de 64
pages, adress Alphonse Delbene, abb de Haute-

crivit

combe

" Ce petit abrg, lequel, en faveur de toi,


" Alphonse del Bene, a t en trois heures commenc
:

L'ART POTIQUE.

14

achev etc (')... " Ces notes sont riches d'aperus


et de dtails
le style en est vivant, original, pittoresque. On trouve l les ides de Ronsard sur le gnie
potique, sur le " provignement " des mots franais,
sur l'enrichissement de notre langue etc. Plus d'une
fois, nous nous donnerons le plaisir de montrer l'accord
parfait entre le systme de Ronsard et les prceptes de Despraux.
viiij/Mentionnons encore un Trait de la posie et
des potes, d'x Ronsard par Robert Corbin, sieur du
Boissereau et \ Art Potique en cinq livres, de Pierre
de Laudun (1597).
1x7 En 16 10, Pierre de Deimier composa son Acadmie de r Art Potique. L'auteur censure, en cette
Acadmie, les fautes de langage ou de versification de
Ronsard, Desportes, du Bartas et autres. On sent dj
le voisinaore et le crdit orrandissant de Malherbe.
Pierre de Deimier traite de Xlision, de Xhmistiche,
de \ hiatus ; c'est la posie vue par les plus petits
cts ce livre du reste est de l'ennui imprim.
x^De tous ces essais de lgislation potique, tents
par le xvi^ sicle, le plus digne d'loge et d'tude est
celui de Jean Yauquelin de la Fresnaye.Vauquelin commena cette besogne par got, comme ses Forestet'ies
et Idyllies, crites en " l'avril de ses annes. " Il l'acheva par ordre du roi-pote Charles IX, et de Henri
" et

\J Art Potique, en trois livres, fut publi en 1612,

avec

les

uvres compltes de Vauquelin, qui venait de

Ronsard, dit. de 1692, p. 421.


dit dans sa prface " Grand nombre des potes dmon sicle
" et de ceux qui j'avais donne de mes vers sont trpasss, et le Roi
" mort, par le commandement duquel j'avais parachev mon Art Potique.'" (d. de 1612, Caen.)
1.

2. Il

PROLEGOMENES.
Ce

15

de traductions, de vues trs personde digressions, de conseils et de satires, serait vraiment notre potique nationale, s'il et
t rdig dans la langue sobre de Despraux.
Comme Despraux, l'auteur rduit d'abord en hexamtres franais la causerie d'Horace avec les Pisons.
C'est le canevas commun, sur lequel l'un et l'autre
brodent; Boileau avec ordre et mesure, Vauquelin, au
hasard, l'abandon, avec autant de libert que d'exubrance. A propos d'un mot d'Horace, il part pour une
dissertation et revient par un dtour, o il rencontre,
la file, les reprsentants antiques et modernes de
notre posie, soit gauloise, soit franco-latine de la
mourir.

nelles,

de

recueil

rcits,

Renaissance.

Vauquelin
il

est pote,

est surtout chrtien.

il

est historien,

il

est franais,

ces trois derniers points de

il
est grandement suprieur Despraux. Les
anecdotes littraires que Vauquelin glane chez Horace,
lui remettent en mmoire tel ou tel fait semblable de
notre moyen ge ou de notre xvi^ sicle. Il conte, il
cite, il juge, il parle de lui-mme. Son ouvrage est pour
nous un muse d'antiques, ouvrant sur de larges horizons. Il serait assez malais de donner un plan de ses
trois livres. L'analyse des pages de ce pote-causeur
ressemblerait celle des Mmoires du philosophecauseur, Montaigne. Nanmoins on peut les ramener

vue,

trois chefs

1 L'origine

2 L'histoire

de la posie
de la posie chez
;

les

Grecs, chez les

Latins, chez les Franais, puis et l chez les Italiens

Les divers genres de posie, en usage chez ces


nations, avec les noms des auteurs qui y ont excell.
De toutes ces richesses jetes ple-mle, nous extrairons une ample provision de citations et d'exemples,
3

L'ART POTIQUE.

16

pour

les

opposer, soit aux omissions, soit aux inexac-

ou tout simplement, pour mettre


manire de voir et de dire de Boileau et

titudes de Boileau

en regard la
de Vauquelin.
Ici, une question se pose. Boileau connut-il ce devancier? Dbrouilla-t-il " l'art confus " de ce vieux pome?
Alla-t-il mme jusqu' drober quelques perles cet
Ennius ? Plusieurs le croient et l'affirment.
Au milieu du xv!!!*" sicle, Lefvre de Saint-Marc,
commentateur de Boileau, sembla prendre tche
de confronter les deux Arts potiques; non pas prcisment l'avantage du second. Ses notes se composent, en bonne partie, de tirades de Vauquelin. Ce
sont autant d'accusations de plagiat directes ou dtour
nes l'adresse de Despraux.
Marmontel se pronona dans le mme sens. A
l'entendre, l'unique mrite du pote de HenrillI serait
d'avoir enrichi de ses dpouilles le pote de Louis
XIV " la Fresnaye, imitateur d'Horace, a joint aux
" prceptes du pote latin quelques rgles particulires
" la posie franaise
et son vieux style, dans sa
" navet, n'est pas dnu d'agrment. Mais le coloris,
" l'harmonie, l'lgance des vers de Despraux l'ont
:

" effac.

peine

lui reste-t-il la

gloire d'avoir enrichi


"

"

de sa dpouille le pome qui a fait oublier le sien (').


Marmontel ne s'attarde point prouver. CubiresDorat-Palmezeaux, dont nous parlerons prochaine-

ment, renouvela contre Boileau les mmes inculpations


de vol et de pillage " Vous me permettrez de voir
" dans l'auteur... de \ Art potique un imitateur ing" nieux d'Horace, de la Fresnaye-Vauquelin et de
" Saint-Geniez (^). "
:

1.

2.

Potique Franaise, 1763, tome I, Avant- Propos, p.


V. La Harpe, Cours de litt. 2^ d., t. VI.
Boileau.

8.

PROLEGOMENES.

17

La Harpe, champion de Boileau, releva le gant


L'anonyme... (Cubires), nous permettra, (car je ne
" suis pas le seul demander cette permission)... de
" voir dans Y Art Potique, o il n'y a que 60 vers
" imits d'Horace ('), autre chose qu'une imitation
" ingnieuse de compter pour rien la Fresnaye-Vau" quelin
dont la Potique souverainement plate
" n'est le plus souvent qu'une languissante paraphrase
" d'Horace, et n'a rien fourni Boileau qui vaille la
" peine d'tre cit
de mettre l'cart les Satires
" latines de Saint-Geniez, qui n'ont rien de commun
" avec \ Art Potique.
La Harpe, si on l'entend bien, ne nie point certains
emprunts que Boileau aurait faits Vauquelin mais il
veut que ces emprunts se soient borns peu de chose.
La vrit est l, ou tout prs de l (^). Il est certain
que certains hmistiches de Boileau,
environ une
douzaine
ont des airs de proche parent avec ceux
de Vauquelin. Mais y a-t-il plagiat ? Le mot est trop
fort. L'imitation de Boileau se rduit, si elle existe,
quelques rminiscences.
Mais d'abord existe-t-elle ? Je suis fort enclin le
croire. L'auteur des Foresteries ne fut point un inconnu
pour les esprits cultivs du xvii^ sicle. Colletet invoquait son tmoignage, dans les recherches qu'il fit sur
X Art Potique {f). Segrais avait lu cet " Art potique
" de Vauquelin, pour la Posie franaise, l'imitation
" d'Horace. " Segrais juge ainsi ce confrre et compatriote " Ses vers sont du style de son temps
mais
:

"

1.

Environ

150.

Selon Marmontel, Saint-Geniez aurait fourni Boileau le long pas" Tout ce morceau est
sage du IV*= chant sur l'Origine de la Posie
habilement imit, d'une Idylle de Saint-Geniez. " {Pot. Franc. 1763, Av.
2.

Pr. p. 31)3.

V. dition de 1658.

l'art potique.

L'ART POETIQUE.

18

" cela

de bonnes choses, partouchant les personnes clbres de son


" temps ('). " Mais enfin Vauquelin tait-il connu de
Boileau? La plus forte preuve que j'en aie trouve est
celle-ci: Brossette, dans son commentaire, renvoie le
lecteur VArt Potique du sieur de la Fresnaye- Vauquelin {^). Or Brossette est le miroir trs fidle de la
science de son matre il annota les uvres de Boileau
sous les yeux, sous la dicte, d'aprs les indications et
rectifications de l'auteur. Brossette et-il nomm le
pote contemporain de Ronsard, si Boileau n'avait eu
aucune relation avec ce dev^ancier ? Cela nous semble
peu vraisemblable.
La preuve, au fond, n'est qu'une conjecture mais
pour quiconque sait les rapports intimes du vieillard
d'Auteuil avec son jeune interprte de Lyon, la conjecture touche presque l'vidence.
Parmi les nombreux travaux sur la potique franaise, publis par le xvii^ sicle, mentionnons les sui-

n'empche pasqu'il n'y

ait

" ticulirement

vants:
1

Les

trois

Discours de M^'^ de Gournay

disser-

tations fournies de verbiage et d'ennui,

o la savante
Demoiselle propose comme parangons et modles
accomplis le cardinal du Perron, le grand Ronsard,
:

Bertaut.

et

devant

Ce

dernier, du
moins, trouva grce
rigoureuse de Despraux.
Potique de Jules Pilet de la Mesnardire.

la justice

2 VI Art

Ce mdecin, membre de l'Acadmie

naissante, entre-

par ordre de Richelieu, les nouveaux rglements


du Parnasse. Il devait en composer quatre gros voprit,

lumes in-quarto;
L'auteur s'y
1.

2.

premier et dernier parut en 1640.


occupait de la Tragdie et de l'lgie. Il
le

Mmoires anecdotes, p. 77.


Notes du Ch. li, de \'Art. Pot.

Le Sonnet.

PROLGOMNES.
s'en

tint

l.

Il

avait,

dclare-t-il

19

lui-mme,

essay

cet ouvrage, " pour donner quelques clarts


aux
" esprits de ce royaume, qui n'avait point de Potique,

" encore qu'il et plusieurs potes de toutes les con"

ditions

(').

La Mesnardire

suait sur son in-quarto, tandis

que

Cinna. La
Mesnardire se cite lui-mme, tout simplement, comme
idal du genre tragique. Boileau l'a rang parmi les
Corneille crait le Cid,

les

modles du genre ennuyeux

Horaces

(^).

Nous

et

lui

emprunte-

rons toutefois plus d'une observation curieuse.


3 Franois Colletet, acadmicien, chantre

Cane

de

la

1658, sous le
(^),
titre d'Arl Potique, des recherches rudites au sujet
de l'Epigramme, du Sonnet, de l'Eglogue, etc. Nous
des Tuileries

fit

paratre en

en extrairons quelques utiles renseignements.


A^ Les Trois Discours, ou Dissertations de Corneille
sur le pome dramatique, la Tragdie, les Trois Units.
5 \^2. Pratique du Thtre . l'abb Hdelin d'Aubignac trait aristotlicien, prolixe, trs peu divertissant. Boileau en faisait un certain cas (^). Nous citerons
Corneille et l'abb d'Aubignac, surtout propos des
;

Units.

Les Rflexions sur la Potique du Pre Rapin.


Elles parurent en 1670. C'est un commentaire d'Aristote, et Bayle le nomme: " UArt Potique du Pre
Rapin.
Ce critique, versificateur du pome latin des
Jardins,h.X.2i\t un des meilleurs amis de Boileau. Par les
passages que nous emprunterons son livre, on verra
la parfaite communaut de sentiments littraires du
Jsuite, et de l'ami de Port-Royal.
6

'

1.

2.
3.

4.

1640. Disc. Prlim.


A. P. ch. IV., V. 35.
V. le Prologue de la pice des Tuileries.
V. Rfl. crit. sur Longin.

L'ART POTIQUE.

20

7" Les prfaces de tous nos auteurs d'popes furent


autant de potiques, o chacun des Homres franais
affirma ses principes, et dmontra (en toute modestie)

que son pome

tait

le

meilleur du monde.

Nous en

reproduirons de nombreux passages.


8" La prface de la Tradttctioi de r nde par Segrais contient aussi un trait de l'pope, que Segrais

lui-mme apprcie en ces termes " Nos potes, qui


" entreprendront de faire des pomes piques, ne
" feront rien qui vaille, s'ils ne lisent ma prface sur la
" traduction de l'Enide de Virgile, que j'ai faite en
" vers.
J'y ai renferm toutes les rgles que l'on doit
" observer dans ces sortes de pomes ('). " Dsinvolture et sincrit du Virgile normand
9" Notons encore Les Traits de versification de
Lancelot en 1663 de Pierre Richelet en 1 671 et
celui du sieur Fiot, qui tale au frontispice cette
" Le Parnasse cavalier
ou la
enseigne allchante
" manire de faire trs bien, seul, et en trs peu de
" temps, toutes sortes de vers franais.
L'entreprise de Boileau n'tait donc pas sans prcdents elle avait t prpare de longue main par
toutes ces bauches, ou inutiles, ou informes, ou incompltes. Depuis un sicle et demi, les faiseurs de vers
et les savants s'escrimaient rgenter les muses de
France. Les traits latins s'ajoutaient aux traits en
langue vulgaire. On pouvait dj en garnir toute une
:

bibliothque d'amateur.

Au moment

o Boileau se mit l'uvre, on et dit


expression peu neuve
que le besoin
d'une potique nouvelle se faisait gnralement sentir.

suivant une
Le
Le
I.

P. Rapin, Jsuite, crivait la sienne, d'aprs Aristote.


P.

Le Bossu, Gnovfain,

Mm.

Anecd., nouv.dit.,

p. 12 et 13.

fouillait

Homre

et

PROLEGOMENES.

21

Virgile avec son imagination, pour y dcouvrir les secrets piques ('). Le P. Bernard Lamy, Oratorien, allait
crire ses Rflexions sur l'Art potce. C'tait

une
fois

comme

En

167 1, on venait de publier pour la premire


en notre langue le texte du Stagyrite. Les franais

fivre.

qui n'avaient point le bonheur de savoir le grec, poulire, de leurs yeux, le vrai sens du matre (^).
Mourgues, professeur de rhtorique et de ma-

vaient enfin

Le

P.

thmatiques, allait commencer son Trait de Posie,


ou de Prosodie frariaise, o il fait, dit-il, " apercevoir
aux commenants quelques routes du Parnasse " {f).
Mais cette uvre rclamait une main d'ouvrier.
Despraux crut l'occasion favorable il la saisit.
;

*
IV.

1674.

Tous les livres ont leur temps. "


(Charles SOREL,sieur deSouvigny,6'(?naissance des Bons Livres, 1671.)
"

ES

codes se

quand

peuples
Il en va
de la sorte pour les Etats d'Apollon, comme
pour les royaumes et empires politiques.
rdigent,

les

sont dj civiliss et puissants.

Les
n'ont

lgislateurs srieux, les

alors

qu'

recueillir

les

Solon ou les Aristote,


coutumes observes

1. Le trait du P.
Le Bossu parut quelques mois aprs le pome de
Boileau; le privilge est du 20 septembre 1674. La marquise de Svign
crivait sa fille, le 2 octobre 1676 " Je vous exhorte lire le P. Le
" Bossu. Il a fait un petit i^) trait de l'art potique, que Corbinelli met
" cent piques au-dessus de celui de Despraux. "
Despraux estimait
cette lourde et fatigante dissertation il l'appelait " l'un des meilleurs
" livres de potique, qui, du consentement de tous les habiles gens,
" aient t faits en notre langue. " (III*' Rfl. crit.) Pour le lire aujourd'hui en entier, il faut presque de l'hrosme.
2. La traduction est du Sieur de Xorville, qui, dans sa prface, se
donne comme le premier traducteur de la Potique d'Aristote.
Paris,
chez Motte, in-12. V. Goujet, Bibl. franc.
3. Le P. ISIourgues n'est pas encore un oubli. M. Th. de Banville lui
faisait tout dernirement de larges emprunts. (V. ci-aprs, p. 22.)
:

L'ART POETIQUE.

22

autour d'eux et les sanctionner de leur autorit. Ce


fut la tche de Boileau ('). Les cinq annes qu'il y employa, furent le midi de notre littrature classique, le
rgne fcond du got, l're des chefs-d'uvre. Cha-

cune de ces annes (de 1669 1674) en

vit clore

d'immortels.
Banville, dans un livre rcent, curieux,
au sujet des lois et ordonnances portes
par Boileau " Les grands contemporains de Boileau
" eurent des vellits de rvolte
en fin de compte,
"
" ils se soumirent, avec l'enfantine btise du gnie (^).
Affirmation plaisante, mais toute gratuite. Quels sont
donc ces " grands " contemporains qui, la faon des
coliers, se mutinent contre leur rgent, puis s'apaisent
en voyant poindre la frule ? Les contemporains qui
se mutinrent contre le Lgislate^tr furent Desmarets,
Carel de Sainte-Garde, Pradon
je doute que M, de
Banneville fasse de tels rvolts l'honneur de les
appeler " grands ".
Quand \ Art Potique fut livr au public, presque
tous les ouvrages classiques du xvii'' sicle avaient
paru. Corneille, cette mme date, achevait sa course
tragique et jetait sur la scne, dans Sttrna, les derniers rayons de son gnie. Racine n'avait plus que
trois tragdies faire. On entendait encore les derniers clats de rire de Molire, enlev l'apoge de
son talent. Lafontaine, qui, malgr Vaugelas et Boileau, s'oubliait rimer en gaulois, avait crit dj six
livres de ses Fables et prparait un second recueil
dans le mme got et avec la mme indpendance.

M. Th. de

hardi, crit,

1. Pris en ce sens, le mot d'un jeune et habile critique, M. R, de la


Sizeranne {tude stir Ronsard^ 1886, p. 6), " Les Boileaux arrivent toujours trop tard ", est d'une exactitude irrprochable. Les Boileaux arrivent, comme l'cho aprs la voix.
2. Petit trait de Posie franaise^ 1884, p. 102.

PROLGOMNES.

23

Bossuet venait de prononcer deux Oraisons funbres


Bourdaloue tonnait
de sa logique loquente les vices et les vertus de la
cour enfin, la marquise de Svign se jouait faonner ses plus jolies narrations.
Seuls parmi les crivains de cette grande pliade,
Fnelon et La Bruyre n'avaient encore presque rien
os pour leur gloire et pour la ntre. Mais ces deux
matres de la prose n'avaient point fournir de modles Despraux, et ne devaient pas davantage en
recevoir des arrts ou des lumires. Despraux luimme allait entrer prochainement dans une priode
de silence, puis de dclin.
D'autre part, en cette anne 1674, Chapelain dont
le crdit ne pesait plus sur les beaux esprits de France,
mourait sans bruit et sans crloire avec lui s'teigfnait
ou se refroidissait grandement la passion pique (').
Le Burlesque tait en prison avec d'Assoucy le
Prcieux, banni de la cour, se rfugiait piteusement
dans les ruelles, ou aux bureaux du Mercure.
Enfin, en 1674, Boileau, g de 38 ans, se trouvait
en pleine possession de son influence. Admir des
vrais gens de lettres, applaudi des grands, chri du
roi, redout de tous les dlinquants potiques, combattu par les arrirs, ou par les impuissants, mais
estim pourtant de ceux qu'il vouait au ridicule (^),
Boileau semblait dsign pour cette grave besogne. Il
s'y engagea donc
l'heure opportune; ou, pour
emprunter son style, l'heure marque par Apollon,
favorise par les Destins, voulue des Parques.
Lui-mme, il avait en quelque sorte annonc, deux
et mditait l'Histoire universelle.

1.

Le

8 novembre 1674, mourait un autre pote pique autrement


Milton.
Chapelain tait mort le 22 fvrier.
Chapelain avait crit Colbert " Uespraux.... a de l'esprit et du

illustre,
2.

" style en prose et en vers... " etc.

L'ART POTIQUE.

24

ans l'avance, son intention d'tre le Lycurgue de la


rpublique des lettres. Il se faisait dire par un des
pauvres rimeurs, que flagellaient ses Satires
:

" Vous seul


sans pouvoir et sans nom,
" Viendrez rgler les droits et l'tat d'Apollon !"
,

(')

conquis en bataillant pour la


son nom, il l'avait immortalis
aux jours de ses triomphes satiriques et surtout au
jour mmorable de la ix*" satire, le premier, comme
le plus parfait de ses chefs-d'uvre, sans en excepter

Ce

pouvoir,

il

l'avait

contre les sots

raison,

XArt Potique.
Dans l'dition de Saint-Surin

(^),

X Art Potique est

prcd d'une belle gravure (dessin de Bergeret), o


a voulu, dirait-on, reprsenter un rve de
Despraux en 1674. Aux pieds d'un olivier haut et
large, se dtache un buste d'Horace. A droite du
buste, et l'ombre de l'arbre symbolique. Despraux
se tient debout, la lyre en main. A gauche, Apollon
offre une couronne au pote et montre des tablettes
qui portent ces deux mots en gros caractres Art
Potique. Des branches de l'olivier, d'autres couronnes
pendent sur le front du jeune auteur. Derrire l'arbre,
au second plan, on aperoit Pgase, les ailes tendues,
qui semble hennir d'enthousiasme, prt bondir dans
la plaine. Au bas de la gravure, coulent les eaux
d'Hippocrne; vers le fond, sur les hauteurs, se voit le
temple des Filles de Mmoire. Au milieu de ce paysage
mythologique, Despraux jouit firement de sa gloire
lgislative. Oui, voil bien le tableau de l'un de ses
plus beaux rves, tel que son imagination, chauffe
par la lecture, l'entrevit souvent, entre ces deux dates

l'artiste

1669
1.

2,

et 1674.

Sat. IX, V. 113 et 114.

Didot, 1821,

PROLEGOMENES.

25

Lectures

V. -^ Composition de l'Art Potique.

du manuscrit.
" Htez-vou5 lentement !... "
{Art pot., ch. I, v. 171.)

est probable

que Boileau avait t encou-

rag dans son dessein par les spirituels


la Croix de Lorraine. Mais il
fallait
s'assurer l'appui d'un personnage
rput infaillible. Comme les Anciens, ses patrons,
avant de se mettre en campagne, il rsolut de consulhabitus de

ter l'oracle.

L'oracle s'appelait alors Patru. En 1669, Patru


comptait treize lustres il tait la lumire de l'Acadmie et du Barreau. Vaugelas l'avait salu du nom de
;

" Ouintilien franais

"
;

ce Ouintilien avait

fait

quel-

ques plaidoyers, lims et polis ad ungiiein, et il prenait


le temps de vieillir sur une priode.
Les jeunes " nourrissons des Muses " recouraient
ses conseils. Le pilier de la Grand'Chambre du Palais,
o il distribuait ses verdicts, ressemblait quelque peu
au sanctuaire de la Sibylle; quand on se croyait du
gnie, on y venait chercher ses destines. Patru
gagnait, ces consultations bnvoles et dsintresses,
l'estime de la jeunesse parisienne; mais non point
" de quoi avoir de la bonne soupe (') ". Du reste, ses
dcisions en matire de bel-esprit taient sans appel.
L'abb des Raux lui composa cette pitaphe
:

"

Le

clbre Patru sous ce marbre repose

" Toujours

comme un

oracle

il

s'est

vu consulter,

" Soit sur les vers, soit sur la prose.


"

au travail exciter...
" Et l'on n'aurait besoin d'Apollon ni de Muses,
" Si l'on avait toujours des hommes comme lui (^). "
1.

2.

Il

sut jeunes et vieux

Vigneul de Marville, Mlanf^es d^hist., etc. Patru.


V. Perrault, Les hommes illustres de ce sicle, 1700,

t.

II, p. 66,

L'ART POTIQUE.

26

Fort heureusement, il y eut des muses qui chantrent


ou rimrent en dpit de QuintiHen-Patru. Cet habile
arrangeur de phrases avait du got, du savoir, du
gnie, ou la patience qui en tient lieu. Mais ce Calchas
de la Grand' Chambre fit plusieurs reprises des
rponses qui ont nui sa gloire. La Fontaine alla un
jour, comme les autres, lui soumettre certaines ides
qu'il avait en tte. Il prtendait " mettre des Fables en
" vers ".
En vers! rpondit Patru; ce serait chose
superflue, gnante, maladroite. Superflue; car le " prin" cipal ornement des Fables est de n'en avoir aucun";
gnante; car, " la contrainte de la Posie, jointe
" la svrit de notre langue, vous embarrasserait en
" beaucoup d'endroits ";
maladroite; car les vers

" banniraient de la plupart de ces rcits la brivet,


" qu'on peut fort bien appeler l'me du conte (').

Lafontaine baissa la tte et avoua que M. Patru


" Cette opinion, dit-il, ne saurait partir
avait raison
:

"

homme

Malgr cela, il
Fourmi", et mainte
autre petite merveille; croyant pouvoir " faire marcher
" de compagnie les grces lacdmoniennes et les
" muses franaises (^). "
Boileau vint son tour confier Patru le grand
que d'un

d'excellent got.

"

se mit versifier la " Cigale et la

projet d'un

Art

Potique franais. L'avocat-grammai-

froidement cette ouverture. Quel


pote, peine sorti de la poudre du
il avait trente-trois ans peine!
esprait discipliner tant d'crivains blanchis sous le
harnais!... Boileau s'en revint assez peu flatt de l'accueil; il ne perdit point son temps disputer contre le
disciple de Cujas. Il fit mieux.
rien

reut

trs

coup d'audace!
greffe, si jeune

1.

Un

Prface des Fables,

2. Ibid,

PROLGOMNES.

27

Boileau se prsenta de nouveau, un cahier la main et pria Patru de lui octroyer


un instant d'audience. Il lut le commencement de la

quelque temps de

Potique. Boileau

lisait

l,

ravir; ses vers taient coulants,

d'allure franche et ferme.

dont

il

Patru

est parl au chant iv^; "

et se corrigea

";

fit
il

comme

le

maon,

couta, approuva,

la fin de cette lecture,

le

censeur

Ses craintes taient leves et


commenait
admiration
(').
son
Si l'on en croit Mnage ('), Patru, fort obligeant
par ailleurs, ne revenait point aisment sur un de ses
avis motivs; pour l'y forcer, il fallait de l'vidence.
Le pote eut de l'adresse et du bonheur, puisqu'il
avait chang d'opinion.

gagna sa cause

convainquit ce juge.
prendre tout le loisir de
faire une matresse-pice, digne de son sicle et de la
postrit. Il devait dcrter, en son iii^ chant, que le
" pnible ouvrage, intitul Pome pique, veut du
" temps, des soins. " Il appliqua cette maxime son
Boileau crut

et

qu'il lui fallait

travail didactique;

vers

il

mit cinq ans crire onze cents

deux cent vingt vers par an Preuve clatante,


!

l'appui
" ment.

de son autre maxime

"

Htez-vous lente-

Mais, partir de 1671, il eut sur le mtier, pour se


en haleine et pour varier son labeur, un pome
hro-comique, une traduction de Longin, un fragment
d'pope (iv^ ptre), et plusieurs autres petites besotenir

gnes.

Il

passait d'une lucubration l'autre, aiguisant

tour tour sa verve, son esprit et sa raison.

tude

des Latins et des Grecs, satire des modernes, louanges


au roi, loge du bon sens, prceptes entremls de cri1.

2,

Sur ce fait, voir les notes de Brossette.


Mnagiana, dit. de 1693, p. 325.

L'ART POETIQUE.

28
tiques, Boileau

se retrouvait l tout entier, dans son

dans son fort.


Bientt la cour et la ville connurent le projet de
Despraux; on s'attendit une merveille. L'auteur luimme eut l'habilet d'entretenir l'enthousiasme de ses
familiers, et prpara de longue main l'apparition du

beau

et

chef-d'uvre qu'il laborait. Aprs avoir crit, effac


vingt fois, remis sur le mtier, poli et repoli un ou deux
alinas ('), il s'en allait les faire applaudir des cercles
les plus choisis.

chant iv^

Quand

il

crivait ce conseil

de son

" Quelques vers toutefois qu'Apollon vous inspire,


" En tous lieux aussitt ne courez pas les lire (^), "

Boileau se riait de ses confrres moins habiles ou moins


heureux, qui ne pouvaient comme lui, dbiter leurs
Boileau
rimes naissantes sous un lambris doj'.

taient rserves ces ftes exquises. Il ne lisait pas sa


Potique " en tous lieux "; mais il en rgalait, au fur
les salons qui rgnaient sur le got
Ses ennemis ne manqurent pas de lui en
faire un crime. Desmarets de Saint-Sorlin, voyant de
quelle faveur on salua l'uvre de son rival, attribuait cet
engouement aux lectures huis-clos, oii le pote avait
" mendi " les suffrages
" Il (Despraux) comif).
" menait dclamer en divers lieux les principaux
" endroits de sa pice, pour disposer les esprits en
" parler partout comme d'une merveille (*).
Ce stratagme trs licite russit Despraux,

mesure,

et

public.

comme

il

mars 1672,
1.

2.
3.

V. ch. I,
V. 51 et

russissait Corneille, et Molire.


la marquise de Svign crivait: "

y.

170 et suiv.

52.

La dfense du

4. Ibid., p. 75.

Potne hroque^ '674,

p. 128.

Le 9
Nous

PROLEGOMENES.

29

" tchons'
" lui a lu

d'amuser notre cher cardinal ('). Corneille


une comdie, qui sera joue dans quelque
" temps, et qui fait souvenir des anciennes (^); Molire
" lui lira samedi Trissotin, qui est une fort plaisante
" pice. Despraux lui donnera son Lutrin et sa Po" //^//^. Voil tout ce qu'on peut faire pour son service."
Certes c'tait bien quelque chose.
La marquise eut plus d'une fois la bonne fortune
d'tre invite ces banquets des muses, dont elle
refaisait ensuite pour sa fille l'histoire et l'loge. Elle
disait le 15 dcembre 1673: " Je dnai hier avec
monsieur le Duc, monsieur de la Rochefoucauld,
" madame de Thianges, madame de
la Fayette,
" madame de Coulanges, l'abb Ttu, monsieur de
" Marsillac etGuilleragues;et puis on couta la /'^///^//^
" de Despraux, qui est un chef-d'uvre. " Chefd'uvre voil le nom que portait dj parmi le beau
monde, ce recueil de droit potique encore sur le mtier.
Le 12 janvier 1674 " M. de Pompone m'a prie
" de dner demain avec lui, et Despraux, qui doit lire
" sa Potique. " Le 15 du mme mois
" J'allai donc
" dner samedi chez M. de Pompone, comme je vous
'

" avais dit; et puis, jusqu' cinq heures, il fut enchant,


" enlev, transport de la perfection des vers de la
" Potique de Despraux.

donc partie gagne. Boileau et son livre


du succs. Mais il y avait un suffrage
plus haut encore que celui des marquises, des ducs,
voire mme des princes. Le roi tait l'admirateur du
satirique, depuis que le satirique l'avait si dlicateC'tait

taient assurs

ment lou. " Le roi,


que M. Despraux
'

1.

2.

Le cardinal de Retz.
Pulchrie.

je cite Brossette

lui rcitt

voulait

tous ses ouvrages,

L'ART POETIQUE.

30
"

mesure

les

qu'il les

composait.

primeurs du chef-d'uvre.

"

Louis

Nous

XIV

eut aussi

savons, en

effet,

par le mme Brossette, que Sa Majest se fit rpter


jusqu' deux fois tel passage du iii^ chant ('). Quel
encouragement quel doux et tout puissant rayon de
cet " astre favorable " (') Le roi lui-mme fit conna!

tre,

par

le

avait lu cet

amis et faux sujets


en avait t satisfait.

privilge, ses

ouvrage

et

VI.

qu'il

Le privilge.

" Allez, partez, mes Vers


" C'est trop languir chez moi dans un obscur sjour. "
(Ep. X,

'ART POTIQUE

V. 2 et 3.)

tait

donc

clbre

avant d'avoir vu le jour. Ce devait tre


un beau butin pour le libraire qui aurait
la gloire et la chance de l'imprimer. Barbin
il
flaira l'occasion, et il alla aune l'ignorait pas
devant. Du reste Barbin avait quelque droit cette
son nom occupait une place trs honorable
aubaine
dans un des hmistiches (-5). Il se mit donc en devoir
;

d'obtenir le privilge royal; et cela.ds 1672.

Sguier venait de mourir;

Le

chan-

lui-mme
qu'il fallait avoir recours; le libraire s'adressa au roi.
Mais les adversaires du satirique avaient les yeux
et l'oreille au guet. L'Acadmie, dans la personne des
Chapelain, des Cotin, des Quinault,des Charpentier, des
Cassagne, des Boyer, des Saint-Sorlin, ou d'autres
celier

c'tait

au

roi

1. V. inf. Les ^es.


M. de Boze dit dans son loge " M. Despraux
" eut l'honneur de lui rciter (au roi) quelques chants du Lutrin et d'au" trs pices qui n'avaient pas encore paru. "

{Hist. de
2.
3.

Ch.
Ch.

PAcad.

IV.
I,

V.

78.

roy. des Inscr. et B. L.

t.

III, p. 298-9.)

PROLEGOMENES.

31

n'tait-elle pas menace, insulte, ou tout au


moins, ddaigneusement nglige en cet crit de Des-

encore,

praux

Comment

un code de posie allait paratre


ne sortirait point de la docte
compagnie, qui serait rim par le railleur des graves
personnages assis sur ses fauteuils et couronns de ses
lauriers Ce jeune et malin plaisant allait lever Parnasse contre Parnasse Et le privilge royal sanctionneraitpar devantlaFrancetouteslescritiques d'hommes
et de livres dont cette Potique fourmillait Quel danger pour l'autorit du fier Aropage!
Pellisson, le favori de l'Acadmie, reu tout jeune en
qualit de membre surnumraire, prit en mainla dfense
des immortels. Voici comment l'auteur du Bolaeana,
M. de Losme de Monchesnai raconte cette histoire par
" Dans ce temps-l, M. le Chancelier venait
le menu
" de mourir, et M. Despraux avait commenc son
" Art Potique. Barbin vint au sceau, que le roi tenait
"lui-mme Saint-Germain. D'abord on prsenta
" Sa Majest le livre d'un moine, dont le titre tait
" trs singulier
ce qui excita le roi rire, en accor" dant le privilge pour douze ans, quoiqu'il ne ft
" demand que pour six.
'*
Barbin se prsenta ensuite, tenant la main une
" feuille de \ Art Potique, pour lequel il demandait le
'
privilge, au nom de M. Despraux.
Oh pour
?

et se faire applaudir, qui

M. Despraux
!

" celui-l, reprit le roi, je le connais.

" n'avait point pourtant paru encore la cour (').


" Aussitt le privilge fut scell; mais le sceau fini,
"

M.

Pellisson,

matre des requtes, remontra au roi


un privilge un homme qui

" qu'il venait d'accorder


" avait attaqu toute
I.

fois

Le

roi

fit

l-dessus

Il y avait quatre ans que Boileau y avait paru pour la preau jour o Louis XIV l'avait entendu lire la premire ptre.

Erreur.

mire

l'Acadmie.

L'ART POTIQUE.

32

quelque rflexion.
est donn
" Pellisson

Mais

enfin, dit-il, le privilge

ne s'en

M.

tint

pas

l;

il

alla

soulever contre

duc de Montausier, dj trs


le satirique
indign qu'on n'et pas pargn dans les Satires
Chapelain, et Cotin, dont il faisait profession d'tre
l'ami particulier. Il s'en alla donc trouver le roi,
avec autant d'motion que s'il se ft agi d'un malet fit tant par ses remontrances, qu'il
heur public
porta Sa Majest, non pas rvoquer le privilge,
mais seulement le retenir.
" Cependant quelque temps del, M. Despraux
reut une lettre, qui demeura deux jours gare
chez lui, sans lui tre rendue. Aprs qu'elle et t
retrouve, il en fit la lecture, et la trouva conue en
ces termes
" Le roi nia ordonn. Monsieur, de vous accorder
un privilge pour voti'e Art Potique, aussitt que je
r aurai lu. Ne manques donc pas me l'apporter tout
"
au plus tt.
le

"

Le

billet tait

"M.

sign

Despraux y

Colbert.

rponse en ces termes


" Monseigneur, je vois bien que c'est vos bons
offices que je suis redevable du privilge que Sa
Majest veut bien avoir la bont de m'accorder.
J'tais tout consol du refus qu'on en avait fait

mon

libraire

fit

car c'tait

seul qui l'avait sollicit

lui

tant trs veill pour ses intrts,

bien que je n'tais point

homme

et

sachant fort

tirer tribut de

mes ouvrages.

C'tait donc lui de s'affiiger d'tre


dchu d'une petite esprance de gain, quoique assez

incertaine

mon

avis,

grand dbit d'ouvrages


je

me

ds
tels

qu'il

que

la

fondait sur le

les miens.

Pour moi,
du

trouvais fort content qu'on m'et soulag

PROLEGOMENES.
" fardeau

"

de l'impression

ments du public

et

de

33

l'incertitude des juge-

n'ayant garde de

murmurer du

" refus d'un privilge, qui me laissait celui de jouir


" paisiblement de toute ma paresse.
"

Cependant, Monseigneur, puisque vous daignez


vous intresser si obligeamment pour moi, j'aurai
" l'honneur de vous porter mon Art Potique aussitt
" qu'il sera achev non point pour obtenir un privilgedont je ne me soucie point, mais pour soumettre
*'
mon ouvrage aux lumires d'un aussi grand person" nage que vous tes.
"

'

" Je suis, etc.


"
"

M. Despraux ne
lettre eut t

*'

ploi,

lui fit

"

merce des Muses

"
"

"
"
"

"

parla de sa rponse, qu'aprs

remise au Suisse de M. Colbert.


Puimorin, son frre, qui tait contrleur des Menus,le
tana fort de s'en tre tenu une simple lettre de compliment avecun Ministre,et de n'avoir pas pris la poste
sur-le-champ, pour aller faire ses remerciements. Mais
quelques jours de l, ayant eu occasion de parler
M. Colbert, pour des fonds qui regardaient son eni-

que sa

il

" devoirs.

des excuses pour son frre, que le comcartait souvent de ses plus grands

"Tout ce que je puis vous dire l-dessus,

repartit le Ministre, c'est que jamais lettre ne m'a


" fait plus de plaisir que la sienne (').
'

Enfin le privilge fut accord, et sign Versailles,


28 mars 1674. Comme ddommagement des petites
tracasseries dont l'auteur et le livre avaient t l'objet,
royal contenait des flicitations de
le document
Louis XIV lui-mme l'adresse du pote
" Dsirant favorablement traiter ledit sieur D***,
" et donner au public par la lecture de ses ouvrages la
le

I.

BolEeana, XI.

L ART POETIQIE.

L'ART POTIQUE.

34
"

mme

"

Nous

que nous en avons reue (')


avons permis et permettons, par ces pr" sentes signes de notre main, de faire imprimer les" dits ouvrages; 2MO\x\ Art Potique .i vers etc. (^). "
Le 7^ jour de juillet de la mme anne, Boileau
octroya le droit de jouissance du susdit privilge
quatre libraires. On lit, dans l'dition de Thierry " Le
" dit sieur D*^* a cd le droit du privilge ci-dessus
" Denys Thierry, la charge d'y associer Louis
" Billaine (^), Claude Barbin, et la veuve La Coste. "
L'impression fut acheve le lo juillet 1674, au moment o Paris venait d'apprendre les conqutes de nos
armes en Franche-Comt.
Art Potigtie
Le titre complet de l'ouvrage tait
satisfaction,

lui

en

vers.

#
VIT.

La publication. Accueil fait l'Art Potique.


Les ennemis. Vue d'ensemble des premires

critiques.
" Son Art Potique, de l'aveu du
" public, et de son aveu particulier,
" passe pour le meilleur de ses
" ouvrages. "

(Boleana, LIV.)

;USSY-RABUTIN

crivait,

quelques jours

aprs l'apparition de X Art Potique


" Au rvrend Pre..., ()
bien de l'impatience de voir

J'ai

"

de Despraux

et

le livre

par avance je vous dirai que

le

V. plus haut, V, fin.


dit. de 1674, Thierry le privilge est reproduit deux fois.
3. Billaine tait nomm dans la premire ditioiv, Ch. iv,
Nous empruntons ce
4. Le P. Rapin, selon toute vraisemblance.
*'
fragment'' l'dition de M. Gidel, t. IV, p. 133, note. Bussy n'a mis
d'autre date ce billet que celle-ci " Chaseu, 26 aot. " Nous n'hsitons
1.

2.

point y ajouter, 1674 le contexte indique clairement une date voisine


de la publication au. Lutrin et de la Potique " mais aujourd'hui etc.."
Bussy tait juste celte poque en relations suivies avec le P. Rapin.
:

PROLEGOMENES.

35

" Roi, lui ayant voulu faire une grce, en lui permettant
" de faire imprimer tous ses ouvrages, fera tort sa
" rputation. Quand il les rcitait par-ci par-l, c'taient
"

des fragments qui en donnaient une belle ide, et


il ne choisissait pas
les plus faibles en" droits (')
mais aujourd'hui que l'on verra le fort
" avec le faible, que ses vers ne seront pas soutenus
" de la prononciation et qu'on les verra tant qu'on
" voudra, je ne pense pas qu'on les estime autant que
" l'on faisait quand on ne les connaissait gures. Quand
" cela n'arriverait pas pour ses potiques, il serait au
" moins difficile qu'il sauvt son Lutrin^ qui intresse
" en quelque sorte la Religion. "
" d'ordinaire
;

Les prvisions de Bussy taient assez pessimistes.


Les Potiques reurent des amis de Boileau les applaudissements que l'auteur s'tait mnags dans les salons
de Paris. Un jour, vers 1680, le fils an de Colbert,
marquis deSeignelay,taquinait spirituellement Boileau
propos de posie. Boileau prit la rponse d'un peu
haut et dit " Monsieur, j'ai toujours fait ma principale
" tude del Potique tout le monde convient mme
" que j'en ai crit avec assez de succs (^). " Il en fut
de sa Potique comme de ses Satires. Les familiers et
les admirateurs crirent tout d'une voix merveille les
autres se mirent aussitt en devoir de rcriminer ou de
:

Les rimeurs vivants attaqus ouvertement


par cette nouvelle jurisprudence du Parnasse l'attaqurent de tous cts et avec toutes leurs batteries.
se venger.

1. Bussy, l'anne prcdente,


avait crit un billet louangeur Despraux. Peut-tre avait-il entendu les lectures de XArt Potique^ dans
l'une de ces runions, dont parle M""^de Svignsa cousine. Cette page
est curieuse, en ce qu'elle nous confirme les succs de ces lectures, et
qu'elle nous apprend ce dtail Boileau " ne choisissait pas les plus fai" bls endroits. " Encore une fois, Boileau tait un habile homme.
:

2.

Bolseana, VII.

L'ART POETIQUE.

36

Desmarets de Saint-Sorlin auteur du Clovis, Carel de


Sainte-Garde, auteur du Childebrand, ouvrirent le
feu.

Pradon, l'mule infortun de Racine, d'Assoucy,


l'empereur du Burlesque, Pinchne, dclar par Boileau, " froid auteur ", entrrent aussi en campagne puis
;

vinrent, plus tard, Perrault, Bonnecorse, le sieur Frain

du Tremblay,

et je

ne

sais

combien

d'autres,

dcochant

leurs plaisanteries, leurs plaintes, leurs arguments, qui

en vers, qui en prose, qui en prose et en vers.


Disons un mot des premiers lutteurs et de leurs
tactiques. A peine les dcrets de Boileau sortaient-ils
des presses, que deux tomes ennemis se dressaient
contre le Pussort satirique l'un, puissant in-quarto,
improvis par Desmarets l'autre, petit pamphlet sign
Lrac Lrac tait le nom de Carel, lu au rebours.
\JArt Potique tait achev d'imprimer le lo juillet
la Dfense du Pome hroque, rfutation du 1 1^ chant
de Boileau et critique de tout le livre, tait acheve
d'imprimer le i8 aot. Cinq semaines avaient suffi
Desmarets pour crire un volume, obtenir le privilge
et publier sa rponse ('). Le petit factum de Carel
arriva quelques mois de l, en 1675. Il s'intitulait
Dfense des beaux- esprits de ce temps contre un Satirique,
ddie messieurs de f Acadmie Franaise. Le privilge est du 25 octobre 1674. Pradon vint son tour.
Il fit, en 1684, Le Triomphe de Pradon ; en
1685, les
Noivelles Remarques sur tous les ouvrages du sieur
D^~'k-.gj^ 1689, Le Satirique franais expirant.
Ces divers factums taient spcialement, ou mme
uniquement, dirigs contre \ Art Potique. D'autres
publications, visant un autre objet, harcelrent, chemin
;

I.

Le

titre

complet

est celui-ci

quelques remarques sur

les

La

Dfense du pome hroque, avec

uvres satiriques du sieur D***, 1674.

PROLGOMNES.

37

On

en trouvera plus

Despraux

faisant,

et

son code.

loin les titres et des passages.

La Dfense de Desmarets

tait

incomparablement

suprieure, toutes celles de ses collgues

elle fut

de plusieurs. J'en vois une preuve dans


une lettre crite de Rouen, au mois de novembre de
" Vous aurez vu
cette mme anne 1674, P^'' Bayle
" sans doute, disait-il son frre, les uvres de Boi" leau imprimes avec privilge, et une critique que
" M. Desmarets en a faite ('). "
Il y avait du courage, de la part des deux crivains
piques, entreprendre sur-le-champ le procs du
jeune et trs habile lgislateur tous deux, en plaidant
la cause de l'pope franaise, guerroyaient/r^ aris et
focis ; mais le vieux pote du Clovis y dploya une ardeur et une verve prodigieuse pour son ge. Il touchait
sa quatre-vingtime anne. Notre commentaire citera
une bonne partie
les meilleurs endroits
de sa
lue et gote

Dfense.

Nous reproduirons aussi, en temps opportun, les


rclamations de Carel et des autres. Nous ramasserons une une les flches lances tort et raison
par ces archers ou maladroits ou malheureux "Tehtm
:

imbelle !

"

Qu'il suffise, pour le moment, d'indiquer les points


gnraux sur lesquels portrent les efforts de tous
les assaillants de VArt Potique. Ces points se peuvent
ramener huit chefs.
1 On adresse, en premier lieu, Despraux, le
reproche de Don Gormas ^or\^\x.\"feiineprsomptueiLX ! ... " Despraux n'a pas 40 ans, et il ose dicter
ses volonts potiques avec l'assurance d'un Nestor
_
^
I.

Lettres de Bayle, 12 nov. 1674, Bayle signale

quable

la

prsence du Privilge.

comme un

fait

remar-

L'ART POTIQUE.

38
et d'un

Agamemnon

De

quel front

de quelle auto-

rit? D'o lui viennent donc l'exprience et le crdit?


" Celui qui veut se moquer
coutons Desmarets
" des potes, et donner des prceptes pour toutes
" sortes de posies, doit tre grand pote, correct,
" avanc en ge et en rputation, comme tait Horace."
Puis Desmarets argumente par comparaison " Le
" printemps ne porte que des fleurs lgres et passa" gres et l'automne porte des fruits de bon got et
:

" dont plusieurs passent la rigueur des hivers.


" avoir fait autre chose que des Satires, avant

Il

faut

que de
Sans doute

donner des prceptes aux potes ('). "


Boileau n'tait encore qu' l't de la vie et le chantre
de Clovis avait pass l'automne mais celui-ci oublie
qu'en littrature, l'autorit se mesure moins aux annes
qu'au gnie. Reste savoir si Boileau a du gnie; ses
adversaires le lui refusent en chur.
2 On se plaint de la pauvret, que dis-je, de l'absence totale d'invention chez Despraux pour rgenter
les Muses, il faudrait tre un Apollon, et Despraux
est peine un valet du Parnasse
Quelle pnurie
d'ides et d'imagination Ses vers, lui dit-on, sont les
misrables fils "de sa sche cervelle". Carel de SainteGarde tablit ce fait dans l'article xvii^ de la
Dfense des bemix esprits :
" Art. XVII. De la facult dti Satirique former
" de nobles images. L'imagination
du Satirique est
" trs sche
c'est pourquoi il n'invente point, ou il
"

" invente trs pauvrement...


"

Le

Satirique n'invente gure. Ses Satires sont de

" pures traductions d'Horace et de Juvnal, sauf quel" ques bribes, qu'il a drobes Rgnier. Il a pris au

I.

La

Dfense du pome hroque,

etc. Prface.

PROLGOMNES.

39

" Sieur de Montaigne tout ce qu'il a dit au dsavan" tage de l'homme. Son Art Potique suit pas pas
" celui d'Horace; et ds lors qu'il le quitte, il trbuche
" ou ne fait que de fausses dmarches, etc. (")." Et

ailleurs:
" et

"Ce personnage qui sue, qui grince des dents,


pme d'angoisse, lorsqu'il est question

qui se

" de mettre des

rimes en leur place etc. (")... " Et


Cet Attila badaud... nous permettra de
encore
" remarquer la strilit de son imagination et la peti"
" tesse de son gnie
{f).
30 On accuse Boileau de n'avoir aucune vue neuve
et personnelle. Pradon, le tragique, aprs avoir examin les lois de la tragdie exposes au iii^ chant,
hausse les paules et sourit de piti. Tout ce qu'il
dcouvre dans tout cela est us, rebattu c'est du
"

rudiment

le

plus vulgaire

" Voyez comme il nous montre en phrases pathtiques


" L'art de reprsenter les histoires tragiques
" Dbitant par ses vers avec faste tals
!

"

La

crasse de l'cole en

dogmes ampouls

Mais

"
(*)

voici qui est plus grave


Despraux, crient tous ses ennemis, n'est qu'un
ple copiste des autres faiseurs d'Arts Potiques son
uvre n'est qu'une traduction mal dguise d'Horace,
de Vida, et peut-tre de Scaliger. Sur cet article chacun
se donne beau jeu et libre carrire.
Desmarets dclare que Despraux aurait d intituler
son livre " Traductions de l'Art Potique d'Horace,
" de Vida et de quelques autres, gayes par quelques
:

1.

La

Dfense des beaux esprits,

etc., p. 57.

2.

Ibid., p. 56.

3.

Ibid., Prface.

4.

Triomphe de Pradon; ptre Alcandre.

L'ART POETIQUE.

40
" satires
"

contre quelques potes franais, tant du sicle


pass que du prsent (') ".

Carel dit

Vous remarquerez que

"

cet

Art Poti-

qu'une traduction d'Horace en la plupart


que ce que cet habile Docteur y a ajout
Et dans un autre
du sien ne vaut rien du tout("). "
" que... n'est
" (sic)

et

endroit, s'adressant

Boileau, parlant sa personne,

manire d'Esope " Vous


vous glorifiez, mon cher ami. d'un peu de bruit qu'ont
fait vos ouvrages. Ce n'est pas vous que l'on en a;
c'est aux penses de Juvnal et d'Horace. Vous me
faites souvenir de l'ne d'Esope, qui portait la desse
on l'avait couvert
Isis. Il tait couronn de festons
il
voyait une
d'une riche housse de broderie d'or
foule, qui flchissait les genoux devant lui, quand il
passait par les rues. Ce matre Ane concevait de l une
haute opinion de soi-mme. Quelqu'un s'en aperut,
qui ne put s'empcher de rire, et de lui faire ce
compliment Messer Baudet, ce n'est pas toi qu'on
rend ces honneurs; c'est la desse que tu portes (3)."
Pradon entonne le mme refrain " c'est ici que
M. D*^"^ s'rige en matre du Parnasse, qu'il nous
donne un Art Potique, ou plutt l'Art Potique
d'Horace qu'il traduit
et parler sincrement
de cet ouvrage, tant qu'il suit le guide fidle et
savant qui le soutient, et dont il traduit les penses
mot pour mot, il dit d'excellentes choses aprs
Horace mais sitt qu'il s'abandonne son propre
gnie, il rampe et donne du nez en terre
de sorte

Carel

lui fait la

morale,

la

que,

2.

Df. du Pome hr., p. 73 et 74.


D/, des beaux esprits, etc., p^ 10.

3.

Ibid., p. 28 et 29, Art.

1.

homme de

Lettres,

VII. Les qualits desprit ncessaires un

PROLGOMNES.
" Datis son gc/iie troit

"

Pour

il est

41

toujours captif,

lui PJihus est sourd et Pgase est

"
rtif.

"Et

"

bien loin d'attraper la hautetir des vers, il


tombe dans la bassesse et ne sait plus ce qu'il dit,
;

" sitt qu'il ne parle plus avec

Pradon se rpte en vers

Horace

(').

" Soit qu'il loue, ou qu'il blme, impertinent acteur,


" Critique sans raison et plus mchant flatteur
" Mais qu'a-t-il prtendu par son Art Potiquel
!

" Estropier Horace en style mthodique.


" Pour coudre ses leons des prceptes nouveaux,
" Pourquoi le dchirer et le mettre en lambeaux ?
" Scaliger et Vida sont manis de mme;

" Il les a travestis avec un soin extrme;


" Il fait tout ce qu'il peut pour tre original;
"

Mais

s'il

emprunte

bien, qu'il en profite

mal

Bonnecorse marche son tour sur


Pradon, et dit de Boileau

"
!

(f)

brises de

les

"

Il vole effrontment les dogmes qu'il entasse;


" Tout est de Scaliger et du clbre Horace.

" Pourquoi,

"

En

s'il

est savant,

ne

le

pas tmoigner,

pratiquant cet art qu'il prtend enseigner

"

Les Journalistes de Trvoux appuyrent {f) plus


mme grief propos de l'dition de 1701
" En parcourant le volume, on trouve que les pages
" sont plus ou moins charges de vers latins imits,
" selon que certaines pices de M. Despraux ont t
" communment plus ou moins estimes. Dans son

tard, sur le

" Ai't Potique,

par exemple, qui

" ne'ur, on trouve ici


" Potiqite d'Horace.

1.

2.
3.

lui

fait

tant d'hon-

imprim un grand quart de \ Art


Mais c'est qu' force de goter

Remarques stir VArt Potique, p. 85 et 86.


Le Triomphe de Pradon, ptre Alcandre.
1^ Pote sincre^ ou les vrits du sicle, Anvers,

p.

100.

L'ART POETIQUE.

42
" les autres,

par une ancienne habitude, ils taient


"
devenus insensiblement ses propres penses (').
Est-il besoin de faire observer que ces accusations
et demi-calomnies furent pour Boileau le coup le plus
"

sensible

Aux

autres invectives,

il

se tut

comme

regarda et
au cur.
Il s'en plaignit, avec autant d'adresse que de malice
"
Je ne rpondrai donc rien tout ce qu'on a dit, ni
" tout ce qu'on a crit contre moi et si je n'ai donn
" aux auteurs de bonnes rgles de posie, j'espre leur
" donner par l une leon assez belle de modration.
" Bien loin de leur rendre injures pour injures, ils
" trouveront bon que je les remercie ici du soin qu'ils
" prennent de publier que WLPotigtie est une traduc**
tion de la Potique d'Horace car puisque dans mon
" ouvrage, qui est d'onze cents vers, il n'y en a pas
" plus de cinquante ou soixante tout au plus imits
" d'Horace, ils ne peuvent pas faire un plus bel loge
" du reste qu'en le supposant traduit de ce grand
" Pote; et je m'tonne aprs cela qu'ils osent com" battre les rgles que j'y dbite.
" Pour Vida, dont ils m'accusent d'avoir pris aussi
" quelque chose, mes amis savent bien que je ne l'ai
" jamais lu; et j'en puis faire tel serment qu'on voudra
" sans craindre de blesser ma conscience (^). "
De Scaliger Boileau ne daigne pas mme faire
mention
il
est vident de reste qu'il n'est point
crancier de cet indigeste compilateur. Quant Horace,
ce n'est point " cinquante ou soixante " vers qu'il lui
doit; mais bien cent cinquante; et, au risque de rpter

Dante traversant
Mais cette

passa.

les

horreurs infernales,

il

critique ritre le blessa

I.

3 sept. 1703.

3.

Prfaces de 1674 et 1675.

PROLGOMNES.

43

Pradon, nous affirmons que ce ne sont point les plus


mauvais.
5

On

reproche Boileau son paganisme syst-

matique.
**

lui

Es-tu Turc

es-tu

Maure?

idoltre

ou chrtien

"

demande Desmarets.
C'est ce chef d'accusation que s'attache l'auteur

du
du

Clovis.
iii^

Nous

le

citerons tout au long dans les notes

chant. Quatre-vingts vers de cette

iii^

partie

visaient directement les ides et thories chrtiennes

de Desmarets. L'athlte octognaire se dfendit avec


vigueur, et souvent avec les meilleures raisons du
monde. Mais Boileau se savait appuy. Il n'opposa
aux prolixes arguments du pote chrtien qu'une pigramme peu acre, par laquelle il se rclame de
l'autorit de Racine
:

'*

Racine, plains

ma

destine etc.

Pour toutes ces particularits du dbat soulev et


soutenu par Desmarets, nous renvoyons au commentaire du chant iii^, o nous essaierons de prsenter
la question du merveilleux dans son plein jour. On y
verra que Desmarets n'tait point isol en cette escarmouche et qu'il y apporta la plupart des arguments,
qui ont fini par prvaloir, aprs un sicle et demi de
fadeurs mythologiques.
Notons ds prsent que de tous les adversaires
de XArt Potique, Desmarets fut, malgr des minuties,
le plus srieux, et jug comme tel par Boileau. Aprs
lui

avoir lanc quatre-vingts alexandrins pesants, Boi-

leau couta les remarques du vieillard.

Dfense

dt pome

profiter.

Nous

hroque et

il

Il

feuilleta la

eut le bon esprit d'en

indiquerons/^j^/;/^ certaines corrections

L'ART POETIQUE.

44

dues cette lecture ('). Notons aussi derechef que la


longue rplique de Desmarets ne passa point inaperue. Son livre se fit lire du public lettr; Bayle nous l'a

Malheureusement Desmarets tait condamn


d'avance par le got dominant de l'poque, et par ce
motif que la raison du plus fort est toujours la meilleure
auprs de la foule.
La guerre dclare par Desmarets aux doctrines
dit

(^).

mythologiques de Boileau, guerre continue par Charles Perrault, fut reprise aprs une trve, par un champion assez peu clbre, M. Frain du Tremblay, de
l'Acadmie royale d'Angers (''). Lui-mme confesse sa
tmrit, en ces termes " Il me semble que j'entends
" Messieurs du Parnasse (Boileau et les autres partisans
" de la mythologie) s'lever en foule et s'crier
Qui
" donc est ce nouvel Aristarque, qui se mle de nous
" reprendre, qui s'ingre de donner des lois dans un
:

"

pays

"

nu

qu'il

Je

ne connat point,

" par leurs vers


"

me

et

il

point con-

n'est

me rduire en poudre
foudroyants, me traiter d'impie comcomme un Ariphrade
et d'insens

les vois

dj prts

un Zole
"
L-dessus l'Aristarque, ou l'Ariphrade,
(*)
angevin invective fort contre Despraux, contre \ Art
Potique, zovi\.x. le Paganisme rig en dogme littraire;
" une poussire de collge", " un ridicule
il appelle cela
assemblage". Puis il s'enprend lamorale passablement
relche, o certaines doctrines de \ Art Potique conduisent, non en thorie, mais en fait. L'acadmicien
provincial gourmande le Satirique parisien, pour avoir
" etc..

2.

V. Goujet, Btbliot/ique franaise,


V. page 37.

3.

La Monnoie, dans une pigramme, dclare

1.

t.

I,p. 123.

qu'il

a lu le

Frain du Tremblay une fois . Posies etc. d. de 17 16,


4. Discours sur Porii^ine de la Posie, sur son usage,
got. Disc.

I, p. 1 10.

livre

de

p. 80.

et

sur

le

bon

PROLEGOMENES.

45

de son nom et de son talent ces ides


finit en saluant dans un avenir lointain,
regrettables;
la rupture des crivains de France avec les absurdes
ornements de la Fable, avec des " expressions si uses "

prt

le crdit

il

et si " bizarres"'.

" Je suis

peut-tre, dit-il

avec quelque

fiert,

le

premier me roidir contre le torrent et j'ouvre sur


" certaines choses un chemin que personne n'a encore
" fray " ('). Donc Frain du Tremblay ne connaissait
point Desmarets n'en avait-il pas plus de mrite se
" roidir " contre l'usage accept, approuv, confirm
par Boileau ? Malheureusement Boileau ne put jeter
un coup d'il sur les horizons entrevus par le savant
d'Anjou. L'approbation des Discours sur l'Origine
de la Posie etc. est du 6 mai 1711, et Boileau avait
d cder la Parque et passer ronde 7toire le 1 3 mars
"

prcdent.
6^

Une

autre accusation gnrale intente par les

contemporains contre le Lgislateur, est une accusation de lchet


attendu qu'il fait peser ses critiques
peu prs exclusivement sur des morts Ronsard, Scarron, Scudry, Saint-Amant, Gombaud, etc., etc, ... et
Molire. Carel, qui s'est constitu vengeur de ces victimes, interpelle le satirique, brave contre-temps et
il lui demande compte de cette hardiesse peu compromettante en face des trpasss.

Et Pradon
"

Ah

"

Ce

qu'il fait

beau

le voir, lorsqu'il s'enfle et se

guind,

corbeau, dnich des Montfaucons du Pinde,


" Faire tout retentir de ses croassements,
" Et des morts immortels ronger les ossements ". (^)

1.

Ibid. Prface.

2.

Le Triomphe de Pradon,

p. V.

L'ART POTIQUE.

46

Nous reproduirons

d'autres

documents du

mme

genre, quand l'occasion viendra,


70

On

relve les fautes de style de cet

^r/

Potique,

qui devrait appuyer ses rgles par de meilleurs exemples;

on compte

les

termes impropres,

les constructions

embarrasses, surtout les rptitions de

"
dieuses.
" moi, disait

Tout ce

flot

mots

fasti-

d'ennemis, qui a crit contre

Boileau Brossette, m'a chican jusqu'aux points et aux virgules" (') Sur ce chef nous
entendrons des rcriminations sans nombre, parfois
puriles, mais maintes fois justifies.
8 Enfin, on pluche les peccadilles de versification,
rimes insuffisantes, csures faibles, vers lonins, ou
dpourvus d'harmonie, etc. Et l'on entendra l'un ou
l'autre des censeurs exhorter Boileau se rasseoir sur
les bancs de l'cole
et l'auteur du Childebrand l'enga" aux Halles"
ger porter ses rimes
"

Quant

la

tactique ordinaire de ces divers redres-

seurs de torts, elle est peu complique

On retourne contre Boileau ses propres ides, ses


axiomes, ses phrases. Par exemple, si Boileau versifie
ce proverbe: ''Avant d'crire, apprenez penser,'" aussitt les obscurs Zoles dclament tout d'une voix
Oui c'est bien par l que lui, Despraux, devrait comlo

mencer! quenel'a-t-il

La mthode

ou mieux fait.'*
un peu triviale mme.

fait?

est aise,

On

jugera plus loin avec quel -propos les assaillants en


usrent.
2

Une

autre ressource, tout aussi naturelle, tait

d'inviter Boileau fournir les

a codifi les rgles.


moindre Tragdie, et
il

aborder
I.

la

Eh

modles des genres dont

quoi il n'a pas fait voir la


rgente la scne
Il n'ose
noble et divine pope, et il malmne les

Lettres, 1703.

il

PROLEGOMENES.
Virgiles modernes! Qu'il nous

gues,

et

ses sonnets,

et ses

47

montre donc ses gloodes Avant de nous


!

craser sous son joug, qu'il exhibe ses titres

Sait-il

premier mot des matires qu'il traite ?


3 Une dernire habilet, peu subtile, consiste dans
ce qui
le ddain, la piti, la compassion; ou encore
dans
les
louanges
ironiques.
Prarevient au mme
don s'exclame de temps en temps, avec un demisourire: Beau vers!... belle csure!... Un des chapitres
de Carel dbute ainsi " Art. xv. Continuation sur
" les merveilles que Von remarque dans les rimes du

seulement

le

" Satirique.''

L'un des plus riches chantillons de la dsinvolture,


de Boileau, c'est assuPradon,
que voici
rment le morceau de
" Tant en penses qu'en termes, je crois remarquer
" dans les ouvrages de ce Satirique, plus de 6,000
" fautes considrables, n'ayant su encore les remarquer
" toutes, en ce que c'est une sorte d'hydre...
**
Quand je dis '.passe, c'est paroe que la faute est
" petite, ou parce qu'elle est des plus considrables;
" ce qui est une sorte de raillerie.
" Quant aux points, aux virgules et l'orthographe,
" je ne puis m'y occuper. Les accommode qui vou-

affecte par ces juges l'endroit

" dra (^)!

Comme

notre lecteur s'en convaincra,

la

marque du

moiti ou
parti pris.

des critiques portent la


et consorts voient des dfauts dans la Potique,
parce qu'il faut en voir et qu'ils en veulent voir. et
l pourtant, sous la plume soit de Desmarets, soit d'un
autre ennemi, on sera heureux de dcouvrir un loge
srieux et de bon aloi l'adresse de Despraux. Il est

le tiers

Pradon

I. VSion, Le Satirique franais expirant, ou les fautes du Satirique


prface.
franais^ Cologne chez Marteau,

MDCLXXXIX,

L'ART POETIQUE.

48

vrai que, de cette concession

comme

d'un pidestal,

l'adversaire se hausse avec plus de fiert et frappe

avec plus d'entrain mais on sent bien qu'au fond


l'rne le combattant a le vertige. Boileau l'blouit.
;

de

VII.

Un converti de l'Art

ES

prceptes de

la

Potique.

Potique eurent

mme

de lumire pour dissiper des prjugs, assez de puissance pour convertir


leurs doctrines les opposants les plus dtermins. En voici la preuve dans une anecdote raconte
par Berriat Saint-Prix. Il s'agit de Brienne ('). Je
assez

transcris

"

Pote contemporain et ennemi de Boileau, Brienne


une critique de ses ouvrages. Il s'en pro'
cure un exemplaire d'un grand format. Il y note avec
" soin toutes les imitations d'Horace et de Juvnal,
" toutes les observations satiriques de Desmarets.
" Arriv X Art potique, il rapporte en tte le juge" veut faire

"

ment qu'en a

fait

ce misrable rimeur.

Dans cePome,

" crit-il d'aprs lui, le mauvais totffe le bon. Il se


" prpare ensuite noter en abrg les passages, ou
" les vers qui lui paratront mchants, mdiocres, bons
" ou ex*cellents. Il exerce aussitt son crayon redou" table.
"

Mais

c'est

de \ excellent

qu'il

presque toujours

le

signe du bon et

emploie. Cdant enfin au sentiment

" qui l'entrane, il ne se borne plus des signes il


" crit chaque alina, et souvent plus d'une fois
:

'^

beau

excellent l

superbe

admirable

II

revient

videmment M. Th. de Banville ne mettra jamais Brienne sur la


des " grands contemporains de Boileau", qui, "en fin de compte ",
se soumirent aux dcrets de Boileau, " avec l'enfantine btise du gnie ".
(V. plus haut, p. 22.) Brienne fut enferm, pour cause d" " enfantine
btise " ; mais personne ne l'accusa de " gnie ".
I.

liste

'

PROLGOMNES.
soudain

'

la

49

premire page, et il crit et signe


F avis de M. Desmarets.

Ah!

''je ne suis phis de

"

renferme alors sa critique, et l'ouvrage attend


"
mis au jour.

Il

" encore d'tre

Voil une conversion bien prompte. Berriat SaintPrix craint que sa narration ne rencontre des incril
se dlivre en note, un brevet d'authenticit
dules
et offre ses preuves " Il ne s'agit point ici d'une
" fiction on trouve tous ces dtails dans l'exemplaire
;

annot de Brienne ('). " Le mme commentateur a


consult ces remarques manuscrites, prises sur un
exemplaire de l'dition in-quarto de 1674 (^). Nous ne
voyons aucun profit reproduire ces divers jugements de l'adversaire subitement transform en admirateur. En voici seulement quelques-uns, que Berriat
Saint-Prix s'amuse recueillir
"

Chant

Vers 3

et

seo'te et pote. "

Mauvaises

"

rimes.

Vers 7; donc " Cheville".


Vers 9 " Galimatias "
Vers 10 " Beau vers ".
:

Ainsi, ds le dixime vers, Brienne tait dj bien

prs de
lecture,

en

effet

lettre

la conversion. Ce fut peut-tre la fin de cette


que Brienne devint l'ami deBoileau. On trouve
dans la correspondance de ce dernier une jolie

adresse l'ancien conseiller d'Etat.

La

date en

est absente. Boileau y fait le modeste; il dclare "que


" les vers lui paraissent une folie" et que les vers de

tous autres, fussent-ils sa louange,


"

lui

sont intol-

annonce une visite son correspondant,


mais, dit-il, la charge que nous ne rciterons point

rables.

1.

T.

I,

Il

p.

2. Ibid.,p.

LXXIX

et

CCXVII.

LART POETIQUE

LXXX.

L'ART POTIQUE.

50
" de vers

ni l'un ni

l'autre

(').

"

Prcaution, dont la

sagacit fera sourire quiconque aura jamais hant le


*'

genusvatuni\
XI.

Les amis de l'Art Potique au

XYIP

sicle.

Journal de Trvoux (1703), tout en conles frquents emprunts de Boileau chez Horace, constate le succs de

damnant
Y Art

Potique,

"

qui,

dit-il,

fait

tant

"

M. Despraux. Ce pome fut un


d'honneur
vnement les clameurs mmes du bas Parnasse en
sont un tmoignage. En regard des rcriminations
"

malveillantes,

s'levrent les loges outrance,

les

pangyriques raisonnables, les apprciations sincres


de l'amiti et du bon sens.
La premire louange, en quelque sorte officielle,
dcerne par un homme de lettres Y Art Potique,
aprs sa publication, est probablement celle que Fnelon glisse en son premier Dialogue sur l'Eloquence (').
" B. Vous me faites souvenir que j'ai lu cette der" nire rgle dans Y Art Potique de M. Boileau.
" A. Vous avez raison c'est un homme qui connat
" bien, non seulement le fond de la posie, mais encore
*'
le but solide auquel la philosophie, suprieure tous
;

" les arts, doit conduire le pote.

Ainsi Fnelon, qui devait tant mdire de la posie


nous a vraisemblablement lgu par crit le

franaise,
1.

Il

est fort difficile d'assigner

Berriat Saint-Prix, Brienne tait

une date prcise ce billet. D'aprs


"ennemi" de Boileau, avant 1674.

il fut enferm comme fou, vers


1673. tait-il rellement
annota VArt Potique? Boileau dit Brossette (9 avril
1702) que Brienne "tait dj fou", quand lui, Boileau, n'avait que 19 ans.
2. J'admets ici l'hypothse que les Dialogues sur F Eloquence sont une
Il rpte, dans sa Lettre P Acade'tnie,
uvre de jeunesse de Fnelon.
qu'il " admire les ouvrages de ce grand pote. " Chap. V.

D'autre part,

fou

quand

il

PROLGOMNES.

51

premier loge autoris de 1'^;^ Potique. Avec ce


document, l'un des plus anciens actes officiels en faveur de l'uvre de Boileau est une page de la docte
" mosaque (') ", publie en 1685, par Baillet. Baillet.
confrre de Boileau en Jansnisme, admirateur fort
modr de la gent potique de France, prodigue de
trs banals applaudissements cette lgislation austre:
" On peut dire de cet ouvrage le contraire de celui du
" P. Le Bossu et que, comme nous n'avons encore eu
" personne qui ait mieux connu que M. Despraux le
" gnie de la Posie moderne, et qui par consquent
'"
ait pu mieux dcouvrir les bonnes et les mauvaises
" qualits des potes de ces derniers sicles, personne
" n'a pu mieux russir que lui nous donner les rgles
*'
d'un nouvel Art Potique.
Baillet s'exprime de la sorte en un de ses in-folios
plein d'invectives contre les partisans du paganisme
littraire. Baillet a tout l'air de ne s'tre pas mme
aperu que Boileau, dans son Art Potique, s'est fait le
coryphe et le champion des " fabuleux chrtiens".
Baillet avait-il lu bien attentivement le pome dont
il avait tant
il clbre les mrites ? J'en doute un peu
d'autres volumes lire. Le grave compilateur continue
de balancer devant M. Despraux la fume de ses
phrases " Cet ouvrage ne laisse pas d'tre form sur
" le 2:ot des anciens... D'un autre ct, il est ais de
" remarquer par cet Art Potique, que ces derniers
" venus n'ont peut-tre eu gures moins d'esprit que
;

**

les

Anciens...

Au

de
jugement n'clatent pas moins dans cet ouvrage, que
" dans les autres qui nous sont venus du mme auteur;
"

reste l'habilet, la dlicatesse

et la solidit

"

I.

La Monnoie

mosaque

".

dfinit

les

Jugements des Savants " un

tissu

la

L'ABT POTIQUE.

52

" quoiqu'il semble que M. Desmarets et M, Pradon


" aient voulu rapporter toutes ces bonnes qualits

" Horace, Scaliger, Vida, et aux autres auteurs


" que M. Despraux a suivis dans cet ouvrage ('). "
Quels sont ces " autres auteurs " ? Si Despraux

ouvrit jamais les in-folios de Baillet, il dut tre trs mdiocrement flatt de l'intrt que l'rudit lui marque
en ces lignes. Cette page prouve du moins que Baillet
connaissait tout autant les pamphlets de Pradon ou de
Desmarets que la pice dont il parle. Je l'excuse, en
admettant sa dcharge que le bibliothcaire de
M. de Lamoignon a simplement consign en ses
lourdes priodes, ce qu'il avait oui dire en bon lieu.
L'un des plus ingnieux compliments adresss la
Potique de Boileau par un habile de ce temps-l, est
une fiction imagine par le diplomate et acadmicien
Franois de Callires. A la fin de son Histoire PotiqiLe
de la guej^re &s Anciens et des Modernes, le spirituel
gentilhomme dicte des oracles par la bouche d'Apollon.
Voici le xiv^ de ces oracles
Apollon " ordonne que
Despraux soit appel l'Horace des Franais et
Horace le Despraux des Latins
que V Art
Potique du Pote franais sera lu, relu et appris
par cur de tous les potes ns et natre sur peine
"
d'tre dclars indignes de cette qualit (^).
M. de Callires rdigeait ainsi les volonts du dieu
parnassien, en 1688, tandis que les dbats des Anciens
et des Modernes reprenaient avec une nouvelle fureur.
Comme pour obir son dit, ce fut vers cette date
que les enfants (futurs potes ou non) commencrent
d'tudier le code de Boileau. En
787, Marmontel
:

'

'

'

'

'

\.

2.

Jugements des

Savaiits^

t.

III, p. 320, dit.

de La Monnoie.

Histoire potique de la Guerre nouvellement dclare entre les

Anciens

et les

Modernes^ Paris, 1688,

p. 284.

PROLEGOMENES.
"

53

Son Art Potique

(celui de Boileau) est


"
depuis un sicle entre les mains des enfants (').
Cinq ans aprs M. de Callires, La Bruyre prdisait, par devant l'Acadmie, que les vers de Boileau

disait

seraient " lus encore,

en seraient

qu'ils

'*

quand

la

langue aura

les derniers dbris

La Motte-Houdart

(-)

vieilli " et

".

clbrait en vers mythologiques

enseignements de Despraux, ratifis,


Motte, d'un bout l'autre par Phbus

les

disait

La

" Il (Despraux) connat, critique quitable,


" Quel est l'ornement convenable
" Que chaque auteur doit employer;
" Et toi-mme, fils de Latone,
" Dans les prceptes qu'il nous donne,
" Tu ne trouves rien rayer (3). "

Avec l'hommage retentissant des injures, avec les


approbations discrtes du bon got, Y Art Potique,
recueillit, presque en naissant, une autre sorte de
gloire.

On

partout. Les ouvrages de littrature,


de polmique, y puisaient des ornements
ou des preuves. Baillet(i685) en extrayait des tirades,
pour remplir les colonnes de ses Jugements; Callires,
(1688) en agrmentait les pripties de sa Guerre
joyeuse; le P. Mourgues {1684) appuyait son trait
de versification sur ces lois rimes un peu plus tard
l'Eibb Genest en garnit ses Traits de posie champtre; le P. Bouhours {1687) lui emprunte quelque trait
pour sa Manire de bien pejtser ; Racine, crivant de
Belgique Auteuil, pendant le fameux sige de Namur
(1692), insinue entre les lignes un souvenir de la
Potique; M. de Vaumorire (1696) l'introduit dans son
le

citait

d'rudition,

Elments de Littrature, Art. Potique.


Discours de rception l'Acad., 15 juin 1693.
3. Odes de M. de La Motte, avec un discours stcr
Le Censeur du Parnasse.
1, p. 8.
1.

2.

1.

la posie etc.

4*=

dit.,

L'ART POTIQUE.

54

Trait des Harangues ; Vigneul-Marville (1699) le


transcrit dans ses Mlanges, etc. et Madame Dacier
dans sa Prface de X Iliade
Bref, des livres littraires
de toute catgorie, imprims la fin du xvii^ sicle,
mentionnent XArt Poliue avec honneur. Les potes
comme Regnard, Gcon, l'abb de Villiers, le P. du
Cerceau, Hamilton, etc.. y glanent des expressions,
des allusions, des rimes. Boileau lui-mme se cite,
comme il ferait d'un auteur du temps jadis il renvoie
tel ou tel passage, soit ses correspondants pistolaires,
soit les lecteurs de ses Rflexio7is ; de quoi Perrault
s'empresse de lui faire un crime. Rpondant au Dis-

cours stir T Ode, o Boileau se fonde sur ses propres


rgles, Perrault plaisante ainsi Boileau
:

"

Vous

que je ne suis pas fort convaincu du


" prcepte qu'on a avanc dans XArt Potique,
" propos de l'Ode et ensuite vous citez ces deux vers
" de votre faon
dites

" Son style imptueux souvent marche au hasard


" Chez elle un beau dsordre est un effet de l'art.

"

Ne

VOUS apercevez-vous point, Monsieur, des


que vous vous donnez, en supposant que tout
" le monde doit avoir devant les yeux votre Art
" Potique, que vous appelez absolument et comme
" par excellence XArt Potique ; et ne voyez-vous
" point qu'il n'est pas de l'exacte modestie de se citer
" soi-mme (') ?"
Sans doute mais Boileau n'ignorait point son
mrite, ni l'autorit dont son Art jouissait dj en
France et ailleurs ne pouvait-il pas rpliquer hardiment comme le grand Corneille ses dtracteurs
" airs

" Je sais ce que je vaux et crois ce qu'on m'en dit


I

Lettre de

"

M. Perrault M. Despraux, en rponse au Discours sur

l'Ode. Edit. Saint-Marc,

t.

II, p. 318.

PROLGOMNES.
X.

55

L'Art Potique au XVIII^ sicle.


Dtracteurs.

Admirateurs.

" Jamais en plus beaux vers la


raison n'a parl. "

(COLLIN d'HARLEVILLE.)
copie on dirait qu'il

" Boileau
" invente. "

(Marmontel.)

serait

une tude instructive, de suivre

VAr^ Potique par del les frontires du


Grand Sicle, et de marquer, d'tape en
ou les mpris dont on
long bornons-nous quel-

tape, les suffrages

Le

l'honora.

travail serait

ques notes.

En

sortant des presses de Thierry,

XArt Potique

fut salu par des bravos et par des hues.


lui

a t

mme

fait

depuis, d'ge en ge

temps on

on

le loua,

le siffla.

commenta respectueusement, on
le

mit aux mains des coliers

Mme

toujours et au

D'une

l'apprit

comme

accueil

part,

on

le

par cur, on

livre classique

moqua, on regimba contre ses


on y chercha matire chicanes, ou mme on

d'autre part, on s'en


statuts

d'ouvrage de rebut. Il est la fois au sommet


du Capitole et au bas de la roche Tarpenne. C'est l,
en deux mots, son histoire depuis 1674, jusqu' l'heure
le traita

j'cris ces lignes.

Ds

commencement

le

du

xviii^

sicle,

XArt

Potique faisait loi chez les meilleurs esprits, presque


tous d'ailleurs fort routiniers. Boileau tait reconnu, en
toute langue, matre et docteur de posie. Sur les rives
la Seine, Rollin proclamait Boileau, en strophes

de

latines,

l'ornement et l'arbitre du Pinde franais


" Gallici decus arbiterque Pitidi. "

Hamilton

le

nommait

L'ART POETIQUE.

56
'

Des ouvrages

d'esprit arbitre souverain (')

",

qualification dont Boileau ne se montrait nullement


afflig, comme il appert par sa rponse du 8 fvrier

Aux

bords de

la

Tamise, en 1709, Pope,

le

Boileau

de l'Angleterre, reconnaissait cette souverainet de


Boileau en France

l'autre
"

Thence

(^)

Arts o'er

ail

the northen world advance

" But critic-learning flourished most in France


" The rules a nation, born to serve (!), obeys

" x\nd Boileau

stile in right

of

Horace sways

"
(->).

Aux bords du Tage, on traduisait VA 7^^ Potiqtie


dans la langue sonore des fils de Lusus (5).
Pendant les premires annes de ce mme sicle,
Claude Brossette de Rapetour, avocat et acadmicien
de Lyon, prparait, la suite de longues confrences
avec le solitaire d'Auteuil, son prcieux commentaire.
A force de jambons, de fromage et de louanges ritres, il obtenait de Boileau des " claircissements'' sur
chacun de ses vers, et il les consignait en ces notes
trs laudatives, mais si riches de renseignements.
L'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres
entendait le pangyrique pompeux du pome et de
son auteur, prononc par M. de Boze: ''VI Art Potique
" succda aux neuf Satires et il tait juste qu'aprs
" avoir fait sentir le ridicule ou le faux de tant d'ou" vrages, ]\L Despraux donnt des rgles, pour viter
" l'un et l'autre, et pour porter la posie ce point de
" perfection qui la fait appeler le langage des dieux. Il
" ne suffisait pas pour cela de renouveler les prceptes
;

1.

2.
3.
4.

5.

Lettre au C" de Gravimont.


V. iiv. Div. du Comte Ant. Hamilton, d. de Londres,
Viz. Froin Latiutn.
An Essai on criticism, Part III.
V. plus bas, Traductions.

t.

I.

PROLEGOMENES.
"

"

57

qu'Horace donna de son temps sur la mme matire.


Notre Posie, beaucoup plus varie que celle des

" Latins,
"

a pris diffrentes formes qui

taient

leur

ainsi la sagesse antique ne fournissait


inconnues
" que des conseils
gnraux; le caprice moderne
" demandait des leons qui lui fussent propres.
:

"

Tout le monde sait comment M. Despraux y a


Son Art Potiqtie, amas prodigieux de rgles

" russi.

" et d'exemples,

est lui-mme un pome excellent,


un pome agrable, et si intressant, que, quoiqu'il
" renferme une infinit de choses qui sont particulires
" la Langue, la Nation et la Posie franaise, il a
" trouv en Portugal un traducteur du premier ordre
" dans la personne de M. le comte d'Ericeyra ('). "
Fontenelle, peu prodigue de compliments envers
"

Boileau, regardait X Art Potique


versification franaise
" tique, et par d'autres

"

comme

l'apoge de

la

Nous voyons par Y Art Po-

ouvrages de

la

mme main, que

" la versification peut avoir aujourd'hui autant


" blesse,

mais en

mme

de notemps plus de justesse et

" d'exactitude qu'elle n'en eut

jamais (^).
Louis Racine estimait, prnait, vengeait, avec amour,
le grand travail du meilleur ami de son pre.
Il
appelait \ Art Potique : 1' "ouvrage le plus parfait que
" nous ayons dans la Posie franaise (^) ". Il le comparait aux
Gorgiqites de Virgile et concluait en
mettant les deux auteurs sur la mme lio-ne " Ces
" deux ouvrages admirables prouvent donc que des
" Pomes didactiques peuvent mriter justement
" leurs auteurs le
Potes et de grands
titre de
:

1.

Eloge de M. Despraux, par

des Inscript, et B. Z.,


2.

3.

Digression sur

t.

INI.

de Boze. Hisi. de VAcad. royale

III, p. 297.

les Anciens et les Moderjies, p. 273.


Rflexions sur la Posie, ch. vu, de la Posie Didactiqtie,

L'ART POTIQUE.

58

Louis Racine fait ressortir les charmes


du pome didactique de Boileau il y dcouvre plus
" Je crois
de varit que dans le chef-d'uvre latin
" Boileau encore plus heureux
parce qu'en mme
" temps qu'il donne un prcepte, il donne par son
" style l'exemple du prcepte. S'il parle de l'Ode, et
" des diffrents sujets qu'elle peut traiter, il prend
" le style lev, gracieux ou tendre, suivant ces diff"

Potes

(').

"

" rents sujets.

Son style doux

"
" se

quand

et naturel,

change en un

il

parle de l'Idylle,

quand

style lugubre,

vient

il

" l'lgie.

"Il enlve par le style le plus pompeux, en parlant


de la posie pique et lui-mme remue le cur, en
" apprenant aux potes tragiques le remuer.
" Il a su mme, dans un si noble sujet, prendre un
" moment le ton familier et badin, en racontant l'histoire
" de ce mdecin,
"

" Savant hbleur, dit-on, et clbre assassin

" de manire qu'il a excut ce qu'il


" autres,

quand

il

leur dit qu'il faut

recommande aux

" (Tine

main

lgre

" Passer du grave au doux, du plaisant au svre

"
(^).

quivoquede Despraux,
franchement cas de \Art Potique :

Voltaire, apprciateur assez


faisait

toutefois

" VI Art Potique est admirable, parce qu'il dit toujours


et utiles parce qu'il
prcepte et l'exemple parce qu'il
" est vari; parce que l'auteur, en ne manquant jamais
" la puret de sa langue,

'

agrablement des choses vraies

"

donne toujours

le

" sait, d'une voix lgre,


" Passer du grave au doux, du plaisant au svre.
1.

2.

Rflexions sur la Posie, ch. vu, de la Posie Didactique.


Ibid. ch. VII,

I.

De V Uniformit

etc.

PROLGOMNES.
"

Ce

59

qui prouve son mrite chez tous les gens de got,

" c'est qu'on sait ses vers par cur


et ce qui doit
" plaire aux philosophes, c'est qu'il a presque toujours
;

'

'

raison.
" Puisque

nous avons parl de la prfrence qu'on


peut donner quelquefois aux modernes sur les anciens,

ici
que VAr^ Potiqi de
Boileau est suprieur celui d'Horace. La mthode
" est certainement une beaut dans un pome didac" tique
Horace n'en a point ('). Nous ne lui en

"

on oserait prsumer

"

"

un reproche, puisque son pome est une


aux Pisons, et non pas un ouvrage
rgulier comme les Gorgiques ; mais c'est un mrite
de plus dans Boileau, mrite dont les philosophes

"

doivent

" faisons pas

" ptre familire


"

*'

lui tenir

compte,

XJ Art Potique latin ne parait pas, beaucoup

" prs, si travaill

que

le

franais

(^).

Horace y

parle

" presque toujours sur le ton libre et familier de


" ses autres ptres. C'est une extrme justesse dans
*'

l'esprit, c'est

" et
1.

pleins

de

un got
sel,

fin,

ce sont des vers heureux

mais souvent

sans

liaison

{3),

n'est point de ce sentiment: " L'ptre aux Pisons,qui


^Art Potique, auquel son auteur n'avait pas song,

Tout le monde

" a reu

le

nom

" se divise en trois parties. Dans la premire, Horace parle des prceptes
" gnraux ou communs tous les genres
dans la seconde, il descend
" aux prceptes particuliers concernant surtout l'pope, la tragdie et
;

" la comdie dans la troisime, il donne des conseils au pote lui-mme,


" en lui dclarant ce qu'il doit faire avant, pendant et aprs la composi;

" tion de son uvre. N'est-ce pas l, en somme, le plan de Boileau ? "
(P. A. Cahour, Posies franaises, Vusage de la classe de seconde, p. 13.)
il
L'auteur montre ensuite que tout l'av-antage du plan est Horace
conclut " Non, Boileau n'est pas suprieur Horace par la mthode
;

etc..
2.
3.

" p. 16.

N'est-ce pas prcisment son plus grand et son incomparable mrite?


" Boileau... passe trop souvent d'un sujet un autre, par une transi-

" tion artificielle plus ou moins heureuse. Il est rare, au contraire, que
" les transitions d'Horace soient autres que la liaison naturelle des
" penses. (P. A. Cahour, loc. cit., p. 14.)

L'ART POTIQUE,

60

" quelquefois destitus

d'harmonie ce n'est pas l'lde Virgile. L'ouvrage est trs


" bon celui de Boileau parat encore le meilleur (')
" et si vous en exceptez les tragdies de Racine, qui
" ont le mrite suprieur de traiter les passions et de
" surmonter toutes les difficults du thtre, l'^r/
" Potique ^ Despraux est sans contredit le pome
" qui fait le plus d'honneur la langue franaise (-). "
UArt Potique recevait l'hommage des autres beaux
arts, en mme temps que ceux de la littrature solennelle ou lgre. En 171 8 Titon du Tillet lui avait
assign une belle place dans son Painiasse franais.
Un des mdaillons de ce curieux monument tait
consacr \ Art Potique. L'ensemble figurait le
royaume mythologique des Neuf Surs ce sont des
rochers, du milieu desquels s'lve un olivier en
feuilles, et o bondit Pgase. Prs de l'olivier un Gnie
semble courir il tient un volume o se lisent ces deux
mots Art Potiq7te, et semble prononcer cette devise
que porte le mdaillon ''J'ouvre les Routes du Par"

gance

et la correction

" nasse.

Boileau en effet tait toujours porte-clefs du temple


des Muses. Les nourrissons des doctes piicelles, et les
autres gens de lettres, fidles aux traditions classiques,
se rclamaient de son crdit, et respectaient sa Potique

comme

le testament d'un anctre. Batteux runissait


en
un volume les quatre Constitutions potiques
7
et disait au sujet de la quatrime: "Aprs ces trois
" grands matres (Aristote, Horace, Vida), Boileau( 1

1 )

" Boileau a traduit

ou imit plus del moiti des vers d'Horace.


qu'il n'ait pas suivi de plus prs encore son
" modle, il y aurait gagn en plus d'un endroit, par l'ordre logique des
" ides et par la plnitude de l'enseignement. " (Id., Ibid.)
2. Dictionnaire philosophique, Art Potique.
1.

"

Il

est

mme

regretter

PROLEGOMENES.
"

61

Despraux ne pouvait gure que retracer

" prceptes, mais

il

le fait

en

homme

les

mmes

inspir par les

"

Muses. Chez lui tous les principes brillent de la plus


lumire chacun leur place; et le gnie de chaque
" genre le saisissant au moment qu'il en traite, du
" prcepte mme il trouve souvent le moyen d'en
" vive

" faire l'exemple

"
(').

Cela est banal, comme tout ce qui sort de la plume


de Batteux mais tout cela rpond aux principes de
dfrence professs par les survivants des classiques
l'gard de leur dictateur. La Harpe bataillait avec
autant d'emphase que de conviction en faveur de \Art
Potique. Voici le jugement qu'il en portait, dans son
:

Cours de Littrature :
" Cet excellent ouvrage, un des beaux monuments
" de notre langue, est la preuve de ce que j'ai eu occa" sion d'tablir plus

d'une fois, qu'en gnral la saine


au vrai talent et que ceux qui
" peuvent donner des modles sont aussi ceux qui
" donnent les meilleures leons.
" C'tait Cicron et Quintilien parler de l'lo" critique appartient

"

quence ils taient de grands orateurs Horace et


Despraux de parler de la posie ils taient xle
grands potes. Que ceux qui veulent crire en vers
mditent \ Art Potique de l'Horace franais; ils y
trouveront, marqu d'une main galement sre le
principe de toutes [}") les beauts qu'il faut chercher,
celui de tous (.^) les dfauts dont il faut se garantir.
C'est une lgislation parfaite, dont l'application se
trouve juste dans tous les cas un code imprescriptible, dont les dcisions serviront jamais savoir
ce qui doit tre condamn, ce qui doit tre applaudi.
:

"
"
"
"

"
"
"

"

"
"

I.

Batteux, Les quatre Potiques^ nouv.

dit., p. ix.

L'ART POETIQUE.

62
"

Accordons que \'Ar^ Potique

n'ait

pu

rien

ap-

" prendre un Racine, quoique le plus grand talent


" puisse toujours apprendre quelque chose d'un bon
" esprit il aura toujours fait un bien trs essentiel,
" celui d'enseigner tout le monde pourquoi Racine
;

" est admirable.


" nait

En

disant ce qu'il

fallait faire,

juger celui qui avait bien

fait,

il

appre-

discerner

le

" de celui qui faisait mal.


" En resserrant dans des rsultats lumineux toutes
" les rgles principales de la tragdie, de la comdie,

de l'pope et des autres genres de posie en ren" fermant tous les principes de l'art d'crire dans des

'*

" vers parfaits et faciles retenir, il laissait dans tous


" les esprits la mesure qui devait servir rgler leurs
" jugements.
" de ces lois

rendait familires un plus grand

Il

avoues par

de tous

la raison

nombre

les sicles

" et par le suffrage de tous les hommes clairs


" V! Art Potique eut peine paru, qu'il fit la loi, non
" seulement en France, mais chez les trangers qui le
" traduisirent.
**

'

prs,

si

Son

sensible

l'Europe

influence n'y fut pas,

que parmi nous

lettre,

esprits les

les

beaucoup

mais, dans toute

plus judicieux en

" approuvrent la doctrine.


"

On

peut bien croire

qu'il excita la rvolte

sur

le

" bas Parnasse


par tous pays les mauvais sujets
" n'aiment pas qu'on fasse la police. Mais ce fut en
" vain qu'on l'attaqua la raison en beaux vers a un
:

"
'

grand empire. La bonne compagnie sut bientt par


cur ceux de Boileau, et il fallut s'y soumettre,
"

etc. (').

De

l,

champion

La Harpe
I

s'en

vaillant et tout bard de preuves,


va en guerre contre les insoumis. Il

Cours de Littrature^s\hc\Q de Louis XIV,

Liv.

I,

Ch X;de

Boileau.

PROLEGOMENES.
oppose

noms

63

plus retentissants de son


Vauvenargues, Helvtius, d'Alembert,
Dussaulx, Condorcet, etc., tous dfenseurs, au moins
une fois en leur vie, des dogmes de Boileau. Rappelons
d'un mot les loges par eux dcerns VArl Potique.
La Harpe les enregistre tout au long nous n'en prec'est--dire les moins mauvaises
nons que la fleur,
de leurs phrases pompeuses et vides.
On a dj entendu Voltaire. En maint autre passage
loyal serviteur du matre. Mme
il se dclara fal et
dans l'ptre chagrine Boileau, o il malmne le
leur

les

les

sicle: Voltaire,

" Zole de Quinault et flatteur de Louis

Voltaire

nomme

Il le fait "

",

Boileau "oracle du sfot

rgner

"

".

en son Temple du got

" L rgnait Despraux, leur matre en l'art d'crire,...


" Qui, donnant le prcepte et l'exemple la fois,
" Etablit d'Apollon les rigoureuses lois ".

Enfin Voltaire dfend Boileau contre Diderot, qui


de " versificateur " et c'est ce plaidoyer
que nous devons le morceau tant de fois cit, o Voltaire, force d'exagrations lve \ Art Potique " cent
piques " au-dessus de la Lettre auz Pisons.
Voici Vauvenargues " Boileau ne s'est pas content
" de mettre de la vrit et del posie dans ses ouvra-

l'avait trait

" ges il a enseign son art aux autres il a clair tout


" son sicle il en a banni le faux got, autant qu'il est
" permis de le bannir de chez tous les hommes. Il fal;

" lait qu'il ft

n avec un gnie bien singulier, pour

" chapper, comme il a fait, aux mauvais exemples


" de ses contemporains, et pour leur imposer ses pro" prs lois. "

Helvtius reconnat Boileau deux

titres; celui

du

L'ART POTIQUE.

64

" gnie " et celui

de

1'

"

invention

".

"

Quelques

"

reproches qu'on fasse Boileau, on est forc decon" venir qu'en perfectionnant infiniment l'art de la
" versification,
'*

teur. "

il

a rellement mrit

Boileau

" art des vers

" ?

a-t-il

le titre

d'inven-

perfectionn infiniment cet

C'est dire beaucoup et beaucoup trop.

Nous reviendrons

plus bas sur ce chapitre.

Au

surplus,

tous ces jugements et ceux qui vont suivre portent


bien la double empreinte du xviii^ sicle; c'est excessif et c'est vulgaire, enfl et

creux.

Dans son loge de Boileau, d'Alembert appelle


l'auteur de \ Art Potique le " fondateur et chef de
" l'cole potique franaise" et rpte

peu prs tout ce


ont dit du code-pome:
Son Ai't Potiqie est dans notre langue le code du
bon got, comme celui d'Horace l'est en latin; suprieur mme celui d'Horace, non seulement par
l'ordre si ncessaire et si parfait que le pote franais
a mis dans son ouvrage, et que le pote latin semble
avoir trop nglig dans le sien; mais surtout parce
que Despraux a su faire passer dans ses vers les
beauts propres chaque genre dont il donne les

que Voltaire
"

"
**

"
"
**

"

"
*

et plusieurs autres

rgles
"

Despraux a eu
un

" appartenir qu'

le

mrite rare, et qui ne pouvait

homme

suprieur, de former le
" premier en France, par ses leons et par ses vers,
" une cole de posie. Ajoutons que, de tous les potes
" qui l'ont

prcd ou suivi, aucun n'tait plus fait que


pour tre le chef d'une pareille cole. En effet, la
" correction svre et prononce qui caractrise ses
" ouvrages, les rend singulirement propres servir
" d'tude aux jeunes lves en posie. C'est sur les
" vers de Despraux qu'ils doivent modeler leurs pre" lui

" miers essais. "

PROLGOMNES.

65

Donc, jeimes lves, lisez ^o\\.di[i\ jeunes lves, calquez X Art Potique; ce ton, ce style, cette loquence,
ce verbiage, font songer au chef d'institution, haranguant son peuple, l'aurore d'une distribution de prix.
Mais malgr le style, le discours est sincre.
Dussaulx, qui avait traduit Juvnal, devait ncessairement prtendre que Juvnal tait le premier
homme du monde, pour la satire. Mais en face de cette
dclaration, qui est une rclame de traducteur, Dussaulx en laisse tomber une autre qui fait de XArt
Potique le premier pome de l'univers: " Respectons

"la mmoire de ce fameux critique (Boileau): s'il


" est contraint de cder ses devanciers la palme de
" la satire, ils ne sauraient lui rien opposer de plus
" parfait que \ Art Potique et le Lutrin.
A la veille de la rvolution, Daunou publiait (1787)
son tude

De

riufliLence de Boileati

franaise, tude que l'Acadmie de

Daunou
juste,

faisait

la

belle et grande,

part d'influence de

sur

la Littrattcre

Nmes couronna.

comme

Boileau.

il

est assez

Donc, aprs

soixante ans d'attaques et d'injures, Boileau


trait, tout

comme

le soleil

et

son

de Lefranc de Pompignan,

versaient encore
" Des torrents de lumire
" Sur leurs obscurs blasphmateurs. "

Alors aussi (1783), l'Angleterre admirait encore XArt


la voix du Batteux d'Outre-Manche, Hugh
Blair. Le style du critique-clergyman est de tout point
semblable celui de nos encyclopdistes: " Among
" French Authors, Boileau has undoubtedly much
" merit in didactic poetry...

Potique par

"

His Art of Poetry, his Satires and Epistles must


be esteemed eminent, not only for solid and
judicious thought, but for correct and lgant poeti-

" ever
"

l'art potique.

L'ART POETIQUE.

66
" cal

expression,

" Ancients

En

and

fortunate

imitation

of the

"
(').

dpit de ce concert et de ces flots de rhtorique

bruyante,

Boileau et sa lgislation Potique

de

la

raison avaient baiss, en ce sicle de la philosophie. Les

coryphes avaient beau donner le ton de l'admiration,


le Parnasse haut et bas secouait le joug de ce rgime
vieux de cent ans. Des juges impartiaux et dvous,
comme La Harpe, Vauvenargues, Goujet (^), etc.
apercevaient des imperfections et des lacunes dans
XAri Potique, mais demeuraient fidles l'autorit de
Despraux. Les dclarations des crivains cits plus
haut en faveur de la Potique, taient presque des actes
de courage, vu le dbordement d invectives et de sottises dbites contre cet art des vers. En 1741, le fils
an de Racine, Jean-Baptiste, priait son cadet de
travailler

extrmement son Pome de

la Religion, sr

de soulever les haines et les rires de " tous


" les rimailleurs "! " Vous savez, ajoutait-il, comme ils
" dcrient M. Despraux. " Et Louis Racine poussait

qu'il tait

ce trs profond soupir: "


"

"
"

Quand

je vois tant d'acharne-

ment contre Boileau, qu'on voudrait pouvoir rayer


du nombre de nos potes, ce n'est pas pour Boileau
que je crains: je crains pour nous-mmes (3).

En

1742, parut, comme pendant l'dition de


Brossette " qui veut toujours donner raison " son
auteur, le commentaire de Lefebvre de Saint-Marc
" qui veut toujours lui donner tort ("). " L'rudition

indigeste

de Saint-Marc

est

entremle de vues indu Lgis-

gnieuses, mais parfois bien hardies, l'gard

1.

2.
3.

4.

Lectures ott Rhetoric and Belles-lettres, L.


V. Biblioth. Franc, t. I, p. 125.
Rflexions sur la Posie, chap. III, fin.
La Harpe, Lyce^ t. VI, p. 263.

XL.

PROLGOMNES.
Lui-mme en

lateur.

67

avertissait le lecteur

de ses cinq

Je dfends M. Despraux contre les mau" vaises critiques que l'on a faites de plusieurs endroits
" de ses ouvrages; mais quelquefois aussi je reprends
"
" trs librement ce qui me parat digne de censure {').
Au bas des pages Saint-Marc reproduisait, en grande
partie, l'^r/ Potique de Vauquelin, Ces citations
dmesurment longues taient une innovation et une
irrvrence implicite pour l'uvre de Boileau. Mais
aprs tout, l'annotateur gardait encore des bornes.
Ainsi avait fait, avant lui, l'un des plus illustres
"

tomes:

le P. Tournemine.
grand Corneille de cer-

rdacteurs du Journal de Trvoux,


Il

avait essay de venger

taines insinuations de

le

XArt Potique et des explications

de Brossette (^); mais sans vouloir dtruire


de Despraux.

le crdit

La rvolte ouverte contre le ci-devant despote des


Muses n'clata que pendant la seconde moiti du sicle.
L'un des plus importants ligueurs qui contestrent les
de Boileau fut Marmontel. Il est au
moins d'usage de regarder l'auteur des Incas comme
le chef ou le porte-drapeau des rvolts. A mon sens,
Marmontel ne mrite pas tout fait cet excs d'honneur ou d'indignit. Marmontel est un modr; il se
borne rpter, en l'accentuant, le mot de Vauvenargues: " Je ne prtends pas que Boileau ft infail-

droits lgislatifs

" lible.

"

par ailleurs tout naturel que Marmontel se


mt en tat de rbellion contre XArt Potique. Il avait
entrepris une Potique fra7iaise; et lorsqu'on traite
tait

Il

une matire quelconque,


combattre ses devanciers
I.

T.

Z.

V. infra; notes du ch. IV.

I,

p.

5.

il

et

faut bien

dmontrer

tout

d'abord

soit leur in-

L'ART POETIQUE.

68

comptence absolue, soit les carts de leur mthode.


C'est ce que ft Marmontel. Mais il compte toujours
Despraux parmi les "matres de l'art ".
Il y a trois
"
"matres de l'art Aristote, Horace, Despraux {').
Marmontel prodigue ce troisime docteur les marques
de respect que la courtoisie exige d'un rival " On m'a
" accus dejenesais quelle animosit contre Boileau:
" personne ne l'a lou plus hautement que moi. J'ex-

" horte encore les jeunes potes tudier sans cesse


" dans ses crits le choix des termes et des tours, la
" correction
"

dans

" tique

"

et la

puret de

faon de runir

style, la

les vers la prcision et l'nergie.

un chef-d'uvre
"
autant de modles (^).
est

Son A^'t Pode prceptes,

autant

" Ce pome excellent et vraiment classique fait tout


" ce qu'on peut attendre d'un pome
il donne
une
" ide prcise et lumineuse de tous les genres
mais
:

"

"

n'en approfondit aucun

Voil un premier
{f).
blme et il est grave. Mais de l, Marmontel veut
tablir que sa Potique lui-mme est indispensable
il

aux gens d'esprit de France ou d'ailleurs. N'est- il pas


dans son droit? Ses lments de Littj'ature insinuent
une autre censure et refusent au matre de Racine
l'influence que l'on est convenu de lui attribuer
" Boileau n'apprit pas aux potes
de son temps
" bien faire des vers. " La preuve, dit Marmontel,
c'est que Corneille avait, longtemps avant Boileau,
donn la France les grandes leons de ses tragdies. A ces audaces de langage La Harpe objecta
des raisons courtoises. Nous renvoyons son plaidoyer le lecteur qui aurait des loisirs ('*). Peut-tre
:

1.

Potiquefranaise^

2. Ibid.,

t.

MDCCLXIII,

t.

I,

avant-propos, p.

Il, p. 405.

Avant-propos, t. I, p. 8 et 9.
Cours de Litt. Sicle de Louis XIV, Posie,

3. Ibid.,
4.

etc.

ii.

PROLGOMNES.

69

trouvera-t-on dans notre commentaire la justification


motive de certaines ides mises par Marmontel
touchant VA7i Potique ; de celle-ci entre autres
Despraux me semble... ne s'tre appliqu qu' bien
"
dire ce que l'on savait avant lui (').
Mercier, le paradoxal, va plus loin. "M. Mercier,
"
disait La Harpe, n'admire point du tout Boileau.
Voici comment, en 1773, Mercier traitait cet touffoir
du gnie franais Les prceptes qu'il donne de son
" chef se ressentent des bornes de son imagination.
:

'

La posie n'y est ni sentie, ni apprcie: nul lan,


" nulle verve, nulle chaleur. Prcepteur froid, il parle
" de la rime, de l'hmistiche, de la csure il s'tend
" sur le sonnet, le rondeau, la ballade, etc. (^). Mais
'

" l'art n'y est

pas aperu en grand et dans son essor:

" c'est l'accessoire qui arrte sa


"

\art du rimeur enfin,

comme on

vue

attentiv^e

l'a si

c'est

bien dit avant

En

effet, sa manire est plus propre touffer


du pote qu' la faire natre ou la nourrir.
" Pour prsider aux jeux olympiques, ce n'tait pas
" assez de commander assis, du geste ou de la voix,
" il fallait savoir animer les coursiers, et faire voler
"
" votre char sous une roue fixe et rapide
{f)
A mesure que l'on approche de 1789, l'Aristarque
du sicle de Louis XIV et Xart du j'inieur sont de
plus en plus maltraits et honnis. M. de Villette, l'ami
et l'hte de Voltaire, alignait dans le Jownal de
Paris une Kyrielle de " Poiirquoi? " fort impertinents,
l'adresse du vieil oracle. Ces " Pourquoi? '\ signs

"

moi.

" l'audace

1.

2.

lin. de Lit t. Art. PoJiiqiie.

Mercier choisit mal ses exemples. Boileau ne " s'tend " qu'en un
deux sur la ballade. (V. ch. ii.
Essai sur Part dramaliqtie.
V. M. Gidel, itv. de BoiL, t. I,

seul vers sur le rondeau; et en


'}f.

p.

437 et 438.

L'ART POETIQUE.

70

Nigood, reproduisaient certaines ironies trs peu concluantes des Pradon et des Lrac-Carel.
Enfin l'acadmie de Nmes proposa pour un de ses
prix annuels ce sujet toujours neuf: L' influence de
Boileau sur la Littrature franaise. Elle reut un
discours, " o l'on se moquait d'elle " et o l'on rpondait: L'influence de Boileau se rduit zro. Cette
pice parut le

i^''

mai 1787;

diteurs l'annoncrent

comme un appel

elle

tait

anonyme. Les

comme une uvre


du gnie: "Il

vengeresse,

bon que
de temps en temps on secoue les fers des prjugs
" littraires
et les Brutus sont rares dans tous les
" pays " Le Brutus qui affichait ce placard sans signature, devait, deux ans plus tard, dclamer avec plus
d'acharnement encore contre \ancien rgime de la
France. C tait le chevalier de Cubires, le mme qui
se donna tour tour les noms de Dort et de Palme la libert

est

"

zeaux.

Parmi

amnits que

gentilhomme, futur panil faut faire un


choix. Quelques phrases nous suffiront (').
les

le

gyriste de Marat, dbite contre Boileau,


\^ \J Art PotiqiLe n'est

qu'un plagiat: " Vous

me

" permettrez de voir dans l'auteur


"
"

"

du Lutrin un parodiste adroit des auteurs de l'Iliade et de l'Enide;


dans celui ^X Art Potique, un imitateur ingnieux
d'Horace, de Lafrenaye-Vauquelin et deSaint-Geniez

" etc.. "


2 UArt Potique crase le gnie d'une servitude
intolrable; il " inspire le dsespoir, au lieu d'exciter

" l'mulation. "


V! Art Potique retarda les progrs
" qu'auraient pu faire les lves; il les arrta l'entre
" de la carrire, et les empcha d'atteindre au but que
I.

V. La Harpe qui a pris

Posie, Boileau.

le

soin de le rfuter.

Sicle de Louis XIV,

PROLEGOMENES.

71

" leur noble orgueil aurait


"

"

d se proposer. Les inforpalme de loin, et n'osrent y


prtendre de peur de manquer d'haleine au milieu
de leur course, et de trbucher sur une arne, que le
doigt du lgislateur leur montrait partout seme
tuns

virent la

(!)

"
"

" d'cueils

et d'abmes, et

plus clbre mille fois par

" les dfaites

que par les victoires. Boileau en effet


" explique les rgles de l'pope, de la tragdie, de la
" comdie, de l'ode, et de quelques autres genres de
" posie, avec tant de prcision, de justesse et d'exac" titude, que tout lecteur attentif se croit incapable de
" les observer, et que la svrit des prceptes fait
" perdre l'envie de donner jamais des exemples. Il
" faut de l'audace pour entreprendre, du courage pour
" excuter

et

Boileau enchane l'audace, et glace

le

"

courage (!)
" Avait-on saisi, avant de lire, la trompette hroque
" ou la flte champtre, les crayons de Thalie ou les
" pinceaux de Melpomne, que les pinceaux tom" bent de la main, chargs encore de la couleur san" glante, que les crayons s'chappent honteux d'avoir
" bauch quelques traits, et que la flte et la trom" pette se taisent, ou ne poussent plus dans les airs
"
" que des sons expirants ou douloureux (!)
Voil bien la rhtorique tapageuse, vide et grotesque des Brutus de France; elle convient un homme,
qui emboucha la trompette, et qui trempa ses pinceaux
dans " la couleur sanglante " de 793. Cubires pousse
ensuite des cris lamentables sur les tombeaux 011
" l'homicide " Boileau plongea tant de gnies pr1

coces.

dans le champ de
posie que d'aigles jeunes encore il a empchs
de grandir et de s'lever vers les cieux Que de
3^ "

" la
"

Que de germes

il

a touffs

L'ART POTIQUE.

72

ils allaient
il a tus au moment peut-tre o
produire " Les infortuns
" Lorsque les rgles
4 Puis vient ce dithyrambe
" sont accrdites tel point, qu'on ne peut les braver

" talents
" se

mme

" sans tre ridicule que la philosophie


crain" drait d'en montrer les divers abus lorsque le temps
;

" leur a

donn une sanction

et des droits imprescrippote alors n'ose ni les contredire ni les


" luder. "
Cubires n'a probablement pas vu que
ces aveux sont la plus magnifique apologie de Boileau
" tibles, le

Enfin
regret

futur secrtaire de la

le

Commune

exhale ce

Pourquoi, au lieu de faire " l'^r/ Potiqtie ",


Boileau n'a-t-il pas crit " X Art des rois ? "
Tout ce
rquisitoire en style sensible ne mritait pas les cin5

quante pages d'examen et de rfutation dont La Harpe


le gratifia. Je ne trouve dans les dclamations de
Cubires qu'une phrase de bon sens. Il reproche
Boileau d'avoir maintenu " cet oripeau mythologique,
"ces vieilles et absurdes chimres " de la littrature
paenne "Pourquoi vouloir enfermer le gnie dans le
" champ des fables anciennes, et lui dfendre de s'en
" carter } " Ceci est de la vraie philosophie
mais le
:

chevalier voltairien

assure que

basse

"

la

ment jusqu'

l'effronterie, lorsqu'il

philosophie de son sicle a "

sur les sottises de la mythologie

Nulle part

la

" oripeaux

",

fait

main

littraire.

mythologie n'tala plus niaisement ses


que chez les versificateurs de ce sicle

philosophe.

L'honnte La Harpe ayant rpondu triomphalement


cette " brochure forcene ", entonne l'hymne de
victoire. coutons (\\xl\(\uqs /lo7ts-Jlons de ce pan
" Il est propos de rprimer de temps en temps les
:

" scandales littraires.

PROLEGOMENES.
"

Un homme

73

qui juge Despraux avec

" matre, et le dchire

avec

la

le

ton d'un

fureur d'un ennemi; qui

comme de petits esprits, comme des gens


prjugs imbciles, ceux qui honorent l'auteur de

" traite
*'

" \ Art Potique,


" claire

un

tel

homme

insulte toute

une nation

"

Et

veng la cause de tous les Franais raisonvengeant celle de Despraux...


" Jamais il n'eut plus
d'ennemis qu'aujourd'hui,
parce qu'il n'en peut avoir d'autres que ceux du bon
got, et que leur audace s'est accrue avec leur nomj'ai

" nables, en
"
"

" bre. "

La Harpe

restait

en

effet

peu prs seul champion

vers 1789. Tout ce qui

de Boileau,
plume, ou remplir une phrase,

savait tenir une

crivait,

dclamait,

Muses. Clment a racont comment ces croassements de la plbe


rimailleuse lui inspirrent une profonde horreur pour
les vers et pour les enseignements de Boileau. " Les
" injures que j'entendais dbiter contre Despraux, en
" pleine Acadmie, et les couronnes, les places, que
" j'y voyais distribuer ceux qui criaient le plus haut
" contre ce fameux Satirique, m'avaient inspir le plus
" profond mpris et je n'en parlais que comme d'un
" versificateur assez passable et d'un pote fort mdio" cre(')..." Mais Clment se convertit. Virgile, Horace,
vocifrait contre le ci-devant rgent des

Cicron,

c'est--dire

la

posie,

l'esprit,

rconcilirent ce rebelle avec Boileau

rons tout
illustres

l'heure d'autres

amens, par

et faisant

les

gens

mmes

(^).

de

2.

lettres

got,

verplus

causes, rsipiscence

humblement amende honorable

des Cotins.
1.

le

Nous

Nouvelles Observations critiqties.


V. M. Godefroy, Prosat. du XVIII' sihle,

p. 384.

l'ennemi

L'ART POETIQUE.

74

XI.

L'Art Potique au XIX^ sicle. Partisans outrance. Modrs. Nophytes. Rebelles.


" Aujourd'hui Boileau garde la boutique.
" L'article premier de VAri Potique
" Est de... l'oublier. "
(J.

AUTRAN.)

i|'UVRE

de Boileau est et sera longtemps, selon l'expression use, tm brandon


de discorde. Depuis deux cents ans, il ne
peut y avoir de dissensions littraires, sans
Boileau n'y devienne un drapeau, ou un

nom de

que

le

mot

d'ordre,

ou une

voudrait refaire

injure.

Bel argument, pour qui

propos par l'Acadmie de

le travail

Nmes.

Au

sortir

du dluge de boue

de sang, o tant de

et

grandeurs sombrrent, le xix^ sicle vit renatre les


anciens dbats autour de la constitution potique
de 1674. Ds 1802, l'Institut National affichait ce
sujet de thse loge de Boileatc. Un jeune littrateur
de vingt-cinq ans, futur crateur de plusieurs popes,
M. Viennet, crivit cet loge avec tout l'entrain
" Tes ennemis ont
et le lyrisme dont il tait capable
" reparu, Boileau !.., Rappelle-toi de (sic) ton sicle.
" Compare et gmis avec (sic) le petit nombre de tes
" imitateurs que la France possde encore. Hlas ce
" sont peut-tre les dernires colonnes d'un difice qui
:

" s'croule

"
(')

Disons par avance que, durant ses 90 ans de

vie,

M. Viennet. fut une des colonnes "dont la masse


"solide" soutint "ce temple ruineux". En 1855,
malgr ses 78 hivers, le nouveau Ronsard chenu (^)
interpellait Despraux en "sance publique de l'In1.

2.

V.

uv.

de Boil., d. Gidel,

M. Viennet a

fait

aussi

t.

I,

p. 442.

une Frattciude,

PROLEGOMENES.

75

" stitut"; et

avec une fougue djeune homme, invoquait cette vieille divinit au secours du bon sens et
de la langue, tous deux^ selon lui, en grand pril
:

" Viens
"

lire

ces

Nous sommes

Ronsards ton code potique

en ce sicle anarchique,
" Qui, te prenant pour guide, au risque de broncher,
" Sur tes pas glorieux essayons de marcher.
" Eh! quels cris sont les leurs! Dieu sait comme on nous
trois peine,

traite(^).

L'pique Viennet, ce contemporain de Voltaire,


gar au milieu du xix^ sicle, fut trait cependant
un peu moins mal que son anctre Despraux. Quels
clats de rire, quelles insolences neuves ou renouveles,
quelle verve d'coliers en belle humeur, poursuivirent
sa vieille charte, son prnom de Nicolas, sa "perruque",
pendant cette aurore et ce rveil qu'on appela le Romantisme.
Pourtant,

mme

cette heure-l.

Despraux recruta

des dfenseurs.
leur tte marchait l'Institut, qui
proposait l'apologie de Boileau ses laurats. Et,
cette occasion, un partisan du pass dfiait ainsi les
dtracteurs "du grrand homme": " L'loo^e de Boileau
" propos par l'Institut, est un sujet trs propre
" chauffer les
" penseurs...

beaux

esprits, et faire rflchir les

"

Pour nous, qui ne disputons de prix personne


que celui de la vrit, nous nous permettrons de
" dire aux crivains du sicle des lumires, qu'il y a
" entre eux et Boileau une petite diffrence c'est
" qu'aucun des leurs n'a jamais su faire trente vers de
" suite entirement irrprochables, soit pour le style,

"

" soit pour les ides, tandis que, dans tout l'^i/r/ Po"
" tique, vous ne trouverez pas une seule tache (^).
I.

Eptres et satires, 5^ dit., p. 355.


Delalot, Spectateurfranc., t. II,

M.

p. 513.

L'ART POETIQUE.

76

Pas une seule tache " vous entendez.


Joseph Chnier, frre du dernier des potes
"

siques,

dfinissait alors le susdit Ai^t Potiqite

" chef-d'uvre, qui

ne produit pas

les potes,

clas-

"

Ce

mais qui

les forme et qui les inspire (')." \J Art Potique, un


chef-d'uvre inspirateur voil qui tait bien fait pour
divertir pendant un mois les jeunes barbes de la nou'

velle cole.

Vers le mme temps, Viollet-le-Duc publiait (1809),


en vers bien tourns, une ingnieuse plaidoirie en
faveur des lois de Boileau, si dcries. Sa pice a pour
titre
Nouvel Art Potique et semble, premire vue,
prendre tout le contrepied de l'ancien. Mais la pense
transparat vite. C'est une satire des hardiesses romantiques. L'auteur raconte, dans sa prface, qu'il a fait la
rencontre d'un "charmant professeur de littrature",
:

donn

lequel, entre autres propos, lui a

suivants

"

Une

les

des choses qui contribuera

conseils
le

plus

"

votre gloire, c'est de n'estimer que vous, et de vous

"

mettre sans faon au-dessus de tous ces

hommes

" fameux, qu'on a la vieille habitude d'admirer. Ces


" conseils vous tonnent, et j'admire votre innocence!
" Faut-il

"
"

donc vous dire que personne ne connat plus


Horace } qu'on ne lit plus Boileau? Il est cependant
facile de s'en apercevoir... " (^) Aprs ce beau dbut

" l'honnte professeur" dvoile


" les secrets
"

mal connu.

au jeune rimeur " tous

d'un art que ses prdcesseurs avaient


"

C'est de ces rvlations que Viollet-Ie-

Duc composa son pome. Naturellement une


premires rgles de

2.

et 4.

Tableau de la

Nouv. Art

Litt. fr.

l'art

nouveau

est

un oubli

des

trans-

depuis 17 S jusqu' jSo8.

FoJl. ,pocme en

un Chant,

2""

dit. Paris 1809; prf.,p. 3

PROLEGOMENES.

77

cendant de toute l'antiquit plus ou moins rcente,


surtout de Despraux
:

"

Mais pour vous

faire

un nom avou de Minerve,

" Suivez aveuglment l'lan de votre verve;


" Mprisez les devoirs que Boilcau vous prescrit
"

De

ces vieux prjugs dgagez votre esprit

"
(').

" Pourtant si vous voulez observer nos anctres,


" tudiez Boileau parmi tous ces grands matres;
"

"

La route qu'il indique est bonne consulter,


Moins pour la parcourir que pour mieux rviter(^)."

rformateur confirme le principe par de nombreux exemples. Au rebours des vers de Boileau

Et

le

^''Faites-vous des

le

amis prompts vous censurer ...,"

nouveau Mentor insinue

cette

mthode plus neuve

" Choisissez des amis, dont la douce indulgence


" Gote de vos crits l'heureuse ngligence.
" Donnez-leur,

"

un beau jour, pour vous encourager,


Avec un dner fin, tous vos vers juger (3). "

rencontre de tout le premier Chant de Boileau,


conformes au got de 1809

voici des prceptes

"Voulez-vous du public arracher les suffrages,


" De mots retentissants ornez tous vos ouvrages (')."
" Il faut d'abord savoir des vers ampouls
" Ajouter propos les points accumuls !!!!!!! !(5).
"'

Viollet-le-Duc, en

vengeant Boileau,

rappelle

sou-

vant sa manire. Mme allured'expressions et de forme;


le Nouvel Art Potique mrite d'tre relu.
En 1804, Andrieux fit jouer une petite pice historique intitule: Le soiLper d AuteuU on Molire avec ses
amis. Un des critiques les plus couts sous le premier
Empire, s'empara de cette conjoncture, pour proclamer
les droits, selon lui, toujours incontestables de Boileau.
I.

Ibid., p. 10.

5. Ibid., p. 8.

2.
,

Ibid., p. 20.

3. Ibid., p. i\.

4. Ibid., p. 24.

L'ART POETIQUE.

78

Geoffroy " saluait en Boileau, suivant l'antique formule,


" le Lgislateur de notre Parnasse, le chef de notre
" littrature, le fondateur de notre cole potique. "
Puis il poursuivait
" Son Art Potique sera la rgle et le code ternel
" des auteurs venir
et tandis qu'une foule d'ouvrages brillants et dangereux n'offrent presque que des
" erreurs et des dfauts viter, les crits de Boileau
" fourniront jamais des leons et des exemples. Ce
" pote de la raison et du got sera dans tous les ges
" un guide fidle et sr pour tous les jeunes gens
" entrans par une noble ardeur dans la carrire des
:

'

Et je dirais volontiers tous


Muses

" lettres...

" sons des

les

nourris-

"

Que

"

Ne

ses sages crits, par la raison dicts,

quittent point vos mains, jour et nuit feuillets.

" Boileau est donc l'homme qui a rendu les services


" les plus essentiels la littrature
c'est le Mentor
" universel, c'est la loi (').
;

Pourquoi

faut-il

(c'est

comme une

ncessit)

que

avocats du " pote de la raison ", se livrent au


lyrisme du galimatias et des rengaines ? Si Boileau
est toujours attaqu, cela ne vient-il pas un peu, de ce
les

toujours si mal dfendu }


1817, un " professeur de la facult des Lettres

qu'il est

En

" l'Universit de France " fit Boileau l'injurieux


honneur de vouloir le continuer. A cette fin, il essaya
une Potique seco7idaire (^). Dussault puisa dans cette
mince circonstance la matire d'une harangue, o
il

clbrait

de

X Art Potiqtte.

1.

2.

les

passs, prsents et

bienfaits

futurs

Voici une page de ces emphases

Specl. Franc, an XIX^ sicle^


Voir notes du Chant 11, fin.

t.

VII,

p.

299

et 300.

PROLEGOMENES.
elles
'

'

'

'

donneront l'ide du reste " Mercier a pass


Germaniques, les Romantiques passeront, et
:

les

Boileau restera.
"

'

79

On

a beau vouloir ensevelir

tionnel qu'il a rdig, sous

le petit

code consiitu-

un amas de gros

et

pesants volumes, remplis de l'rudition la plus massive et des argumentations les plus pdantesques

une plante vivace, dont

sve inaltrable et

'

c'est

'

l'immortelle vigueur se font jour travers les dbris

'

'

la

vermoulus qui tombent sur elle, et dont le poids


semble devoir l'touffer elle en sort mme plus
;

'

frache et plus verdoyante. (Ristim teneatis ?)


"

'

'

'

'

'

Ces normes livres mort-ns, enfants depuis


quelque temps par la faction Ro7nantique, n'ont fait
que prparer au Lgislateur de la littrature franaise de nouveaux triomphes; sa gloire semble avoir
tir du sein mme de ces vapeurs grossires et fugtives
"

un

U Art

clat plus vif.

Potique,

assauts que

'

ces

'

'

'

'

toujours victorieux des lourds

lui livre l'anarchie,

monceaux d'ouvrages

s'lve plus haut sur

ridicules, qui

qu' agrandir son pidestal, ce

ne servent

monument

indestruc-

un des chefs-d'uvre de la raison humaine,


comme une des plus glorieuses productions de notre
tible,

posie, etc.

"

(')

Evidemment

l'intention est bonne mais la lgret


de ces phrases fait songer au projectile, dont certain
personnage de La Fontaine se sert pour carter les
mouches. Quel beau jeu ces honntes avocats donnaient la partie adverse Comme ces jeunes conservateurs de la gloire de Boileau taient vieux
Nous ne saurions suivre pas pas les troupes fidles Boileau, ni les hardis bataillons de "l'anarchie",
;

r.

Dussault, Annales Littraires^ 26 avril 1817.

L'ART POETIQUE.

80

parle Dussault. La besogne devient rude,


mesure surtout que la renaissance romantique gagne
du terrain, et que l'meute dUHernani se fait proche.
L'cole soi-disant classique, fille timide du xyiii^
sicle, et l'cole entreprenante, qui se rclamait du
moyen ge et de l'Allemagne, rompaient des lances au
sujet du " petit code constitutionnel ". L'Allemagne,
par la voix du plus clbre critique d'alors, se montrait
peu favorable aux thories de \Ar Potique franais.
" Despraux croyait que
Schlgel crivait en 1809
" l'essentiel dans la posie tait la diction et le mca" nisme du vers, et non l'inspiration leve et la noble

comme

Schlgel forait la note; mais l'anne


elle
suivante, madame de Stal revenait la charge
reprochait Boileau d'avoir, ni plus ni moins, tu la
" vrit

(')

".

posie franaise " Boileau, tout en perfectionnant le


" got et la langue, a donn l'esprit franais (l'on ne
'
saurait le nier), une disposition trs dfavorable la
:

" posie. Il n'a parl que de ce qu'il fallait viter


" n'a insist que sur des prceptes de raison et
'*

il

de

sagesse, qui ont introduit dans la littrature une sorte

"

de pdanterie trs nuisible au sublime lan des


(^) ". Pour mieux faire ressortir sa pense, Madame de Stal mettait au compte de VAri Potique tous

" arts

les vers faits,

depuis cent ans, sur

la

chimie,

le

trictrac

et les checs.

Ce

fut l

le

thme remani,

allong, outr, par les

de 1820 ou de 1830. Nanmoins les chefs


du romantisme ne parlrent d'abord qu'avec respect et
indisciplins

importun. Ils lui firent


lui courir sus et de le
de
avant
courtoisement le salut,
pourfendre de leur flamboyant estoc. Chateaubriand
rserve contre cet anctre

1.

2.

Cours de Littrat. dramatique, XP Leon.


De r Allemagne, 2^ partie, ch. X.

PROLEGOMENES.
proteste de sa dfrence
est

" autorit

une

"; si

on

il

admet que

lui

en

81

7^1 Potique
Y
cite " vingt vers " qui

condamnent son propre systme, Chateaubriand

les

coute patiemment, quoiqu'il en rie sous cape {').


On pourrait, non sans curiosit et profit, observer

la

marche des ides chez l'auteur de Cromwell, uniquement la faon dont il traite Despraux et ses lois.
D'abord Xenfa7it siiblime fut un mutin de bon ton et de
belles manires.
disait

"

Aux

vingt-deux ans (1824),

chos du Pinde un

osait peine,

il

lorsqu'il

encore

mme

hymne du Carmel

",

aprs Chateaubriand, blmer

pour les fictions paennes.


avec une bonne grce et une politesse
dignes du sicle de Louis XIV: " Boileau !... les fautes
" de got dans un homme d'un got aussi pur, ont
" quelque chose de frappant, qui les rend d'un utile
" exemple. Il faut que l'absence de vrit soit bien
" contraire la posie, puisqu'elle dpare mme les
" vers de Boileau.
" Quant aux critiques malveillants, qui voudraient
" voir dans ces citations
if) un manque de respect un
" grand nom, ils sauront que nul ne pousse plus loin
" que l'auteur de ce livre l'estime pour cet excellent
" esprit. Boileau partage avec notre Racine le mrite
" unique d'avoir fix la langue franaise, ce qui suffi" rait pour prouver que lui aussi avait un gnie cral'trange passion de Boileau
le

Il

" teur

faisait

."
(^)

V. Gnie du Christianisme, 11^ Part., Liv. IV, Chap. i".


Le pote des Odes et Ballades citait " Le temps qui s'enfuit une
horloge la main ", les " dix mille vaillants Alcides " de l'Ode sur
Namur, et les " Naades craintives " du passage du Rhin,
1.

2.

3.

Odes

et Ballades,

l'art POTIQt'E.

Prface de 1824, note.


6

L'ART POETIQUE.

82

"Un

quel aveu en trois mots!


gnie crateur"
Ds 1827, tout avait chang. L'enfant sublime tait
un adolescent affranchi et sditieux " Mettons le
" marteau dans les thories, les potiques et les sys" tmes Jetons bas ce vieux pltrage, qui masque la
!

En 1830, Hernani, qui fit


Racine de " polisson ", fit retomber sur l'insparable matre et ami de Racine les mmes avanies et
" faade de l'art

(').

"

traiter

indignits folles

En

1834,

Devenu

mpris.

(').

nouveau progrs,

nouveau

c'est--dire

dictateur son tour, V.

Hugo

dcrte

ddain, la noyade, contre les lgislateurs du

l'oubli, le

pass, flottant avec leurs Potiques, dans l'ocan des

On voit bien flotter encore et l, sur la


de l'art, quelques tronons de vieilles Poti" ques dmtes
lesquelles faisaient dj eau de
prjugs

"

" surface

y a dix ans. On voit bien


" quelques obstins qui se cramponnent cela:
''

toutes parts,

il

"

"

Nous

Du

les

Rari nantes

plaignons

aussi

"
if).

ton de la compassion hautaine,

le pote des
Contemplations monte celui de l'indignation et de la
colre. Le pauvre Brossette et plusieurs autres tenants
et serfs de Despraux y gagnent des horions, en
compagnie du " ci-devant " tyran des Muses
:

"

Au

"

A la

pense humaine

"

Aux

armes, prose et vers

"

Voyez o

1.

2.

3.

panier les Bouhours, les Batteux, les Rrossettes

l'on

en

est

ils

la

ont mis
!

les poussettes.

formez vos bataillons

strophe a des baillons

Crojnwen, Prface.
Les deux partis vivants s'envoient manger du son
" Shakspeare est un phnix et Racifte un oison ! ...
Reboul, Traditionnelles., p. 294.
:

Littrature et philosophie mles,

t.

I.

PROLEGOMENES.

83

" L'ode a les fers aux pieds, le


" Sur le

Racine mort

le

drame est en
Campistron pullule

" Boileau grina des dents


" Silence

Plus
plaindre

Ci-devant,

"
!

mme
!

je lui dis

cellule.
!

V.

de voix pour s'expliquer, ou pour se


ne sait-il plus ce quatrain de

Hugo

Nicolas ETespraux

" Et s'il ne m'est permis de le dire au papier,


" J'irai creuser la terre, et, comme ce barbier,
" Faire dire aux roseaux par un nouvel organe:
" Midas, le roi Midas, a des oreilles d'ne ('). "

V.
la

Hugo

n'en a cure

borne-Aristote

",

il

il passe outre,et grimp "sur


continue
:

" Oui, de l'ancien rgime on a fait tables rases \


" Et j'ai battu des mains, buveur du sang des phrases,
" Quand j'ai vu par la strophe cumante, et disant
" Les choses dans un style norme et rugissant,
" \JArt Potique pris au collet dans la rue (-). "

Pauvre Art Potique

il

n'avait jamais

reu de

si

rudes coups. Les disciples de ce " Danton " du Parnasse (c'est le titre que V. Hugo se dcerne) imitrent
sa tmrit, son langage, ou mme les dpassrent (^).
Thophile Gautier est vraiment un modr, quand il
Boileau " esprit juste, mais troit, critique
passionn et ignorant si l'on en excepte la littrature
" ancienne
pote qui parle toujours de vers et de
" rime et jamais de posie, adroit arrangeur qui n'a
" peut-tre pas dans toute son uvre quatre lignes
dfinit

"

1.

Sat. IX,

2.

Conte/>tpl.

V.

221-225.

Rponse un acte d'accusation.

copiait leur style dans sa Leon de Littrature


"Laissons, de grce, laissons dormir en paix ces vieilles
" momies du sicle de Louis XIV, avec leurs apophthegmes vermoulus,
" en guise de bandelettes ce Boileau n'tait qu'un serf, un esclave, qui
" prtendait enchaner les autres la borne laquelle il s'tait riv lui" mme. Nous sommes libres !... " (p. 9.)
3.

Amde Jourdain

moderne

{l'i,']):

L'ART POETIQUE.

84
" qui

appartiennent en propre

lui

Grotesques entre mieux dans

(').

"

L'auteur des

ton et dans

le style de
"jeune France", lorsque, trouvant au bout de sa
plume, les deux noms de Malherbe et de Boileau, il
s'arrte et s'crie " Perruques (^) "
Mais tout excs
a une fin toute violence amne une raction. Brienne
et Clment s'taient jadis rangs sous les drapeaux de
\Art Potique, juste l'heure o ses adversaires
croyaient l'avoir ananti. Un crivain, qui domine de
cent coudes les deux chtifs critiques de 1675 ^^
de 1780, les imita vers le milieu du xix^ sicle. En
1832, Sainte-Beuve dclarait XArt Potique un objet
Sainte-Beuve avait vingt-huit ans.
pass de mode
le

la

En

1843, il se repentait d'avoir insult


d'avoir imit les

Boileau et

" Grands coliers, riant de leurs vieux professeurs. "

Comme tmoignagede repentance, chantait en vers


La Fontaine de Boileau. Enfin, Sainte-Beuve touchant
il

cinquantaine (1852), demandait humblement et


franchement pardon de ses irrvrences; maisaussi il les
expliquait, en se plaignant, comme nous avons fait plus

la

malencontreux champions de XArt Potique


en 18 10, soit en 1820." Il m'a toujours sembl,dit-il,
que "ceux alors qui taient les plus ardents invoquer
" l'autorit de Boileau, n'taient pas ceux qu'il aurait
" Ceux-l
" le plus srement reconnus pour siens
{^).
sont les vrais responsables des excs commis. Rien
n'irrite et ne porte aux exagrations comme la sottise
entte. coutons Sainte-Beuve
Des crivains
" estimables, mais arrts, d'autres crivains bien
haut, des
soit

'-

1.

Les Grotesques,

2.

Ibid., ch.

3.

Causeries du Ltindi,

ch.

V, Saint-Amand.

VII, Colletet.
t.

VI,

p. 417.

PROLGOMNES.
"

"
"
'

85

moins recommandables et qui eussent t de ceux


que Boileau en son temps et commenc par fustiger, mirent en avant le nom de ce lgislateur du
Parnasse et, sans entrer dans les diffrences des
;

" sicles, citrent tout propos ses vers

" articles d'un code.

Nous

comme

fmes alors ce

les

qu'il tait

de faire(')." On jeta la tte des rtrogrades


les plus mchants morceaux du vieux satirique. L'ge,
la rflexion et probablement aussi le mrite de Boileau
finirent par ramener quelques esprits. Plus d'un, comme
Sainte-Beuve, en vieillissant, adora ce qu'il avait brl.
La plupart des gens de got, aprs des carts, en arrivent se faire proslytes de X Art Potique ; alors ils
adressent Boileau des amendes honorables, dans le
genre de celle-ci, qui est de Louis Veuillot " Vieux
" princes du langage, flambeaux durables des lettres
" naturel

" franaises, Corneille, Racine,


et toi aussi, matre
" Boileau, dont nous avons dit tant de mal
vous
!

" avez mis au service de la droite raison et


**

"
"

du ferme

honneur la pompe chaste et majestueuse d'un langage toujours doux l'oreille, toujours clair l'es"
prit vous tes vritablement de grands potes (')
J'ai dit que la plupart des gens de got en viennent
!

adopter l'ensemble des arrts de Boileau je n'ose


pas dire que tous en arrivent l. D'abord il en est qui
;

n'ont pas besoin de se convertir

qui restent invariablement fidles

et

il

en est d'autres

aux antipathies de

leur jeunesse.

En

tte

diverses, je

de ces deux catgories de fidlits


place Messieurs D. N isard et A.
tous deux

esprits fort distingus,

trs

de

comme

Pontmartin
chacun sait, mais prononant sur XArt Potique des ju;

1.

Causeries du Lundi,

2.

Rome

et Lorette, ch.

t.

VI,

p. 4031

XLVII.

Lundi 27

septembre, 1852.

L'ART POETIQUE.

86

M. D. Nisard
oements parfaitement contradictoires.
" Ce code si vainement
le pome de Boileau
" attaqu depuis deux sicles, qu'aucun changement
" de got n'a pu faire abroger, et dont quelques pres" criptions peine sont tombes en dsutude: encore
" y aurait-il du pril les indiquer.
" Les articles de ce code, poursuit l'illustre lettr,
" exprims tantt par des sentences vives et laconi" ques comme les rponses des oracles, tantt par des
" images qui font voir la posie elle-mme dans les
appelle

" rgles
*

qu'on en donne, sont prsents tous les esprits

cultivs de notre pays...


" Il n'y a pas de lgislation plus

conforme au gnie
de notre pays. Ceux qui y rsistent, ne tmoignent
" pas moins de cette conformit que ceux qui y obis" sent car ce qu'ils dfendent contre Boileau, ce sont
" ou des crits jugs mauvais et que les apologies n'ont
" pas fait trouver bons, ou des dfauts de leur esprit,
" pour lesquels ils en veulent Boileau, lequel les a
" connus et pess leur poids, avant qu'ils fussent ns.
" On ne cite pas un bon ouvrage en vers qui ait t
" fait de parti pris contre les rgles de VArl Poti*

" que....

" L'Art Potique est quelque chose de plus que


" l'ouvrage d'un homme suprieur. C'est la dclaration
" de foi littraire d'un grand sicle (').

Ecoutons son tour M. de Pontmartin. Il rfute


directement la page logieuse qu'on vient de lire. M.
de Pontmartin dclare, de prime abord, que son peu
d'estime pour l'ex-arbitre du got, n^est point

d'une animosit irrflchie; autrefois,

dit-il,

il

le

l'effet

dtesta

I. Histoire de la Littrature franaise^ 1844, t. II, p. 362-364.


La
dernire ligne de cette citation pourrait servir d'pigraphe toute notre
tu de.

PROLEGOMENES.

87

par entranement; aujourd'hui il le ddaigne froidement,


posment, en pleine possession de lui-mme et en
toute connaissance de cause: " Le temps n'est plus o
'je hassais Boileau, comme M, Cousin a dtest La
" Rochefoucauld, comme il a aim Madame de Longue" ville, avec cette passion personnelle, fougueuse qui
" ne reconnat plus les dates, nglige les effets de loin" tain, et traverse les sicles, pour se retrouver en
" prsence de la bcte noire ou de l'idole.
" A cette poque, Boileau
nous disions feiL Des" praix
nous apparaissait comme un trouble-fte,
" comme une sorte de mauvais gnie, atteint et con" vaincu d'avoir rapetiss, ratiss, amorti le libre pa" nouissement de notre littrature, au moment o
" toutes les fleurs de la Renaissance allaient devenir
" des fruits pleins de saveur et de parfum. Selon nous,
" il avait chang la fort vierge en bosquet de Ver" sailles, le sentier cher la rverie en alle droite et

" inflexible.

M.
le

N isard

avait dfini Boileau le plus populai7'e et

plus attaqiL de nos classiques;

il

avait recherch

de ces deux qualits qui s'excluent. M. de


Pontmartin tranche ce nud gordien, de deux coups
de plume; il explique en une demi-page cette popularit; en une autre demi-page, il prophtise que feu
Despraux x\& sera plus dsormais en butte auxattaques
des gens d'esprit, par la raison toute claire qu'il n'en
vaut pas la peine. Assurment le critique des Samedis
accomplit sa tche le plus spirituellement du monde.
les causes

Qu'on en juge:
Boileau ''populaire! Comment ne le serait-il pas?
De gnration en gnration, de pre en fils, il,
" n'existe pas un collge, pas une pension, un lyce
un sminaire, un couvent, une cole primaire, secon-

"

'

L'ART POETIQUE.

88

" daire ou tertiaire, o Boileau, plus ou moins intact,


" plus ou moins expurg, ne soit lu, dict, comment,
" offert

pour modle, appris par cur, traduit en vers

" latins. Plus tard, quand on est entr dans le monde,


" hommes et femmes peuvent viter soigneusement de

ne peuvent pas l'oublier. Une cinquande vers proverbes, rcolts dans ses uvres,
" et dont quelques-uns
ne lui appartiennent pas,
" ajoute encore cet effet purement mnmotechnique,
o se mle, j'aime le croire, un lger grain de ran" cune. Prendre trop au srieux cette popularit,
y
" chercher un argument en l'honneur de Boileau, c'est
" exactement comme si l'on plaait sur le mme rang
" le Muthos dlo oti d'Esope, et \ dipe de Sophocle,
" les Racines grecques et le Promethe, VEpitome his" toriae sacrae et les Annales i^ Tacite, la Cigale et la
^'fourmi et les Feuilles d'Aitomne.
Il faudrait avoir le caractre bien mal fait, pour ne
pas sentir l'ingnieuse prestesse de ces arguments; il
faudrait tre bien mal avis pour lutter corps corps,
c'est--dire phrase phrase, avec un athlte si souple.
Contentons-nous d'un simple point d'interrogation respectueuse. D'o vient, en fin de compte, l'entente miraculeuse des gnrations au sujet de feu Despraux?
D'o vient cette sorte de contrat social, tabli si prodi" le relire; ils

" taine

**

gieusement, si universellement, si durablement, entre


les peuples des lyces et les peuples des sminaires; et
qui fait, ici et l, sous ces deux ples, ces deux antipodes, lire, apprendre, commenter, traduire en vers
latins,

"

peut-tre

mme

admirer.-^
"

Oest en vain qu'au Parnasse un tmraire auteur,


et le reste? Qui donc maintient Boileau et sa lgislation en une telle estime, tous les degrs de la hirarchie enseignante et enseigne, depuis le pinacle de

PROLEGOMENES.

89

Sorbonne, jusqu'aux bancs de l'cole o l'on apprend


B-A, BA? Est-ce le seul prjug, la seule routine,

la

disons le mot, la seule sottise universelle? M. de Pontmartin constate le fait; mais o est \^ po7irqiwi? Nous

ne sommes point fanatique de l'uvre de Boileau, pas


mme enthousiaste; nous voyons des taches dans ce
soleil: mais nous y voyons aussi quelque lumire, et
nous attribuons le pourquoi de la popularit cette
lumire, si faible qu'on la suppose; comme aussi,
cette vrit, o nous en revenons toujours, que les
dcrets versifis par Boileau ne doivent Boileau que
leurs douze pieds et leurs rimes. Le reste appartient
au sicle de Boileau, Poursuivons
:

"

Quant aux attaques

diriges contre

Boileau, et

" qui

"
"
','

**

"
"
**
**

ne seront plus dsormais que des demandes


d'expertise, des propositions d'arbitrage ou des
constitutions de dchet, elles s'expliquent aussi aisment, sans qu'il soit ncessaire de voir en lui une des
augustes victimes de notre haine contre l'autorit,
un illustre martyr de nos sourdes rvoltes contre
quiconque veut nous rgenter, un compagnon des
glorieuses infortunes de ces monarques, de ces ministrs, de ces lgislateurs, de ces magistrats, menacs,

" dtrns, perscuts, renverss, bafous, chansonns,


**

"
"

"
"
*'

"

"
"
"

pour avoir essay de rprimer le dsordre matriel


ou l'anarchie morale. Hlas! non! avant peu, Boileau ne sera plus mme attaqu. En supposant qu'il
le soit encore, on ne prendra plus la peine d'lever
contre lui des barricades, comme contre M. de
Polignac ou M. Guizot. La vraie barricade, ou
plutt le vrai pav, c'est son bagage potique et littraire; c'est le Lutrin, que M. N isard a le bon
esprit de jeter, ou peu prs, par-dessus le bord;
grosse gaiet de rfectoire, o un certain luxe de

L'ART POETIQUE.

90

" Style, d'images, de fiction, de

rythme, ne fait que


mieux ressortir la pauvret du fond et la purilit dw
" sujet. C'est \ Art Potique, qui devrait tout au plus
"

" s'appeler le Mamiel du Versificateur: aussi lourd,


" aussi oiseux, aussi gauchement didactique, que celui
"

d'Horace est vif, alerte et charmant...


" Savez-vous quelle est mon impression, quand
"j'essaie de relire ces divers ouvrages aprs avoir
" savour un des chefs-d'uvre du Grand sicle?
" Celle qu'prouverait un mlomane que l'on arrache" rait une reprsentation d'Adelina Patti, pour lui
" faire jouer une partie de dominos (').
Voil qui s'appelle le coup de pied d'un homme d'esprit. /v?^ Despraiix^.v mourra- t-il? Sans contredit il en
est malade;mais sans contredit aussi feuBoileau a la vie
dure; et sa gloire la plus srieuse n'est-elle pas d'avoir
rsist tant d'assauts les plus habilement dirigs? On
apprendra Boileau dans les coles, et les professeurs de
rhtorique le feront admirer de leurs lves, tout le
temps qu'on lira les SaiJiedis et qu'on jouera aux domic'est--dire, longtemps encore.
nos
D'autres bons juges, de notre sicle, gardent son
endroit le milieu entre la louange et la censure. Tel est
Joseph de Maistre: " Un homme comme Boileau peut
" bien avoir tort, mais jamais tout fait tort (^). " Et
Topffer:" Il esta peu prs convenu aujourd'hui( 1839)
" que toutes les Potiques, en tant que faites pour
" apprendre au pote son mtier, sont admirablement
" inutiles; mais deux sont en outre d'admirables
" pomes (^). " Ces deux sont celles d'Horace et de
Despraux. L'ingnieux Peintre genevois poursuit:

1.

Nouveaux Samedis, onzime

2.

Lettre M" Ad. de Maistre, 12

3.

Rflexions et

menus propos

srie, 1875,

Aot

page 236-240.

1804.

d^uti peintre genevois, p. 172.

PROL-GOMNES.

Ce
" feu,

"
"

"

n'est point

que

en jetant

les

91

Potiques l'eau ou au

l'on fait revivre la posie.

" C'a t une des grandes mystifications de notre


temps d'avoir persuad aux gens que, les Potiques
tes, la posie reviendrait; que, Boileau mis de
ct, nous verrions des merveilles ('). " Evidemment,

VA7^t Potique n'est point indispensable; l'humanit et


la posie peuvent s'en passer et vivre. Mais vouloir
directement, de parti pris, et en tout point le contre-

on s'expose. Par haine ou mpris de Nicolas Boion contredit autre chose et d'autres gens. Renier
toutes les maximes de Boileau, ou les railler toutes
sans examen, c'est, ou ce serait, plus que de la tmrit. Joseph Autran a finement exprim le danger de
ces aventures. Il s'adresse un chercheur d'idal et
de succs. Les ironies du pote marseillais rappellent
un peu le Nouvel Art Potique de Viollet-le-Duc;
mais le style a une tout autre allure
dire,

leau,

encor l'ge o l'on commence,


un cur en dmence
" Aux Neuf chastes Surs,
" Avant de chercher mes premires rimes,
" Je laisserais l toutes les maximes
" Des vieux professeurs.
*'

Si j'avais

" Et

"
"

Ils

si

j'apportais

ont

fait

leur temps, ces vieux pdagogues,

Qui prenaient jadis des visages rogues


" Devant l'colier.

" Aujourd'hui Boileau garde la boutique;


" L'article premier de l'Art Potique
" Est de l'oubher.
" Donc, si je songeais me faire un style,
" La clart du sens n'tant pas utile,
" Je serais obscur.
" J'envelopperais d'un triple nuage
"

Le raisonnement

et

mme

" C'est toujours plus


i.

Ibid.,p. 174.

l'image;
sr.

L'ART POTIQUE.

92

" L'crivain naf qui se fait comprendre


de grands succs ne saurait prtendre;
" I] ignore l'art!

*'

"
"

Il

que le vrai sublime


Mont-Blanc a toujours sa cime
" Derrire un brouillard.

devrait savoir

Comme

le

" J'estimerais peu le bon sens vulgaire,


" Cet ancien bon sens, exhum nagure,
" N'est plus de saison.
" J'en ngligerais la ressource infime,
" Et j'aurais grand soin de trouver la rime
" Avant la raison... ('). "

Si j''avais une chicane faire aux jolies strophes


d'Autran, je contesterais l'exactitude parfaite des deux

vers

" L'article premier de l'Art potique


" Est de l'oublier. "

Non!

les artistes

en rvolte ne l'oublient point; pas

plus que les maraudeurs n'oublient le code pnal, ou

gendarme, ou le juge; et, pour prendre une image


moins austre, pas plus que les coliers en liesse
n'oublient le magister ou la frule (^). L'ombre de
Boileau poursuit les dlinquants, comme le spectre de
Banquo poursuit Macbeth. Pour se dlivrer de cette
vision, les gens d'esprit eux-mmes lui jettent encore
comme en 1830, les pithtes les plus crues; et tout
le

du Gaulois^ lo octobre 1869.


M. Autran avait-il, de vive voix, soutenu la cause de Boipar devant son ami Jean Reboul. Le pote boulanger lui crivait,

1.

Extr.

2.

Peut-tre

leau,

en 1857

Mais Boileau...
Tu parles de Boileau?
La

C'tait

un

esprit sr,

Prise de Na^iiurl ...


Fontaine est absent de son Art Potique,

Mais songe

qu'il

rima

la

Tasse essuya son injuste critique.


que par quelque ct,
"
Cet homme-l manquait de goflt ou d'quit.

Et
Il

le

faut bien convenir

Autant d'objections auxquelles Reboul


(V^ Tradi/iomielles, p. 296

298.)

fait la

mme rponse qu'Autran.

PROLGOMNES.
dernirement M. Th. de Banville
les

paules

On

Cuistre

on

se plaindra,

Potique; par

la

93

lui criait,

en haussant

{')

moquera toujours de

se

raison que toujours

il

X Art

y aura des

ambitieux d'aventures. Or
Boileau n'est point l'homme des aventures; il ne les
autorise que lorsqu'elles sont " un eftet de l'art ". Et
parmi les meutes du gnie, il apparat froid et grave
comme le " virtini quem " de Virgile, ou comme le
artistes jeunes, impatients,

vieillard

d'Horace

"... Censor castigatorque viinorum.

En

"

de Despraux, de sa
o la fougue
perruque et de
du printemps cde la place l'exprience et la maturit. Plusieurs alors, repassant ce vieux livre appris
quinze ans, s'crient, devant les deux tiers des principes de Boileau, comme M. de Grammont aux raisonnements de Bourdaloue " Morbleu! il a raison! " (^)
rgle gnrale, on

rit

ses arrts, jusqu'au jour

1.

Petii Trait de pocs.fr., 1884, p. 102.

o nous mettons sous presse, une note de M. Paul


les yeux, et nous laisse voir que V. Hugo luimme, sur le retour de l'ge, prouvait pour Boileau une " tendresse
secrte "; que, " dans la conversation, V. Hugo professait une admiration
" sincre pour certaines parties du talent de Boileau " que Boileau e'tait
{Racine et
le seul pote classique pour qui V. Hugo ne ft pas " froid
M. Paul Stapfer parle en tmoin et fourV. Iltigo, 1887
p. 13 et 14.)
nit ses preuves
il faut l'en croire.
2.

Au moment

Stapfer nous

tombe sous

"'

L'ART POTIQUE.

94
XII.

Traductions, en vers, de l'Art Potique.


"
"
"
"
"
"

Tous

les

peuples

de l'Europe

font de ses vers (de Despraux)


l'objet de leur admiration. Ils les
savent par cur ils les traduisent
en leur langue ils apprennent la
ntre pour les mieux goter, "
;

{Eloge de Boilcmi par M. de Valincour, chancelier de l'Acad-

mie

franaise, le 25 juin 1711.)

des hommages rendus XArt Potique,


par les contemporains d'abord, ensuite par

fut celui des traductions en


essaya bientt de reproduire
en plusieurs langues ce recueil de nos lois classiques.
Selon toute apparence, ce fut l'Angleterre qui commena; et l'un de ses plus grands potes du xvii^
sicle, Dryden, y prta largement son concours.
la

postrit,

vers

En

(').

On

1680, Sir William

Soame de Suffolk, Baronet,


XArt Potique, dj connu

interprta en vers anglais

Manche. Sir William tait en


Dryden; il lui porta son essai,
en priant l'illustre traducteur-pote d'y jeter un coup
" Le manuscrit (je l'ai vu), dit
d'il.
J. Tonson,
" resta plus de six mois entre les mains de M. Dryden,
de

l'autre ct

de

la

relations intimes avec

" lequel
**

*'

"

fit

des retouches considrables, spciale-

ment au commencement du chant ive_ Dryden se


persuada qu'il vaudrait mieux appliquer le pome
des crivains anglais, plutt que d'y conserver les

N'oublions point que, aux xvn^ et xviil'^ sicles, toute la jeunesse


d'Europe lisait et apprenait par cur, en franais, les alexandrins
de Boileau. Dubos crivait, dans les premires annes du xviir sicle:
" Les jeunes gens qui l'on a donn de l'ducation connaissent autant
" Despraux qu'Horace
et ils ont retenu autant de vers du pote
" Franais que du pote Latin, La Haye, Stockolm, Coppenhague,
" en Pologne, en Allemagne et mme en Angleterre. (Rflexions- critiques sur la Posie et sur la Peinture, 1719, il'' Part.,Sect. xxxil.)
I.

lettre

PROLGOMNES.
'

noms

franais,

comme

l'avait

95

fait

Sir William.

Ce

Dryden de se charger lui-mme de ces


changements. Dryden accepta et se livra cette

" dernier pria

"
**

besogne qui
"

Le pome

est toute
fut

de

lui.

publi pour la premire

fois, en
1683 c).
;\
Cette dition parut sans nom d'auteur; elle avait
pour titre The Art of Poetry, written in French by
the Sieur de Boileau, made English. Une autre dition,
de 1710, porte, aprs le nom de Boileau " In four
" Cantos made English by Sir William Soames, since
" Revised by John Dryden, E,sq. "
Voici le dbut du chant Ie'',d'aprs ces deux traductions, consultes au British Mttsettjn :
^

"

"

Rash author,

To

'tis

a vain

undertake the sacred

presomptuous crime
of rhyme;

art

" If at thy birth the stars that rul'd thy sens


" Shone not with a poetic influence
:

" In thy strait genius thou wilt still be bound,


" Find Phoebus deaf, and Fegasus unsound. "
"

" You then, Ihat burn with the dsire to try


The dangerous course of charming Poetry
;

" Forbear in fruitless verse to lose your time,


" Or take for genius the dsire of rhyme
" Fear the allurements of a specious bait,
:

*'

And

well consider your

own

force

Boileau ne gagne pas tre "

and

fait

weight.

Anglais

l'exactitude de la version est remarquable

"

"
;

mais

les six der-

de ces vers sont presque du mot mot. Ce qu'il


y a de plus intressant pour nous dans la traduction
de Soame et Dryden, c'est le remplacement des noms
niers

Dryden^ Esq. Edinburgh, etc. 6'^ vol.


I. The poetical Works of John
des British poets; p. 78.
ajoute " Sir William fut ensuite
J. Tonson
" envoy en qualit d'ambassadeur Constantinople, sous le rgne du
' roi Jacques mais il mourut pendant le voyage. "

L'ART POETIQUE.

96

propres franais par des

noms propres

anglais. Cette

mtamorphose, opre par Dryden, constitue, selon


nous, une vraie curiosit littraire. Peut-tre des rudits
nous sauront-ils grd'avoir reproduit ces noms'd'OutreManche dans notre commentaire. Ce ne sera point
nous carter de notre but, qui est d'expliquer le pome
franais par les contemporains de Boileau. \J Art Potique franais appropri, presque au lendemain de son
apparition, l'usage de la littrature anglaise, n'est-ce
pas un fait unique dans les fastes du Parnasse ? Dryden
ne s'avisa point, comme l'a fait Lord Byron, de railler
la " creaking lyre " de Boileau et de la France (')
il fit plus sagement, en accommodant pour les potes,
sujets du roi Jacques II, les leons dictes par le
SieiLr de Boileat ", prs du trne de Louis le Grand.
Voil pourquoi Dryden remplace Malherbe par
arot par Butler Ronsard
Waller, Racan par Spencer,
par Randal ; et ainsi des autres. Par la mme raison,
Dryden,'omet les rgles de dtail, qui regardent spcialement la posie franaise, comme les lois de l'hiatus,
des quatrains et tercets dans le sonnet, etc.; il n'a garde
de traduire exactement des hmistiches comme ceux" Le Franais, n
" Le Rondeai, n Gaulois... "
ci
malin... " Il glisse sur les louanges dcernes Sa
Majest trs chrtienne, et laisse dans l'encrier les
victoires de la France enregistres par Boileau.
Boileau a-t-il connu cette traduction de son pome }
Je ne le crois pas autrement il en et parl, et se ft
certainement diverti de la transformation qu'on lui
avait fait subir. Or, en aucun endroit de ses prfaces, ni
;

**

" Boileau, whose rash envy could allow


" No straJn, which shamed his country's creaking lyre,
monotony in v\ ire. "
That whetstone of the teeth

' '

(Childe-Harold, canto IV.)

PROLGOMNES.
de ses

de l'uvre de Soame
en ces tempsrput idiome barbare pre aux oreilles

lettres,

etdeDryden.
l,

"

97

tait

pures

n'est question

il

Il

est vrai

que

l'anglais,

".

Quelques annes plus

tard, ce fut le tour du PorFrancisco-Xavier de Menezes, comte de


Ericeira, essaya une traduction et envoya son essai
Boileau, qui fut charm. Boileau ne comprenait point
il se fit
rendre compte du
la langue de Camons {')
travail potique du noble Portugais puis il lui rpondit, en le flicitant de la prcision parfaite de sa version, et en le remerciant, dans un style chaud, imag,
pompeux, comme celui des Lusitaniens: " J'avoue que
" la traduction que Votre Excellence a bien daign
" faire de mon Art potique, et les loges dont elle l'a
" accompagn en me l'envoyant, m'ont donn un vri" table orgueil. Il ne m'a plus t possible de me croire
" homme ordinaire en me voyant siextraordinairement
" honor et il m'a paru que d'avoir un traducteur de
" votre capacit et de votre lvation tait pour moi
" un titre de mrite, qui me distinguait de tous les
" crivains de notre sicle. Je n'ai qu'une connaissance
" trs imparfaite de votre langue, et je n'en ai fait
" aucune tude particulire. J'ai pourtant assez bien
" entendu votre traduction pour m'y admirer moi-

tugal.

Dom

"

mme

et

pour

me

trouver beaucoup plus habile cri-

qu'en franais. En effet, vous


mes penses en les exprimant.
" Tout ce que vous maniez se change en or, et
" les cailloux mme, s'il faut ainsi parler, deviennent

" vain en portugais


" enrichissez toutes

"

des pierres prcieuses entre vos mains...

"

" Je sais assez bien l'espagnol,


I. \'. Lettre Brossette, lo juillet 1701
" mais jen'entends point le portugais, qui est fort diffrent du castillan,etc."
:

La lettre de Boileau
l'art POTIQliE.

"

Son Excellence

le

comte d'Ericeira"

est

de 1697.
7

L'ART POETIQUE.

98

Aprs un torrent de louanges, Boileau termine son


remerciement par cette promesse " A la premire
" Edition de mes ouvrages, je ne manquerai pas d'y
" insrer votre traduction. " Boileau changea d'avis,
ou ne put raliser ce bon dessein en tout cas, il
n'offrit point ses compatriotes cette potique venue
des " colonnes d'Hercule ".
Le Comte de Ericeira lui-mme n'eut pas le temps,
ou le courage, d'diter sa Traduco da Arte Poetica
de Boileau. Son uvre ne parut que longtemps aprs
la mort de l'auteur, dans le tome second de \ Almanak
das Musas. En voici la premire stance
:

"

Em

vo quer no Parnasso

"

Da

poesia tocar a sacra altura,

" Se desde
"

um

temerario

que nasceu tem por contrario

De um influxo secreto a luz impura


Ao seu genio captivo, estreito, e vario
Nunca Phebo concde a atteno pura,
:

"
"

E o Pgase volante e generoso


" Se Ihe nega detido, e vagaroso
"

La
prs

"
(').

version portugaise ne serre pas le texte de trs


mais ceux-l mmes, qui, comme Boileau, ne

l'entendraient point, admireront le luxe

de ses rimes

croises.

Les

Italiens,

si

maltraits par

traduit cette pice, qui est

une

Boileau, ont aussi

satire

leur got, et de leurs crivains.

Il

de leur

style,

de

est vrai qu'ils ont

attendu un sicle. On trouve imprim Paris, chez


" L'arte poetica di Boileau- Despreaux
Didot, 1806
:

" recala in versi Italiani,

da Antonio Buttura, vero-

T. Almanak das Musas.


Nova colleco de poesias, offerecida ao
genio portuguez. Parte 2^, p. lxxxix. Lisboa, 1793.
Une seconde
dition en a t publie Lisbonne, en 1818. Le R. P. J. da Cruz qui
nous devons ce renseignement, nous apprend qu'il existe une autre
traduction portugaise de Touvrage de Boileau.

PROLEGOMENES.

99

" nese (') ". Berriat Saint-Prix assure que la traduction


" de M. Buttura a t fort loue ('). " Elle eut mme
quelque succs de librairie, puisqu'on en trouve au

moins une seconde dition.


notre avis, les alexandrins de Boileau semblent bien maigres et bien ples
dans ce costume d'outre-monts comme on peut le
;

voir par cette demi-douzaine de lignes du Canto primo

" Su Pindo invan del poetar la cima


" Spera arrogante autor se non l'infiamma
:

" Estro divin, se non gl' infuse il cielo


" Poetic' aima, entro il suo corto ingegno
" Schiavo ei sempre s'aggira ; alla sua voce
" Apollo sordo, e Pegaso restio. "

La langue allemande, langue bien inconnue Despraux et nos grands crivains, sujets de LouisXI V{5)
s'est aussi enrichie, au commencement de notre Sicle,
d'une traduction en vers de VAri Potique. Ce travail
est d un Feld- Marchal autrichien, Ayrenhoff,
auteur dramatique, et partisan des ides
Sa version est bien peu clbre,
et ne se trouve pas mme la Bibliothque Nationale.
Le R. P. A. Buchmann a bien voulu la chercher pour
littrateur,

classiques franaises.

nous la Bibliothque Impriale de Vienne, o il l'a


dcouverte " dans une dition assez chtive " {*) et
portant ce titre
Ayrenhoffs Kleinere Gedichte nebst
:

desselbemnetrischer UeersetziJtg der Art potique von


1. Le livre est ddi a sua eccellenza Ferdinando Marescalchi^ ministro
" dlie relazioni estere del regno d'Ilalia. " etc., etc., etc., et " dlia legione
" d'onore. "

2.
3.

uv.de

Boil.,

t.

I,

p. cxij.

M. de Verderonne, mort en

1706, disait de lui-mme


" Je parle assez passablement
" Latin, Espagnol, Allemand
" Allemand, non: c'est pour la rime. "

{Galerie des Portraits de Mlle de Montpensier, Edit. de Barthlmy, p. 229.)


4. Lettre du 17 Mai 1887.

Rtai

inTMFCA

L'ART POTIQUE.

100

Neu verbesserte tind vermehrte


Boileau Despreaux.
Auflage. Wien, 1S12. Boileau acquiert fort peu d'ampleur et d grce ce dguisement. Il est, je crois,
malais, de le rduire une forme plus sche que
celle-ci

"

Vergebens wird ein Dichter sich bemh'n,


Den Gipfel des Pmasses zu ersteigen,
" Gab ihm der Himmel nicht bel der Geburt
"

"

Durch

Einflusz der Gestirne, Dichtersinn

" Sein Geist

an Urkraft arm,

" Apollo

ihn taub,

fiir

ohne Nutzen thtig


das Flgelpferd ihm statig. " (')
ist

langue d'Horace que l'on


s'est exerc, de gnration en gnration, versifier
\Art Potique. N'tait-ce pas justice? Ce pome nourri
de la lecture des Anciens, et enrichi des dpouilles
Horatiennes, mritait bien d'tre offert aux Muses du
Latium. Boileau hassait les vers latins modernes
bien qu'il en et commis (^)
mais il tait sensible
l'honneur qu'on lui octroyait de le faire parler comme
un sujet d'Auguste. Une de ses lettres affirme qu'il
et fallu " un cheval de poste ", pour traner toutes
les traductions latines dont on avait, de son vivant,
habill ses productions franaises.
V! Art Potique eut d'abord l'avantage d'tre " e
gallicis numeris in latinos translata ", par un ancien
Recteur de l'Universit de Paris, nomm Godeau.
Le chant i^'' dbute ainsi

Mais

c'est surtout

dans

la

" Nimirum vano sudat temerarius aestu,


" Qui docto Pindi sub vertice, carminis artem
" Affectt pulchra

" Aethereae, nisi

cum

laude capessere mentis

nascendo conceperit haustus

Ayrenhoffs Kleinere Gedichte, etc. p. 'J2,.


V. Dialogues contre les Modernes giii font des vers latins^
Brossette, 24 juillet 1699, etc.
1.

2.

et Lettre

PROLEGOMENES.

101

" Divines, factus genio instinctore poeta,


" Nil potis est sapere ingenium, arcta compede vinctus
" Nec prsesto est Phoebus, nec ei fit Pegasus aies (')... "

Godeau

allonge, modifie, embellit son

tres se sont efforcs d'enfermer

spondes,
ni plus.

le

On

besogne.

modle d'au;

dans leurs dactyles et

sens et les mots du lgislateur,


a en effet maintes fois

Nous nommerons

ici

ni

moins,

recommenc

les principales

cette

versions

de ce genre, qui soient venues notre connaissance


\J Art potique envers latins, par l'abb Paul, Lyon,
An XII, 1804. Cet ouvrage eut, je ne sais pour quelle
cause, une seconde dition en 1820.
" Ars Poetica N. Bolaei in versus latinos conversa,
"
" Audore
1822 {^).
JJ. Laval.
:

"
"'

LArt potique de Boileau^traduction en vers latins,

par Jacq. Jos. Deglimes, Principal du

" lemont,

Bruxelles,

"

181 7

belge est peut-tre de toutes

collge de Tir-

Cette version du latiniste


la

plus parfaite.

Exemple

"

Vano tentabit nisu temerarius auctor


" Scandere Pierii sublimia culmina montis,
" Si minus incendit clestis flamma medullas,
" Aut bona nascentem finxerunt astra poetam
" Ingenio premitur semper captivus in arcto,
" Pegasus et sternax hune excutit alite dorso. "

''
L' Art potique etc.. par l'abb Eugne Marc,
" chanoifie honoraire de Bayeux, Prsident de la socit
" Linnenne de Normandie. " Caen, 1875. L'exactitude

1. Perilhistris viri Nie. Boileau-Despraux Opra e gallicis numeris


in latinos translata a D. Godeau antiguo redore Universitatis studii
parisiensis. Parisiis, MDCCXXXV^II, p. 285. Le pote Gacon avait
promis au public une traduction en vers latins du pome de Boileau.

(Cf. Goujet, Bibl. franchi. VII, p. 212.) Nous ne voyons pas qu'il ait
tenu sa promesse. Fa'it-il l'en blmer, ou en fliciter le public Flicitons-en du moins le libraire de Gacon.
2. Berriat S. -P. indique cet ouvrage et le prcdent. V. t. I, pp.
.'

198 et 201.

L'ART POTIQUE.

102

en est remarquable, presque idale


mtre pour un alexandrin, comme chez
belge

un hexa-

translatew

le

" Frustra, in Parnassi coetu, temerarius auctor


" Sublimem affectt callere poeseos artem,
"

Ni tacito influxu cli moveatur et illum


Nascentem Genius formaverit ipse poetam
" Ingenio nam semper erit captivus in arcto
" Surde audit Phoebus, fit ei quoque Pegasus
;

"

asper.

fidus intcrpres " et le " verbuin verbo ",


autant que la chose parat faisable en ces tours de force.
On lit dans \ Herms Ro7nanus de 1810 " M. H" non, ancien professeur de rhtorique Reims et cha" noine de la cathdrale.... tait auteur d'une traduction
Voil bien

le

''

complte de X Art Potique ^ Boileau en vers latins.


" Cet ouvrage, fort estim de tous ceux qui l'ont vu,

"

"

perdu pendant la Rvolution (').


Esprons que cette perte sera amplement rpare,
grce aux versions nouvelles que l'avenir rserve la
Potique. M. Hipp. Rigault disait plaisamment, en
parlant d'Horace " Il n'y a pas de magistrat, de diplo" mate, ou de gnral en retraite, qui ne le traduise
" au moins une fois avant de mourir (^). " Boileau partao-e un peu cette enviable fortune avec le buveur-philosophe de Tibur. Souhaitons donc \ Art Potique de
rencontrer encore de nombreux interprtes latins. Ce
ne sera point un temps entirement perdu pour ceux
" a t

et rares
qui prendront cette peine. Les vrais
latinistes se procurent de la sorte une partie de plaisir,
qui vaut toutes les parties d'checs du monde, y com-

pris

ces

" parties

martin gote
1.

Toni. IV,

si

de dominos

modrment

p. 932.

le

",

dont M. de Pont-

charme

tude sur Horace.

3.

(').

\. plus haut,

XI.

PROLGOMNES.

103

Valeur de l'Art Potique.


XIII.
Boileau Lgislateur et Boileau crivain dans l'Art Potique.
" C'est l qu'il faut des vers taler
l'lgance. " {Art pot,, ch. III, v.
259-)

OILEAU
et

estimait son uvre.

Il

en savait

en gotait le succs depuis vingt ans,


en 16(^^,3.565 ve7's, " derniers
fruits de sa veine "
il

lorsqu'il disait,
"

"

Le temps

"

Du Parnasse franais
De si riches couleurs

"

n'est plus,

mes

vers,

formant

ma muse

en sa

force,

les nourrissons,
"

habillait ses leons

(').

de " riches couleurs ", voil ce que


le pote sexagnaire apercevait dans son travail. Ne le
regardait-il pas travers le prisme d'une bienveillance

Des

" leons

trop paternelle

"

et

Nous aimerions
question

examiner

tout l'aise cette

ici

mais ce serait empiter sur l'tude minutieuse

qui va suivre.

Nous

y passerons en revue chaque chose, presque


au fur et mesure nous ferons juger les
" leons " et les " riches couleurs ", par les crivains
qui connurent Boileau et son sicle. S'il est besoin de

chaque mot

ou d'infirmer tel jugement, nous le ferons,


manire de Tacite " sine ira et sttidio ".
Ici, sans prjuger des points de dtail, donnons un

rectifier
la

avis d'ensemble,

fond

mme

c'est--dire sur le

1 sur les leons,

de X Art Potique, 2 sur

les coideurs, c'est-

-dire sur le style.


1.

Le Fond. Despraux

est,

ou

s 2.'^'^^^. Je lgisla-

teur du Parnasse franais. C'est chose convenue, dite,


redite, rebattue. Cette locution est passe dans la lanI.

Ep. X,

V.

14

17.

L'ART POETIQUE.

104

gue; nous n'y contredirons point, pas plus que nous


ne refuserons Bossuet de le reconnatre pour l'aigle
de Afeaux, ou Fnelon de le saluer cygne de Cambrai;
respect aux rhtoriques
les rhtoriques le veulent
nous
Nous souscrivons donc au titre de Boileau
mais nous voulons
l'adoptons, nous le dfendons
!

qu'on l'explique.

La Bruyre

de Boileau " Il semble crer les


et au sicle suivant, Marmontel
prtendait que Boileau, d'un bout l'autre de la Potique, n'a pas exprim deux ides qui lui soient personnelles. Entendus dans toute leur rigueur, ces deux
jugements ne sont point deux loges tous deux pourtant, bien compris, sont trs proches de la vrit.
Boileau, en fait de principes gnraux, de lieux communs touchant la posie et le pote, a pens comme
l'aristocratie, ou si l'on veut, comme l'lite, des penseurs, soit de l'antiquit, soit de son poque ('). A peu
prs tout ce qu'il nonce en ce genre avait t crit
avant 1674, ou s'crivait l'heure o il rimait et limait
son Art Potique. Aux ides de tous, ou plutt des
meilleurs, il a joint le rythme de ses vers " forts et faits
de gnie ", la concision claire et classique de son style
disait

" penses d'autrui

"

voil la vrit, et v^oil sa gloire lgislative.

On

a prtendu que X Art Potique fut pour

franaise ce que le Discours sur la

la

posie

Mthode avait t

pour la philosophie. Erreur manifeste. Descartes fut


un novateur Boileau n'a point innov il n'a, par sa
Potique, rien chang d'essentiel aux doctrines, ni aux
faons d'agir des grands potes ses contemporains. La
preuve en est dans la simple inspection des dates pres;

I.

Au XVI

[*=

sicle l'lite des crivains pensait

quit.Xotre dernier
fond,c'est la

mme

membre de

piirase

en deux mots.

comme

la

"docte" anti-

semble contenir deux ides; au

PROLGOMNES.

105

que tous les chefs-d'uvre du grand sicle sont antrieurs 1674 ('). Nous ne voulons point nier que Boileau, par ses Satires surtout, n'ait rform le got
Boileau fut vraiment rformateur ; mais non dans XArt
Potique. Quand cette uvre parut, la rforme, ou la
transformation tait accomplie Boileau lui-mme le
;

constate implicitement
signale et

les

principaux dfauts

qu'il

combat dans son Art Potiq2ie,2i'^^^xx\:nw.nX.


(^). Donc ce pome n'est point le pendant

dj au pass

du Discours sur

Mthode. Descartes s'tait dress,


contre l'antiquit, l'autorit, la
coutume et l'usage. Boileau est le serviteur trs humble d'abord de l'antiquit grecque et latine, puis de
cette sorte d'antiquit franaise qui remonte Malherbe. Il s'incline, trs docilement devant l'autorit
aristotlicienne et malherbienne il en confirme les
ordonnances par son respect, son obissance, son dvouement. Il dit de Malherbe
seul, tout

la

d'un coup,

" Toid recotinut ses lots. "


" Marchez donc sur ses pas.
. .

"
.

Sans doute, Descartes et Despraux se donnent tous


deux pour les hommes-liges de la raison mais Descartes, en vue d'abolir et d'abroger des coutumes invtres, sculaires; Despraux, avec le dessein de main;

tenir des

usages reus,

chez ses confrres


"
"

Mais
Nous

admis, pratiqus chez

nous, que la raison


votions...

Boileau est

lui et

ses rgles engage,

"

le satellite

de

la raison, soit

mais d'une

raison en plein exercice et en plein crdit, d'une raison


-1.

2.

V. plus haut, IV.


Boileau en attribue

91) ;

Malherbe

II, V. 123);

(v.

au savoir

la

bon got de la Cour (ch. I, v.


Tinfluence de la droite raison (ch.

disparition au

131 et suiv.)

(ch. III, v. 87), etc., etc.

106

L'ART POTIQUE.

qui,

depuis des annes dj, rgne et gouverne,

faon de Louis
"

La

la

XIV:

raisofi outrage enfin ouvrt les

yeux...

"

Boileau est un matre et seigneur, jouissant de tous


ses droits droits, affichs par les autres matres de la
;

pense et de

la

langue

droits assurs dj par la pres-

du temps et du succs. Pour quiconque veut


bien se donner la peine de regarder attentivement, la
prescription remonte, pour maint dtail concernant
" l'art des vers ", Ronsard lui-mme. Boileau n'a

cription

garde de le dire
de le souponner,
;

il

l'ignore

il

et

s'il

et rougi de ces origines.

Son Arl Potique fut un code; je


code, ayant force de

se ft jamais avis

le

veux

bien, un vrai

loi, mais

grce des habitudes dj


bien tablies. Ce fut un code, non point fait tout d'une
pice, et promulgu au milieu de la barbarie ou de
l'anarchie
mais bien un code semblable ceux de
Dracon, de Solonetdes Dcemvirs. Il n'invente point,
n'impose point une loi toute frache close il rsume.
Il ne fait point une rvolution
il
note, pour cer;

taines particularits, les rformes dj introduites dans


les

murs

En

fait

arrts de

en exige l'observation.
de rythme, Boileau dclare s'en tenir aux
littraires,

Malherbe

il

"

// rduisit la muse aux rgies du devoir.


" IlI le vers sur le vers n'' osa plus enmmber. "

*'

En

fait

de langage,

herbe, et de Vaugelas

il

est

de

du mme Malde Rambouillet, il

l'cole

comme l'htel

proclame que
"

Pour

Ze

lecteurfranais veut tre respect.

le thtre,

il

admet

les

dogmes

"

d' Aristote, re-

nouvels par l'acadmicien Hdelin, et depuis trente

PROLEGOMENES.

107

ans confirms par le grand Corneille, depuis six ans,


par Racine.
Pour le " merveilleux ", il rejette avec mpris les
tentatives trop rcentes des potes piques,
qui
voulurent regimber contre la routine. Admettre en
posie le vierveilleiix chrtien, nommer les Anges et
ne plus nommer Jupiter, Eole et Alecto fi donc ce
serait une innovation un bouleversement une Fronde
littraire Contentons-nous des
!

.ornements reus. "

"

Reus

"

?... de Ronsard, en droite ligne.


de s'en douter et il frappe coups
redoubls sur ce pi'e des dieux. C'tait alors la mode.
\J Art Potique n'est point une charte sur nouvelles bases de la rpublique des Lettres c'est simplement un recueil d'arrts en pleine vigueur; ou encore
un cahier des coutumes, franchises et immunits de la
province du Parnasse, rdig, transcrit, paraph de la
belle main de Despraux, et publi l'an 31^ de la
royaut de Louis XIV.
On parle des thories de Boileau et nous employons, nous aussi, ce terme dont tout le monde se
sert. Mais au vrai, Boileau, dans son Art Potique, ne
fait point de thories. Son ouvrage ^^l pratique. Comme l'auteur du Cuisinier franais, cit par Molire ('),
de bonle lgislateur Boileau numre des recettes
nes recettes
sans remonter aux causes loignes.
(du moins pour
11 expose le comment, sans se mler
l'ordinaire) d'exposer le poirquoi. Demandez-lui les
il
raisons de ses axiomes, apophthegmes, sentences
vous rpondra Cela se fait ainsi

de qui

Boileau n'a pas

l'air

I.

Critique de l Ecole des

Femmes^

se.

Vil.

L'ART POETIQUE.

108

"
qui V admire.
trouve toujours un plus
Chez
un
de
un beau dsordre
" /l/aut, 7nme chansons, du bon
de Part.
" Soyez vif press dans vos narrations.
"

"

sot

Uti sot

est

elle (l'ode)

e?i

"

"

"

et

Pourquoi ?...
tre de la sorte.

l'art.

effet

sens et

C'est

qu'il le faut

et

que cela doit

Les maximes de Boileau ressemblent, par un ceraux morales que Lafontaine adapte et coud
ses fables. Le Bonhomme dit simplement ce qui se
passe chez les animaux,
ou plutt chez les humains;
ce qu'il a vu, ce qu'il a entendu, ce que tout le monde
tain ct,

voit et entend,
*'

il

Bien ou mal,

le narre,
je le laisse juger

aux

"

experts(');

il ne fait pas un cours.


que Boileau prsente, quand
il
en prsente, sont de celles que les philosophes
nomment obvies. Aussi bien Boileau est toujours clair,
rarement profond. Son pome enseigne Xart des vers,
trs peu la posie; savoir, les sources, la nature, les

cela lui suffit

De mme

amplement;
les raisons

de la posie. Ce n'est point l son affaire. Il se


borne dfinir comment on s y prend, suppos que
l'on soit pote. Boileau, n'ouvre point d'horizons et ne
sonde point d'abmes; il montre, il constate; ou bien il
plante des jalons,
effets

" Quos ultra citraque ?iequit consistere rectum

"
(^).

comme

son exp-

rience s'est forme gnralement chez les

meilleurs

Il

est le pote

de l'exprience. Mais

modles, dans le meilleur monde, avec le meilleur bon


sens, bien souvent ses recettes valent des thories.
Voil pourquoi parmi ses onze cents vers, on rencontrera peu d'aperus neufs et point d'essais hasardeux.
Boileau ne voit et ne veut faire voir
\.

Liv. II, F.

I.

2,

Hor.

aux gnies

PROLGOMNES.

109

d'une ardeur prilleuse'' qu'une route bien


mthode infaillible pour produire
telle ou telle pice, selon des rgles admises. Il le rpte, d'un bout l'autre de ses quatre Chants. Ds le
dbut, il met son disciple aux prises avec
''

brilaiits

fraye, c'est--dire la

" Vart des vers

recommanda

lui

il

se

rit

"

d'tre

" simple avec art


il

I^ 2);

(I,

loi);

"

de
''

118)"

l'art confus {l,

de nos anctres. Pauvres gens qui n'avaient point de


rgles Il raille ce grand pote tmraire qui
!

art sa mode

*'yf/ 4n

Vous,
ordre

tel

dit-il

(I, 1

"

24)

son lecteur, soyez sage, travaillez avec

restez dans les bornes prescrites (IV)

ou

" qu'il donnait de son art (II, 56)

Vous
les,

faites

sans

demandez

ancien les leons

tel

''.

des odes! attention aux rgles! observezsachant que le dsordre

le faire paratre, et

lyrique
" est

De

l'art

partout

un

effet

"

de Vart (II, 72).

Qu'est-ce qu'une Tragdie

C'est un tableau d'un

fait terrible,

" qui par Vart imit (III, 2)

et reproduit par

",

un
"
" artifice agrable (III,
3),

plaise

aux yeux

et

touche

le

cur. Mais pour parvenir

ce double terme,
"

Nous

voulons qu'avec art l'action se mnage (III, 44) "

pour le choix de nos effets tragiques, nous nous en


rapportons

et

^H' art judicieux (III, 53)."

L'ART POETIQUE.

110

qu'une pope ? C'est un pome travaill


par exemple ce

Ou est-ce

comme

av^ec art,

" courroux ( Achille avec art

Qu'est-ce qu'une

Comdie

ordinaire, mais faite avec art;


'^

peint avec art, datis ce

mnag

Une

(III, 254).

"

imitation de la vie

chacun

est

nouveau miroir (III, 353).

"

pour chacun des genres, ou grands, ou petits.


Au chant iv^, Boileau revient sur ses pas et veut
faire entendre qu'il faut tre n pote; il cite l'exemple
du mdecin qui renonce "^ son art inJmmahi'' et
russit dans l'architecture. La cause ? c'est qu'il tait

Et

ainsi

" n dans

Imite7-le

au

lieu

cet

art (IV, i:^.

d'tre

"

mdiocre rimeur,

livrez-

vous
" un art ncessaire "/(IV, 27)

Pourquoi
"

Dans

c'est qu'il est

tout autre art des degrs diffrents (IV, 29) "

mais non point dans


^^

L'art dati^ereux de rimer

Pourtant

si

et d'crire. "

(IV, 31)

vous vous sentez


" trop resserr par Fart (IV,
79)

",

apprenez
''de

La

Part mme fratichir

ses limites. "

(IV, 80)

posie enfin est


" un art divin (IV, 132) ";

preuve
muses; c'est

la

c'est

qu'il

nous a t enseign par

les

" leur art {IV, 165)!"

Nous n'avons point relev,


membres de phrase o Boileau
mais

il

nante,

de ce mot
de voir que ce mot est sa note domison refrain. Donc qu'il reste dmontr

est facile

ou

mme

tant s'en faut, tous les


s'est servi

PROLEGOMENES.

111

que le lgislateur est surtout le pote du soin, de la


mesure, de la minutie, beaucoup plus que de la verve,
ou des entreprises gnreuses et larges. Sainte-Beuve
dit que Boileau " rforma les vers, mais comme Colbert
" les finances, comme Pussort le code, avec des ides
"

"

de dtail (').
Donc, que l'on ne s'avise point de chercher dans
ses " leons " ce qui n'y est pas, une philosophie de la
littrature, une rvlation d'un idal tout neuf ou
d'une route fraye en une nuit. A notre humble sens,
la grande lacune de cette pdagogie classique, c'est
justement qu'elle ne dit rien de neuf, qu'elle ne rvle
rien, dans le sens vrai et profond du mot, qu'elle ne
fraye point de routes. Son rle est d'indiquer des
chemins bien battus, passablement srs, o l'on marche
en bonne compagnie, mais toujours la suite de quelqu'un, et sur la piste de Boileau en personne, qui vous
crie sans cesse
Prenez garde Ne quittez pas le sen!

d'une ligne

tier,

"Pour peu qu'on

Que

s'en carte, aussitt

on

se noie

"
!

(f)

des voyageurs prtend contempler les


veut regarder tout l'aise, de haut et de
loin
s'il s'essaie
franchir les distances d'un lan
personnel, le manuel de Boileau n'est point son fait.
Comme tous les manuels, il sert beaucoup la mmoire,
bien peu la rflexion. Qu'on ne s'imagine point non
plus devenir pote en lisant \ Art Potique ; ce serait
perdre trs niaisement son temps; tout comme on le
perdrait si, pour avoir le gnie d'agronome, on apprenait par cur les Gorgiques; ou si, pour se donner les
capacits d'un Christophe Colomb, on tudiait la Navisi

cimes

l'un

s'il

1.

2.

Portraits Litt.
Ch. I, V. 45.

I,

1862, p. 16.

L'ART POTIQUE.

112

gation d'Esmnard.
dcouvre l'Amrique.

Ce

n'est

point

ainsi

que

l'on

Jamais on n'est devenu un Racine, et jamais on ne


le deviendra, en gravant dans son souvenir les i6o
premiers vers du chant iii^ de \ Art Potique; m2j\s :n
les comprenant bien, on se rendra un compte assez
exact de l'art tragique de Britannicus. En comprenant
bien le chant i^*", on se rendra un compte trs parfait de
la posie de Boileau lui-mme. En comprenant bien les
quatre chants, vous saurez, peu prs, tout ce qu'il
faut viter, en vers et en prose. Avec cela, ayez du
gnie, servez-vous-en, et travaillez; vous tes sr de
russir; sic itui'

ad astra

de XArt
sinon le plus grand
Un grand mrite
Potique, c'est que Boileau, tout en y "crant les pen" ses d'autrui," tout en s'y faisant le secrtaire de son
j'entends satirique. Si
sicle, y est rest lui-mme
Boileau n'est point, dans toute l'tendue de ce terme,
un docteur, il est toujours un assez agrable railleur; il
est n malin; il sait rire, quand il le veut et quand il en
est besoin. Au beau milieu de ses pages didactiques,
l'ennemi de Cotin garde "la haine d'un sot livre".
;

Il fait la

fonction d'un matre sage. C'est le professeur

qui souligne les fautes de sens, de got, de grammaire


et qui dit ses bons lves ne me les rapportez plus
:

Quos ego !
Despraux loue peu six ou sept noms peine.

sinon, je vous...

Un

de ses adversaires lui reproche mme de se laisser


arracher plus volontiers " une dent qu'une louange ".
Mais chaque fois que, en regard d'un prcepte, sa

mmoire

lui

offre

un nom

" propre la censure

ct des

",

il

il
gaie ses lecteurs.
Boileau dict et exerce des pnalits contre
les malfaiteurs du Parnasse. Il aurait voulu, dclare-

s'gaie et
codifie,

lois qu'il

PROLGOMNES.

113

t-il implicitement dans une de ses Prfaces ('), remettre


l'ordre du jour un chtiment employ jadis par les
rhteurs de Lyon contre les mchants potes on
;

propres vers
avec leur langue. Ce supplice ne durait qu'un moment;
Despraux en inflige un non moins infamant, mais
qui se prolonge encore. Il cloue les gens et les livres
obligeait ces

infortuns effacer

leurs

au pilori d'Assoucy prs de ses pices burlesques,


Brbeuf prs de sa Pharsale emphatique, Ronsard prs
de sa cithare grco-latine, ou de ses " pipeaux rus" tiques ", Pelletier avec ses sonnets, Linire avec ses
couplets,Calprende avec son Juba gascon, ]\Iotinavec
sa glace rime, Gombaud avec ses ouvrages " tant
" lous ", et mme... Molire non loin de Tabarin.
Boyer, Pinchne, et six autres en trois vers sont par
lui pendus ce Montfaucon,
Quelquefois, sans nommer les auteurs, il les dsigne
par des allusions transparentes. D'autres fois, dans son
dition dernire et favorite de 1701, Boileau fait connatre, en note, quel est l'auteur sous-entendu dans le
texte. Il y a environ trente potes franais, espagnols,
italiens, cits ainsi nommment, ou par synonyme,
la barre de Despraux, par lui jugs et excuts. Certains personnages, sans tre potes, sont offerts sur cet
comme
chafaud la rise et la vindicte publique
Perrault le mdecin, comme les sots qui peuplent les
antichambres " chez le Duc et chez le Prince " comme
les esprits quintessencis d'Italie en qute de "faux
brillants " comme les Turlupins, comme mademoiselle
Art
de Scudry et je ne sais combien d'autres,
Potique est en toute ralit la plus longue des Satires.
Les tyrans des sicles passs faisaient respecter leurs
:

Discours sur la Satire^

l'art POTIQfH.

fin.

L'ART POTIQUE.

114

ordonnances et leurs caprices, en alignant aux regards de leurs sujets les ttes sanglantes de leurs
victimes. Boileau emploie spirituellement et joyeusement cette mesure contre les tmraires grimpeurs du Double-Mont. Les pnalits appliques
propos confirment

les

lois

comme

littraires tout

les

supplices en rappellent la teneur, grce

lois sociales; les

l'avertissement qu'ils donnent, et en assurent l'observation, grce l'effroi qu'ils inspirent. " Discite justitiam
viotiiii .'..."

C'est de la

bonne

politique,

mme

dans

les

Etats

d'Apollon.

Le Style.

En

6/ 1 l'auteur de la Prface du Recueil de Posie^


c'taitje crois, La Fontaine
dit par Port- Royal
mettait ce principe trs simple et parfaitement incon1

testable
"

"

Un

recueil d'excellents vers est le meilleur

Art potique qu'on se puisse imaginer

(').

"

Rien de

comment
n pote
Quand se sent-on
dveloppe-t-on " l'influence secrte " du ciel ? En lisant
les matres. Les beaux vers rvlent la posie et enseio-nent les beaux vers. Est-ce le cas des hexamtres
didactiques de Boileau? Les vers de X Art Potique sont
"

plus juste.

comme

tous ceux de Boileau

",

" Bien ou mal, tous disent quelque chose. "

Nombre d'entre eux,


comme le pote leur en
ptre

peut-tre une
fait

quarantaine,

compliment par sa x^

" Sont devenus proverbes en naissante "

Ce sont ceux-l que tout


monde cite, quelques-uns
I.

Tome

\y

Prface.

le

monde

sait,

que tout

le

tout propos, et peut-tre

PROLEGOMENES.

On

hors de propos.

quatre chants
voisins,

ils

115

en rencontre chaque page des


ressortent et brillent parmi leurs

comme
"

Des

clous d'or, fixant la vrit

"
(').

Boileau apparat dans toute sa puissance de versifio il y a des difficults vaincre, des

cateur, l surtout

tours de force accomplir

communes
de

quand

il

y a des penses

vtir de style soi-disant noble

voyez, par exemple

quand

chant i^^,
chant m, les ges;
quand il
s'agit de dfinir; telles sont les dfinitions de la rime
(chant i), du sonnet (chant 11), des units (chant m),
enfin toutes les fois qu'un trait de satire peretc.
sonnelle se prsente: l'histoire de la mtamorphose de
Claude Perrault est, comme versification, l'un des
morceaux les plus achevs de la Potique.
Tous les vers, suivant le mot de La Bruyre, en ont
t " travaills avec art" ils ont t remis " vingt
" fois sur le mtier ", polis et repolis. Nanmoins
tous ne sont point
que Despraux me pardonne
il

V.

s'agit

traduire

64-68, les extrmes

parfaits.

D'aprs cette histoire mythologique du sonnet,


labore par Boileau (chant 11), le " dieu bizarre " des
rimeurs avait grandement favoris ces bagatelles de
quatorze lignes

telles

enseignes qu'Apollon

" Dfendit qu'un vers faible y pt jamais entrer. "

dommage

point affich seml'Art des vers.


de
blable interdiction au frontispice
On m'accusera de svrit soit si la svrit est
permise, n'est-ce pas, en bonne justice, l'endroit du
C'est grand

qu'il n'ait

\.L. Veuillot, Satires.

L'ART POETIQUE.

116

plus rigide des censeurs, et d'un crivain qui, la frule

en main,

matre de posie

s'tablit

" Auteurs, prtez

T oreille mes

iustruetiivis .'"

Je trouve dans un tiers des alexandrins de XArt


Potique un ou plusieurs des cinq dfauts suivants
jo Faiblesse provenant de la platitude des expres:

sions
"
2 Faiblesse provenant de " l'abondance strile
;

des adjectifs
3^*
Faiblesse provenant d'innombrables adverbes,
faisant fonction de cheville, ou mme faussant la pense
qu'ils exagrent
4 Faiblesse provenant de la rptition d'autres
;

mots

provenant des rimes.


Quand on y regarde. d'un peu plus prs, et cela
mme sans les prventions d'un Zole, on dcouvre
dans ce chef-d'uvre nombre de lignes, qui ressemblent fort de la vile prose ces distiques, par exemple:
5 Faiblesse
1^

" U71 sage

"

Sur

ami

toujours rigoureux^ inflexible,

Tos fautesjamais ne vous laisse paisi/'/e.

(Ch.

De

I, V.

susceptibles.

(Ch. III,

"

199-200.)

la foi d'un chrtien les mystres terribles

D'ornements gays ne sont point

"

"

Un lecteur sage fuit un


Et veut mettre profit

V.

"

199-200.)

vain amusement
son divertisseme?it. "

(Ch. IV,

V.

89-90.)

" Ses ouvrages tout pleins d'affreuses vrits


" Etincellent pourtant de sublimes beauts. "
(Ch. II,v. 159-160.)

Si ce n'est point l de la prose, qu'est-ce donc

posie est-elle ainsi faite

La

PROLEGOMENES.
2^

Des

que

distiques

l'on vient

117

de

deux ou

lire

trois

dmontrent aussi avec quelle profusion le pote accumule les ples adjectifs, pour fournir ses douze pieds.
Combien de fois Boileau a-t-il recours ces qualificatifs
Il charge
l'Idylle d'une douzaine
de remplissage
d'pithtes en huit vers. Citons les quatre derniers:
!

" Telle aimable en son air, mais Jmnible dans son


" Doit clater sans pompe une lgante Idylle ;
" Son tour simple et naif n^a rien de fastueux,
"

Et

n^aime point Fclat d^un vers prsomptueux.


(Ch. II,

style,

"
V. 4. 8.)

Son torrent du chant i^^ roule quatre adjectifs en


deux vers. Ailleurs tel distique trane la fois quatre
et cinq adjectifs, un ou deux adverbes et une kyrielle
de conjonctions
:

"
"

On peut tre la fois et pompeux et plaisant,


Et je hais un sublime ennuyeicx et pesant. "
(Ch. III,

289-290.)

V.

" J?'un 7iom seul quelquefois

"

Rend

U7i

pome

entier

le son dur ou bizarre


ou burlesque ou barbare. "

(Ch. III,

243-244.)

V.

Les deux monosyllabes toitt et seid sont rellement


prodigus satit que la mesure soit trop courte
d'un pied, Boileau comble le vide, d'un setil ou d'un
tout ; mais presque chaque coup, ces petits mots qui
disent tant, outrepassent la vrit
comme on peut
voir dans la fameuse histoire, crite vol d'oiseau, touchant la posie des trouvres
;

" Le caprice tout seul faisait toutes

les lois.

(Ch.

30

Mais

comme de

les

adverbes disputent

la

"

I, V.

114.)

palme du nombre,

ces ennemis du substantif et


est superflu de les compter, ou de

la banalit,

de l'exactitude. Il
les numroter; ce serait un

travail

de patience

et

de peu

L'ART POETIQUE.

118

de

en est en particulier trois ou quatre, dont


comme Mignot de la muscade ce sont
toujours, jamais, souvent, etc. Ils garnissent

profit. Il

Boileau se sert
les

mots

de leurs deux syllabes une foule d'hmistiches, et sont,


le disait assez heureusement Pradon, " de la
" bourre pour enfler le vers ". (') Prenons le premier
chant nous y trouvons

comme

Toujours captif; (v. 5.)


Souvent un esprit; (v. 19.)
Toujours le bon sens (v. 28.)
Toujours vos crits; (v. 37.)
Toujours loin du droit sens ; (v. 40.)
Souvent qu'une voie (v. |8.)
Jamais sans l'puiser ; (v. 50.)
;

Ne

sut jamais crire

(v.

63.)

Souvent la peur; (v. 64.)


Toujours uniforme; (v. 71.)
Toujours sur un ton (v. 74.)
Souvent chez Barbin (v. 78.)
;

Que
Que

ce style jamais

(v.

95.)

toujours dans vos vers

(v.

105.)

Toujours chercher (v. 146.)


Toujours embarrasses (v. 148.)
Toujours sacre ; (v. 156.)
;

Toujours, quoi qu'il fasse; (v. 162.)


Que jamais du sujet; (v. 181.)

L'ignorance toujours;

(v.

185.)

Toujours rigoureux ; (v. 199.)


Sur vos fautes jamais; (v. 200.)
Souvent sur ses vers (v. 208.)
Toujours constant ; (v. 216.)
Souvent il en trouve; (v. 225.)
;

Trouve toujours;

(v.

232.)

I. Le triomphe de Pradon, p. 56. Citons encore une critique du mme;


relve l'expression " vai?iement suspendu^', au vers 7 du Discours au
Roi. " Vainement est un de ces adverbes mouls sur le magnifiquement
" et le superbement du Sonnet de Trissotin, qui ne servent qu'
gonfler
" le vers. " (Ibid., p. 12.) Pradon, en cet endroit, fit preuve
d'rudition.
il

PROLEGOMENES.
Le

119

lecteur qui en aura le

temps et le courage pourra


compter les mmes rptitions de ces trois adverbes
dans les autres chants, et voir combien de fois ils sont
amens uniquement par la mesure. On ferait une liste
moins riche cependant
du mme genre
pour les
adverbes d abord, aussitt, sans peine, enfin, en vain,

partout, quelquefois, toutefois.


4 Aprs le premier jet de \Ode sur la prise de
Nannir, Boileau avouait Racine que, dans ces
strophes illustres, les mmes termes taient rpts
jusqu'au dgot . Il aurait pu faire le mme aveu
en relisant la Potique. Nous venons d'en fournir la
preuve pour les adverbes les autres catgories grammaticales subissent la mme fortune sous la plume du
secrtaire des Muses classiques. Chose vraiment singulire, lorsque Boileau a crit un mot, il est rare qu'il
ne le fasse pas reparatre trois ou quatre lignes de
;

distance.

Ces rptitions sans fin n'chapprent point aux


premiers plucheurs de \ Art Potique. Nous entendrons, au cours de notre commentaire, Pradon et
ses collgues applaudir avec ironie au retour d'expressions identiques

Mme
nures,

(').

remarque pour certaines formules

comme

celles-ci

tour-

et

" N'allez pas sur des vers sa?is fruit vous consuvier
" N'allez point aicssi sur les pas de Brbeuf ;
"
allez pas toujours d' une pointe frivole ;

'*

Toutefois n'allez pas, goguenard dangereux

" N'allez pas d'im Cyrus nous faire im Artamhie


;
" Fabuleux chrtiens, n'allons point dans nos songes ;
'*

allez

pas des F abord sur Pgase mont,

etc.

"

Encore une remarque crudit de Pradon, au sujet du mot " hte ",
le Repas ridicule : " Il (Boileau) nous ferait presque souponner
" qu'il veut imiter Homre, qui redit toujours les mmes pithtes. "
2.

dans

{Le Triomphe,

etc., p. 86.)

L'ART POTIQUE.

120

5 Le soin de la rime est une des premires recommandations de VArt Potiqtie ; Boileau en a trac les
lois avec amour. Mais ne pouvait-il pas encourager
les potes au soin de la rime par son propre exemple?
il l'aurait d. Une rime heureuse, aide grandement la
pense qu'elle accompagne; elle la sert et l'enrichit.
Malheureusement les rimes de \ Art Potique ne sont
des modles que de loin en loin bien peu d'entre elles
sont choisies; beaucoup sont banales jusqu' la pauvret, et justifient le reproche trs plat que Pinchesne
adressait Boileau, en 1674 " Ton vers, lui disait-il:
;

"

Est

finir, par

sujet

la rime, itnpeu

mal

"
(').

Les rimes en adjectifs ou participes abondent on


en trouve mme, en plus d'un passage, quatre et six
la file('). Sur les onze cents vers, il y en a environ deux
cents qui se terminent par des consonances misrables
;

comme

celles-ci

'*
O vous donc, qui brlant d'une ardeur prilleuse,
" Courez du bel esprit la carrire pineuse. "

(I. V.

7-8.)

De la foi d'un chrtien les mystres terribles


" D'ornements gays ne sont point susceptibles. "

**

(III, V. 199-200.)

Les rimes en adverbes

Ce sont

aussi par trop.

de

finir ainsi leurs


"
*^

Mais
Tel

ce

et

en

lignes mesures

parfait censeur

excelle

multiplient

infinitifs se

permettent

les coliers qui se

se

trouve raretnent,

rimer qui Jjige sottement. "


(IV,

V.

81-82.)

V. B. S.-P. T. I, p. Lxxxvnj,
N'tait-ce pas grand'honte Despraux de s'exposer ces formules
de piti d'un Pradon "Je lui passerai ses rimes-chevilles !... " {Le
Triomphe, etc., p. 73.)
1.

2.

PROLGOMNES.
Les vers lonins sont frquents
"

Mais

"

De

121

son emploi n'est pas d'aller dans une place


"
et bas charmer la populace.

mots sales

(III,

403 404.)

Le secret est abord de plaire et de toucher ;


" Inventez des ressorts qui puissent m' attacher. "
''

(III, 25-26.)

" // compte des plafonds


" Ce ne sont que festons,

les
ce

ronds et

les

ovales

ne sont qu'astragales.
(I,

"

55-56.)

Malgr mon estime pour l'ensemble de l'ouvrage,


m'empcher de voir en tout cela mainte

je ne saurais

ngligence.

On

pourrait en noter d'autres

rptitions

ainsi les

dbut du chant iv est la redite des quales liaisons


rante derniers vers du chant premier
forces ou prosaques
la scheresse des dveloppements et par dessus tout les fantaisies d'histoire.
Le pome marche comme le ruisseau dcrit au vers
cent soixante-septime du chant i^'^ lequel
d'ides

le

^''

"

Dans un pr plein

sur la molle arne,

de fleurs lentement se promne

"
;

bien cela, sauf les fleurs. Point d'images fraches


ou gracieuses, qui reposent l'esprit et colorent la
pense. Ce ruisseau et une bergre imite de Racan,
c'est

et

une

abeille dpouillant

de

fleurs " le rivage

",

voil,

je crois, les trois seuls souvenirs de la campagne, dont


Boileau ait orn son livre Potique. X 'est-ce pas un

peu maigre

(')?

M. m.

Lefranc, dans son Histoire critique de la


" Despraux avait
Littrature, met ce jugement
:

I. Il
y en a deux ou trois autres, mais dfigurs par des allusions
mythologiques comme " les roseaux" o Pan se cache et un "orage",
o souffle Eole.
;

L'ART POTIQUE.

122

" acquis le droit d'tre le lgislateur du


" fit \ Art PotiqiLe, ouvragre qui l'emporte

" sur \ pitre atLx Pisons d'Horace, par


" du plan, par le bonheur des transitions,
'

ferme

et

soutenue du style

Parnasse il
de beaucoup
;

la

rcrularit

par l'lgance

(').

C'est tout juste le contraire qui nous semble

la

en cela nous partageons entirement


et de beaucoup
l'opinion de M. de Pontmartin
rgidarit du
dj
parl
de
la
d'autres. Nous avons
dsign
par
les chiffres
sans
tre
plan: le plan d'Horace,
prcis de chants ou de chapitres, est fort rgulier et
Boileau l'a en bonne partie copi;chezBoileau relevons
seulement un dtail de plan. "Dans le troisime chant,
" l'ordre des ides n'est pas naturel. Pourquoi passer
" de la tragdie l'pope, l'aide d'une liaison pure" ment artificielle, et revenir la comdie, sans aucune
" espce de liaison(') ?" Aprs avoir rim les prceptes
du pome pique, les rgles du merveilleux, les loges
d'Homre et de Virgile, les satires contre SaintAmand, Carel, Desmarets, Boileau crit
vrit

et

" Laissons-les donc entre eux s'escrimer en repos ;


" Et sans nous garer, suivons notre propos ! "

Ce

" pr'^pos

",

c'est

l'histoire

de

la

comdie

Quoi

qu'en dise Boileau, il s'est certainement " gar ". On


voit en ce mme endroit ce que ]\I. Lefranc appelle
audacieusement "le bonheur des transitions". Tandis
que Boileau travaillait sa Potique, le compilateur JMosant de Brieux disait du pote Bertaut
" Bertaut... tait un bon couturier et un mauvais
" rentrayeur
c'est--dire qu'il ne savait pas assez

" l'art
1.

2.

de

faire ces liaisons imperceptibles

d. de 1840, Renaiss.
A. Cahour, 1. c, p.

P.

et sicle de
5.

Louis XTV,

que deman-

p. 343.

PROLEGOMENES.

123

" dent les vers, et qu'il mettait trop en uvre les car,
" mais, donc, puis, ores, et autres connexions grossires
" que la prose se rserve (') ." On pourra juger, en

maint endroit que nous soulignerons, si Boileau ne fut


pas, comme " rentrayeur ", disciple de Bertaut.
Quant l'lgance ferme et soutenue "du style",
M. Lefranc me permettra de la trouver chez Horace
tout autant que chez Despraux. Horace a mme un
avantage il ne dogmatise point " par chapitres " il
cause par ce seul fait, il ne se condamne point tre
toujours "soutenu", c'est--dire solennel,
par suite,
lgrement ou lourdement monotone.
;

XIV.

Dernier mot.

'EST une

habitude chez les critiques de


mettre en regard la Lettre aux Pisons
et \ Art Potiqtce, pour se livrer ensuite
cet exercice d'antithses, qu'on nomme un
parallle. Nous ne nous accorderons point le luxe
d'une demi-page de phrases, commenant, tour de
rle, par l'zcn, VaiUre ; celui-ci, cebii-l... Ce que nous
venons de dire, joint aux notes du X, nous suffira et
nos lecteurs aussi.
Nous ne rapprocherons point davantage du Trait
Potique de Boileau les notes brves et obscures
d'Aristote, ni l'amplification facile et mdiocre de Vida.
La Potique d'Aristote est le canevas d'un cours, tel
qu'un professeur le jette sur son cahier, un instant
avant de monter en chaire. L'Art Potique de Vida
est un
thme vers latins, allong par un fort
I.

Bibl.

Recueil de Pices en vers et en prose, Caen, 1671.

Franc,

t.

XIV,

p. 163.

V. Goujet,

L'ART POTIQUE.

124

humaniste

c'est la

suite,

ou

le

pendant, du Litdus

Scacchiorum.
Il n'y a, de fait, quedeux ^r/^/'^i^/z'^z^^i'.Y en aurat-il jamais un ou plusieurs autres? C'est chose possible
mais douteuse. .Nous ne sommes plus au temps des
Potiques, ni des popes ; le monde est trop vieux.
Des 60 ou 80 popes entreprises chez les nations

on en reconnat six ou sept pour

civilises,

tolrables.
six mille

De

Douze

mille vers

hommes pour

Il

!...

faut, disait

vraies, et

Michaud,

les lire.

admet

tous les essais d'Arts Potiques, on en

deux comme

classiques,

la

causerie d'Horace et

pome didactique de Despraux,

S'il

nous

tait

le

donn

dans un ou plusieurs sicles, de revenir visiter les collges et sminaires de France, nous y trouverions,
coup sr encore, la jeunesse franaise traduisant
est en
XHumano capiti..., et apprenant par cur
vain qtcau Parnasse... S'il en tait autrement, on
Les barbares sont repourrait, coup sr, s'crier
venus
Est-ce dire que Boileau ait russi faire VArt
Potique le plus parfait, que notre littrature soit en
droit d'attendre ? Non certes. Mais qui jamais nous
en donnera un meilleur? Lorsque Boileau condensa en
son petit volume les principes qui avaient force de loi
chez la Heur des lettrs ses contemporains, il se donna
sur tous les futurs lgislateurs un incomparable avantage.
Voil, dit-il, en montrant son pome, comment
nous entendions les choses littraires, au moment o
Corneille quittait la scne, o Racine achevait son
Iphignie, o Molire mourait. Si vous l'osez, pensez
:

mieux, et faites mieux.

La grande
la seule utile,

Qui

l'osera

premire de toutes, peut-tre


il
que Boileau ait dicte aux Potes
leon,

la

PROLGOMNES.

125

connaissait bien
est celle-ci, dont les potes
" Soyez sages " Boileau la
auront toujours besoin
leur rpte partout.
Il serait souhaitable que ce matre en sagesse Potiqjie ft le plus parfait des potes, et que son Art des
les

vers ft le parangon de la

mais o
donc est le soleil sans tache, le chef-d'uvre sans
dfauts, l'Homre qui ne dorme jamais, le gnie qui ne
soit " born par quelque endroit " ?
Aprs avoir remerci Boileau de son pome trs
prudent, aprs l'avoir lui-mme, selon l'usage, salu
pocte de la raison et lgislatetir dic Parnasse franais,
nous cririons volontiers sur le dernier feuillet de son
uvre, ce que Vauquelin de la Fresnaye avait crit,
de sa main, en tte de son Art Potique: " Je ne trouve
"
rien ici-bas d'admirable que les uvres de Dieu.
La perfection ne se rencontre que l.
posie franaise

1^
4*' 4*- 4*' 1^ "^
"^ "^
^ 4^ iM ^^
CHANT

!jt. .4'

''

A^

jaJ

>4*'

'4*'
/Al jAa. .^..g^a.

rfa

-cfta.

"^

'4*'
'^t'
J^^ JAa. jfti jAi aAi '4^
Ai. ^Ai

gifa

)Ai

jJb

^"

I.

^ +" 'a* 'l* 't*'

^ '^

-t^

'^ -t^ '^ 'T^ -t^ -f^ +^ /t^ -t^ 'M* /^ <H^

en vain qu'au Parnasse un tmraire auteur


Pense de l'art des vers atteindre la hauteur.

C'est

|ES

second

Desmarets

et Pradon
ou leurs chicanes. " Premirement,s'crie Desmarets,on
" ne dit point /a hatiteii^^ d'uit art ("). "
entendu, dit Pradon, critiquer d'habiles gens
le

commencent

vers,

leurs critiques

" J'ai

" Pense de V art des vers atteindre la hauteur ;

" que la hautettr d'un art ne se disait point


mais bien
" l'excellence et la finesse d'un art, non plus que gnie
" h'oit et large (v.
mais faible et fort et que
;

5)

" c'tait tre


"

tmraire auteur, <^. de hasarder de


pareilles expressions ('').
?/;/

D'autres, plus rudits que Pradon, veulent trouver


dans ces deux premiers alexandrins une rminiscence
de Vauquelin de la Fresnaye. Vauquelin avait dit,
propos de Virgile
:

"

"

En

l'pique tu peux suivre ce brave auteur ;


Nul ne peut en sa langue atteindre sa hauteur

"
(3).

Saint-Marc prtend que " \ expression de Boileau


" est phts qiii7iiite'\
Je consens voir dans cette
similitude de rimes et de langage une pure rencontre.
Toutefois le dbut de Boileau, dans son ensemble, est
ou parat tre, une rptition du dbut de Vauquelin.
1,

La

2,

Nouvelles remarqtics sur tous

dfense

marques sur
3,

Art

du pome hroque,

1674, p. T].
les

l'Art Potique. 1685, p. 86.

Fot. L.

I.

ouvrages du sieur D***.

Re-

CHANT
Vauquelin veut, lui aussi
enseigner " l'art des vers
III

(il

".

127

I.

le

dclare au 5e vers),

Et

il

dit

au

roi

Henri

" Sire, je conte

"

Il faut suivre,

quels auteurs, quelle trace,


qui veut grimper dessus Parnasse

ici...

"
(').

Pour l'un et l'autre, il s'agit d'arriver aux cimes du


Despraux
Double-Mont. Vauquelin y " grimpe "
" pense" en " atteindre la hauteur".
Ce qu'on sait le mieux de X Art Potique, c'est le
commencement. Mais d'aucuns le rcitent un peu trop
;

Petit-Jean dbitait celui de son plaidoyer. La


fait tort l'intelligence. Combien ont rpt:

comme

mmoire

C est

vain qiiau Parnasse..., sans prendre garde


l'entortillement de la phrase et de l'ide! La meilleure
671

de ce dbut est celle qui consiste le traduire


en prose Cest en vain qu'un autenr tmraire pense
atteindre la haitteur de r art des vers aie Parnasse.
Franchement, si Boileau et pris la peine de faire
cette version, n'et-il pas aperu l un peu du galimaCes deux
tias de la Pncelle, ou du fatras de Brbeuf
rimes faciles auteur et hauteur, qui ont l'air d'un jeu
de mots, auront entran sa plume.
" Ati Parnasse...'' Depuis la Renaissance, jusqu'au
critique

.'^

xix^ sicle, la posie s'appela


s'appela

/^ /'^?7';/(^5.y^/ l'inspiration

Les Muses, Apollon, Pgase, Hippocrhie,

le

Permesse, comme la mer s'appelait Neptune, la guerre


Mars ou Bellone, et le vent Eole. Toutes les productions lgres qui grossissent les recueils du xviT
rptent cette mythologie, avec mille et une
variations. Nous entendrons, dans le chant m, Boileau

sicle

plaider

chaudement la cause des divinits grecques et


Nous y examinerons ses raisons et les argu-

romaines.
I.

ArtPot.'L.

I.

L'ART POETIQUE.

128

ments des adversaires. Car ce systme mythologique


eut de

nombreux

dictature de

et ardents adversaires,

Desmarets se

Boileau.

mme

sous

la

dclarait ainsi

firement, en face de Boileau, contre l'Olympe, le Parnasse, et le sacr vallon

" Pour moi, je ne connais ni Muses, ni Phbus


;
" Je suis bien dtromp des antiques abus.
" Qui les suit, dans l'erreur tout pas s'embarrasse;
" Les chemins sont rompus qui menaient au Parnasse.
"

Pgase

et les

Neuf-Surs ne sont plus de saison


mon secours Dieu seul et la raison
;

" Je veux pour

"
(').

Le docte Baillet, l'admirateur de Boileau mais l'ennemi jur des vieilleries paennes, appelait plaisamment Phbus et les Neuf-Surs " le mntrier et les
danseuses du Parnasse(') ".
Saint-Amant se moqua fort agrablement de toutes
ces vieilles choses

" Nargue du Parnasse et des Muses,


" Elles sont vieilles et camuses ;
" Nargue de leur sacr ruisseau,

De leur archet, de leur pinceau


" Et de leur verve potique,
" Qui n'est qu'une ardeur frntique
"

" Pgase enfin n'est qu'un cheval.

"

Mais la conclusion de ces imprcations est digne du


pote des cabarets. 11 dit adieu l'eau de l'Hippocrne
pour mieux boire du " blanc et clairet ". Nombre
d'autres se moqurent du Double- Mont, des NeufSurs, et de leur " bidet " Pgase mais la mode en
;

fut continue.

Vers la fin du xvii^


Roy, s'criait une ode

sicle,

I.

La

df.

i.Jiis;.

du pome

des sav.,

t.

hr.

V,

Dial.

p. 21 S.

I, p. 4.

un tout jeune pote,

CHANT

129

I.

" Jusqu' quand verrons-nous par neuf


" Le Double Sommet habit?
"

filles

rides

Avec de

tels objets, o prendre des ides


" D'agrment et de nouveaut (') ? "

Cependant ce jeune nourrisson des Surs Pirides

comme ses confrres la source aganippide


comme eux, dans le Permesse, des images
comme ses Muses, " vieilles et camuses ",

s'inspira

et puisa,

rides

Boileau fut fidle au

Parnasse, jusqu' la

fin

et

il

nymphes du Permesse " quand


de Namur. En terminant son uvre

crut voir les " chastes


il

chanta

la prise

lgislative (ch.
" Ces

iv),
leofis

il

offre

que sa

" Rapporta, jeune

aux apprentis rimeurs

Muse au
encor,

Paiyiasse

du wiiunerce d'Horacei^).

"

Vingt-cinq ans plus tard, Boileau traduisait, en style


moins collet-mont, les deux premires lignes de son
premier chant " La racaille potique... est loge au
" pied et dans les marais du Mont parnassien, o elle
" rampe avec les grenouilles et avec l'abb de Pure
" et Apollon est log tout au haut avec les Muses et
" avec Corneille, Racine, Molire, etc. Jamais m" chant auteur n'y arriva et quand quelqu'un en veut
:

*'

mus

approcher,
"

furcillis prcipitein ejiciunt

L'art des vers.. y Boileau ne parle point de

vention, qui, selon Scudry lui-mme

premire proccupation du

(^),

(^).

l'In-

doit tre la

pote. Boileau

nomme

Noiveau choix de Pices en vers, 171 5, t. I, p. 69.


C'est sur les hauteurs arides de la montagne la double cime que
Saint-Pavin dit aussi avoir rencontr Boileau, causant avec Horace et
Rgnier et les pillant sans vergogne
1.

2.

Despraux, grimp sur Parnasse,

M.

etc.

de la Chapelle, 3 janvier 1700.


de B. Ed. A. Laverdet, p. 434.
4. Prface d^Alaric.
3.

Lettre

l'art potique.

"

Corres. de B. D. et

L'ART POTIQUE.

130

".
peine et en passant l'inspiration, le " mens divinior
Perrault n'avait pas tort de prtendre que, dans les
uvres de Despraux, il s'agit, peu prs uniquement,

de " versification (') ".


Boileau semble oublier que
" L'art ne

fait

que des

comme l'crira Andr de


sicle de Boileau, les
la

posie de "

l'art

vers, le

cur

fait le

Chnier. Toutefois,

beaux

"

Le

"

mme

au

esprits savaient distinguer

des vers". Fnelon, qui en cela plaide

un peu pour sa propre cause, marquait


tinction

pote,

ainsi cette dis-

vulgaire ignorant s'imagine que c'est l

On

" la posie
croit tre pote, quand on a parl ou
" crit en mesurant ses paroles.
contraire, bien
" des gens font des vers sans posie, et beaucoup d'au!

Au

" trs

En

sont pleins de posie, sans faire de vers


parlant uniquement de

leau traite de ce qu'il

sait.

Son

F "

Art

des vers

(^).

",

travail potique se

Boi-

borne

d'ordinaire enchsser des axiomes, et de sages con-

avec art". De l'enthousiasme,


de l'inspiration, il n'en veut et n'en a que pour " le beau
" dsordre " de l'ode, lequel mme est un effet de

seils,

dans des vers

faits "

l'art (3) ".

avoue avec quelque modestie, que ses


uvres sont le fruit de la patience, beaucoup plus
que de l'inspiration. Un pote belge, le baron de
Walef, avait, dans ses rimes, mis Despraux au-dessus
d'Orphe et d'Amphion, qui communiquaient leur
Boileau

ardeur divine mme des rochers. " Vous me faites


" entendre, monsieur, lui rpond gaiement Despraux,
"
"

que c'est moi qui vous ai inspir. Si cela est, je suis,


dans mes inspirations, beaucoup plus heureux pour
1.

2.
3.

Prf. de PApol. des Femmes.


V. Ed.
Deuxime Dial. sur V Eloquence.

Ch.

II.

S.

M.

t.

I,

p. 441.

CHANT

131

I.

VOUS que pour moi-mme, puisque je vous ai donn


que je n'ai jamais eu (').
L'aveu est humble; il est passablement juste est-il
trs sincre? Parmi les grands auteurs du xvii'' sicle,
je n'en connais qu'un, qui ait formellement parl de
l'inspiration de Boileau. C'est Bossuet. 11 crivait en
1695 l'abb Renaudot: " Si je me fusse trouv ici,
monsieur, quand vous m'avez honor de votre visite,
" je vous aurais propos le plerinage d'Auteuil, avec
" M. l'abb Boileau, pour aller entendre, de la bouche
" inspire de
M. Despraux, l'hymne cleste de
" \A7n0ur Divin ('). " C'est le seul mot d loge
et il a
crit par Bossuet l'endroit de Boileau
sa valeur. Mais l'admiration de l'vque de Meaux
pour le solitaire d'Auteuil tait, mme en 1695, un
sentiment de nophyte; d'autre part, l'ptre xii du
vieux pote traitait d'un sujet qui rclamait en effet
une " bouche inspire ", et Bossuet n'applique ces
paroles louangeuses qu' cette pice semi-thologique,
" Lart des vers ", considr en lui-mme, et indpendamment du gnie potique, tait tenu en haute
"

" ce

*'

estime,

du temps de Boileau;

faire

des vers

c'tait

On regardait l'habilet
alexandrin comme un secret, ou comme une

parler le " langage des dieux".

tourner un

science srieuse; tmoin ce jugement de Chapelain, dont


nous lui abandonnons du reste toute la responsabilit:
"

Monsieur Chapelain disait que monsieur Corneille,


de si beaux vers, ne savait pas Xart de
versification, et que c'tait la nature qui agissait purement en lui (3). " Par bonheur, la nature agissait bien.

" qui a fait


**

"

Lettre au baron de IV.


Me'm. Anecd.

1.

Corresp. de Boil.

2.

Lettre de lQSd. de 1827, t. 52.


Segrais uv. N"^ d., t. II, p. 125.

3.

L'ART POTIQUE.

132

ne sent point du ciel l'influence secrte,


son astre, en naissant ne l'a form pote,

"

S'il

"

Si

Boileau est un Ancien il s'exprime dans le style des


Anciens qui croyaient leur toile. Je ne sache pas
que Boileau ait jamais donn dans l'astrologie, bien
xvii^ sicle, et
qu'elle et encore des adeptes au
qu'un astrologue et assist la naissance de Louis
;

faons de dire, chez les gens de lettres,


n'taient qu'une locution du beau langage. Le P. du

XIV. Ces

Cerceau reconnaissait de mme, en


son astre:
" Contre l'toile

" Et je

me

il

vers, l'influence

de

n'est dpit qui tienne,

cabre en vain contre

la

mienne

"
(').

une des mille banalits du style convenu


lves du Parnasse et de l'antiquit.

C'est l

chez les

Une

autre banalit, qui est de tous les temps, c'est


" si l'on se mle de posie
qu'il faut tre *' n pote
" nasamtur poetae ". Boileau le fait entendre dans ce
;

vers pnible: " Si son astre en naissant, etc.. " Le P.


Bouhours amplifie la mme pense dans sa prose:
" Le gnie est une habilet particulire et un talent
"

que

la

nature donne quelques hommes pour de


Les uns ont du gnie pour la pein-

" certaines choses.

" ture, les autres en ont pour les vers. Il ne suffit pas
" d'avoir de l'esprit et de l'imagination pour exceller
"

dans

la posie.

Il faut tre n pote, et avoir ce natu-

" rel qui ne dpend ni de l'art ni de l'tude, et qui tient


" quelque chose de l'inspiration (^). "
Tallemant

des Raux, trs clairvoyant observateur des hommes


et des choses, avait, aux environs de 1660, prononc
que Despraux n'tait point du tout, " n " pour les
1.

Nouveau

2.

Entretiens cV Eugne et d^Ariste.

choix, etc.,

t.

II, p. 217.

IV'^

Ent.

CHANT

133

I.

" Boileau, jeune avocat de 22 ans, ... veut faire


" des vers en latin et en franais, quoiqu'il n'y soit
" nullement n ('). " J'aime croire que Tallemant

vers

se rtracta.

#
"

On

"

Dans son gnie

ne

troit

il

est

toujours captif;

dit point gnie troit

ni large,

mais

faible

fort. "

"

L'observation est de Desmarets (^). Pradon


ou
approuve et copie. Aprs quoi, Pradon s'vertue dmontrer que Boileau a un gnie bien troit, ou bien
faible: " Ce critique exterminateur du menu peuple du
" Parnasse, qui a trac de si belles rgles aux potes,
" cet

"
''

"

Attila

badaud,

le

flau

des petits auteurs, ce

fameux Despraux, qui a eu l'art d'imposer si longtemps avec le plus faible talen du monde...., nous

s'il le veut aussi, la force de ses vers et


nouveaut de ses expressions; mais il nous per" mettra en mme temps de remarquer la strilit de
" son imagination et la petitesse de son gnie (').
Quoi qu'il en soit de l'imagination et du gnie de
Despraux, il tablit, ds le dbut, une vrit que personne, pas mme Pradon, ne conteste. A moins d'tre
" npote ", on a beau s'escrimer suivant toutes les formules des Aristotes anciens et nouveaux, selon toutes
les potiques grecques et franaises, celle de Boileau
y comprise, on ne fera rien qui vaille et rien qui vive.
Brossette le prouve par le fait de l'abb d'Aubignac,
auteur d'une potique un peu fatigante, et d'une tragdie fort ennuyeuse (^). Vigneul-Marville commente

admirons,

" la

le

mme principe

d'aprs Boileau;

1.

Historiettes.

2.

La

3.

Le triomphe de Pradon; Prface.

4.

Notes de PArtpoct.^ch.

dfense., etc. p.

'j'j.

dbut.

il

cite le

mme

fait,

L'ART POETIQUE.

134
et celui

de

La Mnardire,

autre inventeur de rgles,

malheureux auteur d'une tragdie


Voici le passage de Vigneul-Marville:
et

*'

rgulire".

"

La connais-

" sance, et l'observation mme la plus scrupuleuse des


" rgles dans les arts, n'enfantent point des chefs" d'uvre, si le gnie et le got manquent. C'est de
"

ce principe que

"

de son Art

" Cest

**

fait le

fondement

eti

vain qu'au Parnasse, etc..

Au

La
prcepte on peut joindre les exemples.
(') avait compos la tragdie de Mlinde
suivant toute la rigueur des rgles; elle eut pourtant
"

"

M. Despraux

Potique:

Mnardire

n'tre point gote du public. Et


d'Aubignac, qui a fait l'excellent trait de La
''pratique dzc thtre, ne russit pas mieux pour cela
" dans sa tragdie de Znobie. Malgr le dgot du
" public, ce savant abb s'applaudissait d'avoir fait une
" pice de thtre selon toutes les rgles d'Aristote;
*'

le

malheur de

" l'abb

" ce qui

fit

dire

M.

le

Prince, le grand

Cond: Je

bon gr M. d'Aubignac d'avoir si bien suivi


mais je ne pardonne point aux
rgules d'Aristote d'avoir fait faire une si mchante
tragdie M. d'Aubignac (^).

" sais

" les rgles d'Aristote;

"
"

Pour lui Phbus

est

sourd

et

Pgase

est rtif.

"

Pgase qui vole ne peut tre rtif", fait observer


Desmarets (3). Desmarets oublie que Pgase est un
cheval.

Quelle joie ce fut pour Boileau, "sur Auteuil


1.

2.

V. ch. IV, de 1' A. P.


V. de M. (Dom Nol,Bonaventure d'Argonne),Af//^'j d'His/oire

et de Littrature. 4"
3.

comme

La dfense,

Ed. 1725,

etc., p. "JJ.

t.

III.

CHANT

135

I.

panchant son feu divin ", de lire un


compliment versifi, o Hamilton cousait les lambeaux
de ce passage
" au Parnasse,

" Notre Pgase est un roussin,


" Que la moindre traite embarrasse

" Et qui, bronchant ds la prface,


" Est rtif moiti chemin ('). "

Hamilton avait crit son ptre, "des bords de la


d'Eure " Boileau lui rpondit qu'il craignait

" rivire

de voir les neuf Filles de Mnmosyne quitter " les


rives du Permesse ", pour " s'aller habituer aux bords
de la rivire " d'Eure (^) ", Hyperbole de pote mis en
belle humeur par une louange.
Saint-Amant, auquel Boileau va bientt accorder
une mention peu glorieuse, avait jadis fait le portrait
de Pgase rtif. Saint-Amant s'tait plaint, fort joyeusement, de ce qu'en son absence, un sot avait os enfourcher le susdit coursier, en le menant boire au
ruisseau sacr. Depuis lors, Pgase tait rtif, et
" plus quinteux qu'un mulet".
Voici, exprime par le " bon gros " Saint-Amant,
l'ide contenue dans l'hmistiche de Despraux
:

" Apollon, qu'est-ceci? qu'a-t-on fait Pgase?...


" Sitt qu' l'trier mon pied je veux offrir,
*'

Il

trmousse,

"Et me tourne

il

regimbe,

il

se cabre,

il

tempte,

bte ;
" Et je vois, non sans peur, de mes yeux tonns,
" Que de mainte ruade il me frise le nez (^). "
la croupe... Il fait enfin la

Pradon saisit toutes les allgories mythologiques


de Boileau, pour faire voir que Boileau mrite toutes
les censures, par lui infliges aux rrmeurs sans gnie
:

1. iv. du Comte Ham. d. de Londres,


Maintenon AI. Desprcmix.
2. Lettre du ij oct. 1704, ib. p. 105.

3.

Avant-Satire.

d.

Livet,

I,

p.

t.

323-324.

I, p.

\02^

Eptre crite de

L'ART POTIQUE.

136

" Jamais pote ne fut

si

sec que

M. D***... D'abord

" son Poase s'effarouche et retourne en arrire son


" Pgase est rtif, comme il dit fort bien dans son
" Art Potique; son gnie est t'oit et captif, et son
;

" Apollon est... perdu

"
(").

M. Gruzez critique un peu plus srieusement que


Pradon l'incohrence d'ides et d'images dans ce

On

ne voit pas comment le pote captif,


enferm dans son gnie troit, pourrait
" en sortir, pour prouver si Pgase lui est rtif {^). "
Brossette renvoie, pour tout ce passage, ou mieux,
pour ce vers sixime, au vers d'Horace
distique

"

" c'est--dire

"Tu

nihil invita dices, faciesve,

Minerva

(3);"

seulement Boileau remplace Minerve par Phbus et


Longtemps auparavant, il avait appliqu
Pgase.
ces vieilles allusions fabuleuses Charpentier et con-

sorts

" Sur le haut Hlicon, leur veine mprise


" Fut toujours des Neuf-Surs la fable et la rise.
" Calliope jamais ne daigna leur parler,
"

Et Pgase pour eux refuse de voler

"
(^).

Boileau mentionne ailleurs les ddains qu'il prouva


lui-mme, de la part de Phbus, et des ruades que
lui envoya Pgase. C'est dans sa lettre au comte
d'Ericeira, traducteur de \ Art Potique: " Franche" ment je ne fais pas des vers, ni mme de la prose,

"

quand je veux. Apollon est pour moi un dieu bi" zarre, qui ne me donn pas comme vous audience
1.

2.
3.

4.

Nouv. Rem. etc.,


Notes de PA. P.

p.

aux Pisons, v. 385.


Discours au Roi, v. 29.
Lettre

p. IV.
Hachette, 1876,

59 et 60.

dit.

p.

182.

CHANT
'

toutes les heures.

*'

favorables

Il

faut

Au

que j'attende

les

moments

"
(').

Une remarque de style.


troit...

137

I.

Boileau

xvii^ sicle, le

mot

dit

Dajis son gnie

^/;2?^ gardait le sens

du sicle, La Bruyre cri"


Ils
ne sont plus des esprits
forts
vait des esprits
" forts, mais de faibles gnies et de petits esprits (-). "
Aussi Boileau ne refuse point un CQvi^n. gnie ses
victimes littraires. Il octroie, de bonne grce, le gnie,
mme l'abb Cotin " Je veux bien aussi avouer
Saint-Amant,
qu'il y a du gnie dans les crits de
du

latin

ingenium.

la fin
:

Boileau, dans ces

vers et dans cette prose, et dans


donne l'exemple des rgles qu'il a tablies (ch. III),
pour l'emploi des fictions et de la Fable. Tout cela ressemble exactement
aux petites lucubrations des recueils potiques du xvil^ sicle. Partout
on a vu Phbus et invoque la docte cohorte des neuf Surs, Pgase
hennit dans toutes ces rimes vieillies. D'Assoucy crivait au Duc de SaintAignan: " Il n'est "point de si petit pote, qui n'ait... son Pgase
et dans ses uvres.
l'table (*) "; hlas
Il y a toutefois, et l, une ou deux exceptions. Citons-en une.
Tandis que Despraux composait son Art potique, et recommandait le
culte du Parnasse, de Phbus et d'autres antiquits, en l'an de grce,
s'affranchissait,
qui certes n'tait pas un saint
1673, La Fontaine
pour un moment, des inepties mythologiques. Suivant une expression du
vieux Vauquelin de la Fresnaye, La Fontaine montait " dessus un vrai
1.

Lettre, ly.

toutes ses uvres,

Parnasse.

" Il

dbutait, en son petit

par cette invocation


"
"
"
"
"
Il est,

Reine des

pome La captivit de Saint-Malc,


:

esprits purs, Vierge, enfin je t'implore.

mes chansons aujourd'hui je t'honore ;


Bannis-en ces vains traits, criminelles douceurs,
Que j'allais mendier jadis chez les Neuf-Surs.
Dans ce nouveau travail mon but est de te plaire (*")."

Fais que dans

pour

le

moins, curieux d'entendre La Fontaine et Despraux,

mme

date, chanter, l'un la Reine du Ciel, l'autre les Pirides et le


" mntrier " de 1' " Hlicon menteur (***). "

la

2.

Caract. ch.

XVI.

Avent.d'It.
**. V. Potes franc. V. k. Cahour, T.
**. Vauq. de la Fresn.
*.

II. p. 20.

L'ART POTIQUE.

138

mme

de Brbeuf, deScudry.deCotin
autres que j'ai critiqus

Nos

" et

de plusieurs

"
{').

modernes de

creusent un
n'tait pas
encore invent, il y a deux cents ans. Talent tx gnie
taient synonymes, '^l^. gnie est une habilet particu"
lire et \xn- talent que la nature donne (-).
Selon La Harpe, le sens absolu que certains auteurs
donnent au mot r6^/^, commena d'avoir cours au sicle
de Voltaire (^), sicle o le gnie tait " ra7^a avis' {*).

abme

traits

littrature

efitre \.gnie et le talent.

Cet abme

' G vous donc qui, brlant d'une ardeur prilleuse,


' Courez du bel esprit la carrire pineuse,

" C'est

point

un galimatias,

La

s'crie

Desmarets.

On

ne

dit

cari'ii'e dt bel esprit (=).

Cependant le bel esprit Mnage parle de cette


carrire " Ne rebutons point... tant de beaux esprits
" qui courent dans la mme carrire (^).
:

Cette carrire pineuse est celle des belles-lettres,


ou, comme nous disons aujourd'hui, de la littrature.
" bel esprit" n'avait pas encore,

Le

en 1674, l'accep-

tion dfavorable que l'on sait. Molire assurait, quelques

annes auparavant que


"

Le

Sur

...

\q.

bel esprit

flatte

{'')."

bel esprit signifiait, cette poque,et les Lettres et

uv.

1.

Prface des

2.

P.

3.

V. Lyce, Introd.

4.

nous aimons qu'on nous

Bouhours,

En

1719,

de Boileau, d. de 1701.
Entr. cTEtig. etd'Ar.

Dubos

disait

de La Fontaine

"

De La Fontaine

tait

" certainement avec beaucoup dts^nie pour la posie mais son talent
" tait pour les Contes et encore plus pour les Fables. " Rflex. crit.,
;

11^ Part., Secl.


5.

La dfense,

6.

Disc,

7.

vu.
etc. p, yy.

sur les uv. de M. Sarrasin; 1663,


Misanth. (Act. I, se. 2.)

p. 53.

CHANT

On

l'homme de Lettres.
"
"

Il

Les Prcieuses :
march que le 6e/ esprit
et l'on y voit que Mascarille " ne se
sans une demi-douzaine de beaux
voit dj dans

n'y a rien meilleur

maintenant "
jamais

" lve
'

139

I,

esprits

"
(').

Huet

dfinissait ainsi la distance qui spare le bon


" Pour tre bel esp7^it, il faut tre bon
et le bel esprit
" esprit ; mais pour tre bon esprit, il n'est pas nces:

d'tre bel esprit ('). " Vigneul-Marville tait


mme sentiment " Je mets en fait que les vri-

" saire

du

" tables beaux esprits sont de fort bons esprits

; quoique
bons esprits et les gens de grand sens ne soient
" pas toujours beaux esprits. Et c'est peut-tre l un

" les

" des caractres qui distinguent plus le sicle prsent


" des autres sicles (').
si l'on veut connatre le prix de ce nom bel
au temps o Boileau rimait l'apostrophe " O
vous donc..." qu'on lise ces rflexions de Charles Sorel.
Elles datent de 1671 " Maintenant on dit Il est bel
" esprit, au lieu qu'on disait Il a de l'esprit, ou bien
" cest un bel esprit. Pour parler mme d'une dame qui
" a de l'esprit, c'est mal parler... de dire c'est un bel
" esprit. Il faut dire maintenant
Elle est bel esprit,
" ainsi qu'on dirait d'un homme.
" On peut assurer que c'est faire une qualit et une
" dignit du titre de bel esprit. C'est faire que toute
" la personne ne soit que son attribut, puisqu'on dit
" // est bel esprit, 2M lieu de dire qu'^;^ a bel esprit (*). "
Si l'on souhaite une dfinition plus ample du bel esprit, de ses conditions, de ses avantages, de ses cueils,
on peut consulter le iv^ Entretien ! Etghie et cT Ariste,

Que

esprit,

I.

4.

Se. I et X.
3. Mlanges, t\.c.,
2. Huetia7ia, p. 62.
Connaissance des bons Livres, etc. 167 1, p. 384.

t.

I,

p. 421-2.

L'ART POETIQUE.

140

chez

le P.

tire.

On

question

en cette ma\. fin d^t fin


curieuse
autres,
cette
plusieurs
entre
y traite,
" Si un Alle77iand peut tre un bel esprit.
Bouhours. C'est

Baillet.dans un de ses tomes puissants, parat craindre

de cette proposition messante.


Baillet est un savant, et dj les peuples d'Outre- Rhin
avaient montr " une inclination particulire pour les
" Lettres ", aussi bien que " pour les armes ". Le docte
Baillet s'explique, comme il suit, l'honneur de la
docte Allemagne de ce temps-l " Un auteur de nos
" jours semble avoir voulu mettre en question de
" savoir si wi Allemand peiU tre un bel esprit, parce
" que c'est comme un prodige, dit-il, qu'un Allemand

que

l'on se scandalise

" ft fort spirituel. D'autres ont considr cette pro" position


une injure et une insulte qu'on aurait

comme

" voulu faire


" l'Europe...

"

une nation

trs

considrable dans

aux Allemands
de bons esprits, laquelle est tout
que celle de bel esprit, qu'il parat
" lui (') vouloir disputer. Et tout homme de jugement
" doit convenir qu'un Allemand, qui s'est rendu bon
" esp7'it par son industrie et par son travail, est beau" coup plus louable qu'un italien ou un franais, qui,
" tant n bel esprit, Vi 2. soin de l'entretenir que dans la

Mais

l'auteur n'a point prtendu ter

" la gloire d'tre


" autrement solide

" vanit ou dans l'oisivet


N'tait le style de

(').

Baillet, lequel

morceau et les intentions sont dignes


Vers la fin du sicle, si fertile en bel
signifiait

dj

I.

1.

allemand,

le

d'loges.
esprit, ce

terme

pdanterie, affectation, prtention. La


" Les beaux esprits veulent trouver

Bruyre crit
" obscur ce qui ne
:

est

l'est

point et ne pas entendre ce qui

C'est leur que Baillet aurait d


Jug. des Sav., t. I, p. 148 9.

crire.

CHANT

141

I.

La Bruyre tait cruel pour


gens de cette espce " Ces personnes qui briguent
" tant le nom de bel esprit, M. de La Bruyre les ap" ^X. garons bel esprit, comme qui dirait: garon
**

est fort intelligible

"

('),

les

**

tailleur

".

(^)

Cent ans plus tard, La Harpe expliquait, en ces


" On
le vers de Boileau qui nous occupe
" dirait aujourd'hui la carrire du talent, la carrire
" du gnie {^), parce que le mot bel esprit ne nous pr" sente plus que l'ide d'un mrite secondaire (+).
termes,

" N'allez pas sur des vers sans fruit vous consumer,

Boileau
Chapelain

avait baill dj ce conseil

l'infortun

" Chapelain veut rimer, et c'est l sa folie

Et

ailleurs

"
{=>).

"

Il est vrai, s'il

"

Il se

m'et cru,

tue rimer

qu'il n'et point fait

de vers

"
(^).

Boileau ne se contentait pas d'avertir, en vers, les


rimeurs vieux ou jeunes, saisis d'une " ardeur pril" leuse ". Louis Racine en sut quelque chose. Luimme nous raconte l'accueil peu encourageant dont
M. Despraux honora ses Posies de collgien
" J'tais en philosophie, au collge de Beauvais, et
" j'avais fait une pice de douze vers franais, pour
:

1.

Caract. Ch.

2.

Furetiriana. 1696, p. 158.

La Harpe, comme le XVI P

I.

notre vieille langue,


point, cette

au-dessus de

fait

sicle, et

le

talent

comme ceux qui jadis

synonyme w gnie.

Il

savaient
n'tablit

caste trs noble, trs inabordable, du gnie, cent piques


la roture,

5.

Lyce. Intr., p. 20.


Sat. IV, V. 86,

6.

Sat. IX, V. 206.

4.

encore

qui s'appelle le //^Z.

L'ART POETIQUE.

142
" dplorer la

destine d'un chien qui avait servi de


aux leons d'anatomie qu'on nous donnait.
" Ma mre,qui avait souvent entendu parler du danger
" de la passion des vers, et qui la craignait pour moi,
" victime

" aprs avoir port cette pice Boileau, et lui avoir


" reprsent ce qu'il devait la mmoire de son ami
"

(Jean Racine), m'ordonna de l'aller voir. J'obis,


" j'allai chez lui en tremblant, et j'entrai comme un
" criminel. Il prit un air svre et aprs m'avoir dit
" que la pice qu'on lui avait montre tait trop peu de
;

"

chose pour lui

"

Il

quelque gnie:
que vous soyez bien hardi, pour
"
des vers, avec le nom que vous portez.
faire connatre si j'avais

faut, ajouta-t-il,

" oser faire

Et Boileau poursuivit sur ce ton sa mercuriale familire,

dont

le

collgien pote ne profita point

(').

On sait

que Boileau fit vaillamment la mme leon


"
Louis XIV. Le Roi avait eu l'audace " prilleuse
de faire des vers,et ses vers ne valaient rien. Le Lgislateur du " Parnasse franois " eut la franchise de ne
pas encourager le rimeur royal " Si Votre Majest,
" dit-il, a voulu faire de mchants vers, elle
y a russ."
L'histoire ne dit pas que Louis le Grand ait eu de
nouveau la faiblesse de versifier.
:

"

Ni prendre pour gnie un amour de rimer.

Molire avait formul et dvelopp ce prcepte avant


Son Alceste tche de faire entendre au pote
Oronte, qu'il faut prendre garde " ces dmangeai" sons " de posie
Boileau.

" Quel besoin

si

1.

Mmoires sur

2.

Misanth.^ Acte I,sc

pressant avez-vous de rimer

la vie de J. Racine^ par L.


2.

Racine

(^) ?

(fin).

"

CHANT

143

I.

Ronsard avait, quatre-vingts ans plus tt, marqu la diffrence grande entre le gnie potique et
Xamour de rimer. " Tous ceux qui crivent en carmes
" (en vers), tant doctes puissent-ils tre, ne sont pas
" potes. Il y a autant de diffrence entre un pote et
" un versificateur, qu'entre un bidet et un gnreux

" coursier de Naples et pour mieux les accomparer,


*'
entre un vnrable prophte et un charlatan vendeur
;

"

de triables

(').

Le xvii^
maxime toujours

sicle

herbe

la

rpta,

prcha, commenta,

cette

vraie et toujours peu comprise. Mal-

mit, dit-on,

d'une manire terrible.

en pratique, l'gard d'autrui,

Un homme fort Qrrave.mag^istrat

gentilhomme, lui montra des vers de sa faon, et


Malherbe de lui en dire son sentiment. Malherbe
" les lut avec mpris", et la lecture acheve: Monsieur,
cria-t-il au pauvre gentilhomme, avez-vous par hasard
" t condamn tre pendu, ou faire ces vers-l (^) ? "
et

pria

LamarquisedeSvign connaissait l'^r/' Potique, d." Bourlouange


*'
de M. le Prince et de M. le Duc il vous les envoie
" aussi. Il m'crit qu'il n'est point du tout pote
je
" suis bien tente de lui rpondre
Et pourquoi donc
" faites-vous des vers ? Qui vous y oblige (3) ?'" On
tait cruel en ce temps-l pour les gens qui " se tuent
" rimer ".
" Ni prendrepour gnie.... " hes mois g7iie et esprit
reviennent trop souvent dans les vingt premiers vers
de Boileau

puis un an et plus, lorsqu'elle crivait sa


*'

envoy des vers

delot m'a

qu'il

faits

fille:

la

1.

2.
3.

Prface de la FraHdade,d. de 1592, (p. 10.)


Mm. pour la vie de Malh. par Racan, d. Latour,
Lettre du 4 dc. /d/j.
Cf. Lettre du i" mars 16 j 2.

t.

I,

p. 266.

L'ART POETIQUE.

144

Dans son

gnie troit...

Prendre pour ghiie.


Mconnat son gnie...
.

La

carrire

du

bel

Consultez votre

La nature

^j*/;-//...

esprit.

en

fertile

Mais souvent un

esprits...

esprit...

Faut-il glisser sur ce passage, avec l'indulgence

que

Pascal rclame pour les rptitions de mots, qu'on ne


saurait changer, sans " gter le discours "

.-^J'en

doute.

Ces mots gnie, esprit, dont Boileau garnit ses


premires lignes, ne sont point synonymes. Au moment
o Boileau rimait ses prceptes, le P. Rapin numrait en prose les qualits d'une me appele la voca" Il faut un ^//^/' extraordinaire, un ^j-tion potique
""
prit juste, fertile, pntrant, solide, universel, une
:

*'

une imagination nette

2W^//zV^;2r? droite et pure,

" agrable

(').

et

"

Boileau ne s'occupe point de l'imagination. Serait-ce


que Boileau ait voulu faonner son aune toute la gent
qui hante

le

Parnasse

Le mme

P. Rapin avait crit, deux ans auparavant,


au comte de Bussy " Je prtends qu'il y a peu de
" potes, quoiqu'il y ait bien des gens qui se mlent
" de faire des vers que la plupart de ceux qui font un
" sonnet, un madrigal, une ode, n'ont qu'un peu d'ima" gination, mais peu de gnie (^). "
" amour de rimer ".
Ils prennent " pour gnie "
C'est bien la pense de Boileau, avec mention de la
:

1'

facult

uvre

qui doit illuminer, colorer, vivifier toute


potique. Car ce " gnie " spcial et ncessaire

aux potes
1.

2.

n'est point

la

froide raison

mme

en

Rflexions sur la Potique cPAristote, etc. 2 d. 1675, p. 2.


Lettres de Bussy -Rabutin.,
P., p. 592. Lettre du 13 aot 1672.

HT

CHANT

145

I.

tant les pieds d'un hexamtre, le pote n'est point

un

mme

ce

calculateur. Il sent,
" je ne sais quoi "

il

voit,

que

il

chante. Parfois

nomme

enthousiasme a
pour le vulgaire quelques apparences de folie. \'^oil
d'o vient que Saint-Evremond crivait au marchal
de Crquy " La posie demande un gnie particu" lier, qui ne s'accommode pas trop avec le bon sens.
" Tantt, c'est le langage des dieux, tantt c'est le lan-gage des fous, rarement celui d'un honnte homme...
" Il faut tre sot,disent les Espagnols, pour ne pas faire
"
" deux vers
il faut tre fou pour en faire quatre (').
Enviable folie.
l'on

'"

" Craignez d'un vain plaisir les trompeuses amorces,


consultez longtenaps votre esprit et vos forces.

"Et

d'Horace

C'est la leon
.

Versate diu quid ferre rcusent,

Quid

valeant hunieri

(^).

Boileau avait dj crit un vers semblable au premier

de ce distique

" Quittez ces vains plaisirs dont l'appt vous abuse

"
(3).

d amorces. Le mot amorces ne seraitpour remplacer la consonnance trop


trop insuffisante de ces vers de Vauquelin

Appts, au lieu
il

point venu

facile et

ici,

"

"

De prendre un argument

vous qui composez, que prudents, on s'efforce


qui soit de votre force

La Fontaine, avant
avis,

Boileau, avait enchss le

dans des vers que tout

1,

uv.

2.

V. 39.

3.

l'art potique.

le

monde

sait et dit

"

Ne

"

Nous ne ferions rien avec grce.

forons point notre talent

Mles. d. de 1699,

(*) ?

Sat. IX, v. 247.

t.

"

mme
;

"

III, p. 12.

4.

L.

I.

10

L'ART POETTQUE.

146

L'ne de La Fontaine eut le tort de ne point consulter les forces de son pauvre esprit. Mais c'tait un
ne {').
ou mme il est certain, que Regnard se
Il semble,
souvenait du conseil et des rimes de Boileau, quand il
crivait Quinault
:

" Je repousse bien loin de flatteuses amorces^


" Et sais mieux mesurer mes desseins mes forces.
" Que d'autres, plus hardis, dans ces nobles travaux,
" S'efforcent d'imiter
"
"

Mais moi

Racine

et

Despraux

(^)...

Gacon, autre imitateur de Boileau, crit dans


style

le

mme

" Je trouve que, sduit par de vaines amorces.


" J'entreprenais une uvre au-dessus de xats, forces

''

(^).

" La nature fertile en esprits excellents,


" Sait entre les auteurs partager les talents.

Vauquelin avait exprim cette vrit triviale, en la


dlayant un peu, selon son habitude. " La nature ",
dit Vauquelin, est la source de l'imitation qui est ellemme la source de la posie.
" .... Il s'en suivit qu'en beaucoup de faons
" Elle fut divise en l'esprit des garons,
" Selon que de leurs murs la coutume diverse

"

faire les poussait

des vers

la traverse (*).

"

Boileau est plus concis il dit mieux, mais il ne dit


pas davantage. Avant lui, Segrais avait expos la
mme ide, trs vidente du reste " La posie
;

"

demande un
I.

3.

Fab. Liv.

Sat.

VIL

esprit particulier

IV,
L.

4.

f.

I.

V.

2.

uv.

comme

d. de 1805,

la

t.

musique

et

III, p. 317.

CHANT

147

I.

" la peinture... ('). Mais entre les potes mmes, il


" s'en trouve qui ont un genre de posie, qui n'ont
" nulle ouverture d'esprit pour les autres (-').

quelques annes de

sait ce

Du

thme

P. du Cerceau rajeunisque Boileau veut tablir.


nature par Apollon :

l, le

et redisait ce

Cerceau remplace

la

" Sans consulter en cela nos souhaits,

"
"

"
"

Ce dieu dispense, son gr, ses bienfaits,


Donne chacun, en le faisant pote,

A
A

l'un la lyre, l'autre la trompette;


celui-ci

" lve

le brodequin,
au cothurne divin;

chausse

l'autre

" Accorde tel la force et l'nergie,


" Rduit tel autre la tendre lgie,
" Dans la satire il rend l'un sans gal,
" Et borne l'autre au simple madrigal

La Fontaine, en son Eptre

"
(3).

l'vque d'Avranches,

France si bien partage " de


talents ". Il s'en flicite dans deux vers qui rappellent
le distique de Boileau, un peu par le fond, et beaucoup
par la rime. Seulement La Fontaine remplace la nature
par Dieu lui-mme
se rjouissait de voir la

" Dieu n'aimerait-il plus former des talents ?


" Les Grecs et les Romains sont-ils seuls excellents

"
?

Mmes ides et mmes rimes sous


Corneille, dans le
"

Il n'est

"

Que

la plume du grand
Remerciement au Roi. (1663.)

dans tous

les arts secret

plus excellent

d'y voir sa porte et choisir son talent

Pour moi qui de louer n'eus jamais la mthode


" J'ignore encor le tour du sonnet et de l'ode!

"

1. La Bruyre devait confirmer vingt ans plus tard, cet axiome, en se


servant de trois noms illustres " Mignard est Mignard, Lulli est Lulli,
" Corneille est Corneille. " Au gnie reu de la nature ces hommes minents ajoutent l'originalit. C'est ce qui les fait grands.
2. Trad. de Pjicide, 166^, Prface, p. i
:

3.

A^fluv.

cil.

de pices,

&\.c.,

17 15,

t.

II, p. 219.

L'ART POTIQUE.

148
"

Mon

"

Il

gnie au thtre a voulu m'attacher;


en a fait mon fort, il sait m'y retrancher
" Partout ailleurs je rampe, et ne suis plus moi-mme
:

Mais,

La

l,

" Corneille est Corneille

Bruyre,

",

"
(').

comme

le

dit

et la postrit,

Boileau ne se demande pas, comme


Horace, si le pote est plus redevable la nature, ou
au travail et aux rgles. Mais il a videmment sur cette
question les principes de son prdcesseur et matre.
"

Au

La

"

nature...

Art potpie,

Boileau rclame pour le


^ohx.^ r influence secrte MZ\\, x les talents o^^ dla fin du premier chant, il exigera
partit la nature.
critique, tout ce qui parfait la
la
le
soin,
le travail,

dbut de son

nature: " Vingt fois sur le mtier, " etc


Implicitement Boileau reconnat la ncessit des
deux lments mais il met en premire ligne le prela nature. Il a raison.
mier, et le plus ncessaire
Racan avait aussi raison d'crire, fond sur son exp;

rience intime et personnelle

"

Les collges

et les

" prceptes qu'ils enseignent, peuvent produire des


" versificateurs et des grammairiens; mais non pas des

''potes et des orateurs.


" la nature (^).

Ce

sont de purs ouvrages de

" L'un peut tracer en vers une amoureuse flamme


" L'autre d'un trait plaisant aiguiser l'pigramme.

Faut-il voir dans ces expressions et ces rimes une


ressemblance fortuite avec celles de Vauquelin
:

" Et du Bellay, quittant cette amoureuse flamme,


" Premier, fit le sonnet sentir son pigramme? (^) "

2.

uv.
uv.

3.

L.

1.

I.

de Corn.
Grands crivains de Fratice,
d. Latour, t. I, p. 321.

t.

X,

p. 177.

CHANT

149

I.

Vauquelin avait mis toutes ces penses dans la


langue de son poque. En traitant du partage des talents
potiques, il avait, comme fait Despraux, indiqu
l'pigramme et l'ode
:

" Les autres


comme harangres,
" Touchaient l'honneur de tous, usant de mots piquants
" Au contraire de ceux qui, les dieux invoquants,
" Faisaient leur honneur des hymnes vnrables (^). "
,

Boileau se ft bien gard de comparer les traits


plaisants que l'pigramme aiguise, au franc langage
des harangres. Autres temps, autres faons (').

de Boileau sur la varit des talents


rapproche de plusieurs passages,
peut
tre
potiques
soit de devanciers, soit de contemporains.
1 Qu'on la compare avec ces autres vers de Vau-

Toute

quelin

la tirade

" Des potes ainsi l'un fait une pigramme,


" L'autre une ode, un sonnet en l'honneur d'une Dame ;
" L'un une comdie et l'autre d'un ton haut,
" Tragique, fait armer le royal chafaud.
" L'un fait une satire, et l'autre une Idyllie
" Quijusqu'aux petits chants des pasteurs s'humilie, etc.. (s)"
;

Avec ces

rflexions de

" Celui-ci,

Mnage
du monde
:

et de la cour,
avec le bel air
" aura je ne sais quoi de fin, de subtil, de travaill, de
" tourn, d'uni, de coup entre le caractre de l'ode et
" celui
1.

2.

de l'pigramme.

Ibid.

Boileau affectionne l'image qui

rpte, vers le milieu

" N'allez

du Chant

II

lui sert

dfinir l'pigramme.

Il

la

pas... aiguiser...

une pigramme

folle.

Lui aussi, du reste, sut aiguiser cette arme. Il le fit bien voir aux Chapelain, aux Cotin, aux Boyer, et maints autres, qui couraient, ses
cts " la carrire pineuse ".
3. L.

I.

L'ART POETIQUE.

150
"

Cet autre inspirera ses ouvrages je ne sais quel


d'amour et quelle passion dlicate qui ne sera

" esprit
"

point ailleurs.

Un

"

"

dans

troisime, quoique en riant, aura


les crits plus

l'art de semer
de belle morale que tous les

" autres.

" Et qui pourrait dire tous les divers caractres qui


" sont dj, ou qui peuvent tre l'avenir en cette
" sorte de choses (') ? "

" Malherbe d'un hros peut vanter les exploits,


" Racan chanter Philis, les bergers, et les bois.
" Waller a hero's mighty acts (may) extol,
" Spenser sing Rosalind in pastoral. "

(Dryden.)
C'tait la

de

l'ode

mode, au xvii^ sicle, d'associer l'auteur


Louis XIII et l'auteur des Bergeries, le

matre au disciple. Malherbe ne se prsente presque


jamais alors chez les critiques et autres lettrs sans
avoir Racan pour acolyte.

Dj Despraux avait

dit

" Tous les jours, la Cour, un sot de qualit


" Peut juger de travers avec impunit,
" A Malherbe, Racan, prfrer Thophile {^). "
le "

prudent " et silencieux Conrart, avait,


depuis longtemps, crit Boisrobert
Conrart,

Te voit-on pas, en rang d'oignon,


" Aller de pair compagnon
" Avec Monfuron et Lingendes,
"

" Et les

"

1.

2.

3.

Disc,

sur

les

Du

Muses nobles

^;(2iX\.

Malherbe

iiv. de Sarrasin,

et

et

grandes
de Racan

p. 53.

Sat. IX.

V. Goujat, Bibl. Franc.^

t.

XVII,

p. 92.

? (3)

"

CHANT

151

I.

Furetire avait crit en 1658 que " Malherbe et


Racan taient, l'un amiral et l'autre vice-amiral " du
royaume de posie, naviguant de concert aux
Ctes
"

'

".

Lyriques (')
La Bruyre s'tonne de voir que " Belleau, Jodelle

*'

" et du Bartas aient t sitt suivis d'un Racan et


" d'un Malherbe (-)." Pourquoi La Bruyre nomme-t-il

Racan

le premier?
Fnelon, dans son Discours de rception l'Acadmie, appelait Racan " l'illustre Racan, hritier de
" l'harmonie de Malherbe ".
Perrault triomphe pour ses modernes, quand il
s'crie dans son Eptre au Roi :
"

Aux Homres

*'

On

vit se

divins, aux Virgiles superbes


mesurer nos Racans, nos Malherbes

Le bon La Fontaine
d'abord

fait

"
(5)

chorus, dans ses

Fables,

" Malherbe et Racan


" Ces deux rivaux d'Horace, hritiers de sa lyre,
" Disciples d'Apollon, nos matres, pour mieux dire

Huet

Puis dans son Epitre ]\L

"
{*).

"

Malherbe avec Racan, parmi les churs des anges,


L haut de l'ternel clbrant les louanges,
" Ont emport leur lyre et
j'espre qu'un jour
" J'entendrai leur concert au cleste
"
sjour (5).
"

Dans

Guerre potique de 1688, Malherbe se


retrouve encore non loin de son insparable Racan;
l'un

la

comme

chef des lyriques, l'autre des bucoliques

car " le marquis de

"tous

I.
t.

Noiv.

I, fin.

potes

ail., p. 55.

4,

fut lu le

d'glogues,
champtres (^) ".

les

" posies

Racan

2.

Caract. ch.

Fables, L. III,

i.

5.

d'Idylles

et

autres

3. V, Parallle, etc. 2^ dit.


Callires, G. P. etc. 1688, p. 59.

l.

De

commandant de

L'ART POTIQUE.

152

Nous

prochainement de Malherbe.
jugements des contemporains de Boileau
sur Racan. Comme on vient de le voir, il tait tenu
en trs haute estime, marchant de pair compagnon

coutons

avec

le

parlerons

les

rformateur

bole jusqu' crire

(').

Boileau poussait

" Racan pourrait chanter dfaut d'un

Dans une

mme l'hyper-

lettre

Racan

Homre

"
(-).

Maucroix, Boileau se confirme et

que Malherbe
"
songe trop le copier {^\
Plusieurs estimaient, comme Despraux, que Racan
tait pote, plus pote que Malherbe. Le P. Rapin le
" Celui qui a du gnie parat pote
jugeait ainsi
" jusque dans les plus petites choses, par le tour qu'il
" leur donne et par l'air qu'il a de les dire. Tel fut
" Racanf^2iXm\ nous, il n'y a pas longtemps. Ce rayon
" tait tomb dans son esprit il ne savait rien
mais
" il tait pote. Il eut bien des concurrents et peu de
" semblables (^). "
Le P. Bouhours pense comme son confrre
" Racan a t parmi nous un de ces esprits faciles et
se corrige
"

mais

il

"

avait plus de gnie

est plus nglig et

1. Balzac admirait les vers de Racan. Il crivait au jeune marquispote, vers le temps o les Bergeries venaient de paratre, qu'il dsirait
visiter sa " belle maison " et, lui disait l'illustre prosateur, " voir les
" endroits o les Muses se sont apparues vous et vous ont dict les

" vers que nous admirons (20 nov. 1625.)


2.

Sat. IX,

V.

".

44.

3. Racan se reconnaissait le trs humble lve de Malherbe. Il dit de


" Racan qui tait r-lors
lui-mme, en racontant la vie de son matre
" page de la chambre sousM.de Bellegarde,et qui commenait rimailler
" de mchants vers, eut la connaissance, de M. de Malherbe, de qui il
" a appris ce qu'il a tmoign depuis savoir de la posie franaise. Cette
" connaissance et l'amiti qu'il contracta avec M. de Malherbe dura
" jusqu' sa mort, arrive en 1628, quatre ou cinq jours avant la prise de
" la Rochelle. " {uvres de Racan, etc. t. I, p. 256-7.)
:

4. Rjlex. etc., p.

7 et

8.

CHANT

153

I.

"

heureux en qui le gnie supple au savoir, et dont


" les ouvrages ne sentent ni la contrainte ni rtude(')."

La

contrainte n'allait point au nonchaloir du marquis

auteur des Bergeries et des jolies stances de la Retraite.


Quant l'tude, elle ne fut jamais son fait. Tout le

monde en convient
tout le

Racan

et

en cela de

est

l'avis

de

monde.

Chapelain, dans sa

des potes franais, apprcie,


de travail chez le
" Il n'a aucun fond, et ne sait que
bucolique Racan
" sa langue, qu'il parle bien en prose et en vers. Il
" excelle principalement en ces derniers, mais en
*'
pices courtes, et o il n'est pas ncessaire d'agir

svrement

liste

et l'absence

la facilit
:

"

de tte

..."

mme poque
de Chapelain, dit
De Racan : Le premier
" pote de France pour le satyrique (c'est--dire, le
" bucolique). Il a si peu de naturel pour le latin, qu'il
" n'a jamais pu apprendre son confiteor, et il dit qu'il
" est oblig de le lire lorsqu'il va confesse. "
En
effet, Racan crivait Chapelain: " Je suis encore bien
" souvent rduit prendre mes heures, pour dire mon
Costar, dans sa

que

dresse

liste,

celle

la

"

" confiteor confesse

Racan

'

'

'

'

'

en

franais

au chantre de

la

Encore que je me
serve quelquefois assez heureusement des figures de
Rhtorique, dont je ne sais pas le nom, c'est plus
par hasard que par science, puisque je n'ai jamais
su comprendre la diffrence qu'il y avait entre une
comparaison et une mtaphore, ni discerner le prcette confession littraire

Z*?/^^//.?
'

faisait

"
(').

trit

d'avec l'aoriste

1.

Manire de bien penser,

2.

uvres de R.

3.

Ibid.,

t.

I,

"

(')."

Dial.

Lettre de Nov. 1656.


Lettre du 25 Oct. 1654.
etc.

t.

I,

L'ART POETIQUE.

154

On

ne saurait tre plus modeste entre acadmiAussi Tallemant des Raux, le mdisant, avait
beau jeu pourtraire ainsi le bonhomme Racan.
" Jamais la force du gnie ne parut si clairement en
" un auteur qu'en celui-ci car, hors ses vers, il semble
qu'il n'ait pas le sens commun. Il a la mine d'un
" fermier
il bgaie
et n'a jamais su prononcer son
'*
nom car, par malheur, VR et le C sont les deux
**
lettres qu'il prononce le plus mal ('). Plusieurs fois
" il a t contraint d'crire son nom pour le faire
"
entendre. Bon homme du reste et sans finesse (-).
Racan tait bgue et, selon l'expression de Balzac,
Malherbe avait un " empchement de langue ". Seraitce cette ressemblance qui les fit amis ?
Si le marquis de Racan fut original en posie, ce fut
assurment dans sa manire d'crire les vers. Il les
couchait sur son papier, la suite, sans se mettre en
peine d'aller la ligne. Sans aucun doute M. Jourdain
les aurait pris pour de la prose.
Mnage citait un trait doublement glorieux pour
ce " bon homme sans finesse ". M. de Racan disait
" qu'il avait fait quatre vers, qu'il trouva ensuite en
" propres termes dans les tablettes de Matthieu Paris.
" M. de Racan n'aurait jamais dit une chose semblaciens.

*'

**

" ble,

si elle

n'et t vraie

(')

."

Voici une autre anecdote, trs honorable pour le


pote des Bergers et des bois; mais est-elle vraie,-*
Elle se trouve dans les souvenirs sur Boileau, recueillis par Cizeron-Rival.
Il fallait que l'auteur de l'Art
potique et une bien haute opinion de Racan, pour
1.

Un

mme,
" vlai

jour que Boisrobert contrefaisait Racan, devant Racan luimarquis " en riait jusqu'aux larmes, et disait 11 dit vlai, il dit
Historiettes^ d. de Monmerque' et P. Paris. T. II.

le
".

2.

Ibid.

3.

Mnag. Ed.de

1693, P- 55-

CHANT

155

I.

proposer un change dont Cizeron-Rival fait cette


Boileau, rcitant un jour trois vers de Racan
sur le hros chrtien " disait qu'il donnerait les trois
" meilleurs des siens, choisir, pour ceux-l (') ."
Quel dsintressement, et surtout quelle estime! Je ne
vois pas que Boileau ait jamais song troquer avec

mention

les

vers d'un autre grand

" de sa plume
" Ainsi
"

homme

les meilleurs

''

efifarits

".

tel

autrefois qu'on vit avec Faret


ses vers les murs d'un cabaret,

Charbonner de

"Thus intimes

^di%\.Dubarta.s (-)vainly writ.

(Dryden.)
"

Charbonner

" est

encore un mot de Vauquelin

" Mais l'un en simples traits tout seulement charbonne

Le mme Vauquelin
charbonnant
"

On

les

(3).

trouv des potes

avait aussi

murs d'un cabaret.

voit leurs vers crits partout

"

dit

Il le

aux cabarets

"
().

C'est une trs vieille habitude chez les infimes disciples d'Apollon. Martial avait constat le cas chez les

potes ivrognes de son temps

" Nigri fornicis ebrium poetam,


" Qui carbone rudi putrique creta
" Scribit carmina

"
{=).

son " compre


Faret ", disons de suite que, s'ils ont jamais charbonne
de leurs rimes la Pomme-dc-Pin, ou la Fosse -a7ix- Lions,
ils eurent un compagnon trs illustre dans ce trs vulgaire travail. S'imaginera-t-on jamais que Pierre Corneille ait eu de ces fantaisies, que la main du grand Corneille ait crayonn des vers cornliens sur la muraille

Avant d'en venir Saint-Amant

I. Rcrations littraires,
CXXIV,
translated by Sylvester.
4. L. III.

p. 87.

5.

L.

et

2.

L.

I.

XII, Ep. 62.

3.

Dubartas,

L'ART POTIQUE.

156

d'une taverne

Et pourtant on

cette fantaisie lui est venue.


crivait

un ami

sait,

tait

Il

de lui-mme, que
jeune alors, et il

"

Nous rimerons au

"

En

cabaret

faveur du blanc et clairet,

" O, quand nous aurons fait ripaille,


" Notre main contre la muraille,
"

Avec un morceau de charbon,


Paranymphera (') le jambon (-).

"

Corneille!...
"

De

mme main

la

La mort du grand Pompe

Dans un

et

"

qui crayonna

l'me de Cinna

"
!

de Posies choisies (ainsi dit par


1666, je trouve cette grave
rflexion d'un pote-buveur
recueil

antiphrase),

publi en

"

^t charbonnons

point la muraille

"

Ce

n'est

papier des fous,

"

Ou

le registre

"

Des gourmands

que

le

des
et

filous,

de

la canaille

"
!

Celui qu'on vit, selon Boileau, enrichir de ses rimes


bachiques les murs o s'allumait sa verve,ce fut SaintAmant. Il sera question de lui tout l'heure. C'est
lui que l'honnte acadmicien Faret, auteur de \ Honnte homme, o\t cette immortelle rputation d'ivrogne.
Faret, en publiant les uvres potiques de son ami,
s'est plaint
lui
*

"
"
"

a rendu.

Combien

du
Il

fort

mauvais service que Saint-Amant

commence son apologie en

ces termes:

( Saint-Amant) m'ait fait passer pour


vieux et grand buveur, dans ses vers, avec la mme
injustice qu'on a crit dans tous les cabarets le nom
de Chaudih'c, qu'on dit qui ne but jamais que de

qu'il

" l'eau, etc..


1.

2.

3.

"
(3)

Clbrera.

tv.

uv.

Grands criv. de Fr., t. X, p. 28 et 29.


de Si-Amant, Ed. Livet I. Voir la Prface de Faret.

CHANT
Balzac confirme
lui-mme
"

homme

" Il

le

157

I.

tmoignage que Faret

y a longtemps,

s'est

lui crivait

rendu

le gentil-

que je sais que la corruption qui


" vous environne ne vous gte pas, et que, parmi les
" mchants, vous avez conserv une bont qui serait
" du rgne de Louis le Douzime ('). " Boileau et
pu dire de Faret comme de Chapelain
pistolier,

" Balzac en

Pellisson

fait l'loge....

venge son tour

la

mmoire de son conhomme de bonne

" Il tait

frre l'acadmicien Faret


" mine, un peu gros et replet,
:

"

et

avait les

cheveux

"chtains et le visage haut en couleur. Il tait o"rand


" ami de Molire, auteur de Poiyxcne, et de M. de
" Saint-Amant, qui l'a clbr dans ses vers comme
" un illustre dbauch. Cependant il ne l'tait pas
" beaucoup prs autant qu'on le jugerait par l, bien
" qu'il ne hat pas la bonne chre et le divertissement;
" et il dit lui-mme en quelque endroit de ses
" uvres, que la commodit de son nom qui rimait
" cabaret, tait en partie cause de ce bruit, que M. de
" Saint-Amant lui avait donn. On voit par la lecture
" de ses crits qu'il avait l'esprit bien fait, beaucoup
de puret et de nettet dans le style, beaucoup de
" gnie pour la langue et pour l'loquence. Son princi" pal ouvrage est \ Honncte homme, qu'il fit environ l'an
" 1633, et qui a t traduit en espagnol (-).
Boileau n'a donc pas eu chercher ses rimes. Les
uvres deSaint-Amant et mme des contemporains les
rptent comme un foit-Jou connxi Saint- Amant dit
son ami, dans sa posie intitule La Vigne :
''

1.

2.

M. Faret, 12 dc. 1625.


Pellisson et d'Olivet, Hist. de PAcad.
Leitre

Ed. Livet,

t. I,

p. 192.

L'ART POTIQUE.

158

En

"

Chre rimt de

"

Mon

plus d'un

homme

cur,

cabaret^

mon

endroit

il

fait

l'auteur de X Honnte

menace, peu potique,

cette

"

aimable Faret.

mais trs bachi-

que:
" Parle, cher ami, je t'en prie,
" Si tu ne veux que je m'crie
" On fait savoir que Faret
" Ne rime plus cabaret ('). "
Il

termine une de ses chansons boire par cette

signature double

" Ainsi chantaient au cabaret


"

En

Le bon

gros Saint-Amant et

parlant de la

Saint-Amant
Faret

bonne

crit

son

"

le

ville

vieux pr' Faret

(^).

"

d'Evreux, qu'il maudit,


", son " cher

bon ivrogne

"
:

" On y voit plus de trente glises,


" Et pas un pauvre cabaret. "

Nous

avons, hlas

Enfin il
doit Faret

le

chang tout cela.


la mauvaise rputation que

console de

lui

"

Ne te plains point, mon cher Faret,


" Si je te rime cabaret ;
" Et ne m'en fais point un opprobre
;

"

Ne

"

Qu'encor qu'on me tienne assez sobre,


gourmand (3)? "
On me rime bien

"

vois-tu pas, esprit charmant,

Ce serait chose assez curieuse de compter en combien d'occasions ces deux rimes furent accoles ensemxvii*" sicle, avant que Boileau ne
de compagnie l'immortalit.

ble au

1.

Les cabarets,

2. Ibid., p.
3.

Ibid., p. 142.

181.

Les rimes fatales,

Y.d^\\..

Livet, T. II, p. 59,

les

envoyt

CHANT
Mnage, dans

MM.

naires

159

I.

sa Reqiicte prsente

de F Acadmie, dit

par

les

Diction-

" Et fut, non sans quelque rise,


" La remontrance autorise,
" Par Saint-Amant et par Faret,
" D'une chanson de cabaret. "

Vion d'Alibray, dans ses Vers

bachiques, se

promet

cette gloire:
" Je me rendrai
" On parlera de

du moins fameux au cabaret :


moi comme on fait de Faret{^).

"

Pour sa Comdie des Acadmistes, Saint- Evremond


abuse quelque peu de ces consonances. Il y fait crier
par Saint-Amant:
" Allons-nous en trouver

le compre Faret,
" Et rformer les mots dedans le cabaret (^). "
" Allons, mon cher Faret,

Et

"

Plus

Trouver proche

loin,

il

'

fait

quelque bon cabaret

d'ici,

chanter cette strophe

Pensez-vous que

le

"
(3).

bon Faret

" Pt tirer, au sicle o nous sommes,


" Les portraits des Honntes hommes,
" Ailleurs que dans le cabaret {^) ? "

Dans

mme

la

aux

pice, le chancelier s'adresse

acadmiciens Chapelain,

Godeau, Boisrobert,

etc., et

dit:

"

" Je ne vois point

Non plus que

ici ni

rpond Godeau,
Il convient dnoter que
I.

5.

V. Goujet,

Acte Y.

t.

XVI,

Tristan ni Faret,

Saint-Amant.

p. 191.

2.

le

Ils

sont au cabaret

"
('),

Cabaret, au xyii^ sicle,

Acte

I.

3.

Ibid.

4.

Acte IV.

L'ART POETIQUE.

160

n'tait point tout fait le bouge, ni le vulgaire dbit


de boissons, de notre temps. Saint-Amant et Faret
pouvaient mme s'y rencontrer en fort bonne socit,
" Si l'on voulait passer en revue les auteurs plus ou
" moins clbres du xvii^ sicle, on trouverait qu'il
" n'en est presque pas un qui n'ait largement pay
" son tribut aux Caba^^ets...
" A leur tte nous placerons Saint-Amant
c'est
" un honneur qui lui revient de droit. Il allait un peu
" partout et mme plus volontiers, j'imagine, dans les
" cabarets moins relevs, o il tait mieux l'aise, et
" il
y passait la nuit boire et fumer; car le tabac,
" dit-il, est le seul encens de Bacchus. A ct de lui,
" il faut nommer Faret. dont le nom semblait fait
" souhait pour rimer cabaret (').
Parmi les cabarets que frquentaient Saint- Amant
qui connat le Paris
et son compre, M. Fournel,
nomme La Pommede 1640, comme celui de 1888
"
"
prs
du
Pont
Notre-Dame,
dans
la
Cit,
situ
de-Pin,
cabaret dj clbre aux temps de Rabelais et de
;

Rgnier;puis,
Jean;

la

le ^/^///(^/z-i/f^^jplaceducimetire

Croix-de- Lorraine, " sise au

Saint-

mme endroit

".

temps de leur jeunesse,


Boileau, Racine, Molire, etc. Car Boileau lui-mme
alla au cabaret; il ne buvait pas que de l'eau du Permesse; peut-tre mme y charbonna-t-il les murs, de
C'est l que se runissaient, au

quelques vers. La Fosse-aiix- Lions, tenue par la fameuse ptissire Coiffier, recevait aussi des gens de
lettres. Saint-Amant chante ce cabaret dans une de
ses uvres. Colletet rima l'un de ses meilleurs sonnets la Croix-de-Fer, et Chapelle fait mention de la
Croix- Blanche. V!cu-d Argent, dans le quartier de
I.

V. Fournel, Littr. indp.

Les Cabarets,

p. 154.

CHANT

161

I.

l'Universit, tait " clbre par ses soupes au citron et


" au jaune d'uf (') ".

Ce pote buveur, fumeur, gouailleur, que Boileau


condamne une ternelle rputation d'ivrogne, mriterait bien,

comme

ne veux

Je

citer

son ami Faret, une rhabilitation.


que ces quatre ou cinq lignes,

extraites de X Histoire de r Acadmie : " On sait d'ail" leurs, que ses dernires annes furent toutes consa" cres la pnitence et la pit. Nous pouvons
"

juger de ses sentiments par ses stances sur \Imita-

" tion de

Jsus-Christ, qui sont les derniers et les meil" leurs vers qu'il ait publis (^).
Saint- Amant racheta sa jeunesse, comme devait le

La

Fontaine. Malgr cela, il est rest,


grce ses premiers vers, et grce Boileau, le
type du rimeur-ivrogne. Dans la Grierre potique
faire,

un

jour,

dclare sur

M. de
renomme

Parnasse, en 1688,

le

Callires

" Saintplaisante et rajeunit cette triste


" Amant, avec son pome de Mose sauv, sera employ
:

" la garde et la conduite


" chargs de bouteilles de vin
"

Bourgogne

(2).

qui

lui

de plusieurs chariots,
de Champagne et de

ont toujours tenu lieu des

" eaux

et
d'Hippocrne pour lui inspirer des vers;
Chapelain conduira, avec sa Pucelle, plusieurs cha" riots chargs de glace, que la froideur de son pome
" sera fort propre empcher de fondre, et qui servira
" aux besoins de l'arme, pour rafrachir les bouteilles
" de vin conduites par Saint-Amant (*).
"

1.

Ibid., p. 148-162.

Cabiu-ets succdrent les Cafs. Le caf " apport Paris vers


" 1650", dit M. Fournel, " ne commena s'y rpandre que vers 1666",
Brossette crit dans
au moment o Boileau entreprit sa Potique.
ses notes intimes (octobre 1702), qu'il a pris le caf ax te M. Despraux,
" sous un berceau, dans le jardin. " (V. Corresp. Ed. Laverdet, p. 521.)

Aux

Ces stances sont adresses Corneille.


un grand buveur. "

2.

d. Livet,

3.

"

4.

Hist. Potique de la guerre,

t.

I,

Saint-Amant

l'art potique.

p. 268.

tait

etc.,...

1688, p. 102.
II

L'ART POTIQUE.

162

" S'en va mal propos, d'une voix insolente,


" Chanter du peuple hbreu la fuite triomphante
'
Et poursuivant Mose au travers des dserts,

" Saint-Amant, auteur de


Boileau dit en note
".
" Mose sauv
Il est bon et ncessaire de savoir tout d'abord que
le Mose sativc n'est pas un pome pique et solennel.
:

C'est une Idylle hroque. Le passage de la mer Rouge


est qu'un pisode. C'est un songe (un peu long)

n'en

qui

fait

voir ce prodige la

mre de Mose, tandis que

berceau du futur librateur flotte sur le Nil.


Cette Idylle a obtenu deux censures dans VArt
potique. Elle les mrite mais, en dpit de dtails fatigants et purils, l'uvre est celle d'un pote. SaintAmant, malgr ses visites au cabaret, n'tait pas un
versificateur " la douzaine"; il avait du gnie et fut
le

un vrai romantique en plein wii^ sicle. Au fond,


Boileau estimait Saint-Amant. Parmi les victimes
le satirique offrit ses excuses rtrospecdans sa Prface de 1701, Saint- Amant occupe
" Je veux bien aussi avouer qu'il
la premire place
y
" a duofnie dans les crits de Saint- Amant.... " Ailleurs, il lui accorde de la verve

auxquelles
tives,

" Saint-Amant n'eut

du

ciel

que

sa veine en partage

"
(').

I. D'aprs la satire I de Boileau, Saint-Amant serait un gueux et un


mendiant. Ce n'est point l de l'histoire; bien que Saint-Amant ait
clbr ses amis Les Goiiifrcs :
"... Etre deux ans jeun comme les escargots " etc.,

racont la nuit terrible qu'il passa,


" Git dans un chien de grabat,
" Sur un infme lit de plume,
" Entre deu.x draps teints d'apostume,
" O la vermine le combat.
On lit dans V Histoire de V Acadmie, propos des vers de Boileau
sur la misre de Saint-Amant " Tout cela pourrait bien n'avoir pour
" fondement que l'imagination de M. Uespraux, qui, sans doute, a cru
" qu'en plaant ici un nom connu, cela rendrait sa narration plus vive
" et plus gaie.
(d. Livet, t. I, p. 268.)

bien

qu'il ait

'=

CHANT

163

I.

manqua au gnie de Saint-Amant, dans son

Il

Mose

de

et partout,

la

mesure

et

de

l'tude. Saint-

avait plus frquent le cabaret que le collge.


Tallemant des Raux, qui le traite avec ddain, trace
" Il a du
de lui ce petit portrait, fort peu embelli
rien
sait
et n'a
ne
Il
jugement
gnie, mais point de
jamais tudi (').
Ce gnie sans application et sans rgles qui sut un
peu moins de latin que Racan, a des clairs et des
rayons, mme dans le Mose. Je ne connais pas, parmi
les chefs-d'uvre potiques du grand sicle, une cration plus neuve et plus gracieuse que son Ange des

Amant

Pleurs,
"... L'ange qui s'emploie recueillir nos pleurs,
" Quand un juste sujet rend leur cours lgitime (^). "

Malheureusement auprs des anges et des dmons,


on y voit apparatre Mars, Bellone.Crs, Eole, Bore,
tout l'Olympe virgilien puis des abstractions divinises, comme l'Antipathie et le Calme. On y voit l'Aurore " rire des pleurs ", un lutin " tresser le crin d'un
cheval ", un gant,
;

"

"Au

ne

et je

Dont

la

dextre homicide,
un cdre entier

lieu d'un javelot brandit

sais

"

combien d'autres merveilles hors de

saison.
" Court avec

Pharaon

se

noyer dans

les

mers.

Carel de Sainte-Garde,, l'historien pique du Childeque Boileau fait

bj-and, s'indigne contre cette culbute

Saint- Amant au fond de

faire

la

mer Rouge

" Il

ne

" se trouvera personne dans les sicles venir, non plus


" que dans le ntre, qui fasse monter plus haut la lanI.

T.

m.

2.

\Y p.,

p. 89,

Ed. de 1659.

L'ART POETIQUE.

164

" gue franaise, que ce noble auteur (l'auteur


" sauv) a fait en quelques endroits ( ).

du

i/ip/i-^

*'

C'est

donc une

dont

illusion

le

satirique se flatte,

" qui lui fait voir, par une pointe digne de son bel es" prit, le Sieir de Saint- Amant noy dans les mers avec
"

"

Pharaon.
" Oui n'admirera pas une

Longin

etc., etc

si
"

belle

pense

es-tu,

(')

Carel se bat les flancs sur ce vers de Despraux. Il


se tue prouver, entre autres choses remarquables,

que

le

"

verbe

se

noyer

"

renferme un double sens.

Carel se noie dans cette minutie.

Despraux

a-t-il

trouv de lui-mme cette expres? C'est de toute


vraisemblance,

sion double entente

mtaphore tant si naturelle. Mais l'image, qui


choque l'auteur du Childebrand, pourrait tre un souvenir. Elle rappelle un bon mot de Furetire, qui intitulait l'uvre de Saint-Amant
Mose noy. On lit
dans les mdisajites historiettes de Tallemant des
Raux Saint-Amant avait compos son Alose, pour
obtenir " une abbaye, ou mme un vch, lui qui n'en" tendait pas son brviaire; et ce fut pour punir l'ingra" titude du sicle, qu'il ne le fit point imprimer. Depuis,
" il l'a donn mais rien au monde n'a si mal russi.
" Au lieu de Mose sauv, Furetire l'appelait Mose
la

''noy

(').''

#
"Quelque sujet qu'on

Dans

traite,

ou plaisant, ou sublime,

Beaux- Esprits, au chapitre


xiii"^s intitul
Autres Miracles, que l'on remarque
dans les rimes "du Satirique", Carel de Sainte-Garde
sa Dfense des
''

1.

La

dfense des

Beaux- Esprits de ce temps contre un

de Lrac Carely, 1675.


2.

T. III.

Satirique,... par

CHANT

165

I.

juge ce vers bien fautif puis il se livre des consid" Plaisant n'est point oppos
rations philosophiques
" sublime ; il est oppos srieux. Il y a bien des
" choses srieuses qui ne sont pas sublimes. Dans une
" autre signification, il est oppos triste ; et la tris" tesse abaisse ordinairement le cur, au lieu de l';

" lever

Ce

"
(').

y a ici de singulier, c'est que ce "caoK. plaisant


dont Boileau a qualifi l'audace pique de

qu'il

est celui

Carel

"

\e plaisa?tt projet

d'un pote ignorant..

(^)

"

Nous verrons plus tard combien de sens


applique cet adjectif.

"

Que toujours

le

bon sens s'accorde avec

la

Boileau

rime

Naturellement les censeurs de Boileau devaient retourner ce prcepte contre son auteur, selon leur mthode favorite. Aussi Desmarets fait-il dire Boileau
par

Ombre de Molire

"

Dans les vers enfants de ta sche cervelle


La Rime et le bon Sens souvent sont en querelle

"

Nous entendrons

"
(3).

tout l'heure les variations de Ca-

mme

fonds de plaisanterie.
Bellocq (nomm d'abord par
Boileau dans l'ptre x^ plus tard remplac par Perrin), constate les dsaccords frquents du Bon Sens et
sur ce

rel

Le

de

la

pote, ou rimeur,

Rime. C'est un thme rebattu. Du reste


de Bellocq ne sont srieuses

raisons, ni les rimes


1.

2.
3.

Ladf, des Beaux-Esprits^ p. 54.


Ch. III.
Despraiix et P Ombre de Molire.

Df. du Pome

hcr.., p.

ni les
:

135.

L'ART POTIQUE.

166

"

La Raison

" Enchane,
" Et trane
"

En

prison,

" Est le crime


" De la Rime ('). "

Pauvre rime
Ces chicanes de
!

la Raison et de la Rime avaient


depuis long-temps Furetire plusieurs pages
d'allgories. J'en choisis un fragment. Il y avait, raconte

fourni

Furetire, une " grande guerre " civile au

Dame

Posie

" tats,

" Cette guerre tait

royaume de

arrive dans ses

Rimes

et la Raison. Les Rimes prsurintendance et la direction des


" affaires, et voulaient que la Raison leur obit
de
" telle sorte qu'un Pote ayant attrap deux Rimes,

entre les

" tendaient avoir la

" croyait avoir fait deux vers, laissant la libert la


" Raison de s'y venir rendre, si bon lui semblait. Au
" lieu

que

Lois fondamentales de l'Etat taient


premirement faire un fonds de Raison,
et puis y ajouter de la Rime, si on en pouvait trou" ver. D'o vient que dans le pays on avait bien tabli
" plusieurs Bureaux d'Adresse de Rimes, appels Dic" tionnaires (-) et qu'on n'en avait point fait pour trou" ver la Raison
" Ces Rimes s'taient venu loger chez les Hmis" tiches
et se voulaient camper dans telle place des
" vers que bon leur semblait. Ce qui en chassait la Ca" dence et l'Harmonie, suivantes de la Princesse, pour
*'
y introduire des Hiatus et Cacophonies, qui dfigu" raient entirement la face de l'Etat {^). "
les

" qu'il fallait


**

1.

iVouv.

2.

V. plus bas,

au

XVI

3.

C/i. etc.

T. II, p. 175.
nos recherches sur les Dictionnaires de

V. 36,

sicle.

Nouvelle Allgorique^ 1658

p.

49 et 50.

Rimes

CHANT
" L'un l'autre

vainement

Les critiques pleuv^ent

167

I.

ils

sur

semblent

se har

vainement,

l'adverbe

plac l. sans trop de ncessit, ou si l'on veut, de clart.


" Vainement est inutile, pour dire que le bon sens
" et la rime ne sont point incompatibles (').

" Parlant
" dit

"

"

du bon sens

de

et

la rime,

il

(Despraux)

Lun

Fautre vainement Us semblent

se hir.

" Pur galimatias, pour dire que quelquefois la rime


ne s'accorde pas avec le sens. Mais pourquoi vaine-

" ment, qui est inutile ? Peut-tre veut-il dire que


" quelques potes travaillent vainement pour accorder
" la rime avec le sens. Mais cela ne se dit pas (-).

Carel s'gaie aux dpens du pronom ils : Qu'est-ce


" qu'on appelle cheville parmi les petits coliers, si
" celle-l ne l'est ? Je voudrais bien savoir quoi sert

Que si cet admirable


run r antre l'accusatif, de

" cet ils?...


"

poser

" de la phrase soit


*

" faire

une transposition
"
" effrovable
(OLa rime

Boileau

nence que

est
la

est
ici

sorte

que

le

tour

har vainement
L'on ne peut pas

Ils semblent se

l'nn Vantre, le mal empirera

"

versificateur veut

(?).

plus hrisse,

ni

ni

plus

une esclave
fidle

et

ne doit qu'obir.

sa thorie de la prmi-

raison doit exercer sur les autres facults

littraires.

Le

P.

du Cerceau donne

la

mme

" Dans nos vers conduisons


'*

I.

Pradon,

leon un ami

la rime,

Et qu'elle ne nous mne point

iV''^"

Revi. etc. p. 86.

2.

"
(^).

Desmarets, Z?<^ ^ Pome hr.^


4. Rec. de pices de

3. La Df. des Beaux-Esprits, p. 53.


p. 77.
posie, etc., p. 47.

L'ART POETIQUE.

168

Tout

monde cependant parmi

les contemporains
au simple rle iesclave.
Elle est un lment essentiel de notre posie franaise c'est, dans nos vers, une musique indispensable
aux plus belles et aux plus raisonnables penses.
Aussi, malgr son caractre revche, l'levit-on
parfois jusqu'au rang de s^lr cadette. Voici, preuve,
une curieuse dissertation de Vigneul-Marville " Qu'il
" est rare de trouver ensemble la Rime et la Raison
" L'abb de Boisrobert comparait la Raison et la
" Rime deux surs ; toutes deux hritires, qui ne
" peuvent point s'accorder sur les partages.
La

ne

le

rduisait point la rime

" Raison, comme l'ane, disait-il, veut dominer et


" avoir le dessus, La Rime, jalouse de ses droits, ne

veut pas cder, et prtend que c'est elle rgler


" toutes choses. Elle s'obstine, et soutient qu'il n'est
" point dans notre langue de vers sans rimes, et que
''

" ceux qui se sont quelquefois hasards d'en faire ont


" t siffles et

renvoys l'cole. Fire de ses avanet de je ne sais quelle richesse dont elle
" se vante, elle gourmande tous propos la Raison,
" et souvent la contredit, si bien que, quand sa sur
" dit
Oui, " la quinteuse dit " non. Si l'une nomme
" Virgile parmi les bons potes,
l'autre
nomme
" tages,

" Quinault.
" Que faire, ajoutait cet abb, pour remettre les
" choses dans l'ordre ^ Rime riche, comme femme
" riche, ne plie pas volontiers
quitter son rang, ce
" serait tout perdre la rebelle n'en fera rien
;

"

"

Le

vers le

"

Ne

peut plaire

Raison

" plaisant

mieux rempli, la plus noble pense,


l'esprit quand l'oreille est blesse.

pauvre

tu as la

Raison
justice pour
!

s'criait-il

toi

de

toi

d'un

ton

seule nos

CHANT
" crits

empruntent leur

" tout, tu n'as

"

nombre

pas

Mais aprs
du plus grand

lustre et leur prix.

faveur et

la

169

I.

l'oreille

(').

Cette allgorie et cette diatribe ne sont que des


rminiscences ou des centons de Despraux,

Le

plus court

moyen de

rconcilier ces

deux surs,

vraiment " n pote ".


vu
un
autre
ai
indiqu
chez le mme VigneulJ'en
moyen peu pratique, mais digne d'tre
Marville
recommand. C'est de ne faire qu'un seul vers.
" L'abb de la Chambre avait cela de commun avec
" le fameux Castor, qu'aimant la posie,
n'tait
il
" point du tout pote, et n'avait jamais fait qu'un seul
" vers ce qui donna sujet feu M. Boileau de l'Aca" demie, qui il rcitait ce vers, de s'crier en
" l'admirant
" Ah
Monsieur, que la rime en est

nes pour tre amies,

c'est d'tre

" belle (=)! "

" Lorsqu' la bien chercher d'abord on s'vertue,


" L'esprit la trouver aisment s'habitue.

Les bonnes rimes viennent en bien rimant. Ronsard


en avait fait la remarque " Toutefois tu seras plus
" soigneux de la belle invention que de la rime
:

" laquelle vient assez aisment (Boileau dit


"

d'elle-mme, aprs quelque

" labeur
1.

aisment)

peu d'exercice

et

de

"
(3).

Mlanges,
Mlanges,

etc.

t.

III,

I. L'abbtf de la Chambre n'avait point sa dispode Scarron, qui trouvait mme des rimes introuvables tmoin cette rime en urc. Scarron se flicite et flicite la France
du mariage de Louis XIV il s'crie
" Qu'elle s'en sait bon gr, la Reine Anne d'Autriche
" Et qu'ils en trembleront, et le Maure et le Turc
" Mais ce diable de mot, loin d'tre rime riche,

2.

etc.

t.

sition les ressources


:

" (Car le franais n'a point de rime en n) etc.. "


Lettre M. de Vivonne, 12 juin, 1660. Dern. uvres, t. I.
3. V. La Franciade, etc., 1592, p. 41t.
Abrg d'Art Potique.

L'ART POETIQUE.

170

Carel de Sainte-Garde plaisante, tout son aise,


en face des deux alexandrins de Boileau, lesquels sont

un peu trop prosaques, et de plus, lonins : " Les


" deux beaux mots et bien potiques, svei^tue et
" s

habitue

''

! ...

Ces deux

" phrases,

vers, outre cela, sont

dont
"

"

A
A

l'air
la

est tout pareil

exprims par deux


:

bien chercher... s'vertue

la trouver... s'habitue....

" Oui ne s'tonnera point, au reste, du bonheur


" qui l'accompagrne mal composer
Ce personnage
" qui sue, qui grince des dents et qui se pme d'an" goisse, lorsqu'il est question de mettre des rimes en
!

" leur place, en trouve aisment et sans


" les lieux o il n'en faut point

y penser, pour

" Lorsqu' la bien chercher,


" L'esprit la trouver ('). "
"
Berriat Saint-Prix affirme qu' " aucun des ennemis

de Boileau ne

lui

reprocha ses vers lonins.

Berriat

Saint-Prix avait-il lu la Dfense des Beaux-Esprits?


Sans doute Carel ne prononce pas le mot technique,

exprime clairement

chose (-).
un ennemi de Boileau,
il
se permet de critiquer ces mmes consonances
"
les grands auteurs, Boileau en tte, se
avoue que
" et il rapproche
" ngligent quelquefois l-dessus
bateles'' & ''nos vieux
ces ngligences des rimes

mais

Le

il

la

P. IMourgues, sans tre

''

potes
1.

2.
3.

(')

".

La Df. des Beaux- Esprtts^, p. 55-6.


V. B. S. -P. Essai sur Boileau, 1 18, a.
Traite' de la Pos.fr. 2" P., ch. VI.

CHANT

171

I.

" Au joug de la raison sans peine elle flchit,


" Et loin de la gner, la sert et l'enrichit.
" J'ai dit

dans

mon Art

Potique, (c'est

Despraux

commente lui-mme)

en parlant de la rime
et
Cela est vrai
joug de la raison, etc
difficile
fait
trouextraordinaire
et
souvent une rime
ver un beau sens pour la remplir. J'en pourrais fournir
une infinit d'exemples mais il n'y a qu' ouvrir les
posies de nos bons crivains. Voici deux vers assez
singuliers; ils sont de Dalibray, qui n'tait pourtant
pas un fort grand pote. C'est la mtamorphose de
Montmaur (') en marmite

qui se

^Au

"
"
"
"
"

"

"

" Son collet de pourpoint s'tend et forme un cercle


" Son chapeau de docteur s'aplatit en couvercle.

"
"

" Nous n'avons dans notre langue que ces deux


mots qui riment ensemble et il ne semblait pas
qu'ils dussent se rencontrer. Cependant voyez quelle
;

" peinture

et quel sens ils produisent


ils font,
" s'enrichissent mutuellement (") ".

"

"

Mais lorsqu'on

la nglige, elle

Ils

devient rebelle,

On

n'entend pas cela! s'crie Desmarets et il


(Despraux) nglige tellement la rime, qu'il rime
" 7nonstrueux avec comme eux.
C'est rimer en co;

"

" lier

"

(3).

commet cette rime faible, six ou sept vers


et
Il en commet nombre d'autres pareilles

Boileau
plus bas.

pourtant son sicle admira la richesse de ses rimes


Mais on ne voit pas comment Desmarets a tant de
peine entendre un vers et une ide parfaitement
!

intelligibles.
1.

2.
3.

Parasite clbre, V. Sat. I, v. 80.


C. R. Rcrt. Liit., d. de 1765,
La df. du Pome hr.,-. 78

CLXXXvn,

p.

121.

L'ART POTIQUE.

172

Vauquelin, avant Despraux, conseillait de ne point


ngliger la rime. Il recommandait aux potes d'
" Etre soigneux d'une rime coulante

Bon Vauquelin,

si

(') ".

vous reveniez au monde, que

diriez-vous de nos Parnassiens

" Et pour la rattraper,

le

sens court aprs

elle.

Ecoutons les plaisanteries de Carel. Il s'gaie des


mauvais tours que la rime joue au sens dans les pomes de Despraux. Carel s'adresse Despraux en
personne " Ce n'est pas assez de trouver ou d'appren" dre de belles rgles. Il les faut excuter (sic),ow ne
" s'en mler point. Vous aviez ou dire que la rime
" doit venir aisment et comme d'elle-mme
vous
" travaillez cela autant que vos petites forces vous
" le permettent. Mais quelque peine que vous preniez,
" vous n'y arrivez presque jamais. Cet effort vous met
" la torture. Vous vous plaignez, tout propos, de
" la rime. II semble que vous en soyez malade.
" Car vous avez beau ronger vos ongles vous avez
" beau vous frotter les temples (sic); vous n'en sauriez
" venir bout. Et c'est pourquoi, en mille vers de votre
" faon, si l'on trouve trois ou quatre riches rimes pla" ces bien propos, c'est une merveille. Toutes les
:

" autres sont plates, etc..

Evidemment

(-).

Dfenseur des Beaux-Esprits exagre la pauvret des rimes de Boileau et les difficults
de Boileau les rencontrer. Les plaintes du satirique
l'endroit de la " quinteuse " sont ou des lieux communs ou des occasions de satire. Il est regrettable
1.

L. II.

2.

La df. des

le

Beaux-Esprits,

p.

45.

CHANT

173

I.

toutefois que Despraux ait un peu trop autoris par


son exemple les rimes siffisantes (').
Mais les fautes et les rbellions de la rime deviennent plus graves chez Boileau, quand une consonance
fortuite cloue des noms propres la fin d'un vers,
comme un pilori. Boileau lui-mme s'en est aperu,'
s'en est parfois repenti, et s'est cru oblig de remplacer
des noms par d'autres noms d'infortuns.
Le Bolaeana fait, ce propos, un aveu prcieux " C'est la
" fatale ncessit de la rime, qui a attir l'abb Cotin
" tous les brocards rpandus contre lui dans les satires
" de M. Despraux. Ce pote rcitait Furetire la
" satire du Repas, et se trouvait arrt par un hmis-

" tiche qui lui

manquait

" Si l'on n'est plus au large assis dans


" Qu'aux sermons de Cassagne

"
" et

"

Vous voil bien embarrass,


que ne placez-vous
Il

ne

C'est

fallut

deux

pas

deux

le dire

festin

lui dit

Cotin

l l'abb

un

Furetire

"

fois (^).

fois regrettable.
.1;

Malgr les rcriminations de Pradon, de Carel et


de Desmarets, ces dix vers sur la rime comptent parmi
les meilleurs de X Art Potique. Boileau y parle d'exprience. La recherche d'une rime " esclave " et amie de
la raison a toujours t, dit-il, sa proccupation. Il
l'avoue en maint endroit, du premier jour ou il essaya
d'escalader le Double- Mont, jusqu'aux annes o il en
descendait pniblement les pentes
:

"

Quand mon esprit, pouss d'un courroux lgitime,


" Vint devant la Raison plaider contre la Rime... (3)"

I.

V. Prolg.

Xni,

2.

2.

Bol.

LXI.

3.

Ep. X-

L'ART POTIQUE.

174

Ce

qui

poursuit sous "

le

son jardin d'Auteuil,

c'est

la

csure

"

qu'il

comme

il

est satiri-

" Je ne puis, pour louer, rencontrer une rime

Tout jeune,

de

(').

pour traduire cette pense

que-n, Boileau crit

"

" La cadence, la rime,

Ailleurs,

et le chvrefeuil

l'if

se fait dire par les

"
(^).

Cotins

qu'il

a,

eux, dans ses hmistiches,

abattu le turban,
" Et coup, pour rimer, les cdres du Liban (3).

"

Dans le passage du Rhin, en face des forteresses


allemandes ou hollandaises, que Louis XIV prend,
" par centaines "
grce la rime
il
dit agra"
blement qu'un l'imeur resterait l
six semaines " et
"
"
il craint que
la rime
n'aille mal propos l'engager
dans Arnheim
Enfin, il a consacr une satire entire exhaler sa
bile rime contre les difficults de la rime

"

Dans ce rude mtier o mon

"

En

"

"
"
"

"
"
Il

vers,

Comme

pour
bout

de
que Boileau s'est trop souvent permis).
Horace maudissait le premier navigateur,
vite, jettent

(ce

Ep. XL
Vers lohins.

I.

5.

de papier qui,
" froides pithtes " au

se plaint des barbouilleurs

rimer plus

du

esprit se tue,

pour la trouver, je travaille et je sue,


Souvent, j'ai beau rver (+) du matin jusqu'au soir,
Quand je veux dire blanc, la quinteuse dit noir.
Quand je veux d'un galant (5) dpeindre la figure,
Ma plume pour rimer trouve l'abb de Pure;
Si je pense exprimer (^) un auteur sans dfaut,
La raison dit Virgile et la rime Quinault".
vain,

2.

6.

Sat.

VII.

Vers lonins.

3.

Ep.

I.

4.

Vers lonins.

CHANT

175

I.

dont l'art et l'audace lui valait un chagrin au dpart


de Virgile, Boileau maudit celui qui, le premier, pour
son malheur,
" Voulut avec la rime enchaner

Il finit,

"

la raison.

en s'adressant Molire

De

grce, enseigne-moi

Si nous avions eu

l'art

de trouver

un conseil

"

la

rime

lui offrir,

".

nous

l'au-

rions plutt adress Saint-Amant. C'est peut-tre le

pote qui a rim


sicle

plus richement de tous au xvii^

le

La Bruyre

(').

dclare que Racine est " riche

"

dans ses rimes


mais l'auteur d'y^///a/z^ approche-t
en cela, de la perfection du pote des Goitfres et de
;

il,

la

Solitude ?

Au jugement de Perrault le plus parfait rimetir du


XYii^ sicle fut Benserade. " La richesse et le choix
" des rimes deces Rondeaux ( Mtamorphoses cV Ovide),
" et de tous ses ouvrages, ont quelque chose d'ton" nant. Aussi est-il vrai que personne n'a jamais mieux

" rim

que

palme

lui

(^) ".

Sauf meilleur

avis, je

laisse la

rapprocha si souvent l'une de l'autre


les riches consonances de Fa^^et et cabaret.
Toujours est-il que Boileau n'est pas un modle
irrprochable pour le choix et pour la richesse de ses
consonances finales (^).
celui qui

1. J'avais crit ces lignes depuis deux ans, quand je trouvai ce mme
jugement formul par un Jsuite contemporain de Boileau. Le P. Mourest peut-tre le plus rgulier de nos potes,
gues dit que Saint-Amant
Rime.)
en fait de rimes. " [Trait de la Posie fr.
2. Les Jiommes ilhistres, etc. 1697, t. II, p. 80.
3. Voici une critique de Coras, cite et justifie, par le P. Mourgues.
Il s'agit d'une finale en aire rimant avec une autre en erre. " Cette
''

" licence, qui

serait assez

commode, ne me

parat point encore assez

L'ART POETIQUE.

176

Et pourtant Boileau avait des mthodes,

lui,

pour

rimer bien et dru. Brossette nous en avertit et nous

expose

la

ment

le

"

recette

"

M. Despraux

faisait ordinaire-

second vers avant le premier. C'est un des


" plus grands secrets de la posie, pour donner aux
*'
vers beaucoup de sens et de force. Il conseilla
**
M. Racine de suivre cette mthode, et il disait ce
" propos Je lui ai appris rimer difficilement. "
Il plat Brossette d'appeler ce procd " un des
plus grands secrets de la posie ". Brossette n'avait
point senti " l'influence secrte " aussi prend-il pour
une merveille un moyen trs connu de tous les
initis. Boileau semble avoir pens l dessus comme
Brossette; ou plutt c'est lui-mme qui enseigna ce
" rare secret " au jeune avocat. Cizeron-Rival reproduit la mme anecdote sur la recette de Boileau, et la
fait suivre d'une rflexion toute juste
"Boileau faisait
" passer pour un rare secret en posie la mthode de
" faire, dans l'occasion, le second vers, le premier.
" Cependant il est sr que c'est une adresse qui s'offre
" naturellement, et que nul faiseur de vers, pour peu
" qu'il ait de pratique, n'ignore. " Cizeron-Rival a
raison d'ajouter le restrictif " dans l'occasion ". Les
vers ne se font pas invariablement, selon la formule,
comme une opration d'algbre, ou une combinaison
:

chimique.
Brossette crit encore au sujet du passage qui nous

occupe

"

Quand

le

" tablie et Coras qui ne


" faute dans sa parodie
:

second vers

tait plus faible

pardonne rien Despraux,

lui

en a

que

fait

une

" Je me ris d'un rimeur qui, pour rimer terre,


" Dans ses garements ne trouve qu'une chaire (*).

Ces rimes pauvres se trouvent dans la satire IX, Tendroit o Cotin


fend des flots d'auditeurs.
*.

Trait de posie, elc,

p. 60.

CHANT

177

I.

" le premier. JM. Despraux l'appelait le Fi're-chapeau,


" faisant allusion l'usage des moines, qui
sont
"

accompagns d'un Frre quand ilssortent du couvent.

"

On

"
"

ne verra point, disait-il, de Frre-chapeau parmi


mes vers. Aussi faisait-il ordinairement (!) le second
"
vers avant le premier, comme je l'ai dit ailleurs.

Les dclamations

de Boileau

et invectives potiques

contre la rime pourraient se prendre pour des badineries. C'est un artisan qui s'amuse et qui rit des "secrets"

de son mtier. Mais son sicle, ce sicle de la Raison,


entendit beaucoup d'autres rquisitoires du mme
genre, sur un ton plus grave. Je commence par celui
de Alaucroix. M. de Maucroix crit Boileau luimme et le flicite, en ces termes, d'avoir toujours
accord a Raison et la Rime " Vous ne vous laissez
" pas gourmander, s'il faut ainsi dire, par la rime. C'est
" mon avis,
ecueil de notre versification et je suis
persuad que c'est par l que les Grecs et les Latins
" ont un si grand avantage sur nous (?!). Quand ils
" avaient fait un vers, ce vers demeurait
mais pour
" nous, ce n'est rien que de faire un vers il faut en
" faire deux, et que le second ne paraisse pas fait pour
" tenir compagnie au premier (').
Oui, c'est l en effet un embarras bien srieux,
quand on est pote comme l'abb de la Chambre, qui
fit
ce vers unique cit plus haut, ou comme Male:

'

branche qui en
1.

Lettre

deux

fit

du 2j mars,

Tout le monde
beau temps
2.

(^).

l^.

sait le distique

lamentable de Malebianche sur

le

"
' '

On

lui

fit

rpondit

le

Il fait

Pour

en ce beau jour le plus beau temps du monde,


"
cheval sur la terre et sur l'onde.

aller

observer qu'on ne va gure z\\.sd\sur Vonde.ytVi conviens,


philosophe mais passez-le moi en faveur de la rime.

l'art potique.

12

L'ART POETIQUE.

178

La rime, en pareil cas, est une sotte, et mrite les


animadversions de tous les prosateurs, surtout de
Fnelon.^ A vaut d'en venir aux diatribes de ce dernier,
nous
citons une page de Sorel sieur de Souvigny
entendrons ensuite Mgr de la Mothe-Fnelon, et enfin
le pote La Motte- Houdard. Juste au moment o
Despraux versifiait le commencement de sa Po-

tique, Sorel rsumait les plaidoyers contradictoires

sujet

de

la.

rime franaise.

Voici d'abord les plaintes des adversaires


" nglig cela (c'est--dire la quantit
'*

"

"

au

"

Ayant

des syllabes)

dans notre posie vulgaire parce que cela donnait trop


de peine (?), on a choisi la rime, pour le principal
invention barbare et grosornement de nos vers
introduite
quelque temps dans
a
t
laquelle
sire,
les vers latins, aprs la corruption de la langue. A
n'en point mentir, cet ornement est peu estimable
de soi car quel sujet y a-t-il de faire grand tat de
deux ou trois priodes ou lignes, pour ce qu'elles
finissent d'un mme ton, comme le son d'un instrument qui n'a qu'une corde ? Qu'est-ce que cela peut
;

"

"
"

"
"
"
"

" avoir de commun avec l'excellence du discours et du


" raisonnement ? Se doit-on imaginer que ce qui est
" un vice en prose puisse devenir une perfection dans

" la posie? Car, en effet, il n'y a rien qui offense plus


" les oreilles dans la prose, que de trouver un mme
" son la fin de ses priodes et de ses demi" priodes ?
" Il se trouve encore

une autre considration qui


donne sujet de moquerie et de mpris. C'est que les
" rimes assujettissent le pote dire souvent la mme
" chose; de sorte que, quand on entend rciter un vers,
" pour peu qu'on s'y connaisse, on devine souvent
"

CHANT

179

I.

et
ou au moins ses derniers mots
jamais vous n'entendrez prononcer des larmes, la
" fin d'un vers, que vous ne jugiez bien qu'on parlera
" aprs ^ armes ow 'alai^mes.
..." Cette contrainte gne tellement les bons esprits
" qu'il ne leur prendra jamais envie de mettre envers
" des choses d'importance, craignant que les mots les
" plus essentiels du sujet n'y puissent entrer. Par
"exemple, on ne voudrait pas mettre en vers un
*

l'autre vers,

"

ou une ngociation. La doctrine thologique


ou philosophique serait mal place dans la posie,
pour ce que de certains termes y sont ncessaires, lesquels ne se rencontreraient pas propos,
ou bien les vers seraient rudes et n'auraient aucune

" contrat
"
"
"

"

" grce.
" L'histoire

mme, dans

ce genre d'crire, ne rap-

en sa navet. De l viennent les


pote extravagant qui
fait d'un
." voulait mettre les Conciles en vers alexandrins {'),
"
'Vet l'histoire Romaine en madrigaux {^).
De bonne foi, est-ce la faute de la pauvre rime ?
" porterait
*'

railleries

rien

qu'on

Non assurment. xA.ussi, quelques pages plus bas,


trouve-t-on la rponse fort pertinente ces objections
qui ne
"

le

sont gure.

La Rime

est

un embellissement que quelques-uns

" mprisent. Mais s'ils disent que la rime est une


" invention barbare, on leur rpond que nos oreilles

" s'y sont tellement accoutumes, qu'on ne s'en saurait


" plus passer. Nous savons le peu de grce qu'ont les
" vers franais mesurs sans rime, tels qu'en ont fait

Rapin, de qui on en voit de

" autrefois Jodelle et


1.

V.

2.

De

les

notes du Ch. IV.

Magnon,

v. 36.

la connaissance des bons livres. Trait III, 1671, p. 187-189.

L'ART POETIQUE.

180

" saphiques, d'hexamtres et de pentamtres.... (') "


" Quant la contrainte qiton croit qui en procde,

" on peut dire


*'

*'

**

**

que pour ceux qtnne savent


pas bien faire des vers, lesquels la rime oblige
s'garer de leur sujet, et n'en prendre ^?/un fort
vulgaire ^/^'elle leur prsente. Ceux qui sont heu-

reux potes,

comme

^//'elle n'est

arrangent

les

mots dans

les

vers,

y taient ns. La nature y surpasse


Quelquefois mme, tant s'en faut que la
" recherche des rimes les fasse extravaguer, qu'elle
" leur fournit des penses, qu'ils n'auraient pas eues

**

"

s'ils

l'artifice.

elle si facilement. Il est vrai que ceci est pour


bons matres qui tirent profit de tout.
Enfin le sieur de Souvigny conclut, en dclarant
l'avantage de la rime
ce qui est parfaitement exact
franaise sur les rimes italienne et espagnole (^). C'est
que nos rimes fminines, ou en e muet, ajoutent nos
vers une varit et une mlodie, que ne peuvent avoir
" cause
les syllabes fermes des langues trangres
" d'une certaine terminaison molle et prononce
" demi, qui se trouvent en quelques mots franais,
" ce que les Italiens et les Espagnols n'ont point dans
*'

sans

" les

1. Citons une strophe saphique, franaise. Elle est de Nicolas Rapin


" lieutenant de robe courte Paris "
:

"

Vous qui les ruisseaux d'Hlcn frquentez.


" Vous qui les jardins solitaires hntz,
" Et le fond ds bols, crex de choisir
*'

L'ombre

et le loisir.

( Tombeau de Ronsard).
2.

11

faut se rappeler que l'italien et l'espagnol taient, avec le fran-

langues modernes estimes et cultives des beaux esprits.


des patois, des jargons, depuis l'anglais et
l'allemand, jusqu'au bas-breton.
A la fin de la Guerre Potique des
anciens et des modernes, i688, Apollon, c'est--dire Callires, permet
" aux Allemands, Flamands, Anglais, Danois, Sudois, Polonais, Mos" covites et Hongrois, d'crire en vers latins, pour tre entendus des
ais, les seules

Toutes

les autres taient

" trois natiotis polies. " (P. 288.)

CHANT

181

I.

" leur langue, toutes leurs terminaisons tant fermes


" et entires. Par ce moyen, leur posie est prive
" d'une grande douceur et d'une agrable varit dont

" la ntre jouit

(').

La mme anne que

"

Sorel, le

P. Bouhours relevait ce mrite de notre versification


" Les rimes fminines... donnent une grce singu-

" Hre notre posie

Malgr ces

{^).

Fnelon

qualits de la rime franaise,

qui s'en servit pour quelques couplets de cantiques,


et en plus d'une occasion. Il
crivait la Mothe " La rime gne plus qu'elle n'orne
" les vers. (!) Elle les charge d'pithtes
elle rend
" souvent la diction force et pleine d'une vaine parure.

l'attaqua violemment,
:

En allongeant les discours, elle les affaiblit. Souvent


on a recours un vers inutile pour en amener un
" bon (3). "
Fnelon composait alors sa Lettre (janvier 1714),
et portait ses plaintes par devant l'acadmie. Il rpte,
en les " allongeant ", les arguments qu'on vient de lire:
"
Notre versification perd plus, si je ne me trompe,
" qu'elle ne gagne par les rimes
elle perd beaucoup
" de varit, de facilit et d'harmonie. Souvent la
" rime, qu'un pote va chercher bien loin, le rduit
"

"

" allonger et faire languir son discours


" deux ou trois vers postiches pour en
"

dont
"

il

2.

De

il

lui faut

amener un

a besoin...

La rime ne nous donne que

" finales, qui est


r.

l'uniformit des

souvent ennuyeuse...

laconft. des bons Liv. Tr. III, p. 195-7.

Entret. d'Ar. et

dEug.

l/t, II' Entr.

Le mme auteur passe

ensuite une autre considration, qui, dit-il,


doit " tonner beaucoup de gens de collge et d'autres
qu'il est, sans
3.

" comparaison,
plus ais de faire des vers grecs et des vers
" latins, que des franais, pour les faire dans quelque degr d'excellence."
(P. 198.) Je n'ai point

le loisir d'taler ici les

crois pouvoir souscrire des

raisons de Sorel

deux mains sa thse.

mais je

L'ART POETIQUE.

182
"

En

relchant un peu sur la rime on rendrait la

" raison plus parfaite...


*'

"

(')

L'exemple des Grecs

encourager

" cation tait,

et des Latins peut nous


prendre cette libert
leur versifisans comparaison, moins gnante que
:

La rime est plus difficile,


" toutes les rgles ensemble... (^)."
" la ntre.

elle seule,

que

y a une rponse aussi catgorique que


simple. Elle est dans les uvres de nos grands potes;
Fnelon le reconnat, pour celles de La Fontaine. A tous
les inconvnients signals il y a un remde infaillible
il
consiste dans l'application courageuse des rgles
formules par Despraux. En la " bien cherchant ",
on trouve la rime et c'est souvent dans ces recherches
qu'on dcouvre, sur le chemin, les ides riches, larges
et neuves. Mais il faut qu'on " s'vertue".
La Mothe rpondait Fnelon " Le malheur est
" qu'il n'y a point de remde ". Il se corrige, en ajoutant
que l'on doit " vaincre, force de travail, l'obstacle
" que la svrit de nos rgles met la justesse et la
" prcision. "C'est bien la pense de Boileau. La Mothe
entamait del une dfense en rgle de la rime, contre
Fnelon son ami. Il tchait de dmontrer au grand
prosateur " que, de cette difficult mme, quand elle
" est surmonte, nat un plaisir trs sensible pour le
tout cela

il

" lecteur.

" Quand il
le lecteur
sent que la rime n'a
" point gn le pote, que la mesure tyrannique du
" vers n'a point amen d'pithtes inutiles, qu'un vers
1. C'est, je crois, tout le contraire qui arrive au commun des faiseurs
devers. Le XVIIP sicle mit en pratique le conseil de Fnelon et se
" relcha " sur la rime. La raison
y perdit d'autant. La rime cherche
avec soin et trouve avec bonheur " sert et enrichit la raison " comme
l'a dit trs justement Boileau.
2. Lettre facad., ch. V.

CHANT

183

I.

" n'est pas fait pour l'autre; qu'en un mot tout est utile
" et naturel, il se mle alors au plaisir que cause la
" beaut
"

pense, un tonnement agrable de ce


"
contrainte ne lui a rien fait perdre (').

de

la

que la
Fnelon s'est-il rendu aux raisons de ce rimeur ?
Non, que je sache. Fnelon tait pote en prose. Le
Tlmaque en fait foi. Il a prtendu, que l'immortel
hmistiche de Corneille qitil vioitrilt ! tait gt par
" Je ne puis souffrir le vers
la rime du vers suivant
" que la rime amne aussitt
" Ou qu'un beau dsespoir alors le secourt (^). "
:

Fnelon est-il vraiment fond croire que ce vers


simplement un Frre-chapeau, et n'est-il pas tout
seul de son avis?
Le xvii^ sicle a du reste accompli en partie un
souhait ci-dessus exprim il s'est "relch sur la rime",
en bannissant de la Posie les ineptes exercices rimes
du sicle de Ronsard. Grce lui, nous ignorons peu
est

prs aujourd'hui les incroyables fantaisies des vieux


la consonance potique. Cependant Rien dresse encore au xvii^ sicle le singulier
catalogue. On trouve signales dans son Dictionnaire

acrobates de
chelet

Rimes appeles

les

" lernis^fe,

la

sende,

"
la

La

kyrielle, la batele, la

brise,

" l'enchane, Vquivoqiie, la

Xempricre,

couronne

fra-

\ annexe,

"
if).

D'autre part, au sicle de Boileau, l'usage avait dtermin le genre des rimes, correspondant aux genres
potiques alors en vogue. " Le Pome Epique, la Tra" gdie, la Comdie, l'Elgie (?), l'Eglogue, la Satire,
" se composent rimes plates ; l'Ode, le Sonnet, le
"

Rondeau, la Ballade, le Chant-Royal, rimes


I

3.

V. Lettre du i^fv. 1714.

2.

Lettre, etc., ch. v.

Dict. des Rhnes, nouv. d., 1702, p. XV.

croises;

L'ART POTIQUE.

184
" les Fables, les
" mles ('). "

Les potes du

Madrigaux,

les

Chansons, rimes

xvii^ sicle (Boileau par exemple),

du Dictionnaire de

avaient-ils la vulo-aire ressource

Rimes? La lgende dit que les frres


et Thomas, versifiaient de concert en

Corneille, Pierre

se

demandant

la

rime par une trappe. D'aprs cette anecdote, on serait


tent de conclure que le grand Corneille, en crant
ses Romains, ne s'abaissait point feuilleter un recueil de consonances, comme les coliers feuillettent
leur Gradiis ad Parnassiun. Toutefois bien des annes
avant Corneille, les potes franais avaient leur service les quivalents du Gradus. Ils avaient le livre des
pithtes franaises, de Maurice de la Porte, ouvrage
imprim en 1580 (^); ils avaient des Dictionnaires de
Rimes plus vieux encore.
Voici, d'aprs Goujet, ceux que l'on connat
1 Celui de Jean le Fvre, auteur que La Croix du
Maine nomme " pote, thologien, mathmaticien,
" peintre et homme curieux des arts mcaniques et
" surtout de l'horlogerie et de la peinture. " Quel
gnie universel!
En 1571, Etienne Tabourot neveu de Jean le
Fvre, publia le livre de son oncle,
pour aider les
" bons esprits.amateurs de la posie franaise, lesquels,
" au lieu de ronger leurs ongles, se gratter derrire la
" tte, pour trouver la mmoire d'une contre-rime,
" perdent cependant de belles inventions qui s'cou"lent..."
2^ En 1585. parut celui de Pierre le Gaynard, seigneur de la Chaume,etc. Il est intitul " Promptuaire
:

1.

2.

P. Mourgues, Trait de posiefr., nouv.


V. Goujet, Bibl. franc., t. I, p. 418.

d., 1724. p. 25.

CHANT

185

I.

" d'unissons,
"

ordonn et dispos mthodiquement,


pour tous ceux qui voudront composer promptement

"

en vers franais.

En

1596, celui qu'on attribue, tort ou raison,

Noue, surnomm Bras-de-Fer.


1648, un Nouveau Dictionnaire de Rimes,

au sieur de
40

En

"

la

dont j'ignore l'auteur.


50 Enfin, en 1660, celui de Frmont d'Ablancourt(');
ouvrage " qu'on puisse porter la poche, cause que
" la posie s'achve autrement dans la promenade que
" dans le cabinet, et il faut s'en pouvoir servir par" tout (^).
C'est ce mme ouvrage que Richelet retoucha et republia en 1667. Depuis, ce Dictionnaire
a port le nom de Richelet; Boileau en faisant sa Po"
tique a pu chercher dans ses colonnes la rime " rebelle
et " quinteuse ". Un de ses amis le lui proposa, un
jour, comme on va voir, au paragraphe suivant.
Le grand seigneur Chaulieu, pote du genre facile, fait
savoir ceci au genre humain: "Jamais dictionnaire de
" rimes n'est entr chez moi (^) "
et il se gausse du
pauvre La Motte qui, dit-il, cherche l-dedans le feu
''

et la verve. Mais peu aprs Chaulieu, l'abb Dubos,


qui connaissait passablement les " disciples d'Apol-

" Quoi qu'ils en disent,


lon ", crivait
"
" livre dans leur arrire-cabinet
{f),
:

prsent

comme

Dictionnaires de

de
1.
.

la

ont tous ce
Il
en est

ils

l'poque de Dubos, sauf que les

Rimes ont

suivi la loi

du progrs,

et

rime riche.

D'aprs Vapereau

aurait paru d'abord en

ce

Dictionnaire de

Mais

Frmont d'Ablancourt

que vingt-trois
Sans doute pareil travail " n'attend pas le nombre des annes ".
Mais il n'est pas sr que Frmont ait t si prcoce.
2. V. Goujet, Ib., p. 420 et suiv.
Prface.
3. uvres de Chaulieu.
P. Sect. xxxvi.
4. Rflex. etc.,
1648.

ans.

l'auteur n'avait alors

L'ART POETIQUE.

186

" Aimez donc

la raison

"

d'elle seule et leur lustre et leur prix.

Empruntent

que toujours vos

crits

La consquence annonce par donc ne


assez immdiatement de ce qui prcde.

sort

pas

L'adjectif

ou rclame explication. Il est vrai,


en ce sens que la raison doit guider et garder les autres
puissances de l'crivain, imagination, sentiment et
mmoire. Mais la raison seide ne donnerait aux livres
d'autre prix et d'autre lustre que ceux des ouvrages
seule est de trop,

d'alo^bre.

Boileau n'est absolu que dans l'expression. Par ailil lgifre ici d'aprs lui-mme. L'auteur de l'Art

leurs

Potique est, comme on sait, \. pote de la raison. Il


veut la voir partout dominer en reine toute-puissante;
cette monarchie, l'image de la monarchie de
Louis XIV, fait un peu oublier Boileau que cette
reine a des surs.
Louis Racine, dans ses Mmoires s'ar la Vie de Jean
Racine, raconte un fait, par o l'on voit comment
Boileau, mme en poursuivant la rime fugitive, enten" Un de ses amis
dait avant tout chercher la raison
" le trouvant dans sa chambre fort agit, lui demanda
" ce qui l'occupait Une rime! rpondit-il; je la cherche
" depuis trois heures.
Voulez-vous, lui dit cet ami,
" que j'aille vous chercher un Dictionnaire de RijJtes?
" Il pourra vous tre de quelque secours.
Non!
" non, reprit Boileau; cherchez-moi plutt le Diction" naire de la raison.
C'tait plaisamment rpondu mais ce dictionnairel ne se rencontre point comme celui de Richelet, ou
de Napolon Landais.
et

CHANT

187

I.

" La plupart emports d'une fougue insense,


" Toujours loin du droit sens vont chercher leur pense.

La
dire

plupart... toujours; n'est-ce pas un


ce

mot

toujours, tant de fois enchss

peu trop
dans les

vers de Boileau, joue de mauvais tours ses axiomes.


Je m'imagine qu'en lisant la Satire des Satires,
trait plus pntrant ou
o Boursault accuse Boileau d'tre prcisment l'un des " emports ", l'un de
ces fougueux, " s'chappant tout moment du bon
" sens '. Le trait portait certainement faux; mais il
tait dcoch par un archer d'esprit

Boileau se sentit atteint d'un

plus cruel.

C'est le passage

" Despraux d'encenseurs et-il

"

On

mme

dsabuser

doit, par charit,

des

flots,

les sots.

" Les endroits qu'on reprend font bien voir sa conduite;


" Il fait quelques beaux vers, mais le reste est sans suite.
" C'est un jeune emport, qui, dans ce qu'il crit,
Prise le jugement moins que le bel esprit ;
" Et pour courre un bon mot que parfois il attrape,
"
bon sens qu^il nglige tout moment s'chappe.

'*

Du

" Ses amis les plus chers n'en disconviennent pas

"
(').

#
" Ils croiraient s'abaisser dans leurs vers monstrueux,

"

Entende

l'entends pas

cela,
"
(^).

pourra
(Desmarets.)
qui le

" s'ils pensaient ce qu'un autre a

pour moi, je ne

pu penser comme eux.

en exprimant des ides que


mais
tout le monde n'tait point
tout le monde
de cette opinion, dans la socit aux petites coteries
L'idal

est d'tre

saisisse

soi,
;

qui frquentait les " ronds", les "rduits", les " ruelles",
I.

Sat. des Sa/. Se. VI.

2.

La

df.

du Pome

hr. p. 78.

L'ART POETIQUE.

188

qui assistait aux " Samedis


" la

Cour

On

",

et

dont Molire amusa

"

et la Ville.

avait pass par

tisme ou gongorisme espagnol, par


lien

on en

par

X eiLpJuiisine anglais,

cul-

concettisme ita-

le

encore un peu en France

tait

le

\ alcvisme

des Prcieux. Malherbe avait " dgasconn " la cour,


l'htel de Rambouillet avait " dvulgaris " la langue.
Mais on avait fait du chemin, et, par haine du nom
propre,

on

tait arriv l're

de

priphrase. Les

la

Chambre
bleue ou les runions de Sapho-Scudry nombre de
lettrs, jaloux de ne point parler comme M. Jourdain,

Prcieiscs, les potes qui avaient frquent la


;

affectaient les circonlocutions, les figures descriptives,


le galimatias.

On peut en voir des chantillons dans le Dictionnaire de Saunaise, ou mme dans les PrcieiLses de
Molire. Chacun en a retenu les dfinitions du miroir
du

et

fauteuil.

de feuilleter les recueils du temps ces fleurs


de beau langage en maillent les fadeurs. On les rencontre semes dans X Idylle hj'oque de Saint-Amant
sus-mentionne. Cueillons-en quelques-unes et l.
Il suffit

Saint-Amant appelle

les

poissons

" Les rapides muets

"
(')

ou
"

le soleil

Le Prince des flambeaux

manne des Hbreu?:


"

les

caills {f)

vents

Une grle de

sucre

(') ;

"

'

V= P. d. de i66o, p.
V^ P. p. 72.
5. VI' P.

I.

"
(3)

" Les tyrans des vaisseaux

4.

"
;

"
la

Les nageurs

6o.

p.

90.

2.

VP P.

"
(5)

p. 91.

3-

V^

P. p. 62.

CHANT
Pour Saint-Amant

vulgaire occupation de

la

pche

consiste

la ligne

Tromper

"

la

189

I.

le

temps en trompant

le

"

poisson

(')

respirer, c'est chasser


" L'esprit venteux dans les

poumons

Enfin un ngre qui .nage dans


Saint-Amant.

Un

"

enclos

le

Boileau devait bien

rire

de ces

Nil " semble

charbon que l'onde aurait teint

Ces priphrases

"
(^)

"

"
(3).

jolies trouvailles.

n'taient pas seulementla parure des

mais de la prose soigne.


Un de nos crivains,
dit le P. Bouhours, dans un ouvrage trs srieux,
appelle les btiments irrguliers
des solcismes en
pierre ; les romans des bateleurs en papier ; la sentence le poivre blanc de la diction ; et la partie tranante
des robes des hyperboles de drap.
Cela nous remet
en mmoire les priphrases du vieux du Bartras, qui
nommait le soleil le duc des chandelles et le tonnerre
vers

tambour des dieux.


Cyrano est un parfait modle de ce galimatias fleuri
mais Cyrano s'amuse, quand il crit: 1 "Le marteau
" de lajalousie sonne les longues heures du dsespoir
" dans le clocher d'une me. "
2 " L "colier fripon, une pelote de neige entre les
" doigts, attend au passage son compagnon, pour lui
"
noyer le visage dans un morceau de rivire ('*).
3 '* Le vin est un tonnerre liquide, un courroux
" potable, et un trpas qui fait mourir les ivrognes de

le

''

'

"

sant
4 "

(5).

voir le cyprs charg d'alnes au lieu de


" feuilles, je crois qu'il est le cordonnier des arbres,(^). "
I.

4.

VIP

Lettre

P.

p.
-

S-

103.

2.

Lettre IV.

XIP

6.

P. p.

178.

Lettre VIII.

3.

XIP

p. p.

178.

L'ART POETIQUE.

190

Mais

faut se borner.

il

Boileau a condamn, en prose

manie

folle

de ne vouloir

comme

en vers, cette

ni -penser, ni parler

comme

le

des mortels. Il traduit ainsi le prcepte tant de


fois rappel Non nova sednove: " Qu'est-ce qu'une pen" se neuve, brillante, extraordinaire ? Ce n'est point,

commun

comme se le persuadent les ignorants, une pense que


personne n'a jamais eue, ni d avoir c'est au contraire
" une pense qui a d venir tout le monde, et que
" quelqu'un s'avise le premier d'exprimer ('),
La Bruyre fait aussi le portrait des pdants, prcieux, raffins, qui n'osent s'abaisser user des ides et
du style dont se servent les simples humains. C'est le
"

"

portrait ^Acis:'' Que dites-vous ? Comment


" suis pas vous plairait-il de recommencer ?...
:

Je n'y

J'y suis

encore moins... Je'devine enfin. Vous voulez, Acis,


" me dire qu'il fait froid :que ne disiez-vous: Il fait froid?
" Vous vouliez m'apprendre qu'il pleut ou qu'il neige
"

" dites

Il

pleut,

il

neige.

Vous me trouvez bon

visage,

fliciter; dites: Je vous trouve


cela est bien uni et
rpondez-vous,
bon visage. Mais
" bien clair et d'ailleurs, qui ne pourrait pas en dire
" autant ? Qu'importe, Acis ? Est-ce un si grand mal

" et

vous dsirez de m'en

"

" d'tre entendu


'

tout le

monde

quand on

parle, et

de parler

comme

"
(') ?

Non, sans doute

mais cela est


#

si

commun

" vitons ces excs laissons l'Italie


" De tous ces faux brillants l'clatante
:

en veut aux raffinements d'au-del des


les blmera derechef, au second chant de la

Boileau

Alpes.

Il

Potique.
I.

folie.

Prf. de redit, de 170 1.

2.

Caract. ch- V.

CHANT
Ce got pour

les "

excs

"

191

I.

del bel paese l dove

il si

guerres d'Italie
sttona, tait
et avec nos reines italiennes. L'un des introducteurs
de ces " faux brillants " avait t \^ cavalire Marini,
napolitain, appel en France par Marie de Mdicis.

venu en France aprs

C'est le cavalier

Marin qui

" L'il
le

"

rossignol

Une

les

dfinit la rose

du printemps

"
;

voix emplume, un son volant, une plume har-

[monieuse
les toiles

"

Les flambeaux

brillants des funrailles

du jour,"

etc..

Mais l'Italie n'tait pas seule coupable de cet esprit


aux facettes de verre. La cour d'Elisabeth la Sanglante se divertissait avec un semblable jargon
on le
;

gotait fort au del et en de des Pyrnes.

Les

"

faux brillants

les pays,

Segrais en

"

avaient diffrents noms, suivant

fait le

catalogue, en

recommandant

aux gens senss de les fuir. Suivant lui, la simplicit si


dsirable en posie consiste particulirement " dans la
" fuite de l'affectation, et surtout de ce style enfl et de
" ces grands efforts d'un esprit mdiocre, que les demi" beaux esprits appellent des penses, les Provinciaux
"

i.s pointes,

les Italiens belli conceti{^).

Cyrano, dont

les

uvres sont

dun

faites

"

de ces pointes,
" dit

lui-mme,
Pointe
" n'est pas d'accord avec la raison. " Et sur ce beau
principe, il compose un recueil de jeux de mots.
Contre cette " clatante folie " Molire s'tait escrim avant Boileau. Son Alceste dbite mme tel hmis'^

gi^ands

dans

I.

la

eff^orts

esprit mdiocre,

Prface de ses Entretiens Pointus: "

Trad. de P Enide. Ed. de 1668, Prf.

p.

16.

La

L'ART POETIQUE.

192

tiche reproduit

mot pour mot en ces deux vers que

nous tudions.
" J'estime plus cela

De

"

"
*

(')

que

la

tous ces faux brillants

pompe

fleurie

o chacun

se rcrie.

"

Tout doit tendre au bon sens mais pour y parvenir,


Le chemin est glissant et pnible tenir.
;

Vers lonins.
Boileau relgue
d'accs

difficile,

le

bon sens en un

comme

il

juche

lieu escarp,

ou

des vers -sur les

l'art

pres hauteurs du Parnasse.

Quatre ans plus

Fontenelle imagina un autre

tard,

sjour potique du bon sens, tout en rptant


dit
le

Boileau

ce que

sur la difficult d'y atteindre. Fontenelle

loge au fond d'une vaste solitude.

Il

se livre cette

fantaisie en sa description de l' Empire de la Posie (^)


" Cet Empire est un pays trs peupl il est divis en
" haute et basse posie la haute posie est habite par
:

" des gens graves, mlancoliques et refrogns. Elle a


" pour capitale le Pome pique. Les montagnes de la
" Tragdie sont aussi
"

deux

dans

le

pays de

la

haute Posie

Rime,
" qui prend sa source aux pieds des mon,tagnes de la
" Rverie : l'autre, la rivire de la Raison, qui coule
" loin de la premire et une grande distance de la
" fort du Galimatias.
Entre la haute et la basse posie, il y a des soli"tudes qu'on appelle les Dserts dit bon sens. Il n'y a
" point de ville dans cette grande tendue de pays;mais
rivires l'arrosent

l'une la rivire

de

la

'*

1.

La

vieille

chanson

" Si le roi m'avait

donn

Paris sa Grand' Ville.


2.

{Misanth. Acte I,
Mercure, Janvier 1878.

"

se. 2.)

Nous empruntons ce rsum

de la querelle des Ane. et des Mod. d'Hipp. Rigault, ch. XI.

\ Histoire

CHANT

193

I.

"

seulement quelques cabanes assez loignes les unes


autres. Peu de gens s'avisent d'y aller de" meurer. "
Et pourtant, tout doit tetdre au bon sens; ou plus
exactement tout doit en venir.
" des

" Pour peu qu'on s'en carte, aussitt on se noie.


" La raison pour marcher n'a souvent qu'une voie.

La pense

et la

ceux de Vauquelin

rime de ces deux vers

rappellent

" Les chemins sont tracs qui veut par autre voie
;
" Regagner les devants, bien souvent se fourvoie "

(').

Pourquoi Boileau veut-il que Xon se noie, au bord


de son chemin, si ce n'est pour la rime ? Vauquelin est
plus intelligible, quand il crit tout simplement " on se
Quoi qu'il en soit des expressions,
fourvoie ".
l'axiome des deux potes reste vrai. Mme au xvii^
sicle, les meilleurs esprits eurent craindre de se
fourvoyer ou de se noyer dans le mauvais got tmoin
La Fontaine. La Fontaine avoue quelque part qu'il a
failli choir dans le faux bel esprit de Voiture. Le chemin tait glissant, et puis Voiture gazouillait de si
jolies choses. Mais le bon Horace le remit, ou le
maintint sur la voie du bon sens.

Un auteur quelquefois trop plein de son objet,


" Jamais sans l'puiser n'abandonne un sujet.

*'

"

Un homme

" dire;

1.

2.

il

qui pense beaucoup veut beaucoup

ne peut se rsoudre rien perdre

{^).

L. I.
Fnelon, Lettre PAcad. ,ch,.\.

l'art IOKTIQUE.

1^

L'ART POETIQUE.

194

Nous venons de citer La Fontaine lui aussi a condamn la manie de vouloir trop dire, ou tout dire
tout le monde sait les deux jolis vers
;

" Loin d'puiser une matire,


"

Il

L'auteur trop

n'en faut prendre que la fleur.

Ce

qu'il

commence

fcond, dont Boileau

procs, est Scudry, chantre pique


vaincue.

y a de piquant

"

le

^Alaric ou Rome
que Scudry lui-

c'est

Prface mme d'^/r?V, s'lve contre


cet, abus, contre la folie d'puiser les sujets en descrip-

mme, et dans

la

tions interminables "Vritablement je n'aurais garde


" d'aller employer la moiti de mon ouvrage, comme
:

" ont fait

Athnagoras

et Polyphile,

" les lignes et toutes les dimensions


" depuis les fondements jusques au

nommer

de

toutes

l'architecture,

fate

d'un bti-

"

ment, parce que cela serait ennuyeux.


" Mais en usant modrment, comme j'ai fait, je
" pense tre demeur dans des bornes raisonnables, et
" n'avoir pas donn lieu la critique de me censurer
" l-dessus

Hlas

(').

quelle

illusion

C'est l-dessus

toyable Despraux va exercer la censure.

que l'impine peut

On

pas tre plus mauvais juge en sa propre cause. Brossette accentue la critique de Despraux, par cette
" Scudry {Liv.
de son Alaric), emploie
note
" seize grandes pages, de trente vers chacune, la
" description d'un palais, commenant par la faade
" et finissant par le jardin.
Le pome ' Alaric n'est pas compltement digne
du feu, ni de l'oubli. Mais l'auteur, qui taillait sa plume
avec son pe, y laisse trop courir cet instrument
:

I.

Alaric, d. de 1659. Prf. p.

XXII.

CHANT

195

I.

" fertile ", qui pouvait " tous les mois


" enfanter un volume (').
"

Bienheureux Scudry

aprs Balzac

"
!

s'tait cri jadis

vains

M. de Saumaise en

"

Boileau,

car Balzac semble avoir encore inspir

Boileau cette exclamation


"

peine

sans

"

bienheureux criM. de Scudry

latin et

en franais J'admire votre facilit, et j'admire votre


abondance. Vous pouvez crire plus de calepins que
" moi d'almanachs ('').
Les vers par o Boileau entame la critique d'^^/^r/r
rjouissent Desmarets
qui prend sur Boileau la
revanche de Scudry. Desmarets dclare le satirique
coupable de ces excs de prolixit. Il souligne ainsi
!

"

deux vers

les
"

"

Un

des leons qu'il

(le satirique)

"

dans ses Satires,


" dites de Paris

[Homme

"

"

S'il

"

Il

auteitr quelquefois

dans

Ce

sont

a bien mal observes

comme dans
et

^ici... "

des Incommodes Btes et de

celle

celle

{^\

rencontre un palais, il m'en dpeint la face


aprs de terrasse en terrasse

me promne

Ce palais et sa ''face ", ou faade.


tous ses feriques ornements sont dcrits et dpeints au chant iif de XAlaric. Nous en citerons un
Vers lonins.

et

fragment.
1.

2.

Boileau, Sat. II.


Lettre 12.

Chapelain jugeait plus favorablement XAlaric et son auteur. Cette


d'un gnie vagabond, cette "' abondance strile " Chapelain les

facilit

appelait " naturel

'.

Scudry...'-^ 'ow principal mrite est dans son naturel... La preuve


" s'en voit dans ses comdies et dans son Alaric. "
Costar crivait

au

mme temps

''lia fait des romans admirables, et qui sont crits


" merveilleusement. Il est prsent dans une haute dvotion. "
(Listes de Costar et de Chapelain, dresses pour 1663.)
"*
3. D/, du pome he'r.^ P- 78.
:

L'ART POTIQUE.

196

Mais eas'en prenant Georges de Scudry. Boileau,


frappe du mme coup sur Madeleine de
Scudry, dont il qualifiait les romans Une boutique de

parat-il,

verbiage.
"

"

"
"

"

"

un auteur, disait Despraux, qui ne sait ce


de finir. Ses hros et ceux de son frre
n'entrent jamais dans un appartement, que tous les
meubles n'en soient inventoris. Vous diriez d'un
procs-verbal dress par un sergent. Leur narration
ne marche point c'est la purilit mme que toutes
leurs descriptions. Aussi ne les ai-je pas mnags
dans ma Potique

que

est

c'est

"
"

"

S'il

Le

parle d'un palais (sic),

palais

il

m'en dpeint

que rencontre Alaric

la face,

est

etc..

"
(').

un palais en-

chant, dress tout d'un coup par la magie infernale,

dans une

le

sauvage, o

"... Des noirs dmons les forces inconnues


" Enlvent Alaric envelopp de nues. "

" Ici s'offre un perron, lrgne un corridor,


" L ce balcon s'enferme en un baluslre d'or

D'or

et

de porphyre

"

La cour de ce

"

Car une

palais parait majestueuse

galerie, et

haute

et spacieuse,

" kbalustres dors rgne tout l'entour...

"

De marbre noir et blanc cette cour est pave ;


" Vers le corps du logis, elle est plus leve,
" Et le porphyre dur, en baluslre chang,
" D'un feu sombre et luisant s'y fait voir arrang

1.

Bolaeana, XCI.

2.

Alaric, ou

Rome vaincue,

L. III.

"
(^).

CHANT

197

I.

" Il compte des plafonds les ronds et les ovales:


" Ce ne sont que festons, ce ne sont qu'astragales.

Vers lonins.

Carel prtend justifier

d'avoir crit cet alexandrin

Scudry

" Peut-on

dsigner en
'*
moins de paroles la riche architecture d'un btiment ?
" Ce sont les mots de l'art rpliquera le censeur. Il est
:

Et que tirez-vous de l ? Y a-t-il rien qui enriune langue que ces nobles termes (') ? "
D'abord ces nobles termes de l'art, ne sont point
exactement ceux de Scudry. Le vers de Scudry est
" vrai.

" chisse plus

celui-ci

Ce ne

"

sont que festons, ce ne sont que couronnes. "

Boileau remplace les coironnes par les astragales ;


est-ce pour la rime, ou par raillerie

l'un et l'autre

sans

doute.

Peut-tre la meilleure justification de Scudry et de

du

sa prolixit descriptive serait-elle la citation

pas-

sage vis par Boileau. Scudry n'en finit pas cependant au milieu de cette interminable ^numration, il
jette et l de jolis vers
;

" Mais

du grand btiment

" Efface tout


" Elle

" Et

charme

fait

la

le reste et n'a rien

les yeux, elle

mme

trembler

la

faade royale
qui l'gale.

tonne

l'esprit

main qui

la dcrit.

" L'ordre Corinthien rgne par tout l'ouvrage


;
" L'on voit ramper partout l'acanthe au beau feuillage,

" Et partout on peut voir entre ces ornements


" Des chapeaux de triomphe et des vases fumants.
" Ce ne sont que festons, ce ne sont que couronnes,
" Bases et chapiteaux, pilastres et colonnes,
" Masques, petits amours, chiffres entrelace,
**

I.

Et crnes de bliers des cordons passs.

Df. des Beaux-Esprits, p. lo.

L'ART POETIQUE,

198

" Les yeux trouvent partout moulures et corniches,


" Et figures de bronze en de superbes niches,
" Frises, balcons, hors-d'uvre et cartouches encor,

" Et cornes d'abondance fruit, feuille et fleur d'or...


" D'un marbre blanc et pur cent Nymphes bien ranges,

"
"

De grands paniers de fleurs sur leurs ttes charges,


O l'art et la nature ont mis leurs ornements,

'
Semblent vouloir monter aux beaux appartements.
" Leur main gauche soutient ces paniers magnifiques;
" Leur droite tient les plis de leurs robes aritiques,
" Et l'art a fait changer par ses nobles efforts

" Les veines de ce marbre aux veines de leurs corps."

Voil certes des vers qui coulent par malheur il en


coule de la sorte quatre cinq cents et cet inventaire
;

comprend une bonne

partie d'un Livre de l'pope.

" Je saute vingt feuillets,

Carel se permet

prosopope
"

Le

ici

pour en trouver

la fin,

plusieurs jeux d'esprit, plus une

Satirique qui est un grand sauteur, et qui tient

" de ses camarades messieurs les Satyres,


" cette bravoure

conclut par

"Je saute
"

vingt feuillets pour en trouver la

Admirez la richesse de
du personnage (').

fin.

cette expression

et

la

" science

Boileau exagre un peu, mais peu.


feuillets, c'est

douze ou quinze

Au

lieu

de vingt

qu'il faut sauter.

#
" Et je

me sauve

Nous ne voulons

peine au travers du jardin.

point que le lecteur se prcipite

sur les pas de Despraux, sans avoir jet un coup d'il


sur ce jardin
I.

Dtf/.

des

Beaux- Esprits,

p. lo.

CHANT

199

I.

" Alaric, tonn

de tant de rares choses,


Et conduit par l'odeur des jasmins et des roses,
Par un autre escalier prend un autre chemin,
Et trouve, en descendant, un superbe jardin...
Partout rgne l'entour l'ombre opaque et couverte,
Que fait de ce jardin l'architecture verte ;
Les prceptes de l'art y sont bien observs

"

"
"

"
"
"

" Cabinets et berceaux, portiques levs,

" Bases

et

chapiteaux

et

colonnes superbes, etc.. "

Et cela recommence,comme pour la "face" du palais.


" Fuyez de ces auteurs l'abondance strile,
*'
Et ne vous chargez point d'un dtail inutile
" Tout ce qu'on dit de trop est fade et rebutant

" C'est cette grande

"

M. Despraux

"

aux

"

homme

du Ne quid niinis, que


aux potes, aux orateurs,

rgle

prescrivait

historiens.

",

ne pouvait
souffrir
qu'un
de trop longues critures, et
au rle, comme un avocat, ou un
Il

d'esprit

ft

" semblt travailler

" procureur.
" C'est
"

Horace,

mon Art potique


"

Tout ce qu'on

disait-il,

qui m'a fourni ce vers de

dit

de trop

" L'esprit rassasi

est fade et

le rejette

rebutant

(').

"

l'instant.

Paraphrase du vers nergique d'Horace

" Onine supervaaium pleno de pectore manat. "

Avant Despraux, Segrais


de

avait formul cette doc-

la sobrit littraire, et avait

indiqu une cause


ingnieuse de ce rassasiement, ou de ce dgot des

trine

lecteurs.

"
I.

Il

y en

a,

dit Segrais,

Bolana. xxix.

qui croient que, pour tre

L'ART POTIQUE.

200

" estim savant, il faut puiser toutes les matires qui


" se prsentent. Ils veulent dcrire tout; et s'imaginent
" qu'ils seraient arrivs

au plus haut point de la posie,


penser ceux qui liront
" leurs ouvrages. Entre autres effets, cela indispose
le lecteur. Car, si on veut dire tout et puiser les sujets,
" non seulement on lui te un plaisir qui le charme et
" qui l'attire, mais on fait natre dans son cur une in" dignation secrte, lui donnant sujet de croire qu'on
" se dfie de sa capacit et il n'y a gure d'esprit, si
" humble qu'il puisse tre, qui ne s'afflige, quand on
" s'ils n'avaient rien laiss

'

'

" lui

connatre sa petitesse

fait

"

Qui ne

sait se

"
(').

borner ne sut jamais crire.

Vers clbre entre tous. La temprance est aussi une


littraire. Les esprits dlicats du xviie sicle
l'ont compris et dit.
C'est la pense de Pascal sur l'"
loquence
qu'il n'y
ait rien de trop, ni rien de
" manque, " C'est celle de Fnelon " Le got exquis
" craint le trop en tout,sans en excepter l'esprit mme,..
" Il ne faut prendre, si je ne me trompe, que la fleur
" de chaque objet et ne toucher jamais que ce qu'on
vertu

"

peut embellir

Hlas

(^).

combien de

fois

"

"

Rien de trop

Dont on. parle sans

Ce

fut

de tous

comme dans
Bonhomme

en littrature

tout le reste, peut-on rpter avec le


est

un

point,

cesse, et qu'on n'observe point

"
(3).

un des mrites de Boileau, de La Fontaine et


vrais esprits de leur sicle, d'avoir su se

les

contenir.

Le vieux
I.

Balzac, qui d'ordinaire amplifie

Enide, Prf.,p. 17 et

L. IX,

f.

10.

18.

2.

un peu trop

Lettre PAcad., ch. V.

3.

Fables

CHANT

201

I.

avait pourtant
le

"
"
"

"

"

"

souponn, longtemps avant Boileau,


d'viter l'abondance strile
Nous cririons moins, si nous mditions davantage.
Si nous nous conseillions avec le temps, il rduirait
nos excs la mdiocrit, outre les autres bons offices
qu'il nous rendrait.
" Cet homme, disait-on Paris lorsque j'y tais, a
fait un grand livre, parce qu'il n'a pas eu le loisir d en
"
faire un petit (').
plus court

chemin

" Souvent la peur d'un mal nous conduit dans un pire


" Un vers tait trop faible et vous le rendez dur;
*'
J'vite d'tre long et je deviens obscur;
" L'un n'est point trop fard, mais sa muse est trop nue;
" L'autre a peur de ramper, il se perd dans la nue.
:

Chacun de
d'Horace
"

hi

ces vers, sauf le second, est une imitation

vitiuvi ducit

adpae fuga
"

v.

31.

B revis esse laboro,

" Obseurus fio ; sectantem laevia nervi


" Deficiunt, animique professis grandia turget...
;
" Aut dtim vitat htaiium nubes et inatiia captai. "

Vauquelin avait traduit

v.

v.

25 et seqq.
230.

" Sous l'espce du bien souvent on se doit;


" Qui fait que la plupart des potes s'abuse.
" Car l'un, pour tre bref, importunant

la

muse,

" Trop obscur il devient l'autre le coeur faut,


" Suivant un sujet bas trop s'enflant, s'il est haut...
:

(^)

"

Les contemporains de Boileau redisent l'envi ces


apophthegmes renouvels d'Horace et du bon sens.

1. Socrate chrtien. Disc. X^


On a admir le fameux Post-scriptum
de Pascal sa 16^ lettre (Proinnciales), avouant " qu'il ne l'a faite
plus longue, que pour ce qu'il n'a pas eu le loisir de la faire plus
courte. " Pascal, ce grand dfenseur de la morale svre, n'est-il pas de
ceux qui prennent leur bien o ils le trouvent ?
2. ArtPot., 1. I.

L'ART POTIQUE.

202

La Fontaine

a crit un vers qui vaut

mtre de Boileau
"

Un

auteur gte tout, quand

"
"

les

il

veut trop bien faire

mmes

"
(').

avis l'aide d'anti-

veut trop de dlicatesse; elle dgnre


en subtilit... On ne sait pas tre sobre dans la
recherche du beau; on ignore l'art de s'arrter tout
court, en-de des ornements ambitieux. Le mieux
auquel on aspire fait qu'on gte le bien, dit un pro-

thses
"

premier hexa-

Fnelon exprime
"

le

"

On

"

verbe italien (-).


Ronsard, auquel Boileau va bientt reprocher son
fas^e pdantesque ", avait pourtant bien compris,
dfini et blm les deux extrmes, marqus dans le
dernier vers de Despraux. Il avait burin ce vers
'

magistral
''

Ni trop haut,

ni trop bas; c'est le souverain style

"
(3).

coutons sa prose
La plus grande partie de ceux qui crivent, de
notre temps, se tranent nervs, fleur de terre,
:

"

''

"

comme
"

faibles chenilles...

Les autres sont trop ampouls

et

presque crevs

" d'enflures comme hydropiques; lesquels pensent


" n'avoir rien fait d'excellent, s'il n'est extravagant,

crev et bouffi, plein de songes monstrueux et


" paroles piaffes, qui ressemble plutt un jargon de
"

\.Fab.,\.V,.\.
Lettre PAcad.,

1.

3.

ch. V.
" Je n'aime point ces vers qui rampent sur la terre,
" Ni ces vers ampouls dont le rude tonnerre
" S'envole outre les airs; les uns font mal au cur
'
Des liseurs dgots, les autres leur font peur.
" Ni trop liant ni trop bas; c est le souverain style ;
" Tel fut celui d'Homre et celui de Virgile. "
Ronsard (Fragment dtach. dit. Blanchemain.)

CHANT
"

203

T.

Gueux ou de Bohmiens, qu'aux

paroles d'un citoyen

" honnte et bien appris. Si tu veux dmembrer


leurs
" carmes (carmina), tu n'en feras sortir que du
vent,
" non plus que d'une vessie de pourceau
pleine

de
que les petits enfants crvent, pour leur
" servir de jouet. Les autres plus russ tiennent
le
" milieu des deux, ni rmnpant trop bas, ni s
levant
" pois,

" trop haut, au travers des nues

"
('),

C'est le souverain style.

" Voulez-vous du public mriter les amours,


" Sans cesse en crivant variez vos discours.
"

La

diversit

"

plat

mme

" la bigarrure,

La Fontaine propos de son Lopard

"

dit

de son Singe.
Un livre au style vari plat; partant chacun le lit,
" La varit, dit Mnage, est utile et louable en
" toute sorte d'ouvrages; mais absolument ncessaire
" en ceux qui ne se proposentpourbut que le plaisir (')."
Or c'est le cas des ouvrages clos sur le Parnasse.
Mnage aurait pu ajouter que si la varit est requise
auprs de tout public, elle devient de tout point
indispensable, quand il s'agit du public et des lecteurs
de France. L'abb d'Aubignac, parlant de " l'humeur des Franais ", recommandait la varit, pour
un motif trs fond en exprience, et qui n'est point
" Les Franais... s'ennuient
ngliger chez nous
" des plus belles choses, quand elles ne sont point
et

varies

"
{f).

Preuve de notre bon got.


1.

La

2.

Disc, sir les

3.

Franciade,

Prf., p. 12 et 13.

uvres

de M. Sarrasin, 1663, p.
Pratique du Thtre, d. d'Amsterdam, t. I. L.

20.

III, p. 241.

L'ART POTIQUE.

204

"
'*

"

Un style
En vain
On

lit

trop gal et toujours uniforme


brille nos yeux, il faut qu'il nous endorme.
peu ces auteurs ns pour nous ennuyer,

Desmarets n'entend pas

les

deux premiers

vers,

ou

Que veut dire cela? Il


ne veut pas les entendre
" semble qu'il (Despraux) devait plutt dire
Il ne
'^
faut pas qu'il notes e7tdornie.
" Mais le style de Virgile est uniforme, tant toujours
"gal; et Horace dit qu'il faut qu'un pome aille
" toujours d'une mme force, comme un beau fleuve
" qui coule toujours avec mme force et puret
:

"

" Vehemens et liquidus puroque simillimus

amni

"
(').

Desmarets prend uniforme dans le sens d'gal; mais


mot a une autre signification, qui est trop gal, ou
monotone; et c'est en ce sens, trs intelligible, que

ce

L'ennui naquit un jour de ^uniformit.

Desmarets rpond au troisime vers de Boileau


"

On

" ses

lit peu,

"
:

" ...Celui qui plat

toujours par

diverses inventions, qu'il soutient avec une gale

" force

etc

de

jamais

(^).

merveille; mais prcisment,

s'il

diction, n'ennuie

n'ennuie point,
cause de " ses diverses inventions ", en d'autres
termes, cause de sa varit. Lorsqu'il rdigeait ses
remarques, Desmarets songeait, sans nul doute, son

c'est

Clovis, dont le tort est d'tre uniforme, c'est--dire,


continuellement gal.
Boileau n'aimait point les vers qui invitent au sommeil ou aux billements, prcurseurs du sommeil.
Peut-tre en rimant son prcepte sur le style " trop
gal " se rappelait-il ceux qu'il fait dire l'un des con-

vives du Repas ridicule


1.

Dfense du pome

2.

Ibid., p. 79.

hr., p. 79.

CHANT

205

I.

" La Pucelle est encore une uvre bien galante,


" Et je ne sais pourquoi je baille en la lisant. "

Chapelain et sa Pticellc avaient en


dormitive (').
Il

parat

que

possdait les

le

effet

CJiarlemagiie du sieur

mmes

une vertu

Le Laboureur

proprits soporifiques; du moins

Boileau l'affirme. Pendant l'effroyable mle o les


livres de Barbin sont changs en projectiles et " volent

de tous cts

",

*'
Au plus fort du combat, le chapelain Garagne
" Vers le sommet du front atteint d'un C/iarleinagne,
" (Des vers de ce pome effet prodigieux!)
" Tout prt s'endormir, bille, et ferme les yeux {^). "

Le satirique a peu de
Perrault,

comme

tout

et les livres qui

heureux que

traits plus

Boileau, hassait

endorment.

Il

celui-l.

auteurs

les

l'avoue Fontenelle, dans

Gnie. Je crains fort que, mme en


Despraux, Perrault n'ait quelque
arrire-pense contre les uvres du Satirique

une Eptre sur

le

comme

parlant

" ...On voit des esprits au-dessus du vulgaire,


" Qui, parmi cent talents, n'ont point celui de plaire.
" En vain, cher Fontenelle, ils savent prudemment
" Employer dans leurs vers jusqu'au moindre ornement.

t.

Un jour que Chapelain en personne lisait la


Madame de Motteville assistait ce festin

prince.

Pticelle

chez M.

litte'raire.

Un

le

admi-

rateur du pote s'avisa de lui demander son avis sur la lecture. Elle
"
rpondit " Oui, cela est parfaitement beau mais il est bien ennuyeux.

Aussi

de la Pucelle tait le supplice que l'on s'imposait


rciproquement, dans la joyeuse compagnie des Boileau, Chapelle, Fure" Le pome de la Pucelle^ de Chapelain, tait sur une
tire et autres
la lecture

" table, et on rglait le nombre de vers, que devait lire un coupable, sur
" la qualit de sa faute. Elle tait fort grave, quand il tait condamn
" en lire vingt vers; et l'arrt qui condamnait lire la page entire, tait
" l'arrt de mort. "
1.

Lutrin^ ch. V,

L. Racine,
v.

165.

Mm. sur

la vie dej. Rac.)

L'ART POTIQUE.

206

" Prodiguer les grands mots, les figures sublimes


" Et porter l'excs la richesse des rimes
" On baille, on s'assoupit et tout cet appareil,
;

" Aprs un long ennui, cause enfin

le

sommeil

(')."

Mme au sicle de Boileau, ces ouvrages parfums*


d'opium, se rencontraient: je devrais dire, foisonnaient.
On a rarement, si ce n'est au sicle suivant, fait plus
de vers narcotiques.
Le Gnovfain Sanlecque

mme

dit

de certains

morceaux rimes par ses confrres, qu'ils allaient


(infandum !) jusqu' endormir le coursier de Phbus:
'

"

...Un rimeur grossier rcite avec emphase


qui, sur le Parnasse, endort jusqu' Pgase

Ce

(^) !"

L'ennui est le plus proche parent du sommeil.


Boileau n'aimait gure les ouvrages qui enmnent, pas
plus que ceux qui endorment. Quand il convie les

Doctes

Nymphes du

du Rhin,
"

il

Permesse. chanter

leur fait cette

Venez donc,

recommandation

et surtout gardez- vous

Dans une note au


" Hlas

d'ennuyer

vers de sa vif
!

il

faut lire Clovis,

le

Passage

(3)

!"

pigramme

"

Boileau crit simplement " Pome de Desmarets,


ennuyeux la mort. " Et dans l'pigramme xxviii%
"
il dclare que l'auteur
de " Peau d'Ane mis en vers
est le modle du " parfait ennuyeux ". Il en voulait
:

1.

Parai,

Mnage

fin.
L'pigramme de La Monnoye contre
une pitaphe
" Laissons en paix Monsieur Mnage
" C'tait un trop bon personnage,

etc. 2 d.,

est

connue

t.

I.

c'est

" Pour n'tre pas de ses amis.


" Souffrez qu' son tour il repose,
" Lui, de qui les vers et la prose
" Nous ont
2.

Posies, dit.

3.

p. IV.

si

souvent endormis. "

de Harlem,

p. 17. Sat.

CHANT
aux dispensateurs d'ennui
raison de tous les genres
;

207

I.

en quoi

il

avait cent fois

d'crire, le pire est le

genre

e7i7iuyeux.

C'est souvent le cas des choses rudites l'excs.

Boileau, en

1700, fut reu l'Acadmie des inscrip-

tions et belles-lettres,

Mdailles.
"

On

il

crivait

commenc par y

" mais assez fastidieux


"

\ Acadmie

des

lire
;

et

M. de Ponchartrain
un ouvrage fort savant,
on s'est fort doctement

"

ennuy.
S'il

nomme

Or, en rendant compte d'une sance de

assemble,

ladite

qu'il

genre avait cours, non

faut en croire Racine, le

pas seulement

X^l

petite acadmie, dite des mdailles,

quarante de l'Acadmie franaise. En


Louis XIV inspira les
" Nourrissons des Muses" et Racine fit cette prire
potique:

mais chez

les

1686, la convalescence de

" Grand Dieu, conserve-nous ce Roi victorieux


"

Que

tu viens

de rendre nos larmes

" Fais durer jamais des jours si prcieux,


" Que ce soient l nos dernires alarmes
"
"
"

Empche

d'aller jusqu' lui

Le noir chagrin, le dangereux ennui,


Toute langueur, toute fivre ennemie,
" / les vers de V Acadmie. "

D'aprs certaine anecdote, Despraux partageait le


sentiment de Racine sur l'intrt des uvres acad" Le libraire Coignard m'a apport, disait
miques
" Boileau, le recueil des pices qui ont remport les
" prix l'Acadmie franaise
je ne sais o est ce
''
volume mon laquais aura cru que c'tait un livre
" pour lui; il a devin que je ne le lirais pas ;je n'aime
:

" point biller


I.

Mot.

hist.

"
(').

de l'Ed. de 1S20,

t.

I,

p. xci.

L'ART POETIQUE.

208

Le bon La Fontaine, devenu

des quarante, plaisanta comme ses amis sur ce pays de... l'ennui. Il
crivait M. de Bonrepaux, sur les occupations de
l'Acadmie
..." Nous dormons, comme d'autres,
" Aux ouvrages d'autrui, quelquefois mme aux ntres. "
l'un

C'est

le

comble

(').

" Qui toujours, sur un ton, semblent psalmodier.

Le

Bussy-Rabutin de "l'unifordisait :" Notre langue va


mme ton; ce que Despraux appelle
" psalinodie(^). " La lettre du P. Rapin est du 13 aot
1672. Ds ce temps-l, Despraux avait commenc
lire sa Potique dans des cercles intimes. La citation
du Pre Rapin doit tre un souvenir de ces lectures.
Boileau, en condamnant cette psalmodie des vers
monotones, pense comme tout le monde, mme comme
Saint-Amant. Oui, ce pote qui charbonnait de ses
vers les murs de la Pomme-de-Pin, tait aussi l'ennemi
du style " trop gal " il savait que nos alexandrins
classiques, solennels et uniformes ont une forte tendance la " psalmodie " il comprit et dit, comme nos
romantiques les plus sages, qu'il est bon de varier a
et l les repos de nos douze longues syllabes: "Il faut,
" c'est Saint- Amant qui parle, qiLelquefois rompre la
" mesure, afin de la diversifier autrement cela cause
" un certain ennui l'oreille, qui ne peut provenir
" que de la continuelle uniformit.
P. Rapin, parlant

" mit " du vers


" toujours sur un

franais,

1. Il faut dire, la dcharge du docte corps


que, vers 1684, les
Immortels se rpartissaient en deux catgories bien distinctes la premire, la moins nombreuse, celle des gnies et puis... la seconde.
2. Lettres deBussy-Rab. 3" p. 592.
;

CHANT
" Je dirais qu'en user de

209

I.

sorte,

la

ce qu'en

c'est

"

termes de musique, on appelle rompre la cadence,


" ou sortir du mode, pour y rentrer plus agrable"

"

ment

(').

Saint-Amant avait de

l'oreille.

" Heureux qui dans ses vers, sait d'une voix lgre,
" Passer du grave au doux, du plaisant au svre.

Horace

avait dit plus brivement, dans son

mtre proverbial
"

Oinne

tulit

punctum gui miscuit

utile dulci (^).

doux gagne tous les


Boileau se rptera, au vers 88 du chant
Que votre muse

Qui

hexa-

joint le grave au

" Partout joigne

au plaisant

"

suffrages

iv:

le solide et l'utile.

"

*
" Son livre, aim du ciel, et chri des lecteurs,
" Est souvent chez Barbin entour d'acheteurs.

Dryden

n'a pas trouv d'quivalent Barbin:

" His Works will be admir'd wherever found,

"

And

Barbin

oft

with buyers will be compost round.

un des

"

avec
dont
l'ptre x (3), et Billaine,
il est question dans des vers supprims
du chant iv^
de la Potique ("*).
Brossette donne ce maigre dtail sur Barbin " Sa
" boutique tait sur le second perron de l'escalier de
tait

Thierry, que

" la

I. Prf.
ch. IV.

le

perron,

du Mose sauv.

l'art FOTIQUB

de

Boileau,

"

Aprs

la publication du
que Boileau avait dpeint tout

Sainte-Chapelle.

Lutrin,

libraires

nomme

2.

V. 343.

3.

V. 61.

4.

V. Notes du

14

L'ART POTIQUE.

210

blanchi de la poudre des in-folios pendant


reut le

le

nom

combat,

le

de: Plaine de Barbin.

En se rappelant le succs de ses uvres de jeunesse,


vieux pote disait ses dernires rimes (')
:

*'
C'est trop languir chez moi dans un obscur sjour;
" La prison vous dplat, vous cherchez le grand jour;
" Et dj, chez Barbin, ambitieux libelles,

"

Vous brlez

d'taler vos feuilles criminelles

"
(^).

Desmarets avoue que le " Livret " des Satires de


Despraux est entour d'acheteurs chez Barbin ;vo\z\
comment. C'est Despraux qui tient ce monologue:
mon livret me rend trois mille livres,
Et ne donnerait rien du plus docte des livres.

" Barbin, pour


'*

Je sors toujours jeun des applaudissements;


" Mais trois cents louis d'or donnent des aliments

*'

(3)."

L'auteur du Clovis est dans le vrai, quand il affirme


le dbit des Satires, mais il se trompe,
quand il parle des trois cents louis. Boileau (nous le
le

succs et

rpterons), ne retirait aucun profit pcuniaire de ses

uvres potiques.
d'autres diteurs

Il

en

faisait

cadeau Barbin, ou

().

Desmarets explique, sa manire, en la


constatant de nouveau, la vogue des livres de Boileau
chez Barbin. Il commente ainsi les deux vers: so7t
" Sachant que ses Satires
liv7'e aim du ciel ^to.
Ailleurs

Barbin est pour Despraux ce que furent


1
Horace. Horace dit son Livre:
.

" Tu

Frres Sosie pour

les

pauvre Livre, un il de jalousie


les Frres Sosie
regards des Roniains
"
splendeur de tes blancs parchemins....

jettes,

" Sur Vertumne et Janus et


" Oui, dj tu voudrais aux
" taler

la

(p. L.
2.
3.

4.

Ep.X.
Despr. et V Ombre de Molire.
V, Notes du ch. IV.

Df.

etc., p. 132.

p. 20.)

CHANT
" sont

211

I.

bien vendues chez Barbin,

(Despraux) se
lui-mme pour exemple de perfection et
d'agrment continuel.
" On ne vend point chez Barbin de pome hroque
et il dsigne par l ses Satires qui s'y vendent. Il est
vrai que l'on vend plus de Satires, qui sont du got
de quantit d'esprits communs, que des ouvrages
d'un gnie plus lev, qui sont du got des plus fins.
Mais aussi l'on ne vend pas chez Barbin tant de
Satires, que l'on vend de chansons sur le Pont-Neuf
et aux coins des rues. Car plus la marchandise est
il

" propose
"

"

"

"
"
"
"

"

" basse et

commune,

plus elle trouve d'esprits qui

" elle est propre.

"

Mais comment

ose-t-il dire

que son

livre est chri

"

"

du cieli^y.
Nous trouvons chez Regnard une autre mention des
relations du libraire Barbin avec Despraux. Dans une
mordante satire: Le tombeau de M. BoiRegnard donne un rle important
"
Barbin. Il narre comment une " lugubre escorte
est alle conduire le dfunt Despraux " au Parnasse,
son gte dernier. " Mais Barbin marche la place
spirituelle et

leau-Despj'aux,

d'honneur en ce convoi:
"

DeuxOrecs

" Et,

le

et deux Latins escortaient le cercueil;


mouchoir en main, Barbin menait le deuil. "

ou
quelques vers de l, Regnard fait l'esquisse
de la boutique de Barbin et des " achela caricature
teurs " qui entourent la marchandise imprime:

" L, dans l'enfoncement d'une arrire boutique,


" Sa femme tale en vain un embonpoint antique,
" Et faisant le dbit de cent livres mauvais,
" Amuse un cercle entier des oisifs du Palais;

I,

La

d/,

du Potne

hr.^ p.

79 et 80.

L'ART POTIQUE.

212

" L, le vieux nouvelliste a toujours ses sances;


" L, le jeune avocat vient prendre ses Licences;
" Et le blond snateur, en quittant le barreau,

" Vient peigner sa perruque et prendre son chapeau.


" C'est l, que le chanoine, au sortir du service,
*'

Vient, en

aumusse encore, achever son

office (').

"

Mme

en se moquant de Boileau, Regnard, comme


pas les leons qu'il a reues du matre.
Une dernire anecdote. Louis Racine conte
qu'un jour Barbin, par reconnaissance ou par politesse
invita Despraux venir dner dans sa maison des
champs. Barbin avait une villa charmante, mais
peine plus large que sa boutique de la Sainte-Chapelle.
Aprs le dner, en quatre pas, Boileau fit le tour du
jardinet, puis demanda sur-le-champ sa voiture. Barbin s'tonna; " Pourquoi donc voulez-vous vous en

on

voit, n'oublie

" retourner si promptement?


" pour aller Paris prendre

De

la satire,

mme

C'est, rpondit Boileau,

l'air.

contre Barbin!

" Quoi que vous criviez, vitez la bassesse:


" Le style le moins noble a pourtant sa noblesse.

Voil encore un des fiers axiomes du xvif sicle,


qui sut donner mme des bluettes un tour de grandeur; le trivial ne devait pas avoir droit de cit dans
cette socit " d'honntes gens. " Le " style noble ",

dont on a
tait le
1.

fait

depuis tant de pastiches maladroits,

signe des nobles esprits

(^).

On

Le tombeau de M. B. D. uv. de Regn. d. de

parlait,

1805,

t.

on

III, p. 370.

Pourtant n'exagrons rien. Les nobles esprits de cette poque, les


matres, les faiseurs de livres immortels, cultivrent le style noble, ou le
pratiqurent d'instinct. Mais chez les auteurs de second et de troisime
ordre, il n'est pas rare, il est trs frquent mme, de rencontrer la
le style qui " fait les dlices de la canaille ".
platitude, la " bassesse "
Les livres sans valeur du XVII* sicle sont stupides et rvoltants de
2.

grossiret.

CHANT
crivait,

Grand

comme on vivait;
jouait

au

mme que Louis le


comme le maitre du

tout de
"

billard

monde (') ".


Quand Philaminte

213

I.

chassait la pauvre Martine, pour

avoir
" insult son oreille
" Par l'improprit d'un

elle

ne

faisait

mot sauvage

et

bas

"
('),

qu'exagrer une qualit de son temps.

L'htel de Rambouillet visa tout d'abord un but

vraiment digne d'un sicle de Princes. Il voulait enlever au langage les formes trop vulgaires, ou rabelaisiennes, tendance louable; car le lecteur et l'auditeur
franais veulent tre respects.

Fnelon eut raison de condamner chez Aristophane


la farce faite exprs pour amuser et pour mener le
" peuple (3)." La Bruyre eut raison de blmer Rabelais, pour s'tre " encanaill ". D'un autre ct La
Fontaine tait bien de son sicle, quand il appelait les
personnages de ses fables
'

" Capitaine Renard, "


" Messire Rat, "

" Matre Baudet, "


" Sa Majest Lionne "

voire

mme
"

Dom

Pourceau

".

Le genre burlesque, avec son dvergondage d'ides


son style des Halles (nous dirions, son argot), et
fini par " encanailler " la langue. Balzac l'avait comet

et il avait craint que " des esprits si amateurs des


"vilaines nouveauts" voulussent " introduire la
" cour la langue des Gueux et celle des Bohmes (*)."

pris

I.

Madame

VAcad.

de Svign.
2.
4. Entr. 38'.

ch. VII.

Fe?ii.

Sav., Acte

II, se. v.

3. Le^fy'e

L'ART POETIQUE.

214

Boileau a lui-mme
Le

style le

comment

pense du vers:

moins noble a pourtant sa

noblesse.

M. de Maucroix

s'en explique

Il

la

(')

" Plus les

choses sont sches et malaises dire, plus elles


" frappent, quand elles sont dites noblement et avec
" cette lgance qui fait proprement la posie (^).
"

Je me souviens que M. de La Fontaine m'a dit plus


d'une fois que les deux vers de mes ouvrages qu'il
"estimait davantage, c'taient ceux o je loue le roi
" d'avoir tabli la manufacture de points de France,

"

" la place des points


" la

i'^

de Venise. Les
ptre Sa Majest

voici. C'est

dans

'*

Et nos voisins

"

Que

frustrs

de ces

tributs serviles,
"

payait leur art le luxe de nos

mme

Boileau conte, au

villes.

que ses intimes


o il dfinit noblement
sa perruque (^). Je m'imafier du distique sur ses exendroit,

se rcrient sur les quatre vers


ses cinquante-sept ans

gine

qu'il

ploits

tait aussi

de chasse

et

trs

"... D'un plomb qui suit l'il et part avec l'clair,


" Jevais faire la guerre aux habitants de l'air (),"

Que de

merveilles et de priphrases, pour ne pas


vulgaire " Je tire des coups de fusil sur
en
style
dire
"
les oiseaux
Boileau dplore quelque part la disette de notre
langue si " riche en beaux termes sur de certains
" sujets ", mais fort pauvre en maintes occasions.
:

I.

Lettre

du 2g

avril, ls.

Boileau fait trop d'honneur ce choix de mots et de priphrases.


La posie n'est pas l. Elle ne gt point dans des tours de force, ou de
phrase.
1.

3.

V.

p. X.

4.

p.

VJ.

CHANT
"

Il

a,

un

dit-il,

trs

215

T.

grand nombre de petites

" choses, qu'elle ne saurait dire noblement. Ainsi, par


" exemple,bien que.dans les endroits les plus sublimes,
" elle nomme sans s'avilir un mouton, une chvre, une
" brebis, elle ne saurait, sans se diffamer, dans un style
"

un peu lev,nommer un veau, une

"

Le mot

'

A.

truie,

un

cockon{^).

gnisse en franais est fort beau

dans une glogue

surtout

vache ne s'y peut pas souffrir.

" Pasteur et berger y sont du plus bel usage gardeur


" de pourceaux, ou gardeur de bufs y seraient horri;

"blesC)."

Au

Despraux se vantait d'aw fusil et du canon en termes


nobles, sans les appeler par leur nom. Hlas combien
de mauvais copistes se sont autoriss de cette manie
de tout ennoblir combien, durant cent ans et plus,
ont cru que la posie consistait en nigmes rimes et
partage de six en six syllabes
Vers la fin de ses jours, Boileau put lire un loge
dcern son style noble, si jamais Boileau s'avisa de
feuilleter les Nouvelles littraires de Jr. du Perrier
et Anthelme de Tricaud:" Le langage des dieux, cri" vaient ces gazetiers peu fameux, est d'un difficile
" usage
et il n'est pas donn tout le monde de le
" parler aussi noblement o^^ M. Despraux (^).
dire de Louis Racine,

voir, le premier,

parl

d'un tout autre avis. Il nomma l'animal qui aux


" se nourrissait de glands "; il s'en fait gloire
" silence " au " ci-devant Boileau
" Comme il s'escrime
et il crie
rhabiliter toutes les laideurs et ignominies, il choie la " populace du

i.V.

Hugo

est

XVIP et XVI Ile

sicles

" style

",

les

mots " sans bas, sans perruque

IX

2.

Rfl. crit. Rfl.

3.

Picesfugit. etc.

1693.

704, p. 296.

"

et

sans vergogne.

L'ART POTIQUE.

216

" Au mpris du bon sens, le burlesque effi'ont


" Trompa les yeux d'abord, plut par sa nouveaut.
" On ne vit plus en vers que pointes triviales
" Le Parnasse parla le langage des Halles.
;

" Ail, except trivial points, grew out of date,


" Parnassus spoke the cant of Billingsgate. "

(Dryden.)

Le

quatrain dbuta d'abord par cet hmistiche


" Sons

r appui de Scarron...

Brossette nous l'apprend et


"

dit:

"Le

"

style burlesque fut

commencement du
1660, qu'il tomba (')."

extrmement en vogue, depuis

" dernier sicle,

le

jusque vers l'an


Boileau traitait, de toute la hauteur de son indigfnation
uvres de Scarron, comme il osa
les " misrables "
les appeler, devant l'illustre veuve de Scarron, et cela
mme au lever du roi (-).
Et pourtant Boileau gotait le Roman comique xx
" misrable " Scarron. Son ami Racine s'gayait franchement la lecture de X Enide travestie ; et Boileau
" Votre pre avait queldit un jour Louis Racine
" quefois la faiblesse de lire Scarron et d'en rire
" mais il se cachait bien de moi pour cela
{^)
:

Ce rsum d'histoire n'est pas exact. Le burlesque, en France, ne


point en vogue, ou mme ne fut point connu avant les belles annes
de Corneille et la cration de l'Acadmie.
1.

fut

2. Louis Racine a consign ces deux anecdotes cruelles, dans ses


Mmoires sur la vie de son pre. L'auteur d'^/'/m/Ze conduisait chez M"'^
de Maintenon l'auteur de la Potique. " Ils s'entretenaient un jour avec

" elle de la posie


et Boileau dclamant contre le got de la posie
" burlesque., qui avait rgn autrefois, dit dans sa colre Heureusement
" ce misrable got est pass, et on ne lit plus Scarron, mme dans les
;

" provinces.
Son ami chercha promptement
" sation
et lui dit, quand il fut seul avec lui

"devant

un autre sujet de converPourquoi parlez-vous

de Scarron.'' Ignorez-vous l'intrt qu'elle y prend.''


" Hlas non, reprit-il mais c'est toujours la premire chose que j'ou" blie quand je la vois. "
L'autre fait ressemble celui-ci.
3. L. R. Mmoires, etc..
!

elle

CHANT

217

I.

Balzac avait eu aussi la faiblesse de lire Scarron et


d'en rire, avant de rpudier solennellement le burlesque dans ses Entretiens. Le i^"" janvier 1645, il
" Monsieur,

crivait Costar
" m'avez fait tenir,
:

de

la

le

part de

livre

que vous
est un

M. Scarron,

" prsent qui m'est bien cher, et

"
"
"

que j'ai sujet d'estimer bien fort. D'abord, il m'a servi de remde
et m'a soulag d'une oppression de rate qui m'allait
touffer, sans ce secours venu -propos. J'espre

" qu'il fera

"

Il

davantage,

se peut qu'il

me

si

j'en use plus souvent.

gurira de

ma triste philosophie

" et de
" drai

mon

chagrin srieux

peut-tre que j'y appren-

rimer des requtes et des lgendes et que je


" deviendrai gai par contagion. Voil, sans mentir,
" un admirable malade.

Malgr

cette cure merveilleuse,

Balzac se repentit

bientt d'avoir lu avec trop de plaisir les pages trop

joyeuses de Scarron. Il aimait, comme Malherbe, la


langue franaise, qu'il avait tant travaille effray des
ravages exercs par le burlesque, il rsolut d'opposer
une digue srieuse ce dbordement de folies. Je transcris le rcit de Vigneul-Marville: " M. de Balzac, qui
" la langue franaise a tant d'obligations, voyant sur
;

" la fin

de ses jours (') que le style burlesque faisait


de grands progrs et qu'on n'crivait presque plus
" ni en prose, ni en vers, que dans ce style-l, pria le
" P. Vavasseur d'crire sur ce sujet. Ce savant jsuite,
" que le style burlesque choquait autant que son ami,
" se mit en devoir de le satisfaire, et commena l'ou" vrage
Francisci Vavassoris, S. J. de Ludicra Di" ctione Liber, in quo tta jocandi ratio ex Veterum
" scriptis aestiuiatir.Lutetiae Parisiorum apud Sebast.
" Cramoisium, 16^8 in-quarto (^).
"

I.

1654.

2.

Ml., etc. T. III.

~~

L'ART POETIQUE.

218

Rponse bien grave, en vrit, ces niaiseries.


Leur opposer en un " tome pouvantable ", l'exemple
de l'antiquit, montrer Scarron et ses lgers
confrres que, chez les Grecs ou les Latins, " aucun
" auteur ne s'est servi de ce style", et qu " aucun
" d'eux ne nous en a donn des rgles {'), " c'est le
prendre d'un peu bien haut et de bien loin. Toutefois
l'exemple de la vnrable antiquit, que l'on travestissait de gaiet de cur, devait avoir un certain poids
dans les jugements des doctes.
Ayant ou parler de la dissertation du P. Vavasseur,
Scarron lui-mme y applaudit. Il tait alors, lui aussi,
" sur la fin de ses jours ", et l'on pourrait croire une
conversion littraire, si l'on s'en rapportait une lettre
qu'il crivit pour fliciter l'auteur du livre De Ludicra
Dictiofie. Le pote de la Gigantoinachie s'y prononce
ddaigneusement contre " les insectes du Parnasse",
:

qui sont les versificateurs burlesques. On lit ce curieux


document au tome premier des Dernires uvres de

Scarron

(^)

"

"
'

Mon

Rvrend Pre,
Vous m'avez appris que le P. Vavasseur
trs

avait

crit contre le style burlesque. Il a bien fait.


"
porte envie un si beau dessein; et vous

Je

me

" ferez plaisir de me faire voir un ouvrage, dont le


" public lui doit tre oblig. Si j'avais crire contre
"

quelque incommodit du genre humain, ce serait

" contre les vers burlesques.


*'

Mais vous avez mauvaise opinion de moi,

si

vous

" croyez que je lui en sache mauvais gr. Aprs les


" mauvaises haleines, et les mauvais plaisants, je ne
" connais point
1.

Ibid.

2.

T.

I,

p. 181-2.

de plus grande incommodit que

les

CHANT

219

T.

" vers burlesques; et puisque je suis cause en quelque


" faon du grand dbordement qui s'en est fait, le
" P. Vavasseur n'aurait peut-tre pas mal fait de s'en
"

prendre moi.
" Ceux qui vous ont dit que j'en tais en colre contre
"lui, ne me connaissent pas; et j'ignorerais encore
" qu'il et crit contre les insectes du Parnasse, si vous

"

me

Tout le public lui doit tre


un ouvrage, qui va une rformation d'un si grand abus.
" Vous devriez bien me le faire voir, pour rparer
le tort que vous m'avez fait, en me croyant capable
d'une grande impatience.
" Je suis du Pre Vavasseur et de vous, mon Rvne

l'aviez

appris.

" oblig d'avoir fait


"

"
"

" rend Pre,

Le

trs

humble,

etc.

SCARRON.
Vigneul-Marville, cit plus haut, nous fournit sur
le

burlesque et ses origines, sur Scarron et ses col-

lgues, enfin sur la censure


frivolits

faite

par Boileau de ces

grotesques, certains renseignements,

bon de

qu'il

Scarron
"
"
",
dans ce style-l
russit
que
cet auteur vraiment
" original dans ce genre, ne forma que de trs mau" vais copistes; " il s'tonne de voir " qu'un homme
" aussi incommod que Scarron et qui souffrait les
" plus cruelles douleurs, ait pu avoir assez de tranquil" lit d'esprit et assez d'agrment pour badiner ter-

est

" nellement.

recueillir.

Il

dclare que,

seul,

"

Vigneul-Marville ajoute " Il est vrai que Scarron


" avait t lev dans ce burlesque qu'il avait, pour
:

" ainsi

"

que
"

dire,
je

suc avec

le

lait; et c'est

une anecdote

dois au public.

Scarron avait eu pour prcepteur Jacques Moreau,

L'ART POTIQUE.

220

qui entra depuis dans la Congrgation de l'Oratoire;

donn tant de
got pour le btirlesque. Ce fut, apparemment dans le
temps qu'il tait auprs de Scarron, que M. Moreau
composa son pome latin sur les Pygmes; car on
sans doute, qui

c'tait lui

avoue dans
fit

lui

avait

prface qu'il tait fort jeune lorsqu'il

la

cet ouvrage.

Or

la

Pygmde

est tout fait bur-

lesque, quoiqu'elle soit crite en vers hroques...


" Il est assez plaisant

donner, presque en

de voir

mme

(')

maitre et le disciple
temps, deux pomes burle

lesques, l'un sur les Pygmes )^-.\iXx. sur les Gants


" Scarron eut bien des singes. Le tmraire oisif

continua

Vh^gile travesti. Charles Coypeau, plus

le

connu par son nom d'Assoucy, entreprit de mettre


en vers burlesques le Ravissement de Proserpine,
pome grand et pompeux de Claudien. Il rendit
aussi ce mauvais office aux Mtamorphoses d'Ovide,
sous le titre l Ovide en belle humeur. Despraux,
pour le dire en passant, qui ne lui sut pas bon gr
de vouloir perptuer un style qu'on devait avoir
enseveli dans le tombeau de Scarron, le foudroya
par ce vers
:

''

"

Et jusqu' d'Assoucy, tout trouva des lecteurs

Horace ne

(=).

pas exempt de cette sorte d'insulte.


Un rimailleur se trouva assez de loisir, pour mettre
" en vers burlesques trente-huit odes de ce pote.
fut

"

"

L'ouvrage

" en 1653.
"

fut

imprim Leyde, chez Jean Sambit,

Le mme

libraire

L'Odysse d' Homre, ou

donna,

la

mme

les Ave^itui^es

anne,

d'Ulysse en

" vers burlesques. L'auteur, qui estima assez cet ouvrage,


I. On
y trouve entre autres choses amusantes une description du
pays de Cocagne.
3. Voir, six vers plus bas
texte et notes.
;

CHANT

221

I.

"

pour le ddier M. le prince de Conti. s'appelle


Henri de Picon. On voit la tte de ce livre une
" ptre burlesque de Pnlope Ulysse, faite sur le
" modle de celle d'Ovide.
" Mais ce qui surprend encore plus que tout cela,
c'est que Brbeuf, tout Brbeuf qu'il tait ('). entre" prit lui-mme de faire le Lncain travesti. Il est vrai
" qu'il
y mit pour titre La Pharsale de Lucain en
"

'

" vers enjous

n'osant pas se servir,

comme

il

le

dit

lui-mme dans son Epitre ddicatoire, du mot de


" burlesque, parce qu'il avait alors perdu la meilleure
" partie de son agrment, en perdant le mrite de la
"
" nouveaut (^).
Perrault, en son Parallle, prend occasion des vers
de la Potique contre " le burlesque effront '\ pour
louer Scarron, et pour railler une autre sorte de burlesque qui est celui de Boileau dans le Lutrin :
"Il y a un burlesqtie qui n'est point effront, qui ne
"

" parle

point

le

langage des halles,

" quelquefois d'expressions

quoiqu'il se serve

un peu populaires. Il y a
un burlesque qui a ses grces et ses beauts, tel que
" celui de l'auteur du Virgile travesti. Il est vrai que,
" dans le temps que cet ouvrage parut, il se fit quan" tit de mchant burlesque, qui donna du dgot
" pour tout ce genre de posie. Mais pendant que
" presque tout le burlesque de ceux qui l'ont imit,
" sentait la boue et la harengre, celui-l a toujours
" senti le galant homme et a toujours eu l'air de la
"
" cour et du beau monde (-).
Aprs cet loge du burlesque noble, et en particulier de la Baronide de Scarron, Perrault arrive au

''

1.

V. 98
...sur les pas de Brbeuf".
Mlanges^ etc., T. III.

3.

Parat. 2' dit. T. III, p. 292,

I.

Voir,

'''

L'ART POETIQUE.

222

soi-disant burlesque

avec celui
Dialogue

"

Le

de Despraux,

et

il

le

compare

de Scarron. Voici un chantillon de ce

Aprs l'aversion qu'un des satiriques modernes a tmoigne pour le burlesque dans
" son Art Potique, j'ai t tonn qu'il ait compos
" un pome dans ce genre de posie.
" Le Prsident.
C'est un beau et noble burlesque
" que celui-l, un burlesque fait
pour divertir les
" honntes gens, pendant que l'autre, bas et rampant,
" ne rjouit que le menu peuple et la canaille.
" Le Chevalier.
Cependant, le bien prendre, le
" burlesque du Lutrin, quelque beau qu'il soit, n'est
" qu'un burlesque retourn.
" L' Abb.
...L'auteur du Virgile travesti revtu
" d'expressions communes et triviales les choses les
" plus grandes et les plus nobles; et l'auteur du Lutrin,
" en prenant le contrepied, a parl des choses les plus
" communes et les plus abjectes en des termes pomChevalier.

"

"

peux

et

2t.

magnifiques.

" ridicule est

en dehors

Dans

l'ancien burlesque, le

et le srieux

en dedans

dans

" le nouveau, que Monsieur le Chevalier appelle un


" burlesque retourn, le ridicule est en dedans et le
" srieux en dehors.

Quoi qu'il en soit, j'aime mieux


''Le Chevalier.
" le burlesque qui est l'endroit que le burlesque qui
" est l'envers.
"
*'

L Abb. Je veux vous donner

l-dessus

Le burlesque du

une comparaison

Virgile travesti est une

" princesse sous les habits d'une villageoise


et le
" burlesque du Lutrin est une villageoise sous les
" habits d'une princesse... Quoi qu'il en soit, on est
;

" redevable l'auteur


" burlesque, qui a

du Lutrin d'avoir invent ce


et on ne peut pas lui re

son mrite

CHANT'I.
" fuser toutes les
" inventeurs {'). "

223

louanges qui sont dues aux premiers

Je doute que Boileau ait t flatt de s'entendre


appeler crivain burlesque, bien que le style burlesque
de Boileau soit qualifi par Perrault de burlesque
retourn.

Le burlesque tait en grande faveur pendant les


premires annes de l'Acadmie et de Louis XIV.
L'Acadmie ne crut point droger sa dignit en
accordant un moment d'attention ce langage. SaintAmant proposa ses graves confrres de recueillir les
termes burlesques, pour en enrichir le futur Dictionnaire que l'Acadmie promettait la France. Pellisson
raconte le fait et observe que le mot burlesque n'tait
pas encore usit en franais. M. de Saint- Amant, ditil, promit de faire "la t>^\:x\g. co77tgue du Dictionnaire",
et de runir "les i.rr[\.s, grotesques, c'est--dire, comme
" nous parlerions aujourd'hui, burlesques. Mais ce mot
" burlesque, <\\i\ tait depuis longtemps en Italie n'avait
" pas encore pass les monts (^)
et M. Mnage
" remarque fort bien en ses Origines, qu'il fut premi" rement employ par M. Sarrazin longtemps aprs.
" Alors on peut dire, non seulement qu'il passa en
;

" France,

mais encore

" d'tranges ravages


" M. Sarrazin, dit

premier employ

"

l'ai

remarqu

il

s'y

dborda

et qu'il

fit

"
{^).

Mnage, se vantait d'avoir le


mot de Burlesque, comme je
dans mes Origines de
longtemps
a
y

"

" la

qu'il

le

Langue franaise

".

{f)

Parall. i^ d. T. III, p. 292-299.


Btirlesco est aussi
Il pouvait passer les Alpes ou les Pyrnes
bien espagnol qu'italien. Durlar en espagnol et burlarc en italien signi1.

2.

fie railler,
3.

4.

se

moquer.

Trav. de PAcad. d. Livet,


Observations, etc. 2^ d. 1685.

Hist. de PAcad.

1.

L'ART POETIQUE.

224

*'

La

licence rimer alors n'eut plus de frein;

" Elle alla si loin, dit Brossette, que l'on s'avisa de


" mettre la Passion de Jsus-Christ en vers burlesCl
" ques. "

Probablement

la

bonne

surprise par le titre d'une

de Brossette aura t
uvre trange publie en
foi

1649. Selon l'historien de l'Acadmie, le pote n'avait


rien mis

de burlesque dans ses vers

donna ce

"

mais

le libraire

La Passion de N.-S.

en
burlesques
pour faire vendre sa pauvre marchandise. Il fallait que le burlesque " effront " et
une vogue vraiment inoue, pour autoriser un procd,
ou sacrilge, ou imbcile. Par ailleurs, il suffisait que
ces vers fussent de huit pieds et non " hroques ",
pour mriter l'pithte dcerne aux posies grotesques (').
Voici comment Pellisson fait l'histoire de ce dvergondage et de cette " licence rimer".
Ne semblait-il
" pas, toutes ces annes dernires, que nous jouassions
ce jeu o qui gagne perd ? Et la plupart ne pensaient" ils pas que, pour crire raisonnablement en ce genre,
" il suffisait de dire des choses contre le bon sens et la
" raison ? Chacun s'en croyait capable en l'un et en
" l'autre sexe, depuis les dames et les seigneurs de la
" cour, jusqu'aux femmes de chambre et aux valets.
" Cette fureur du burlesque, dont la fin nous com" menons gurir, tait venue si avant que les libraires
" ne voulaient rien qui ne portt ce nom
que, par
" ignorance, ou pour mieux dbiter leur marchandise,
" ils le donnaient aux choses les plus srieuses du
leur

" vers

titre

J.-C.

",

'

I.

Les vers burlesques sont, pour

rimes plates.

la plupart,

de huit syllabes

et

en

CHANT
"

monde, pourvu seulement

"

vers

225

I.

qu'elles fussent

en

petits

"
(').

Cette licence fut " effrne " surtout pendant la


Fronde et les cinq ou six annes qui la prcdrent.
" J^e parti de la Fronde n'tait pas fond en raison
" mais on se divertissait et l'on
y riait beaucoup et
;

" tout s'y traitait

en vers burlesques (^). " Les auteurs


les plus respectables de la " belle antiquit ", depuis
Homre jusqu' Lucain, furent habills en carnaval,
tandis qu'on dcochait sur le Mazarin toutes les badineries et menaces versifies. Les satires, les vieux
pomes piques, les gazettes,furent gays suivant cette
mode. Scarron qui dpassa tous ses mules, en audace,
en esprit, et en succs, signale ce dbordement et mme

Au Livre vi^ de son nde, Scarron,


d'Ene, rencontre des rimeurs burlesques par
centaines dans les champs du deuil, tout comme dans
les rues de Paris. L'auteur du Typhon rougit de se
voir en si nombreuse et si piteuse compagnie
il

s'en dsole.

la suite

" Tout auprs, de pauvres potes,


" Qui rarement ont des manchettes,
" Y rcitent de pauvres vers
;
" On les regarde de travers,
**
Et personne ne les coute,
" Ce qui les fche fort sans doute.

"

En

"

Il

la

noire habitation,

en est plus d'un million.


" Comme Paris, chose certaine,
" Chaque rue en a la centaine,
" De ceux qu'on appelle plaisants,
" Rimeurs burlesqties soi-disants,
" Du nombre desquels on me compte,
" Dont j'ai souvent un peu de honte. "

1.

Hist. de CAcad.

2.

Segrais,

uvr.

l'art potique.

etc., p. 80.

etc.,

t.

II, p. 134.

L'ART POTIQUE.

226

Enfin, malgr ce dluge, le bon sens se remit flot,


comme Boileau s'en rjouira tout l'heure. Les gens

au burlesque la faveur
par l'oubli ou par le
qu'il avait usurpe. On
mpris. En voici la dfinition trs ddaigneuse, crite
par le sieur de Souvigny " On fait entrer dans cette
" nouvelle manire de vers... tout ce qu'on se peut
" imaginer de badin et de niais pour les penses avec
" l'emploi de tous les proverbes ou quolibets des
" Halles, et de quantit de mots anciens ou trangers.
" Tant s'en faut que cela aille de pair avec le vrai style
d'esprit firent bien vite expier

le traita

"

comique

"

hommes fort senss disent, que

ou

satirique,

qu'au

contraire

plusieurs

ce style burlesque n'est

excrment du cheval Pgase, et le fumier de son


curie ou bien, ce n'est qu'un fruit du divertissement
qu'ont pu prendre les valets des potes, quand ils
ont gard leurs mules au pied du Mont Parnasse,
ont voulu
et lorsque, pour viter l'oisivet, ils
mtier
de
leurs maprouver s'ils feraient bien le

" qu'un
"

"

"
"
"

"

" trs

(').

#
" Apollon travesti devint un Tabarin.
" Disguis'd Apollo chang'd to Harlequin. "

(Dryden.)

Voici deux notes de Brossette

" Allusion

au

" Virgile travesti de Scarron. Avant lui, Battista


" Lalli, pote italien, avait fait une Enide travestie.
de
valet
grossier,
2 " Tabarin. bouffon
trs
"

Mondor
1.

De

Ce Mondor

(").

tait

un charlatan, ou

la conn. des bons Liv. Tr. III, p. 225.

et relve d'un cran la position


" Brossette parat avoir confondu le rle de valet,
" toujours rempli par Tabarin sur la scne, avec sa position relle vis" - vis de Mondor. Tabarin jouait les valets, comme tant d'autres com" diens qui n'en sont pas moins indpendants pour cela dans leur vie
2.

M. V. Fournel corrige Brossette

sociale de

w prive.

"

Tabarin

{Spectacles

po-puL Oprateurs

et

Charlatans.)

CHANT
"

227

I.

vendeur de baume, qui tablissait son thtre dans


Place Dauphine, vers le commencement du
xvii sicle. Il roulait aussi dans les autres villes
du royaume avec Tabarin, le bouffon de sa troupe.
Les plaisanteries de Tabarin ont t imprimes plusieurs fois Paris et Lyon, avec privilge, sous le
titre de Recueil des questions et fantaisies Tabariniques. Elles ne roulent que sur des matires d'une
grossiret insupportable, et qui ne peuvent plaire

" la

"
"
"
"
"

"
"

" qu' la canaille.

Le

Mondor

et de Tabarin se composait
du fond tait un lambeau de
l'avant-scne apparaissaient les deux

thtre de

d'une estrade

tapisserie.

grands

la

toile

uniques personnages derrire eux, l'orcomposant d'un joueur de violon et d'un


joueur de rebec puis un " marocain " charg du coffre
aux onguents. Mondor portait de longs cheveux et
une barbe blanche Tabarin avait pour costume " son
" pantalon large, son taba)' ngligemment drap sur
" ses paules, son pe de bois passe dans sa ceinture,
" sa barbe en trident de Neptime, ses longues mouset

chestre, se

" taches, et sur la tte cet immense, ce fantastique


" chapeau, ce Prote aux mille formes, qu'il ptrissait
" comme une cire entre ses doigts ('). "

Alors commenait
solennel

saugrenu,

Mondor
ordurier,

et

la reprsentation, dialogue du
du boufton Tabarin, dialogue

obscne. Perrault

cite,

en son

Parallle, l'une des plus honntes questions Tabari-

niques il y joint quelques dtails sur la mise en


scne " Les dialogues de Mondor et de Tabarin, dit" il,... commenaient ordinairement par une question
" curieuse que faisait Tabarin. Mondor disait mille
;

I.

Voir M. V. Fournel,

Sfiect.

Pop.

Oprateurs

et Charlatans.

L'ART POETIQUE.

228
"

choses savantes et pleines d'rudition sur la question


propose, et en donnait la solution en homme grave
" et comme un philosophe qui a pntr dans les
" secrets del nature. Aprs quoi, Tabarin donnait la
"

"

"

sienne sa manire, et faisait rire par l'opposition


de son ridicule au srieux du discours scientifique

"

de son matre.
"

"

Un

jour par exemple,

il

demanda

maux volait le mieux. Mondor

fit

lequel des ani-

une longue disserta-

" tion sur le vol des oiseaux et sur la construction ad" mirable de leurs ailes et de leurs plumes et conclut
;

"

que

le

gerfaut tait de tous les oiseaux celui qui

" volait le mieux.


Vous tes un ignorant, mon
" matre, reprit Tabarin c'est un greffier. Il n'a, la
;

" vrit, qu'une plume sur l'oreille


mais avec cette
" plume-l, il vole mieux que tous les animaux que
;

vous venez de nommer (').


La Fontaine connaissait de rputation ce trs populaire dramaturge, et il savait que trop souvent les
petites gens gotent ces artistes-l. Aussi bien, quand
il mne la boucherie le mouton avec le cochon gras,
a-t-il soin de faire remarquer que
"

"
"

Le charton n'avait pas dessein


De les mener voir Tabarvi (2).

"

La Fontaine a rendu au bouffon valet de Mondor


un tmoignage plus clatant. Il lui a emprunt l'ide
d'une de ses jolies fables Le Gland et la Citrouille (3).
:

Perrault juge ce dialogue


etc. 2*= d. t. II, p. 116-7.
1. Parat,
Tabarinique " fade, froid et dtestable". Mais le champion des modernes,
Perrault, Vantipindarique et l'antiplatonique, tire de l cette conclusion
que le Grand Hippias de Platon n'a pas tous les
plus que singulire
mrites de ces farces du Pont-Neuf ou de la Place Dauphine./'r<?/z pudc2. Liv. VIII, F. 12.
3. On a remarqu dans les uvres de Tabarin un dtail d'histoire
assez curieux. C'est parmi ce fatras de boufifonneries triviales que, pour
la premire fois, il est fait mention de l'usage du parapluie en France,
(V. Dez. et Bach. Dict. de Littr.)
:

'

CHANT

229

I.

Ce grossier personnage eut la bonne fortune d'tre


connu des gnies de son sicle. Il y a gagn l'immortalit. Nombre de beaux esprits lui ont octroy un
souvenir. Boileau lui en a mme octroy deux: celui qui
nous occupe, et celui du chant m, o il rapproche de
si prs Tabarin et Molire. Le nom de Tabarin s'en
ira chez la postrit avec les austres alexandrins de
VArt Potique et avec les bouts-rims des frondeurs.
Les fameux n a tant, des " Regrets de l'absence du roi ",
:

ne

l'ont

pas oubli

" Les pdants n'ont point tant de phrases

" Tabarin n'a point tant d'onguents

"

etc.

Charles Sorel pensait, comme Boileau, que l'Apollon


des potes burlesques ressemble Tabarin que les
vers burlesques sont dignes de la foire qu'on doit
accompagner ces pomes misrables, non point de la
" aussi de tels potes
lyre, mais du tambour de basque
" avouent que leurs muses n'ont pas besoin de luth, ni
" de viole que ce sont des musiciennes castagnettes,
" ou cliquettes, et tambour de Biscaye ('). "
;

" Cette contagion infecta les provinces,


" Du clerc et du bourgeois passa jusques aux princes
" J_e plus mauvais plaisant eut des approbateurs,
" Et jusqu' d'Assoucy tout trouva des lecteurs.
"

"

The
And

duUest scribblers some admirera found,


Mock Teinpesi (^) was a while renown'

the

d.

"

(Dryden.)

Charles Coypeau, sieur d'Assoucy, pote, conteur,


musicien, plus d'une fois prisonnier, voyageur nomade,
avait travesti les
la

Mtamorphoses d'Ovide. Je

note de Brossette

l'injure

op.

"

D'Assouci

contenue dans ce vers


"

I.

cit., p.

230.

Et jusqu' d'Assoucy...
2.

play written by

M.

transcris

fut trs sensible

Duffet.

L'ART POTIQUE.

230

Voici de quelle manire il s'en plaignit dans un


ouvrage o il a crit ses aventures (') " Ah cher
:

comme ce tout
au cur, tu plaindrais ma destine
solable, et je ne puis revenir de ma
lecteur,

trouva

tu savais

si

me

tient

j'en suis incon-

pmoison, principalement quand je pense, qu'au prjudice de mes


titres, dans ce vers qui me tient lieu d'un arrt de la
Cour de Parlement, je me vois dchu de tous mes
honneurs et que ce Charles d' Assoucy, d'empereur
du Burlesque qu'il tait, premier de ce nom, n'est
aujourd'hui, si on le veut croire (Boileau), que le
dernier reptile du Parnasse et le marmiton des muses.
Que faire, lecteur, en cette extrmit ? Aprs l'excommunication qu'il a jete sur ce pauvre Burlesque
si disgraci, qui daignera le lire, ni seulement le
regarder dans le monde, sous peine de sa maldic;

"

tion ?
" D'Assoucy trouve

nanmoins sa consolation dans


" Voil, cher lecteur, ce que
la rflexion suivante
l'on gagne faire de bons vers burlesques... Mais
quoi, il n'est pas nouveau de voir des esprits jaloux
pester contre les choses excellentes, et blmer ce qui
:

surpasse leur capacit.


"

D'Assoucy

tait

fils

d'un avocat au Parlement

il

naquit Paris, en 1604, et mourut g d'environ 75


ans, aprs avoir eu des aventures trs bizarres, qu'il
a publies lui-mme d'un style presque bouffon
1,

Aventures

d'Italie.

commence par cette prface " Je suis le hros vritable de


mon Roman, qui, aprs avoir longtemps vogu contre vent et mare
sur une mer orageuse, ai finalement attrap un heureux port. Celui qui
2. II

"
"

(^)."

les

" m'a conduit en ce port est un Dieu celui qui m'y a accueilli est un roi
" et le gnie qui m'y conserve est un ange. Bien des mchants en crvent
;

de rage, saint Hubert les gurisse


" poir, Dieu les console, etc. " (d.

*'

et

bien des sots en sont au dses-

Colombey,

p. 9.)

CHANT
Dans

231

I.

d'Assoucy narre, entre mille


autres choses, comment neuf ans, il fut pris pour un
magicien Calais ('), comment un filou dans le coche
d'Auxerre le dpouilla de ses effets et hardes, comment
lui-mme d'Assoucy passa pour filou, comment il fut
mis en prison Montpellier, puis se sauva en terre
papale dans Avignon. C'est l que Chapelle et Bachaumont le rencontrrent pendant leur {2jv(\.wk voyage ; o\\
leur avait parl du pauvre homme sur leur route on
leur avait dit qu'il sentait le fagot.
"Le soir que nous
" prenions le frais sur les bords du Rhne, par un beau
" clair de lune, nous rencontrmes un homme qui se
" promenait, qui nous sembla avoir l'air du sieur
" d'Assoucy
son manteau qu'il portait sur le nez
" empchait qu'on ne le pt bien voir au visage. Dans
" cette incertitude, nous prmes la libert de l'accoster
" et de lui demander
ses Aventures,

" Est-ce vous, Monsieur D'Assoucy?

" Oui,

c'est

me

moi. Messieurs,

A quoi le pauvre homme ajouta


**

Vous me voyez

'*

En

voici.

sur le pav

dsordre, malpropre et sale

" Aussi je

me

"

suis esquiv,

" Sans emporter paquet

ni

malle

" Mais enfin me voil sauv.


" Car je suis en terre papale. "

I.

D'Assoucy raconte

ainsi son enfance,

dans

la pice intitule

Prison.

" Les sots enfants de mon quartier


" A six ans me jetaient la pierre
;

'*

A neuf ans,

petit colier,

" Chez un peuple rude et grossier,


" Je fus, allant en Angleterre,
" Pris Calais pour un sorcier. "
(Ibid., p. 452.)

La

L'ART POETIQUE.

232

D'Assoucy retrace en un autre ouvrage


puis ses Penses dans

tures cV Italie,

Rome,

c'est--dire

dans

ses misres dans

enfin

appelle "

la

sjour,

quand Boileau

les

prisons de l'inquisition

la

prison du Chtelet, qu'il

cailloux " et " la plus puante

bote aux

" prison qui fut jamais.

Aven-

ses

saint office de

le

"

Il

en ce

tait confin

triste

crivait le " tout trouva'. Boileau

ne s'exposait gure en lanant ce dard potique contre


pauvre empereur du Burlesque. Mais d'Assoucy

le

sortit

de

aux cailloux

la bote
"

....Poli

" Blanc

comme un miroir,
comme un cygne et

Il le dit lui-mme
rendu au jour

l'me nette

et le gazetier

"
(')

Robinet

montre

le

" Glorieux et blanc

Cyrano de

comme

ivoire

"
(^).

Bergerac, rival en sottise

(^)

de Tin-

fortun pote joueur de luth, a fait une caricature,


dont voici quelques traits arrangs, coordonns, ou
mme embellis par M. Fournel (*). " Cyrano nous le
" reprsente comme un laid petit homme, fort sale et
" fort puant, se rapprochant beaucoup de la physiono" mie du singe et du magot
aux dents longues, au
;

" nez retrouss


jasant et
impie, libertin, bavard
" frtillant sans intervalle, si bien qu'on etcru volon" tiers que sa parole tait le son produit par le mouve;

''

ment perptuel de

"

comme

les

cordes d'une aigre guitare.

" avare, tricheur


1.

ses nerfs desschs, rsonnant


Il

au jeu, cribl de dettes

tait

et

gueux,

toujours

Ib.,p. 419.

V. Goujet, t. XVIII, p. 36.


" comiques
3. Cyrano a crit en prose ses aventures burlesques et
est burlesque surtout par les inventions.
et V. Fournel, Lilt.
4. V. uv. de Cyrano. Lettre conir: Soiicidas.
2.

''

il

indcp., p.

72.

CHANT
"

233

I.

affam son nez semblait le reposoir et le paradis


des chiquenaudes et l'on avait sem sur ses paules
tant de coups de bton, que, s'ils y avaient pris
racine, elles eussent port un grand bois de futaie. "
;

"

"
'

Le

portrait de Soucidas (d'Assoucy) par Cyrano, dit

si bien
M. Fournel a cueilli la
Personne, du reste, n'est tenu de prendre
cette esquisse physique et morale pour une image
ressemblante. Cyrano amplifie et s'amuse.
On jugera peut-tre plus exactement de la force

tout cela, mais pas


fleur

du

sujet.

potique du sieur d'Assoucy par un


morceau extrait de \ Ovide en belle kmneur ; cesi\?i.
description de l'ge d'or
intellectuelle

et

" Heureux temps


'*

n'tait

heureuse saison
mdecin, ni mule,
!

" Juge, prison, ni bassecule;


" Meurtre, ni vols, ni feux, ni

fers,

Grippeminauds ni gris, ni verts


" Ni gond, ni clou, ni clef, ni coffre,
" Ni magistrat, ni lifrelofre
" Vente ni troc, combat ni choc,

*'

"

Cape

ni froc, griffe ni

D'Assoucy aime
rire. Il crit

au

croc

cette faon

Duc de Savoie

"
(').

baroque de rimer et de
:

Vous ne craignez " ni P, ni Rhne,


" Ni croc, ni mur, ni lac, ni roc,
" Ni pic, ni truc, ni tac, ni choc

Et

ailleurs parlant

Ou-dire

"
(^).

du monstre horrible qui

" Il n'pargne ni roi, ni roc,


" Toque, bonnet, cape, ni froc
1.

V. d. de Boil.

2.

uv. d.

3.

Ibid., p. 460.

Col.

Amar,
Av.

t.

d'Jtal.

II, p. 13 et 14.

"
(3).

s'appelle

L'ART POTIQUE.

234

Et cependant l'Empereur du Burlesque


" approbateurs "

d'Assoucy

"

trouva des

" eut

des

lecteurs

".

Boileau en crivant ce vers plein d'indignation et de


noms de tous ceux qui applaudirent ou sourirent au sieur d'Assoucy ? J'en doute.
regret, connaissait-il les

Parmi ces noms il en est d'illustres


si l'on en croit
d'Assoucy lui-mme, le premier, par ordre de dignit,
fut Louis XIV, roi de France et de Navarre le premier, par ordre de gnie potique fut le grand Corneille ('). D'Assoucy raconte en maint endroit que
le jeune roi lut ses vers et les gota
et qui plus est,
le dit et rpte au roi en personne.
Sire,je vis
il
" Votre Majest... lisant mes vers son petit coucher,
" rire toujours et fort propos du bon mot que bien
" des courtisans qui riaient contre temps, ne pou;

" vaient attraper

Et

ailleurs
"

"
(^).

"

Grand roi l'honneur de l'univers,


Vous ressouvient-il de ma lyre,
Vous ressouvient-il de mes vers,
Qui tant de fois vous ont fait rire,
Quand plus beau que le dieu du jour,

"

Couch, vous

"

Mes
Mes

"
"
"

"

Du

fond de

me

faisiez redire

me

chansons, et

faisiez lire

vers

aux yeux de votre cour

la

"

bote

(3) ?

aux cailloux

",

"

d'Assoucy

entretenu l'esprit " et


demandait sa Patrie pourquoi elle se montrait martre
son endroit Vous osez, France,

France dont

crivait la

il

a "

D'Assoucy prtend mme que le Pape admira sa prose et fut cliardes Penses du sieur d'Assoucy dans le saint Office de Rome.
2. Epitre. uv. etc., p. 4.
1.

3.

V. Goujet,

t.

XVIII,

p. 30.

CHANT
"... touffer
"

235

I.

la triste

voix

D'un cygne (!) mourant qui soupire


Et mettre une muse aux abois,
Qui tant de fois vous a fait rire,
Et qui sut charmer tant de fois,
Par les doux accents de sa lyre,
Les deux plus grands de tous vos rois

"
"
"

"

"

"
(').

Boileau semble reconnatre, par le fait, les succs du


pauvre homme, la cour de Louis XIII et de Louis
XIV, quand il dit au vers suivant
:

" Mais de ce style enfin

Donc

la

cour dsabuse

la

"

cour en avait t rellement abuse

Cor-

du Cid flicita l'auteur de


\Ovide en belle humeitr. Et mme le compliment de
Corneille d'Assoucy est fort joliment tourn. C'est un
neille aussi,

sonnet
"
"

car l'auteur

Que doit penser Ovide, et que nous peut-il dire,


Quand tu prends tant de peine le dfigurer,

" Que, ce qu'il crivit pour se faire admirer,


"

Grces 6i!Assoucy
"

"
"

sert

nous

faire rire

y trouve la gloire o son travail aspire ;


ne prends tant de soins que pour mieux l'honorer

Il

Tu
De

"

de le parer,
Que, moins il se ressemble, et plus chacun l'admire.
" Sa plume osa beaucoup ; et plantes, animaux,
Fleuves, hommes, rochers, lments et mtaux,
Par elle ont vu changer leurs tres et leurs causes.
" La tienne, plus hardie, a plus encore os,
Puisque le grand auteur de ces Mtamorphoses

"

Lui-mme

"

"

"

tant d'attraits

nouveaux

enfin par elle est

tu viens

mtamorphos

"
(f).

Racine lisait Scarron et en riait Boileau faisait


grce au dbut du Typhon ; que ce soit l'excuse de
Corneille, pour avoir lou d'Assoucy et VOvide mtamorphos. Du reste, Corneille ne fut pas le seul
:

1.

2.

uv- etc. p. 422.


uv. Gr. cr. de France,

t.

X,

p.

124.

L'ART POTIQUE,

236

Chavanes

Tristan

et

d'autres encore,

d'Assoucy

en

l'Hermite,

firent

apparemment

et

autant. Tristan crivait

" Qui, te lisant, n'admirera

Ton plaisant et rare gnie,


" Je maintiens qu'il tmoignera
" Peu d'esprit, ou beaucoup d'envie
*'

Despraux

tmoigna ce

"
(').

"

peu d'esprit " et avec


lui toute la postrit. Combien de gens de lettres ne
connaissent d'Assoucy, que grce Despraux
,

" Mais de ce style enfin la Cour dsabuse,


" Ddaigna de ces vers l'extravagance aise,
*'

But

this

low

stuff ///(? toicm at last despised.

"

(Dryden.)

La Cour, en

The town.

n'tait pas
pays du bon got.
D'Assoucy expliquait sa manire, son honneur
et celui de son matre Scarron, le revirement du got
qui exila le burlesque du Louvre et de la Cour.
Voici son argument, d'aprs Brossette
"D'Assoucy,
" (page 252) a rfut plaisamment cet endroit, en
" disant que le fin burlesque est le dernier effort de
" l'imagination et la pierre de touche du bel esprit(^). "
A quoi d'Assoucy ajoute " Si l'on me demande,
" pourquoi ce burlesque, qui a tant de parties excel" lentes et de discours agrables, aprs avoir si long" temps diverti la France, a cess de divertir notre

comme

en de de

la

Angleterre,

Manche,

le

1.

V. Goujat,

t.

VI,

p. 90.

Desmarets tche aussi de rfuter " cet endroit" avec les mmes arguments que d'Assoucy: " quant ce qu'il (Despraux) dit du style burles" que, qu'il condamne absolument,... les esprits les plus fins ne seront
" pas de son avis
puisque l'on a vu en ce genre d'crire des choses
2.

aussi dlicates et aussi divertissantes, qui se soient jamais vues. "

(Df.du Pome

hr. etc., p.

80.)

CHANT

237

I.

" cour
c'est que Scarron a cess de vivre, et que j'ai
" cess d'crire. Et si je voulais continuer mon Ovide
" 671 belle humeur, cette
cour, qui se divertit
;

mme

" encore aujourd'hui des vers que je lui prsente, s'en


" divertirait comme auparavant
et mes libraires, qui
" ont imprim tant de fois cet ouvrage, en feraient
;

encore autant d'ditions."


D'Assoucy avait des illusions. Une rvolution
s'tait produite dans les esprits de la Cour et de la
France, et Boileau tait bien l'cho de l'opinion, lorsqu'il crivit son vers foudroyant
:

" Et jusqu' d'Assoucy tout trouva des lecteurs. "

D'Assoucy eut beau regimber contre

de
il
fallut
plier sous la frule du
lgislateur, comme il lui avait fallu subir l'crou dans la
" bote aux cailloux ". Il se vengea en critiquant son
critique transcrivons encore quelques-unes de ses rclamations contre le passage de \ Art Potique: " Sans
" faire aucune diffrence entre le langage des Halles X
" le langage des dieux, parlant du burlesque, pour qui
" il a plus de haine que de mpris, il (Despraux) dit
" l'archisatirique "

les

arrts

" qu'
'* enfin la
Cour dsabuse
" Ddaigna de ces vers l'extravagance aise.

"

Pour moi,

de lui donner un jour


dprav que tout lui est
" gal, je ne lui ferais boire que de la piquette. Il est
vrai que la Cour a toujours mpris l'extravagance
aise de plusieurs mchants vers, qui ont dgnr
de l'excellence de leur source
mais elle n'a cess
" d'admirer les vers qui, dans cette nature, ont t
" dignes de son estime et de son admiration. C'est
" pourquoi il a grand tort de dire qu'enfin elle s'est
*

si

j'avais l'honneur

dner, puisqu'il a

le

got

si

''

'

''

**

dsabuse.

L'ART POTIQUE.

238

"... S'il dchire si cruellement ce pauvre burlesque,


" qui ne l'a jamais offens, c'est qu'il le craint, non
" seulement en moi qui ne suis tantt plus qu'un (sic)
" ombre mais encore dans l'ombre de Scarron, qu'il
;

" redoute plus

que tous les ombres de ceux qu'il a


que les Mnes de Desmarets...
" Comme Scarron est l'original de cette plaisante
" faon d'crire, il attaque Scarron ('); et quoiqu'il soit
" aussi bien en Cour que jamais, il le bannit de la
" Cour
et pour faire place son imprieux lutin, il
" renvoie son TypJion
aux nobles de Province et
" comme aprs lui, il ne reste gure plus que moi en
" France, qui se puisse soutenir dans ce genre trs
" difficile (!) d'crire, afin que l'on ne parle jamais
" plus de moi ni de mes productions, en rcompense
" de l'encens que je lui ai donn, il m'touffe de la
" fume du flambeau que lui prte son agrable Furie;
" et, sans attendre que la Parque m'ait dchauss les
" souliers et tir les bas, il m'ensevelit tout chauss
" et tout vtu, et m'enterre tout vif dans ses crits...
" Encore s'il m'avait prpar quelque honnte tom" beau et qu'il et insr mon nom dans quelques
" beaux vers mais voyez ce vers
" offenss, et

" Et jusqu' d'Assoucy tout trouva des lecteurs

Toutefois

si la

(2)!

"

mmoire de Charles Coypeau se conembaume dans ce tombeau et

serve, c'est qu'elle est

enveloppe dans ce
1.

Nous avons vu que Boileau

Scarron,
2.

linceul.
avait d'abord

crit:

Sous Pappui de

etc.

uv. Ed.

Empereur

se

Col. p. 284-291. Pour faire pice Boileau, le pauvre,


d'tablir que le burlesque vaut le genre

met en devoir

puis se drapant dans sa dignit offense " Ce n'est pas, dit-il


pour tout le monde que j'cris ainsi mais seulement pour ceux qui ont
" assez de finesse pour me dchiffrer... " (p. 289.)

satirique

'*

CHANT

239

I.

" Distinguais naf du plat

du bouffon,

et

Balzac avait entrevu cette distinction, dont Boileau


" S'il
renvoie l'honneur la Cour de Louis XIV.
" fallait irrmissiblement que le style de Marot et que

" le genre burlesque


" M. le Marquis de

prissent, je serais de l'avis de


Montauzier
en cette gnrale
" proscription, je demanderais grce pour les Aven" hires de la Souris ('), pour la Requte de Scarron au
" Cardinal et pour celle des Dictionnaires l'Acad" mie (^). Peut-tre qu'il y aurait d'autres pices de cette
" nature qu'il faudrait sauver
mais je n'en ai voulu
" proposer que trois, de peur de la consquence
ce
" sont des actions dont il n'est pas permis de faire des
;

" habitudes

"
(^).

Brossette reproche Balzac d'avoir en ces lignes

"

Marotique au style burlesque " Le


du burlesque n'a pas t. dit
Brossette, suffisamment connu de ces crivains si

"

judicieux d'ailleurs, et

"

parmi

"

rserves par Balzac

accol

le style

" vritable caractre

" c'est

les

si clbres
car, placer Marot
potes burlesques et donneraux trois pices

confondre

le

le

nom de

a:?/"

avec

posies burlesques ('^),

le

" avec le ridicule, entre lesquels


" que l'on ne saurait mesurer. "

bouffon et l'agrable
il

y a

une distance

Pardon, honnte Brossette on la mesure.


Boileau condamne ici la bouffonnerie tout l'heure
il va condamner l'emphase.
Pascal qui tait contemporain de Scarron et de Brbeuf, avait distingu le
;

style naf

du bouffon,

le style

naturel de l'enflure, et

avait port cette double sentence en


et hre

De

"

Je hais galement

il

une phrase brve


"

le

bouffon et l'enfl

{^).

Sarrazin.
2. De Mnage.
3. Entretien 38*.
Brossette a-t-il bien lu le texte de Balzac ? Balzac confond-il vraiment ces deux styles ?
5. Penses.
I.

4.

L'ART POETIQUE.

240

'*

Et

laissa la province

And

"

left

admirer

le

Typhon.

the village to Fleckno's reign. "

(Dryden.)

La rime de Bouffon

et

Typhon semble avoir t

par Scarron lui-mme.


dans son Virgile travesti :

indique Boileau
ainsi

Il

dbute

" Je, qui chantai jadis Typhon,


" D'un style qu'on trouva bouffon... "

M. Despraux convenait que les premiers vers de


pome sont d'une plaisanterie assez fine (').
C'est le rcit burlesque de la guerre des Gants. Aprs
"

" ce

avoir dclar qu'il ne chante ni Hector, ni Ene,

hros mesquins,

autres

gant

ni

Scarron prsente ainsi son

"Je chante l'horrible Typhon,


Au nez crochu comme un Griffon,

*'

"
qui cent bras longs comme gaules
" Sortaient des deux seules paules (^). "

chante aussi " messieurs ses frres


ce vnrable an, et dit tout au long
Il

"
"
"
"

"
"

"

dignes de

Comme

le grand fils d'Alcmena


masse les malmena
Comme Jupiter de son foudre
Eut le passe-temps de les moudre,
Et fit Typhon leur grand chef
D'une montagne un couvre-chef. "

De

sa

Boileau, pour fltrir le genre burlesque,

au plus fameux

s'en

prend

au moins sot de ces pomes risibles


Typhon n'avait pas suscit tant de
Typhon et pu rester comme un petit
et

et ridicules. Si le

copies idiotes.
1.

Brossette.

2.

Typhon, iiv. Burl. de M. Scarron^ x""

chienne,

1653.

Partie, ddie

sa

CHANT

241

I.

chef-d'uvre du genre dsopilant. Toutefois Desmarets


en exagre un peu le mrite, quand il rpond ce passage de Despraux " Notre docteur des potes fait
" bien voir la faiblesse de son got, ou la malice de
" son envie, quand il dit
:

" Distingua
'^

Et laissa

le fiaf

du plat

et du bouffon,
admirer le Typhon.

la province

" Cette pice du Typhon est le plus agrable et le


" plus dlicat ouvrage de son auteur, l'un des plus
"

France, la dlicatesse duquel


n'arrivera jamais et l'on peut dire que sa
" mort seule est cause que l'on ne fait plus de burlesque,
" parce que nul ne peut approcher de sa perfection.
" S'il et t vivant, ce pote n'et os l'attaquer.

beaux

esprits de

" celui-ci

"

et fait aussitt contre lui quelque Baronnade ('),


o il et fait voir qu'il savait traiter les choses d'une
" manire bien plus fine que lui ... Il Despraux) a trait
" e plat et de bouffon le style burlesque, qui n'est plat
" qu'tant trait par des esprits plats {^). "
Scarron
professait une estime particulire pour son Typkoti, et
Segrais lui en fait son compliment: " Le Typhon de
" feu M. Scarron, qu'avec raison il estimait son chef" d'uvre...(3). " Ailleurs Segrais rpte son compliment et se plaint de Boileau " Despraux a eu tort de
" dcrier si fort les ouvrages de Scarron. Son Typhon
" n'est pas aussi mauvais qu'il a voulu le faire croire.
" C'est un trs beau pome et il me plat beaucoup (^)."
Il

"

Et

laissa la Province...

Ce mot

bon got, en ces temps-l,


1.

Barone'de,Sa.tire

2.

La

3.

4.

Mm.

anecd.f etc. p.

l'art wjtiquk.

une

satire.

Boileau,

selon

Le

habitait

de Scarron.

du pome hr. p.
Trad. de PEn.
Rem.
df.

est

80-1.

sur le

IIP

Liv.,

t.

I,

p. 66.

16

L'ART POTIQUE.

242
la cour et la

ville.

La Province

un pays perdu,

tait

quelques apde Province taient


proches parentes de ce Quimper-Corentin, o le sort et
" les gens. La
le bon La Fontaine envoient " enrager
Bruyre, parisien mais fils de provincial, traitait avec
un mpris superbe les "climats loigns de Paris".

l'esprit faisait

peine, de loin en

paritions fugitives.

Les

loin,

villes

Sur quoi Vigneul-Marville, parisien lui aussi, s'criait


avec non moins de justice que d'ironie " Quoi le bon
"sens n'est que dans la capitale du royaume et aux
" environs de Paris! Tous les provinciaux sont des gens
" impolis et peu senss ? Les seuls Parisiens ont tout
"l'esprit du monde en partage ? Ce jugement n'est pas
"
" quitable. L'auteur est sans doute parisien... (')
Boileau, par privilge, tait Parisien " Personne,
" Aussi
"disait-il un jour, n'est plus parisien que moi.
avec quelle piti regarde-t-il tout ce qui n'existe pas
entre Montmartre et le mont Valrien! Il se moque des
hobereaux qu'il s'est choisi pour convives dans son
!

Repas ridicule
"

Deux

nobles campagnards, grands lecteurs de romans

"
!

Un auteur provincial, un breton, dont Boileau se


moque, en ce mme repas, Ren le Pays, prtendait
nanmoins que Boileau devait ses succs et ses
revenus aux satires que le susdit rimait contre la Province.

Le Pays,

ce "

Bouffon plaisant", se console

ainsi de sa msaventure " Il est ncessaire que je fasse


" des vers, avec un grand nombre d'autres potes,
:

donner matire aux Satires de M. Boinous n'avions rien crit de mchant, il n'et
" peut-tre jamais rien dit de bon. ...Nous autres,
" petits auteurs, nous sommes M. Boileau une mois-

" afin de
" leau. Si

I.

Sent. Crit.

Sur les

Caractres^ 1700, Lettre

LXIII. Page 248.

CHANT
"

son assure

"

que sa Muse

" la cour

Du

et c'est

tire les

243

I.

de nos ouvrages de Province


beaux revenus qu'elle dpense

"
(').

combien de fois les auteurs provinciaux


mains ces attaques Parisiennes! Balzac,
gentilhomme angoumoisin, se plaignait du mauvais
reste,

donnrent

les

got del Province, et notamment de tel lieu " au de


" del Loire. Le galimatias y est sur le trne
le
" Phbus
genre
sublime
de
l'loquence;
pour
le
passe
y
" on s'y moque du style tempr et du bon mnage
" des paroles (^)."
U. Chevreau, venu de Loudun la cour de Sude,
puis la cour de France,crivait de Loudun au provin" S'il vous prend envie. Monsieur,
cial Saint-Amant
" de faire la carte du pays de la raison, ne l'tendez
" pas gnralement au-dedela rivire de la Loire " (3). Furetire envoyait aussi au-del de ce bon
fleuve bien loin de Paris, la sottise et le galimatias. Par
le trait de pacification conclu chez Furetire, entre
;

Bonsens et Galimatias, il fut convenu (art. v.) " Qu'il


" tait permis Galimatias de courir les provinces, et
"
faire telles conqutes que bon lui semblerait, parti:

"

y
culirement celles au-del de Loire, qui taient aban-

"

donnes sa discrtion

"
("*).

Furetire tait Parisien.


La Bruyre esquisse en un joyeux cadre

le triste ta-

bleau qu'il intitule une " petite ville " et il commence


ainsi le paragraphe qui vient aprs cette esquisse: "Les
;

" Provinciaux et les sots...

"

f),

comme s'il

peu de distance entre ces deux qualits


Pourtant au sicle de Boileau comme au

y avait

si

ntre,

la

Province savait ses devoirs envers Paris, la ville de la

2.
Le Pays, Nouv.uv. Amst. 1674, Liv. II, p. 123.
5. 3. 15 juillet 1656.
4. Nouv. ail. 1658, p. 160.

ch.

Entretiens. VI,
5. Caract. ch.v.

L'ART POETIQUE.

244

du bon got et du beau parler.


un provincial, racontant les Grands-Jours
d'Auvergne en 1665, crivait " Faire des vers et venir
" de Paris, ce sont deux choses qui donnent bien de la
" rputation dans ces lieux loigns, et c'est l le com"
" ble de l'honneur d'un homme d'esprit (').
Malgr les plaisanteries parisiennes et proyinciajes,
c'tait de la Province que les fondateurs de notre littrature, sauf Molire (^) et Despraux, venaient divertir
ou instruire, la cour et la ville. Bossuet verrait de Bourgogne, Pascal tait venu d'Auvergne en passant par
Rouen, Bourdaloue arrivait du Berry, Fnelon du
Prigord Racine tait citoyen de la Fert-Milon, et
tous provinciaux,
La Fontaine de Chteau-Thierry;
lumire, des arts,
Flchier,

et quels

hommes

y eut une province entre toutes, o le xvii^


sicle, son dbut, vit fleurir une vraie pliade de
Il

gens de
le

lettres

ce fut la Normandie.

Le

bel esprit et

succs entraient Paris par le "coche d'Evreux", ou

de Rouen. Un auteur angevin, le sieur de la Pinelire,


s'excusait en 1635, dans la prface diXinHippolytco. son
cr, pour avoir " os mettre le nom de son pays en
" gros caractres, au frontispice de son ouvrage." Et la
raison de cette modestie trange, la voici " Comme
" autrefois, pour tre estim poli dans la Grce, il ne
" fallait que se dire d'Athnes; pour avoir la rputation
" de vaillant, il fallait tre de Lacdmone mainte" nant, pour se faire croire excellent pote, il faut tre
" n dans la Normandie ". Et l'appui de son dire, il
produit des noms illustres " Le grand cardinal du
" Perron, monsieur Bertaut et monsieur de Malherbe.
" monsieur de Bois-Robert, monsieur de Scudry,
:

I.
?..

Les Grands Jours^ etc. d. Chrnel, p. 47, 48.


Molire, Parisien, exera ses talents tout d'abord en Province.

CHANT
"

245

I.

monsieur de Corneille,

monsieur de Rotrou ('),


deSaint-Amant et monsieur de Benserade".
Puis il essaye une apologie de sa province, lui
" L'Anjou n'est pas situ au-del du cercle polaire, ni
" monsieur

" dans les dserts d'Arabie, et ne ressemble pas ces


" les qui ne sont habites que de magots, de monstres
" et de barbares. "
cite le cas du pote gentilhomme
de l cette conclusion " Il est assez
" remarquable qu'il y ait eu un temps, o l'on se soit
" cru oblig de faire ses excuses au public de ce
" qu'on n'tait pas Normand (^)." Fontenelle avait cet
avantage, comme ses oncles Pierre et Thomas.
Le pote Petit- Val avait crit Saint-Amant (non
sans une pointe de malice), propos du grand Cor-

Fontenelle qui

d'Anjou,

neille

tire

" Saint-Amant, ne crains plus d'avouer ta Patrie,


" Puisque le dieu des vers est n dans la Neustrie

En

"
(3).

1662, le brave Chapelain s'tonnait

demi de
ou d'autres
bonnes qualits, ailleurs qu'en Normandie. Il crivait,
propos de M^^^ ^q \^ Trousse " Ce n'est pas un
" petit miracle, de voir une dame qui n'est pas ne
" en Normandie, spirituelle, de got dlicat, civile,

femmes eussent de

ce que les

l'esprit,

" discrte,

intelligente,

comme

est

celle-ci...

()

"

En 1689, madame de Svign, la plus spirituelle


des parisiennes, rendait la terre normande un hommage qui rappelle celui dont le sieur de la Pinelire
1.

Les uvres

et la

sa patrie, pour que la


angevin.

t. III des uv. de Font., p. 90.


de Corn. Gr. criv. de Fr., t. X, p. 387.
Lettre Hiiet^ 15 dc. 1662.
Edit. de M. Tamizey de Larroque,

2.

//f. di( Th.fr.^

3.

uv.

4.
t.

mort de Rotrou ont fait trop d'honneur Dreux


le rclame
c'est une erreur du pote

Normandie

II, p. 281.

L'ART POETIQUE.

246

Elle traversait la Nor-

avait enrichi son Hippolyte.

mandie

bords de l'Orne

et elle crivait, des

"

Ce pays

" est trs beau


et Caen, la plus jolie ville, la plus
" avenante, la plus gaie, la mieux situe, les plus
;

" belles rues, les plus beaux btiments, les plus belles
" glises
des prairies, des promenades et enfin la
" source de tous nos beaux esprits (').
;

Boileau aurait d se souvenir que tant de grands

hommes de

gnie et de got arrivaient

des autres bonnes villes du royaume.

ddaigneusement employ
synonyme de " sottise (^) "

la "
;

" province " les bouffonneries

il

Il

la capitale,

n'aurait pas

Province
n'et pas

"

si

comme un

renvoy

la

du parisien Scarron.

#
" Que ce style jamais ne souille votre ouvrage
" Imitons de Marot l'lgant badinage.

" Let not so mean a style your Muse debase


;
" But learn from Butler (3) the buffooning grce. "

(Dryden.)
1.

Jeudi, 5 mai, 1689.

Vigneul-Marville explique d'une faon singulire l'affluence des


potes dans la province de Normandie. Selon lui " les potes abondent
" plus dans les pays o le flegme rgne, que dans les pays o le feu
" brille davantage... En Normandie, qui est une province toute flegma" tique, les potes y naissent plus facilement que dans les autres pro" vinces de France. " {Ml. t. I, p. 214-5.)
Baillet dclare que la temprature fort ingale de Normandie n'a caus
2.

"

aucune bizarrerie dans la production des beaux esprits et des savants


hommes, dont cette province a toujours t fort librale pour toutes
" sortes d'arts et de sciences. " [Jng. des sav. t. I, p. 189.)
Le mme
Baillet dtaille au long et au large les aptitudes intellectuelles et les gloires
de chaque province. En son Tome V"^ des Jugements, il avoue (pp.185 et
suiv.) que, de son temps encore, vers 1685, la Normandie est estime
aussi fconde en potes " que dans les autres espces de savants, dont
" on peut dire qu'elle a toujours t la mre et la nourrice. " Sur quoi, il
dresse un catalogue des potes de cette province privilgie; il en compte
une cinquantaine, bien qu'il oublie nombre de potes fameux, comme
Vauquelin de la Fresnaye, Patrix, Fontenelle, et mme Jean Loret, le
rdacteur de la " Muse hisforique ".
3. Httdebrass (pome satirique).
"

CHANT

On

247

I.

du temps de Marot

pote des
princes et prince des potes. Il fut le crateur du genre
facile, gai, gaulois, qui a gard son nom, et l'un des
plus parfaits ouvriers de cette langue trs franaise
" Le vieux langage se fait
que Fnelon pleurait
" regretter, quand nous le retrouvons dans Marot, dans
disait

qu'il tait

"

Amyot, dans

le

cardinal d'Ossat, dans les ouvrages

" les plus enjous et dans les plus srieux


" ne sais quoi de court, de naf, de hardi,
" passionn (').

il

de

avait, je
vif et

de

Brossette nous apprend que Boileau, jeune encore,


donna l'exemple de cette imitation qu'il recommande
ici. Mais ce que Brossette avance comme preuve est
chose fade et sentant assez peu le badinage lgant.
Racine fut plus heureux imitateur, et ses pigrammes

marotiques sont de petits chefs-d'uvre de langue,


de malice.
Le plus heureux hritier du vieux pote gaulois fut
La Fontaine, qui avait mis en pratique le prcepte de
Boileau, bien des mois avant sa promulgation. Luimme rend son antique matre et modle un tmoignage de reconnaissance potique

comme

"

Le

P.

dans Voiture,
sa lecture,

"

j'en

Marot par
M'a fort aid,

Bouhours

" potes, qui

Marot

J'ai profit

" Et

dfinissait

conviens

(^)."

La Fontaine

attrap le tour et

la

"

un de nos

dlicatesse de

"
(3).

Bussy crivait Furetire, en parlant du "fablier"


Les sicles suivants le regarderont comme un original qui, la navet de Marot, 2i joint mille fois plus
de politesse (^)."

"

"
"

I.

Lettre PAcad. ch. III.

ml. de S. E. T. III, p. 182.

3.

Lettre Saint-vremond.
uv.
Pens. /?., p. 363.
4. 4 mai 1686.

2.

L'ART POETIQUE.

248

Boileau pensait comme Bussy et comme Bouhours


sur le badinage renouvel de Marot par La Fontaine. Il
" le vrai tour
dit, dans ses Rflexions critiques ('), que
"

de l'pigramme, du Rondeau

et

des Eptres naves a

" t trouv, mme avant Ronsard, par Marot, par


" Saint-Gelais et par d'autres.... Non seulement, pour" suit Boileau, leurs ouvrages en ce
" point tombs dans le mpris, mais,
"

aujourd'hui gnralement estims

genre ne sont
sont encore

ils

jusque-l

mme

" que, pour trouver l'air naf en franais, on a encore


" quelquefois recours leur style; et c'est ce qui a si
"

bien russi au clbre

Desmarets lui-mme

M. de La Fontaine

"
{^).

rencontr avec Boileau,

s'est

pour clbrer les grces du style marotique


prdit en plus l'immortalit

il

leur

" Les grces de Marot, celles de Saint-Gelais,


" Ne s'teindront jamais (3). "

La Bruyre a aussi rendu justice au gnie et aux


ouvrages " si naturels et si faciles " de Marot. Toutefois il met une juste restriction ses loges, au nom de
" Marot et Rabelais sont
l'honntet et de la vertu
" inexcusables
d'avoir
sem l'ordure dans leurs
" crits ('*). "
En cela, Marot et l'historien de Gargantua sont inexcusables ce n'est nullement en cela
qu'ils peuvent tre des modles. Passe pour "'X lgant
" badinage "/mais non pour l'ordure.
:

1.

VIIPRfl.

crit.

Cet aveu nous fait d'autant plus regretter que Boileau n'ait pas
nomm dans la Potique son " clbre" ami. (V. notes du chant II, fin.)
Comment concilier ces affirmations trs sages de Despraux avec
l'anecdote recueillie par Louis Racine
D'aprs celui-ci. Despraux
aurait dsapprouv ceux qui s'essayaient imiter Marot." Pourquoi, disait" il, emprunter une autre langue que celle de son sicle?" {Mcm. etc. LP.
" Imi/otis d Marot...?"
fin). Est-ce que Boileau n'a pas crit
2.

.''

3.

Op.poet. Santolii,

4.

Caract., ch.

I.

p. 227.

CHANT
Le

249

T.

du Cerceau, fidle au conseil de Boileau et


plus encore aux rgles de l'honnte lgance, crivit
p.

charmants, dans cette langue de Marot.


Le sage
a pour titre
" imitateur de Marot ". Le pote Jsuite s'y est
souvenu de \ Art Potique. Aprs une numration
des dons et talents dpartis aux faiseurs de vers, il
continue
des vers

Une de

ces jolies bluettes

^'^

"
"

De

tous ces dons Marot n'eut en partage


Qu'un lgant et nd^i badifiage ;

" Et

si

j'en ai

quelque chose

hrit,

" C'est un vernis de sa navet...


" Quant Marot, il me plat, je l'avoue
" Pour bon pote en tous lieux on le loue
" Je le voudrais encore homme de bien
;
" Et me dplat qu'il fut un peu vaurien.
"
''

La

Vous

l'imitez tel qu'il est ?

Dans son

style,

oui

Je l'imite,
mais non dans sa conduite

restriction est sage,

comme

"
(').

l'imitation.

Telle

que Boileau se permit, sur ses vieux


du vieux pote de Franois lei'. Le 13 dcembre
1704, Boileau envoyait Brossette deux de ses pigrammes; savoir celle de Lubin "l'amateur d'horloges"
fut l'imitation

jours,

commence par

Oui, Le Verrier..." Quelques jours aprs, Brossette remercia Boileau de ses


deux petites uvres " C'est un agrable prsent que
" vous avez fait toute la ville de Lyon. Car on m'en
**
a demand je ne sais combien de copies, par le
" moyen desquelles vos Epigrammes sont devenues
" si publiques, que tous les honntes gens les savent,
" surtout la premire qui est plus la porte de tout
" le monde. Aussi faut-il convenir qu'elle est d'une
" navet gale tout ce que nous avons de meilleur
et celle qui

I.

Nouv.

ch. etc.,

t.

II, p.

220-1.

"

L'ART POETIQUE.

250

" en ce o-enre-l. C'est la dlicatesse de Catulle etlV/<^"

gant badinage de Marot (').


Le savant Baillet, en un de ses tomes, nous apprend
la cause (on ne l'ignorait pas) qui fit admirer Marot
en plein xvii^ sicle. C'est que Marot avait la qualit
matresse du style franais, la clart: " C'est, dit Baillet,
" ce qui porte encore aujourd'hui un tiers du monde
" lire plus volontiers Marot que Ronsard, et qui a fait
" dire que ce dernier, quoique incomparablement plus
" capable ('), est entirement tomb, au lieu que
" Marot se soutient encore pour les choses qui sont
" de son invention, comme il parat par la manire
" dont en a parl M. Despraux dans XArt Po"

''

tique {f):'
" Et laissons le burlesque

aux plaisants du Pont-Neuf.

Les Anglais n'avaient point de " Pont-neuf.


'*

And

let

Burlesque in ballads be employ'd.

"

"

(Dryden.)

Brossette commente ainsi ce vers " Les vendeurs


" de Mithridate et les joueurs de marionnettes se
:

" placent
**

depuis longtemps sur

les cinq derniers vers du

Nous

aussi,

iii^

le

Pont- Neuf. Voyez

chant.

"

nous parlerons du Pont-Neuf, de ses

spectacles, de ses chansons,

quand Boileau y renverra

auteurs des farces et les mchants diseurs de jeux


de mots. Qu'il suffise de jeter ici un ou deux vieux sou-

les

venirs

parut
1.

2.

du Pont qui

avait dj soixante-dix ans,

XArt Potique ;

il

quand

y avait alors prs d'un sicle

Corresp. de Bail, et Bros. d. Laverdet, p. 188-9.


Ce jugement port par l'rudit Baillet sur le gnie de Ronsard,

mme

aprs l'excution de Ronsard par Boileau, est bon noter.


sous la lourde plume du compilateur, il a son prix.
3. Ju.des Sav., t. IV, p. 464.

Mme

CHANT
qu'il tait

cela,

il

251

I.

commenc.par ordre de Henri III

s'appelait toujours neuf, et selon

prophtie du pote Montreuil, une des

Malgr

(').

la spirituelle

si

nombreuses

victimes de Boileau,
"

Le Pont-Neuf, dans

mille ans, s'appellera

Pont-Neuf (f).

"

Pont o Boileau
relgue le burlesque avait t l'objet de la muse rieuse
de Scarron. Scarron avait clbr ce monument dont
les rebords devaient recevoir les pauvres uvres de
Scarron et consorts, par arrt du juge Boileau. Un
jour que la Seine dbordait, et " se fchait de n'tre
que " rivire", l'auteur du Tj^/^/^^/^ admira la rsistance
qu'opposaient aux flots les arches de ce pont "superbe"
et unique il le dit son ami Pellisson
Par une concidence

trs fortuite, ce

"
"
"

Le Pont superbe, o sur un pied-d'estail,


Le Grand Henry vit encore en mtail,
Des autres ponts de fragile structure

" Doit dplorer la funeste aventure,


" Et compatir leur danger mortel,
" Pour peu qu'il soit pont de bon naturel.

L'eau qui des quais couvre toutes les marches,


" Laisse lui seul l'honneur d'avoir des arches
" Seul Pont encore, il voit ses compagnons

**

"

Et

Ne

garder plus leurs figures de ponts

"
(3).

sous les regards de bronze du bon roi


barnais, sur les trteaux de Brioch ou de ses collgues, et sur les parapets, que le burlesque trouvait
son dernier refuge.
Boileau, fait implicitement deux catgories de
c'tait

l,

ceux qui admirent " l'lgant badidlicats et ceux qui s'amusent aux
plaisanteries du Pont-Neuf; c'est--dire le peuple de

l'esprit parisien

"nage", ou

I.

3.

les

V. G. Brice, t. II.
Les dern. uvr.

2.

etc.,

Rec. des plus belles pices, etc.,


t.

I,

p. 246.

t.

V,

p. 89,

L'ART POETIQUE.

252

Badaudois", comme dit une Mazarinade.


Hlas c'tait le grand nombre, alors comme maintetmoin la dissertation de l'austre
nant et toujours
Nicole, dont Baillet parle comme il suit "Il (Nicole) (')
"
y examine d'o vient cette grande diffrence dans
" les gots divers des critiques sur ce sujet
Pour" quoi les chansons des villages et du Pont-Neuf qui
" souvent n'ont rien que de draisonnable et de gro" tesque, ne laissent pas de plaire, au lieu que Trence,
" Virgile, etc., qui sont remplis de cette vritable beaut
" (potique) plaisent peu de gens (=).
Franchement, les dissertations doctes sur de tels
sujets sont choses bien oiseuses il n'est pas besoin
d'tre un sphinx, ni un dipe, pour rsoudre ces problmes La raison des prfrences populaires, et du
got de la foule pour les farces et les ''ponts netifs " est
dans la nature.
" Paris en
!

" Mais n'allons point aussi sur les pas de Brbeuf,


" Mme en une Pharsale, entasser sur les rives
" De morts et de mourants cent montagnes plaintives.
" Nor think to raise, though on Pharsaliah's plain,
" Millions of mourning mountains of the slain
;
" Nor with Diibartas bridle up the floods,
*'

And periwig

ivith ^cool the baldpate woods.

"

(Dryden.)
"

Vers de Brbeuf, dans sa traduction de

" de Lucain, Liv.

vu

la

Pharsale

" De mourants et de rnorts cent montagnes plaintives,


" D'un sang imptueux cent vagues fugitives etc..

1.

Mnage, au chapitre 115 de

LafKomioye,
2.

t.

Jug. des Sav.^

t.

III, p.

103.

que la dissertapeu important. (V. Notes de

l'Anti-Baillet, affirme

le fait
de Lancelot
III de Baillet, p. 310.)

tion susdite est

est

"

CHANT

253

I.

Ces violentes hyperboles, ne sont point dans son

" original, tout outr qu'il est d'ailleurs et Brbeuf


" semble plutt les avoir empruntes d'un historien du
" Bas-Empire, Sextus Aurelius Victor, (In Epit. hist.
;

"

Aug. Julian. Imp.) qui dit Stabant acervi montium.


" szmz/es, Juebat cruor fitunifum modo. Ce qui rend
" l'expression outre dans Brbeuf, c'est l'pithte de
'^

plaintives ovcii.

*'

2.

montagnes

; Q.2iX

il

est d'ailleurs

assez ordinaire, surtout en posie, de dire


"

Des montagnes de morts, des

rivires

de sang,

"

" vers que Mnage ayant trouv dans le Nicomde d^


" Corneille (acte m, se. i), a ainsi retourn dans son
" Eglogue, intitule Christine :
" Des rivires de sang, des montagnes de morts.

"

Les termes

d' Aurelius Victor...

ne sont pas

si

am-

" poules.

Ainsi

s'explique Brossette en son

Commentaire.

Mais dans des notes intimes, corriges de la main de


Boileau, Brossette a fait l'loge de Brbeuf; il dit
" Brbeuf, gentilhomme normand, qui a traduit en
" vers la Pharsale de Lucain oii il a bien du beau ('). "
:

Vraisemblablement, Brossette a traduit dans cette


le jugement potique de Boileau sur Brbeuf

prose

" Malgr son fatras obscur,


" Souvent Brbeuf tincelle

Le
la

"
(^).

vers cit par Boileau et dtach du passage de

Pharsale, semble plus ampoul qu'il ne

lit,

quand on

le lit

en son

lieu et

en raplace. Le voici avec

1.

Corresp., etc. d. Laverdet; suppl. p. 493.

2.

pigr.

XXV\

l'est

L'ART POETIQUE.

254

alexandrins qui l'entourent.

les

champ de

bataille

" D'un rempart de gazons,


"

Des

Pompe regarde

o ses soldats sont tombs


il

voit

de toutes

le

parts,

spectacles sanglants effrayer ses regards;

" De morts et de mourants cent montagnes plaintives,


" D'un sang imptueux cent vagues fugitives;
" Cent horreurs, que du choc avait cach (') l'horreur,
" S'talent ses yeux et dchirent son cur (^). "
Il est, pour le moins, curieux de rencontrer des
images identiques, des montagnes de cadavres avec
des flots de sang, sous la plume de Brbeuf, de Corneille et de Mnage. On les retrouve aussi chez le
P. Le Moyne, qui dit de saint Louis
:

" Mais le saint roi vainquit sultans, monstres, dmons,


" Fit de sang et de corps des fleuves et des monts. "

La

traduction de la Pharsale eut

Aussi Costar et sa

liste

orrand

succs.

des Potes franais, parlaient

" De Brbetif, gentilcomme l'opinion publique


" homme normand. Il fait admirablement des vers
" franais, comme sa traduction de Lucain le t:

"

moigne

(^).

"

Brbeuf- tait pote et il y a mme


fort beaux, dignes de Cor-

dans sa Pharsale des vers

Malheureusement Brbeuf choisit un pome


dclamatoire, comme objet de sa muse et il rendit trop
bien les priodes outres du jeune pote de Cordoue.
C'est son modle qu'il dut, en bonne partie, cette
neille

if).

enflure des expressions,


1.

2.

Orthographe du XVI P
d. de 1659, p. 263.

dont Racine, g de vingt-

sicle.

V. Corn, de Tasch., t. II, p. 160.


a crit d'autres posies. Ses Entretiens solitaires sont l'uvre
d'un penseur, d'un versificateur trs habile et d'un chrtien. On y trouve
une cadence, un rythme, une harmonie, qui se rencontrent chez un bien
petit nombre de ses contemporains.
3.

4. II

CHANT
deux

255

I.

moqua, en appelant Brbeuf

ans, se

" enipha-

1'

" tistei^y.

comme

Boileau,

Racine, tait un modr, Lucain

de sa trempe; et suivant son usage

n'tait point

l'gard de ceux qu'il proscrit, Boileau ritra la con-

damnation de la Pharsale. Il
poudreux de Barbin, pour ne
dant le combat du Lutrin

la

rangea sur

rayons

les

l'en faire sortir

que pen-

" Marineau, d'un Brbeufa. l'paule bless,


" En sent par tout le bras une douleur amre,
" Et maudit la Pharsale aux provinces

si

chre.

"

Malgr cette poussire, dont Boileau la couvre,


malgr les dcisions et railleries du terrible critique,
la Pharsale tait lue encore, admire encore, un an
de \ Art Potique. Boileau le
revient la charge, dans une
douleur
et
constate avec
Epitre Louis XIV
aprs

la

publication

"

En

tous lieux cependant la Pharsale approuve,

" Sans crainte de

mes

vers, va la tte leve

"
(^).

1661, l'anne de la mort de


1. Lettre l'abb Levasseur, 24 nov.
Brbeuf.
Le 1"='' octobre 1661, Loret, compatriote et ami de Brbeuf,
annonait en ces termes la mort du traducteur de Lucain

' '

Ce Brbeuf, dont

les

nobles vers

" Sont priss de tout l'univers,


" Ce cher Normand de Normandie,
" Dont la plume belle et hardie
" Imitant le docte Lucain
" Jadis si franc rpublicain,
" Renouvela les coups d'pe
" De Csar et du grand Pompe,
" Enfin cet admirable auteur,
" Qui charme si bien son lecteur
" Par sa divine posie

" Plus dlectable qu'ambroisie,


" A vu trancher ses beaux destins,
" Depuis environ sept matins. "

(Muse
Il

n'avait, dit

(1618-1661).
2. p. VIII.

Loret au

mme

endroit, "

hist.

encore que neuf

lustres.

"

L'ART POETIQUE.

256

La vogue

cessa,

mais

elle

avait t grande.

La

mme

anne o Boileau crivait ce distique, le Pre


Rapin dplorait les ravages causs dans le champ de
la posie par la lecture de la Pharsale franaise " La
" Pharsale de Brbeuf gta bien de la jeunesse, qui se
" laissa blouir la pompe de ses vers. En effet, ils
" ont de l'clat. Mais aprs tout, ce qui parut grand
" et lev dans ce pome, quand on y regarda de prs,
" ne passa parmi les intelligents que pour un faux
" brillant plein d'affectation. Les petits gnies se lais" srent transporter au bruit que fit alors cet ouvrage,
"
" qui, dans le fond, n'a presque rien de naturel (').
Toutefois " il a bien du beau ".
Saint-Evremond, n comme Brbeuf au pied des
collines du Cotentin, et presque la mme date, porta
ce jugement fort quitable sur son compatriote " La
version... de Brbeuf a t gnralement estime
et je ne suis ni assez chagrin, ni assez svre, pour
m'opposer une si favorable approbation. J'observerai nanmoins qu'il a pouss la fougue de Lucain,
en notre langue, plus loin qu'elle ne va dans la
sienne; et que, par l'effort qu'il a fait pour galer
l'ardeur de ce pote, il s'est allum lui-mme, si on
peut parler ainsi, beaucoup davantage. Voil ce qui
"
arrive Brbeuf assez souvent (-).
Desmarets et Carel de Sainte-Garde rivalisrent de
zle, pour dfendre Brbeuf contre Despraux. Voici
d'abord le plaidoyer de Desmarets " Il (Despraux)
" est bien injuste encore ici, de condamner entire" ment Brbeuf "^^om wi seul vers; puisque sa traduc" tion de Lucain en vers est estime et fait tant
" d'honneur la France. Car pour avoir dit les
:

'

'

'

'

'

'

'

'

1.

2.

Rjlex.^ etc., p. 52.


.UV. mles^ d. de 1699,

I,

p. 166-167.

Rfl.

sur nos Trad.

CHANT
*'

"

pour dire

" cela n'est

257

I.

Montagnes plaintives,

O l'on entend les plaintes des mourants;


pas encore si ridicule que de dire
:

"

Z hrtique

douleur

"
(');

" et pour un vers, il ne faut pas condamner tout un


" pome qui est en estime. Virgile a fait plaindre les
" montagnes au iv (sic) des Gorgiques
:

"

Flerunt Rhodopeiae

arces,

" Altaque Fangea.

" C'est n'avoir pas


" gures {'). "

Desmarets

a-t-il

''plaintives?

" Il

tagnes " o

l'on

" sentiments

quon

de got pour
bien

la

saisi la figure

beaut des

fi-

des " montagnes

ne s'agit point chez Brbeuf de monentend les plaintes; mais bien des
" monceaux " de cadavres et de blesss.
coutons le lyrisme du sieur de Sainte-Garde,
" Les vritables
dans son article v^e, intitul
:

"

Brbeiif :

" tout

doit avoir de

l'esprit dt sieur de

Notre censeur, qui s'attaque critiquer

ce qui parat avec clat, n'a pas voulu laisser

"

sans quelque morsure le sieur de Brbeuf, qui, dans


" notre sicle, a port la traduction au point o elle
" pouvait monter, et qui nous a fait toucher par exp" rience que notre langue, toute pauvre et toute faible

mme

"qu'on

la croyait, gale et
" matresses, dans la richesse
" dans le tour de ses phrases

surpasse les langues


de ses expressions et
"

(^).

Pradon arrive
Brbeuf.

Il

la rescousse et guerroie pour M. de


adresse ce quatrain Boileau

1.

Hmistiche de Boileau.

2.

La d/, du Pome ke'r., p.


La d/, des Beaux Espr.^

3.

ART POETIyUE

8i.
p. 20.

L'ART POTIQUE.

258

Tu n'eusses pas raill Brbeuf, s'il et vcuj


" Cet illustre ennemi t'aurait bientt vaincu;
" Et sa muse, sans doute, la tienne fatale
" Aurait bien dfendu les vers de la Pharsale (').

"

"

Le traducteur un peu trop emphatique


"
pote " comparable dfunt Pindare(^),
tait d'une modestie excessive, quand il s'agissait
de ses uvres. Je ne connais point de prfaces
J'en doute.

de Lucain,

le

humbles que

celles de la Pharsale
vous avoue ingnuement,
de la Pharsale, que vous
trouverez dans cet ouvrage beaucoup de choses qui
auraient besoin de rformation; surtout vous y verrez des rimes qui ne sont pas assez riches et d'autres
qui reviennent trop souvent; vous y remarquerez
des termes que l'Acadmie a proscrits, xdes expres-

plus sincrement

et des Entretiens: "Je


" dit Brbeuf au lecteur

"
"
"

"
"

un peu hardies qutin critique pointilleux 7ie me


pardonnerait pas {^='\
Boileau ne les pardonna pas.
Ce n'est point l'emphase qui distingue le style des
productions lgres de Brbeuf; c'est tantt la mlodieuse cadence des strophes, comme dans les Entretiens; tantt l'esprit, comme dans ses pigrainmes. Il
y a mme parmi les vers pompeux de la Pharsale un
quatrain pour lequel Corneille aurait, suivant une
anecdote, donn deux de ses meilleures pices ("). Il
et t pay bien cher. Ce sont les quatre alexandrins
sur l'invention de l'criture
" sons
''

" C'est de l que nous vient cet art ingnieux


De peindre la parole et de parler aux yeux,
" Et, par des traits divers de figures traces,
"

"

Donner de

I. Nouv. Rem., p. 24.


de 1655; Avertissement,

p. 257-258.

la

2"=

couleur et du corps aux penses.


2.

Loret,

partie.

Muse

4.

"

hist., 31 janv. 1665.


3. Edit.
Rec. des phts belles puces, t. III,

CHANT

259

I.

Malgr ce haut suffrage du grand

malgr
les plaidoyers des avocats de Brbeuf, malgr l'humilit de ses prfaces, le traducteur de la Pharsale
passe, depuis Boileau, pour le type de l'emphase. M. de
Vienne, pote fort peu illustre, invoquait ainsi, dans une
pice peu fameuse les muses du phbus
Corneille,

"
Lucain, Brbeuf, j'invoque ici vos muses!
" Venez, enthousiasme, hyperbole, grands mots, etc.

"
(').

Reste noter un fait que " l'on ignore gnralement ", dit M. Gruzez. C'est que Brbeuf essaya de
travestir la Pharsale avant de la traduire. Selon le
critique dont nous venons de citer un mot (^), Brbeuf
et Segrais se seraient entendus " i'amiable " pour la
traduction de Virgile et de Lucain.
Vigneul-Marville raconted'une manirediffrente comment Brbeuf
devint auteur srieux de la Pharsale franaise: "M. de
" Brbeuf, dans sa jeunesse, n'avait d'inclination que
" pour Horace. Un de ses amis, nomm Gautier, qui
" est mort Lieutenant gnral de Clermont-en-Beau" voisis avec la rputation de bel esprit, n'avait au
" contraire d'attachement que pour Lucain, et le pr" ferait tous les autres potes. Cette prfrence causait
" souvent des disputes entre eux. Mais la fin, fatigus
" de toujours disputer et de ne rien terminer, ils
" convinrent que chacun d'eux lirait le pote de son
" compagnon, l'examinerait et en jugerait avec quit.
" La chose fut faite comme elle avait t rsolue
" et il arriva que M. Gautier, ayant lu Horace, en fut
" si charm qu'il ne le quitta jamais depuis
et que
"M. de Brbeuf, ayant lu Lucain, s'y abandonna, de
" sorte qu'enivr de son gnie, il devint aussi Lucain

1.

Nouv.

2.

Notes de V Art Pot. d. Hachette,

ch., etc., I, p. 195.

p. 187,

L'ART POTIQUE.

260
"

que Lucain lui-mme

et encore plus,

" nior, dans la traduction

Lucano Luca-

en vers franais

qu'il

nous

"

"

en a donne (').
Les succs de la Pharsale produisirent une raction
potique. Comme les autres ractions, celle-ci dpassa
le but. Les hardiesses du Lucain franais amenrent
les scrupules et les timidits des rimeurs trop flegmatiques. " On est tomb depuis (Brbeuf) dans une
" autre extrmit par un soin trop scrupuleux de la
" puret du langage. Car on a commenc ter la
" posie sa force et son lvation par une retenue trop
" timide et par une fausse pudeur, dont on s'avisa de
" faire le caractre de notre langue, pour lui ter toutes
" ces hardiesses sages et judicieuses que demande la
" posie. On en retrancha sans raison l'usage des
" mtaphores, et de toutes ces figures qui donnent de
" la force et de l'clat aux paroles et on s'tudia
" renfermer toute la finesse de cet art admirable dans
" les bornes d'un discours pur et chti, sans l'exposer
" jamais aupril d'aucune expression forte ouhardie(^)."
Le P. Rapin, auquel nous empruntons cette note
trop exacte, ne cite point de noms propres. On aime;

hommes et quelles uvres il avait


Assurment
sa pense tait loin de son ami
en vue.
Despraux, en exprimant ce blme et ces plaintes.
Mais il est bien certain que l'cole de Despraux tient,
par tendance, le contrepied de l'cole de Brbeuf. Les
rait

savoir quels

imitateurs de Boileau sont gnralement des timides.

Ceux

qui n'ont pas sa verve peuvent crire de la prose

comme

de Villiers,
et Brossette, dans son compliment Despraux. Ils
n'iront gure au-del.

correcte et mesure,

I.

Ml.^

t.

I.

2.

firent l'abb

P. Rapin, Rflex. etc., p. 52 et 53.

CHANT

261

I.

*
" Prenez

Et

mieux

votre ton. Soyez simple avec art,

faites difficilement

des vers faciles

Boileau est

constant avec lui-mme, et avec son poque. Point de


recherche; laissez "trotter vos plumes", mais en tenant

fortement
trotter

sa

la

bride.

Madame

de Svign, qui

plume "la bride sur

ce qui sentait

l'affect,

appelait cela le genre

Les grands

le

le

cou"

recherch,

" labyrinthe

{^)

le

laissait

dtestait tout

guind

elle

"
:

crivains, prosateurs et potes, visaient

au style "simple avec art", qui est tout ensemble le


naturel et le soign. Tout le monde sait par cur
l'axiome de Pascal.: "Quand on voit le style naturel,
" on est tout tonn et ravi
car on s'attendait de voir
" un auteur et on trouve un homme. " Tel fut le
caractre des contemporains de Boileau qui firent le
grand sicle. Massillon, qui sema des fleurs sur cette
langue sobre et forte connut et dfinit la simplicit
savante que Boileau prche " La qualit de simple
" dans le style n'est pas un terme de mpris, mais un
" terme de distinction...
" S'il est petit, il a ses proportions
semblable
" ces arbres nains qui plaisent plus la vue, et qui ne
" rapportent pas moins que des arbres en plein vent(^)."
:

" Sublime sans orgueil, agrable sans fard.

Boileau fut l'ennemi du style " orgueilleux ", des


grands mots "monts sur des chasses ", du Phbus
sonore et d' " un galimatias perte de vue ". C'est par
cette expression que, dans une lettre Brossette, il
traduit le " txtrirox" dont parle Longin. Dans cette
1.

2.

" Ceci n'est-il point un peu labyrinthe ?


Massillon, Maximes.

''

Lettre dzi

aoiit, 1671.

L'ART POTIQUE.

262

mme

Boileau

lettre,

Pharsale

revient

La Pharsale de

"

" est le livre o vous


" de ces fzsrwpa.

pouvez

pauvre

encore sur

la

Brbeuf,

mon

le plus

avis,

trouver d'exemples

me souviens d'avoir lu dans un pote Italien,


propos de deux guerriers qui joutaient l'un contre
" Je

"

" l'autre

que

les clats

" quils allrent jusqi

de

leicrs lances

volrent si haut,

la rgion du feu, o

sallu-

ils

" 7nrent et d'o ils tombrent en cendre sur terre. Voil


" un parfait modle du style uzTsrjipcf. (').

coup

italien n'tait point "

sublime sans
Nous fmes un instant menacs de ce style
titanesque, par celui-l mme qui rforma notre versisr,

cet

" orgueil".

fication.

En

traduisant le

pleurer Saint-Pierre,

Malherbe

Tansillo,

comme

faisait

pleurent les orages

" C'est alors que ses cris en tonnerres clatent,


" Ses soupirs se font vents qui les chnes combattent... "

Selon le mme, la mort de Henri IV, la reine de


France versait des larmes, comme un fleuve dborde:
" L'image de ses pleurs
" C'est la Seine en fureur, qui dborde son onde
" Sur les quais de Paris. "

Ce genre

n'eut gure de succs chez nous.

assez bien se dfaire du sublime orgueilleux


fut

pas ainsi du

On
il

sut

n'en

" fard ".Voiture, Balzac, les Prcieuses,

distriburent le fard pleines mains et cela dura un


bon quart de sicle. Il commenait n'tre plus de
mode, quand Boileau pria ses contemporains d'tre
" agrables " sans dguisement de faux aloi (^).
;

1.

9 Oct. 1708.
Boileau proscrivait

sublime extravagant, aussi bien en


par exemple, que le traducteur Tourreil avait
fait de Dmosthne "un monstre".
"Je dis wt;j/;-^, ajoutait Despraux,
" parce qu'en effet c'est un monstre qu'un homme dmesurment grand
2.

prose qu'en vers.

l'affect, le

Il disait,

CHANT

263

I.

" N'offrez rien au lecteur que ce qui peut lui plaire,


" Ayez pour la cadence une oreille svre.

Le premier de ces deux vers ressemble fort ceux


que Fnelon accuse d'exister uniquement cause de
leur compagnon, ceux que Boileau qualifiait de
Frre- chape au. Le sens en est bien vague et insuffisamment dtermin par les entours et puis, on ne
saurait le prendre au pied de la lettre. Quant au se^
cond, voici comment l'apprciait tout dernirement un
de nos Parnassiens, un des matres
Ce vers est
" la fois plat, sourd, cacophonique et sec, comme un
" des plus mauvais vers qui aient jamais t crits {'). "
Boileau avait, ou croyait avoir " l'oreille svre ",
quand il s'agissait de posie. Nous l'entendrons reprocher mme son cher Brossette d'avoir une oreille
bien " prosaque (^) ". Mais lui, qui tait un despote
draconien pour la cadence des vers n'avait plus d'oreille
s'il tait question de cadence musicale. Suivant Louis
Racine, Despraux " n'avait ni pour la peinture des
" yeux savants, ni pour la musique les mmes oreilles
" que pour l'harmonie des vers (^). " Hlas comme
l'oue de Boileau serait peut au fait de nos dlicatesses
parnassiennes ou wagnriennes !
Ronsard, l'anctre vnr des Parnassiens, avait
aussi recommand aux initis des muses le soin de la
;

" et bouffi. Un jour que Racine tait Auteuil chez moi, Tourreil y vint
" et nous consulta sur un endroit qu'il avait traduit de cinq ou six faons
" toutes moins naturelles et plus guindes les unes que les autres Ah!
:

bourreau ! il fera tant, quHl donnera de P esprit Dniosthne, me


" dit Racine tout bas.
" Ce qu'on appelle esprit dans ces gens-l, c'est prcisment l'or du
" bon sens converti en clinquant. " (D'Olivet, Hist. de V Acad.
Art.
" le

Gilles Boileau.)
1.

2.

3.

M. Th. de

Banville, Petit trait de Poes.fr.1S84, p. 83.


" De Sty.x et d'Achron... "

V. Notes du ch. III.


Min. de L. R. 2^ P.

L'ART POTIQUE.

264

Dans son Art


un moyen

il prend la peine de
pratique pour consulter leur
oreille et pour se rendre bien compte du rythme " Je te

cadence.

Potique,

leur suggrer

"

veux aussi bien avertir de hautement prononcer tes


" vers en ta chambre, quand tu les feras ou plutt les
" chanter, quelque voix que tu puisses avoir; car cela
" est bien une des principales parties que tu dois le
;

" plus curieusement observer

Avis aux potes!

. .

"
(').

quelque voix

qu'ils

puissent avoir

" Que toujours dans vos vers le sens coupant les mots,
" Suspende l'hmistiche, en marque le repos.
" C'est ici le lieu de son prcepte pour la csure, que
" tous les coliers de la posie franaise savent, et
" quoi il manque bien plus souvent que le moindre

On

" colier.

vu

et l'on verra souvent encore s'il obprcepte ('). " Ainsi s'exprime Desmarets; Pradon rpte et copie: " C'est encore un pr-

" serve bien ce

" cepte qu'il

(Despraux) observe bien mal en cent


"endroits; ce que j'ai dj marqu; ses vers tant
"
" remplis souvent de trs mchantes csures
{f).
D'aprs le P. Mourgues, le repos l'hmistiche et

synonymes. " On a voulu marquer


deux espces de nos plus grands vers un
" certain repos, qui les partage en deux hmistiches et
" c'est cela qu'on a donn le nom de csure ("). "
Le Dictionnaire des Rimes de Richelet dfinit de la
mme manire ''Article III, du Repos, ou de la Ce-.
" sure du vers. Le Repos est appel ainsi, parce que
la csure taient

"

dans

les

" l'oreille et la prononciation s'y reposent en quelque


"

manire.
I.

On

le

81.

3.

2' Part., ch. VI.

aussi Csure, cause qu'il

La Franc, tic,
Nouvelles Rem. etc., p. 87.

Abrgd'Art Pot.

lier., p.

nomme

p.

4.

418-9.

2.

Df.du Pome

Trait de la Posie franc.,

CHANT
"

coupe ou

qu'il

spare

265

I.

vers en deux parties

le

"
(').

gens du mtier n'taient pas tous de


cet avis. Corneille distinguait le repos qui coupe
l'alexandrin au milieu de ses douze syllabes, et les
csures qui le coupent ici ou l, au gr du pote.
Corneille a raison, malgr les prosodies; voici comment,
avec vigueur et justice, il dfend contre Scudry le vers

Nanmoins

les

du Cid :
**

Parlons-en mieux; le roi

fait

honneur votre ge.

"

Vous avez pluch les vers de ma pice, jusqu' en


de manque A. csure. Si vous aviez su les

"

" accuser un
" termes de

l'art,

vous eussiez

dit qu'il

manquait de

"

en l'hmistiche (f).
Corneille est ici d'accord
rgles ou us potiques de notre temps. Pour
varier le balancement trop monotone de notre grand
vers, nous ngligeons parfois le " repos en l'hmis" tiche ", mais non point la csure ou les csures.
Aucun Scudry ne chicanerait aujourd'hui un hexamtre coup comme celui du Ctd. L'art vrai et srieux
de nos jours suspend l'hmistiche, mais se proccupe
toutautant,ou plus, de mnagerlescoupuresrythmiques.
Du reste le xvii^ sicle, trs scrupuleux sur le repos qui
fend le vers hroque en deux moitis gales, comprenait le rle de la csure, qui est partie essentielle du
vers en toute langue. En franais, les juges quitables
estimaient, il y a deux cents ans, la bonne csure aussi
" La richesse del rime
ncessaire que la belle rime
" peut contribuer l'agrment du vers
mais elle
" dcide infiniment moins que la csure pour l'essen" tiel. Un vers peut tre trs simple avec la rime la plus
" riche, au contraire, toute csure bien marque donne
''repos

avec

les

1.

2.

Nouv. d.

1702, p. VI.
Lettre apol. du sieur Corneille, etc.

L'ART POTIQUE.

266
" toujours au
"

On

vers

un

air

de noblesse

de gran-

et

"

deur

(').

l'essai de cette rgle sur les vers de


Racine et de Corneille. Quant soutenir avec
Desmarets et Pradon que Boileau ne " suspend point
" l'hmistiche ", c'est une calomnie.
Le P. Mourgues
cite un seul vers de Boileau, dans lequel la csure de
l'hmistiche ** peut tre conteste ". C'est celui o
Boileau dit que les chanoines de son Lutrin,

peut faire

" S'engraissaient d'une sainte et molle oisivet

(^).

"

Pareilles licences et audaces se rencontrent de temps


autre chez ses conternporains; mais ordinairement
dans les vers familiers des comdies et des fables
:

"
foi, j'tais un franc portier de comdie (3).
" Sais-tu qu'on n'acquiert rien de bon me fcher
"
berger nourrissait son chien de brebis mortes

"

Ma

Un

La Fontaine

"

? (+)

"
(5).

de tous nos potes du xvii^ sicle,


celui qui a le mieux compris la vraie csure du vers
franais.
Certes, le bonhomme ne se serait jamais
permis les fantaisies de nos Parnassiens, lesquels ne se
donnent mme plus la peine de couper les mots ou de
reposer l'oreille sur une syllabe ferme, aprs la sixime
syllabe. Mais La Fontaine a imagin et cr toutes les
brisures du vers, que nos romantiques revendiquent
comme une conqute:
est

" ne point juger des gens sur l'apparence...


"
pour
bec aux dieux ne
peu
" Un des plus
voyait un lphant
Des plus gros
etc..
" Dans temps que porc revient
mais pense.
" Je me dvouerai donc
Il

faut

J'ouvrirais
rat

'*

plaise...

le

si

petits

et raillait,

le

soi

le

s'il

l'archer...

je

du Cerceau, Rjl. sur la Pos./fan. d. de 1730, p. 221


TV. de la Pos. fr., 1^ P. ch. Vi.
4. Molire.
3. Rac, Plaideurs.
V. P. Mourgues. Ibid.
5. Benserade, Ibid.

1.

le faut

2.

P.

CHANT

267

I.

" Attendez zphyrs qui vous presse Un corbeau...


Un serpent
pu jamais pousser
" L'ingratitude Adieu

Et chacun de mtin
les

"

et-il

si

"

tirer

le

la

A qui mieux mieux...

"

" Les derniers


"

Le

filet...

traits

de l'ombre

canaille

empchent

qu'il

ne voie

"etc..

Tandis que Boileau


faisait

loin

faisait

des rgles,

La Fontaine

des modles.
#
" Gardez qu'une voyelle courir trop hte
"Ne soit d'une voyelle en son chemin heurte.

Dryden

a retranch

ce distique

pour

inutile

les

oreilles anglaises.

Cette proscription de
encore au xvii^ sicle,

l'hiatus,

ou

comme on parlait

" billement

"

du
monde, admire

est fa-

l'habilet de Boileau
meuse. Tout le
qui se permet, sans crime potique, ce qu'il dfend.
La rgle bizarre qui interdit la fin des mots une
rencontre de voyelles, fort harmonieuse au milieu de
ces mmes mots, tait relativement rcente Ronsard,
avait mme tabli des lois toutes contraires. Une ou
deux de ses prescriptions subsistent encore ce sont
celles qui ont trait l'E muet et l'A de l'article.
"
Ronsard veut que la voyelle " heurte d'une voyelle
;

s'lide
1

La

voyelle E,

si

" elle est rencontre d'une autre

" voyelle

ou d'une diphtongue, est toujours mange.


et A voyelles se peuvent lider et manger.
" Exemple d'A L'artillerie,
amour; pour la artil" lerie, la amour. Exemple de la voyelle I n ceux-ci
" n ceux-l, pour dire ni ceux-ci, ni ceux-l.
3<^ " Quand tu mangerais l'O et l'U, pour la nces" site de tes vers, il n'y aurait point de mal; la mode
" des Italiens, ou plutt des Grecs, qui se servent des
2^ "

L'ART POETIQUE.

268

" voyelles et diphtongues


" leur ncessit {'). "

comme

il

leur plat et selon

"

arrangeur de syllabes " supprima cette lgislation librale, et prohiba le " billement "
et le heurt de voyelles. Ce ne fut point sans protestation. Rgnier traita de la belle manire ces ordonnances malherbiennes, et Malherbe lui-mme

Malherbe,

le

grand

"

Cependant leur savoir ne s'tend seulement


" Qu' regratter un mot douteux au jugement
;
" Prendre garde qu'un ui ne heurte une diphtongue
" pier si des vers la rime est brve ou longue

"
"

Ou bien
Ne rend

si la

voyelle l'autre s'unissant

point l'oreille un vers trop languissant

" Et laissent sur le vert le noble de l'ouvrage.


" Nul aiguillon divin n'lve leur courage
;

" Ils

rampent bassement, faibles d'inventions,


" Et n'osent, peu hardis, tenter les fictions,
" Froids l'imaginer ; car s'ils font quelque chose,
" C'est proser de la rime et rimer de la prose (^). "

Sans doute

malherbiens n'eurent point tort d'viter certains hiatus, de peser les rimes, les mots, les
voyelles mais les rclamations indignes du matre
satirique n'ont-elles pas un peu raison ?
D'ailleurs cette loi tyrannique de l'hiatus n'tait pas
encore absolue au temps de Malherbe, ni mme chez
Malherbe. On lit dans le Dictionnaire des Rimes de
Richelet " Thophile s'est moqu de cette rgle dans
" quelqu'une de ses satires. Malherbe mme ne Tapas
" toujours observe; et il est permis aussi de s'en dis" penser quelquefois, lorsque l'expression est belle et
" ingnieuse, ou lorsque la phrase est trs naturelle,
" comme en cette pitaphe
les

" Cy-dessous gt monsieur l'Abb,


" Qui ne savait ni A, ni B. " (Mnage)
I.

Abrg de lArtPot. etc.,

de Richelet,

p.

vni.

p. 412.

2.

Sat. IX.

(3).

3.

Dict. des Riin.

CHANT
Le Dictionnaire
et franchises,

Rimes

des

mme

269

I.

affirmait ces

exemptions

Les

sous la dictature de Boileau.

potes, surtout les comiques, usaient quelquefois, trs

rarement, de ces privilges.


Ainsi Racine [Plaideurs,
" Tant y

a, qu'il n'est rien

Et Molire.

[Fcketix,

"

Le CQxi donne

bonhomme

a?/.r

que votre chien ne prenne (').


ii,

"
''

m)

6.)

"

Tayaut
chiens...

voil d'abord

"

"

Chapelain tait plus humain que


que Boileau sur le fait de l'hiatus. Racan
l'en remercie,en lui parlant de deux petites pices de sa
muse: " Je commencerai donc mon compliment de l'o" bligation que je vous ai de me permettre l'hiatus en
" ladernirejevous confesse que vous avez t en cela
" plus indulgent que feu mon matre, qui jamais ne l'a
" voulu souffrir en pas un de mes vers (^). "

Le

Malherbe

et

Mnage

excusaient le " billequelques locutions ou noms

et plusieurs autres

"

ment de il y a et de
propres:"Nonobstant la rgle qui ne veut point d'hia" tus dans notre versification, un pote clbre (Scar" ron) a mis Fontenay-atix- Roses dans ses vers...
" Thophile a fait de mme un hiatus, dans ce vers,
:

" qui n'est point

mchant

d'ailleurs

" Il y a de l'adresse bien cueillir des roses


"

"
(3).

que l'on trouve dans quelques comdies, comme dans les


de Racine, est une affectation originale. Pour faire connatre
" le caractre de l'acteur
et cela n'est pas sujet aux Rgles. " (P.
Mourgues, 2^ P., ch. ni.)
1.

"

7'(!?/>'<7,

/'/rt/rt'i?;-.y

2.

uv.

etc.,

t.

342-3.

I, p.

Menagiana, 3^ d. 1715, t. I, p. 162.


Dans l'dition de 1693, je
trouve cette remarque " En ce, cas il faut supposer que Fonienay-aiix" Roses n'est qu'un seul mot. Ceux qui font entrer oiii^ oui ow peu peu,
" et d'autres mots dans leurs vers, prtendent la mme chose "
(p. 55.).
3.

L'ART POTIQUE.

270

Boileau n'tait pas

accommodant jusqu'

si

montra observateur

la fin,

il

de ses propres dcrets,


concernant l'hiatus et la rime. Il avait 70 ans, quand
il
reut du jeune pote Destouches certains vers
louangeurs.
Boileau remercia Destouches de ses
" honntets "
mais il releva plusieurs ngligences que le rimeur inexpriment s'tait permises
" Cependant, Monsieur, puisque vous souhaitez que
" je vous crive avec cette libert satirique que je me
se

fidle

" suis acquise, soit droit, soit tort, sur le Parnasse,


" depuis trs longtemps, je ne vous cacherai point que
" j'ai remarqu dans votre ouvrage de petites ngli" gences, dont il y a apparence que vous vous tes
" aperu aussi bien que moi, mais que vous n'avez

" pas jug propos de rformer, et que pourtant je ne


" Car comment vous passer
" saurais vous passer,

"

deux hiatus

"

manire dont vous les employez ? Comment souffrir


qu'un aussi galant homme que vous fasse rimer

que sont ceux qui


" paraissent dans les mots Ressuient et Renvoie, de la
"

aussi insupportables

"

" terre colre ?

Le

P.

en 1685, appelait l'hiatus "


sidrable dans notre versification (^).

mire
"

comment, etc (') ?


Mourgues, dont le Zr^-/// parut pour

fois

"Il

est

"

"

Le

l'harmonie des termes


pote,

" les mots,

la pre-

faute con-

un heureux choix de mots harmonieux

Segrais, dans sa Traduction de

de

Une

dit-il,

doit tre

comme

le

un

et

r Enide, avait

trait

parl de ce choix

peintre...

Il

peint avec

peintre avec ses couleurs. C'est

I.

Lettre du 26 dcembre lyoy.

3.

N"e

dit., 2 P., ch. in.

"

CHANT
" pourquoi
"

le

Deux choses

271

I.

choix en est absolument ncessaire.


font rejeter les termes et les rendent

" dsagrables:

une ide choquante,

''prononciation

(').

et la rudesse de la

On

sait comment Boileau, gar potiquement dans


mots peu harmonieux qui rsonnent aux bords du
Rhin, se sauve de l'Yssel dans un lot du Zuyderze.
Mais par bonheur, en France, le choix des syllabes harmonielises tait, parat-il, au temps de Boileau, moins
un travail qu'un plaisir. Voici comme un familier de
Boileau proclamait ou chantait l'harmonie des mots
" Le franais est infiniment loign de la
franais
rudesse de toutes les langues du Nord, dont la plupa7't des mots corchent le gosier de ceux qui parlent,
" Ces doubles
" et les 07^eilles .c.yiyi qui coutent.

les

''

''

W, ces doubles FF, ces doubles KK, qui rgnent


dans toutes ces langues-l toutes ces consonnes
" entasses les unes sur les autres, sont horribles
" prononcer et ont un son qui fait peur. Le mlange
" des voyelles et des consonnes dans le franais, fait
" un effet tout contraire. Nous n'avons point d'aspira" tion forte, ni aucune de ces lettres, que les doctes
" nomm&m gutturales. Il n'y a rien de plus agrable
" l'oreille que notre E muet, que toutes les autres
"langues n'ont point, et qui finit la plupart de nos
"

*'

" mots.

"... Notre langue... n'a ni la duret de la langue


" allemande,
" etc.. (^) "

ni

la

Le moyen aprs
mots harmonieux
1.

2.

mollesse de la langue italienne


cela,

de ne pouvoir choisir des

Trad. de F Enide, prf., p. 67.


Entretiens d'Ariste et d'Etigne, 1671. II' entr.

p.,

66 68,

L'ART POTIQUE.

272

" Fuyez des

mauvais sons

le

concours odieux.

Le mme P. Bouhours crivait, juste au mme moment que Boileau " Nous avons del peine souffrir
" la rencontre des voyelles qui ne se mangent point,
" quand elle a quelque chose de choquant
et nous
"avons mieux aim tablir un solcisme, en disant
" mon me, mon pe, que de dire, selon les rgles de
" la grammaire ma ?ne, ma pe (').
On connat la querelle de Malherbe avec des Yveteaux, pour un " concours odieux "de syllabes dans
leurs vers. Des Yveteaux critiquait, comme " chose
:

les trois syllabes ma, la, pla,


" Et vous, lui
mises la suite dans un alexandrin.
" rpondit Malherbe, vous avez bien vcivs,'. pa, ra, bla,
" la, fia.
Moi ? reprit des Yveteaux; vous ne sauriez
" me le montrer.
N'avez-vous pas mis, rpliqua

dsagrable

l'oreille

"

Malherbe

",

comparable la flamme

(^)

" Le vers le mieux rempli, la plus noble pense,


" Ne peut plaire l'esprit quand l'oreille est blesse.

"

Axiome renouvel de Cicron (3) et toujours vrai. La


Fontaine, qui s'entendait en doux langage, fait remarquer,dans la prface de ses Fables, qu " il n'y a point
de bonne posie sans harmonie. " L'oubli trop frquent de cette vrit dans les vers de l Pucelle, gaya
Despraux en vers et en prose. Pour imiter " l'pre et
" rude verve " du pauvre pote qui " rima malgr
" Minerve, "
Despraux, aid de Racine et de
"

Molire

(^),

composa
*'

I.

ch.

Entr.

XLIV.

Boileau.

4.

vers effroyable

Froid, sec, dur, rude auteur...

"

66. 2. Tallemant, Hist., t. I, p. 275-6. 3. Orator


Ou, selon Louis Racine, de M. de Puimorin, frre de

Ibid., p.

le

CHANT
La duret des

273

I.

vers de Chapelain

c'est Brossette

" tait

pour M. Despraux un fond in" puisable de plaisanteries. Il fit les vers suivants,
" l'imitation de Chapelain

qui parle

" Droits et roides rochers, dont peu tendre est la cime,


" De mon flamboyant cur l'pre tat vous savez
;
" Savez aussi, durs bois, par les hivers lavs,
" Qu'holocauste est

" Ils sont extraits

Pucelle

Dans

mon cur pour un

front

magnanime.

de divers endroits du pome de

la

"
(^).

Dialogue des Hros de Roman, Despraux


imitant Aristophane, fait comparoir par devant Pluton
le

Diogne, la y^-aMyr^ Pticelle de Chapelain, et l'oblige


rciter quelques vers du rude Pome. Elle dclame
un passage, qui se termine par ce quatrain

et

"

Pour toi puiss-je avoir une mortelle pointe,


" Vers o l'paule gauche la gorge est conjointe
" Que le coup brist l'os, et ft pleuvoir le sang

De

"

En
rcrie

tempe, du dos, de l'paule

la

et

entendant ces rocailleuses

du

flanc.

"

syllabes, Pluton se

" Quelle langue vient-elle

de parler

Diogne.
*'

demande

Belle

Franaise.

Pluton.
"

"

Quoi
que ce

du franais qu'elle a dit ? Je croyais


du bas-breton ou de l'allemand. Qui

c'est

ft

" lui a appris cet trange franais-l

Perrault a essay de venger Chapelain


Le prsident. Est-ce que ces vers-l ne sont pas de la Pucelle ?
" Le chevalier. Non assurment... Il peut y en avoir quelques mots

I.

"

" et l
mais
" la Pucelle. "
;

il

ne se trouvera aucun de ces vers tout entier dans

(Parall. des anc. et des inod.^ 2^ d.,


I.'aKT rOTIQUE.

t.

III, p. 246.)

18

L'ART POTIQUE.

274

Diogne.
" C'est un pote, chez qui elle

quarante ans durant.


L-dessus Pluton

comme Despraux

a t en pension

"

traite le

malheureux Chapelain,

en maint endroit et comme


il a trait ce " tas grossier de frivoles esprits ",
qui ne
cherchent " dans les vers ni cadence ni son (') ".
Comme modle de ces vers bien remplis, et de ces
nobles penses, qui deviennent absurdes faute d'harmonie, citons deux hexamtres de cette infortune
Pucelle. Le pote veut reprsenter la grle clatant sur
un bois d'orangers, et les fruits d'or tombant autour de
l'arbre

l'a fait

"

Chacun tombe l'entour, de plus d'un coup atteint,


" Et la terre regret s'en tapisse et s'en peint (^). "

Image charmante, vers

ineptes.

" Durant les premiers ans du Parnasse franois,


" Le caprice tout seul faisait toutes les lois.

Avant d'examiner les ddains de Boileau pour nos


muses et pour l'histoire, disons un mot de

vieilles

ces rimes franois et


"

lois,

Rimes pour

que certains critiques ap-

". Franois
et lois riau xvii^ sicle, non seulement pour l'il,
mais pour l'oreille aussi. La prononciation des vers

pellent

l'il

maient,

1.

p.

I.

VII,

V.

I02 etc.

Mais que faut-il penser de la critique que le


savant P. Oudin se faisait fort de soutenir ? " Il prtendait avoir com" par suffisamment les posies de Chapelain avec celles de Despraux,
" pour tre en tat de prouver que ce dernier avait tir beaucoup d'h" mistiches et mme des vers entiers du pome de la Pucelle.'''' {Ml.
hist. et phil. de Michault, cit par Livet, Hist. de PAcad., t. II, p. 133.)
Quelque hardi et patient chercheur aura-t-il jamais le courage de
refaire ce travail du P. Oudin ? Il serait assez plaisant de voir quelles
perles Boileau trouva et cueillit dans les vers piques de Chapelain.
2.

Pucelle, Liv. IV.

CHANT

275

I.

en plusieurs cas, de celle de la prose. Ainsi,


en prose, on ne faisait point sentir Vr de l'infinitif
en er ; mais en posie enfer et triompher, cher et
chercher, avaient des consonances identiques. Ces
anomalies avaient lieu pour la syllabe o Voici comment le P. Mourgues les expose dans son Trait,
" Quoiqu'en
publi dix ans aprs XArt Potique :
" lisant de la prose, on dise craire pour croire, on n'a
" jamais fait rimer croire avec contraire. Mais ce qui
" paratra plus singulier, c'est que, quoique dans le
" langage ordinaire le son de cette diphtongue oi se
" rapporte parfaitement celui de la diphtongue ai,
" pour le regard des verbes, et que l'on prononce
diffrait,

''

jai7nois, Jaimerois,

comme

si l'on

crivait \j aimais,

''J'aimerais, toutefois quand ces termes sont employs


" pour rimer, nos potes les prononcent encore comme
" l'on

faisait, du temps que l'on crivait


faimoye,
jaimeroye ;
je veux dire qu'ils font x'wa^x: faim ois,
"par exemple avec mois, faimerois 2.V.Q. rois ; don" nant constamment cette syllabe ois le mme son
" dans les verbes et dans les noms ('). "
Mme au temps o Boileau crivait sa Potique, les
vieillards, ns sous Henri IV, ou Louis XIII, pronon:

''

aient :/r;2/:^^^.

Le

de 17

P.

'Qu^&r (Tj'ait de prononcia-

des mots termins en ois et


oie7t
"Aprs les avoir prononcs avec le son d'^ et
" !i (oi), on en vint les prononcer avec le son d'o et
d'e {oh), tels qu'ils taient encore universellement
" prononcs, il n'y a pas cent ans.
Je me souviens de
" les avoir entendus, dans ma jeunesse
(1670-1680),
" prononcer communment de la sorte aux vieillards.
tion, dition

14), dit

'

"

Quelques-uns
I.

le font

Trait de lapos.fr.

encore.

N"^cIit., p.

47

etc.

L'ART POTIQUE.

276
" Ainsi on a
" puis enfin

la fin

prononc

je fers

du

je fero-s ; puis

je fero-h

"
(').

xvi^ sicle,

une

c'tait

affectation

de

prononcer ^/ comme ^2 ou /. Seuls, les beaux parleurs


crivaient et prononaient " Il estet fra^tcs, il estet
" angles, et ainsi du reste. On tait seulement fort em" pch pour le mot de roi, qui ne pouvait souffrir un
pareil changement.
" Cette faon de prononcer a continu jusques au:

'

'

jourd'hui {1671

)"

\%

Un

pote satirique, contemporain de Henri IV et de


Louis XIII se moque de ces rimeurs, qui " inventent
et d'aprs lesquels,
des mots, des rgles, des leons "
,

..."
''Je crjfrancs, angles,

C'est pourtant cette

Il faut

dire:

il allt

il dist, il parlt (3)."

mode qui

a prvalu, depuis 200

ans, et qui, je crois, durera.

Boileau n'est point le seul qui ait us de ces rimes


au xvii' sicle. Il n'y a qu' feuilleter les potes
grands et petits, pour en cueillir des exemples. Ils
rimaient richement, pour l'oreille comme pour l'il,
ces deux vers que La Fontaine fait dire par un ne
:

" Et que m'importe donc, dit l'ne, qui je sois


..." Je vous le dis en

bon franais

"
(^).

" La rime au bout des mots assemibls sans mesure


" Tenait lieu d'ornement, de nombre et de csure.

Le

xvii^ sicle s'imaginait,

ou se persuadait, qu'a-

vant lui l'anarchie, le dsordre, la barbarie avaient


rgn dans les beaux-arts. Balzac traitait de " gothiI.

'

t.

Loc.

XIV,

cit., p.

p. 3x2.

20.

4.

2.

Charles Serai, op.

Liv. VI,

f.

8.

cit., p.

353.

3.

V. Goujat

277

CHANT'I.
"

que

herbe

presque toute

Mal-

Au

sortir

posie antrieure

la

(').

Saint-vremond

dit

de

la

Renaissance

"

"

des tnbres profondes o les sicles prcdents


" avaient t comme assoupis, on se rveilla tout d'un
" coup. " Mais selon le mme, la vie pleine, rgle, raisonnable, ne date que du sicle o

vivre

il

le

bonheur de

(^).

Chapelain dfinissait le moyen ge " un temps de


" profonde ignorance, o toutes les disciplines taient
" mortes (^). " Fnelon appelait " vain raffinement ",
ces merveilles qui composent, soutiennent, dcorent
nos cathdrales i^gothiqies aussi), pleines " de fentres,
de roses " et de pointes " et dont " la pierre semble
" Fi de tout cela! ce
" dcoupe comme du carton
{f).
n'est ni grec, ni romain; ce sont les jeux bizarres
d' " un sicle de fer ". La Bruyre traitait avec ce
haut mpris de son poque les chefs-d'uvre du temps
pass. Le facile versificateur, Senec, craignait, en
vers, le retour de ces sicles illettrs
:

" Je

les vois revenir, ces sicles dtests,

malheureux d'ignorance empests,


bgayant une langue en enfance,
" N'avait qu'Alain Chartier pour patron d'loquence,
" OClopinelau cercle occupant le haiit bout,
" Patelin sur la scne tait seul de bon got (5). "
*'

Ces

sicles

"

la cour,

Louis XIV lui-mme estimait-il quelque ouvrage,


avant son sicle ? Un jour Racine, lecteur charmant, proposa de lui faire entendre quelques pages
" C'est du gaulois " dit le Roi (^).
d' Amiot
crit

p.

V. plus bas.
Notes du vers " Enfin Malherbe... "
2. twres
t. IV, p. 119.
3. La lecture des vieux Romans, d. A. Feillet, p. 12.
4. Lettre PAcad., ch. X.
Satires,
5. uv. ch. d. Chasles,
6. Min. de L. Racine, etc. 11^ P.
185.

I.

ml.^

L'ART POETIQUE.

278

que Boileau analyse en ses deux lignes


rimes, est inexacte et injuste. Mais le got du temps
est responsable de cette injustice. Non, ce n'tait point
le caprice " tout seul " qui faisait nos vieux pomes;
L'histoire

la rime toute seule qui faisait les vers


de nos popes ou chansons de Gestes, des pastourelles,
lais, virelais et sirventes. Nos Trouveurs du
moyen
ge taient un peu plus libres que les gnies mis aux
entraves par le pdagogue Malherbe; voil une diffrence. Mais de plus, les anciens, du sicle de saint
Louis, avaient montr " des chemins pour rimer", aux
modernes sujets de Louis XIV. Le sicle de fer avait
taill, prpar, ou perfectionn le moule de la posie
de Corneille et de Despraux.
Le xii^ sicle avait cr le vers Alexandrin, et il
avait jou avec notre gracieux vers de dix syllabes,
vritable vers gaulois et franais, que nos anctres

ce n'tait point

nommaient le vers " commun ".


bon droit, de " vers national

Un critique
"

le qualifie,

jongleur Turold
avait chant
ou copi
dans ce rythme souple la
chanson de Roland, notre vraie pope de France.
La rime ou l'assonance, la mesure ou le nombre
fixe des syllabes, mme la csure, sont des inventions

le

de ces barbares, frres des croiss et des btisseurs de


cathdrales. Ils ne connaissaient point la rgle de
l'lision, ni celle du " billement "
leurs voyelles se
heurtaient en chemin sans difficult, mais sans trop
de cacophonie. Leurs rimes n'taient pas riches comme
celles de Boileau, ou plutt de Saint-Amant mais ils
ralisaient par avance le souhait de Fnelon, en " se
" relchant un peu sur la rime ".
Parfois leurs pomes, comme dans Berte aux grans
pies, se divisaient en strophes ou stances, sur une assonance unique. D'autres fois, par exemple dans les
;

CHANT

279

I.

du Miserere et de la Charit, on
trouve des couplets sur deux rimes masculines et fmi-

pomes

satiriques

nines redoubles. Ailleurs, ce sont des rimes plates,


comme dans X Histoire des Ducs de Normandie. Dans
telle chanson de Thibaut de Champagne, le redou-

blement et le mlange rgulier des rimes forment


une harmonie " dilettable or". Mme entrelacement
de rimes et pareille musique chez Alain Chartier.
Toutefois cet entrelacement ne fut tabli en rgle que
par Jean Bouchet. Ronsard l'adopta et le fixa. Enfin la
csure fut perfectionne, non par Villon, mais par Le
Maire des Belges, matre de Marot.

deux vers,en note " La plupart de nos plus anciens romans franais sont en
Boileau

"
''

commente

ses

vers confus et sans ordre,

comme

le

Roman

de la

Le roman de la Rose est


Rose et plusieurs autres.
crit en vers de huit syllabes, et n'est point un de nos
plus anciens romans. Il est d'environ 200 ans plus
jeune que la chanson de Roland.
"

"

" ViUon sut

le premier, dans ces sicles grossiers,


" Dbrouiller l'art confus de nos vieux romanciers.
*'

Fairfax was he, who,

'*

By

in that darker ge,


"

his just rules restrain'd poetic rage.

(Dryden.)

On

que Boileau a rim ces vers et les suivants,


d'aprs une page de X. Pompe funbre de Voiture. Boileau
apprciait ce petit conte de Sarrasin il en reproduit
(est-ce par hasard ?) les noms propres, ou mme les
dirait

des Italiens et des Espagnols,


on voyait, dit Sarrasin, dfiler dans ce joyeux convoi
" nos vieux romanciers. On y voyait tous ceux qui ont

expressions.

la suite

crit depuis Philippe-Auguste jusques au grand roi


" Franois. Ces romanciers taient suivisd'une troupe

**

L'ART POTIQUE.

280
" de

bonnes gens se lamentant pitoyablement. C'taient

" nos vieux potes, que Voiture avait remis en vogue


"
" par ses ballades, ses triolets et ses rondeaux.

Marot se distinguait au milieu de cette troupe c'est


apparemment pour cela que Boileau lui a fait rimer
des rondeaux. Aprs Marot,
des ballades, des triolets
"
les quatre coins du grand drap...
venaient, tenant
" Ronsard, Desportes, Bertaut et Malherbe ('). " Ce
sont prcisment tous les noms qui se suivent dans les
;

.\.

vers de la Potique.

Voici

la

" Corbeuil,

note de Brossette sur Villon

surnomm

" Franois

dans le xv^ sicle,


environ 60 ans avant Clment Marot. Il tait moins
" connu par son nom propre que par celui de Villon,
" qui, de son temps, signifiait yr/)^^;^ ('); ce titre lui fut
" confirm par une sentence du Chtelet, qui le con" damnait tre pendu. Le parlement fut plus indul" gent, et se contenta, en faveur de son gnie pourles
" vers, de le condamner un bannissement perptuel. "
Toutefois ce fripon et pendard a tourn de jolis vers,
et mme et l dans ses strophes moiti bouffonnes,
moiti tristes, on sent une inspiration plus ferme ou
Villon, vivait

"

1.

2.

nat

uv. de Sarrasin, d. de 1663, p. 264, 268, 274.


Villon, dans son pitaphe cite par le prsident Fauchet se reconlui-mme porteur de ce

nom

" Je suis Franois (dont ce me poise)


" Nomm Corbueil en mon surnom,
" N de Paris emprs Pontoise,
" Et du commun nomm Villon... "
{Recueil des plus belles pices,

t\.Q.. t.

I,

2.)

Mais est-il bien vrai que ce nom lui ait t donn comme une injure ?
Huet prtend tout au contraire que ce nom tait le vrai nom de famille
" Il n'est pas vrai qu'on lui ait donn le
de Franois dit Corbeuil
" sobriquet de Villon pour ses tromperies, comme Pasquier et Fauchet,
" et aprs eux tout le monde l'a cru
car il nous apprend lui-mme dans
" son Grand Testament (page 51), que son pre s'appelait Matre
" Guillaume de Villon. " (Huetiana.)
:

CHANT
plus forte.

281

I.

Sa ballade des Dames du temps jadis

clbre, et le refrain

est

" Mais o sont les neiges d'antan

est et reste toujours neuf.

Il

en est de

"

mme

de

la

ballade des Seignetws du temps jadis, avec ce refrain


^"

Mais o

est le

preux Charlemaigne

"

son Tcstafnent a des chappes belles et hautes sur la


mort et la vanit des grandes choses ou des grands
hommes. Au lieu de dire que Villon dbrouilla l'art
des romanciers, mieux vaudrait dire, ce semble, qu'il
Xagrandit, quand il ne se trana point dans l'ordure.
Car ce vaurien, dont Boileau fait un astre parmi les
sicles grossiers, est un fort grossier personnage par
;

exemple dans ses Repues franches.


Le P. du Cerceau rpte, peu prs, le jugement
de Boileau sur Villon
Il fallait que l'auteur (Villon)
" et un got de posie bien naturel, pour avoir si
" bien russi dans un sicle o elle tait encore trs
" brute
comme il est ais de le voir par les autres
''

" pices qui nous restent de ce temps-l, si l'on en


" excepte celles de Charles d'Orlans. " Cette restric-

tion esta sa place. On a, en effet, trouv depuis Boileau


" que Charles d'Orlans et Jean de Meung pouvaient
" disputer la palme Franois Corbeuil
que mme
;

" ledit Corbeuil n'avait fait


" posie des vieux ges. "

faire

aucun progrs

la

Chose peu croyable, Carel de Sainte-Garde fait


preuve en cet endroit d'une science et d'une critique,
beaucoup plus larges que celle de Boileau. Sa note,
propos de Villon et des anciens potes de France, en
" Le
dpit du ton dclamatoire, mrite attention
" beau jugement du Satirique se fait voir encore dans
" son Art Potique, o, aprs avoir trait Ronsard
:

L'ART POTIQUE.

282

" avec le dernier mpris ('), il lve un certain Villon


" jusqu'aux nues, comme ayant commenc polir la
" posie franaise.
" Ce Villon tait un voleur de nuit, qui non seulement tirait la laine, mais qui perait les maisons
" et montait aux fentres avec des chelles de cordes.
" La cour de Parlement, lui faisant grce, le bannit du
" royaume (^), pour ces sortes de larcins, dont il de" meura convaincu. Au reste il fut si fameux voleur,
" que longtemps aprs lui, le mot de zJi//oMJier sigmsL
"yf/<??^/^r. C'est pourquoi Marot mit au commencement
" des uvres de ce personnage qu'il fit imprimer

"

" Prou de Villons pour villonner


;
" Peu de Villons en bon saver {^).

"

Ne

" posie
" pas le

pas un illustre ornement pour notre


mmoire de ce grand nom ne rend-elle
mtier bien recommandable ?

voil-t-il
;

et la

"Il (Despraux) avait si beau faire paratre sur le


" thtre les plus signals de nos vieux potes, et imiter
" Ptrarque, qui clbre les

Trouvadours de Provence,

" dont la posie italienne est descendue. Il pouvait


" mme enchrir sur lui, et produire Tkibauld, comte
"

de Champagne.
" Que s'il ne voulait pas, ou si son peu de lecture
" ne lui permettait pas d'aller si loin, que ne mettait-il
"en la place de ce Villon, Odavien de Saint-Gelais,
" vqued'Angoulme, de la noble maison de Lusignan,
I. Ce terme
aprs avoir" n'est pas rigoureusement exact. Le jugement de Ronsard suit les loges de Villon et de Marot.
2,Rabelais dit qu'il se retira en Angleterre, la cour du Roi Edouard V.
*'

3. Colletet,

V.

Recueil des plus belles pices,

etc. p. 3.)

{Art pot. 1655), traduit ainsi pour ceux qui ne savent

point le Gaulois

" Peu de Villons en bon savoir ;


" Trop de Villons pour dcevoir. "

CHANT

283

I.

" aussi poli pour le moins que ce misrable et qui


" vivait dans le mme temps ?
duquel dj Mes" sieurs de Sainte-Marthe avaient dit qu'il tait le
" premier qui avait su donner quelque grce la posie

" franaise...
" Et pourquoi

nous faire paratre en cet endroit


que du Bartas ? Marot a russi dans
je l'avoue. Mais n'y a-t-il que la raillerie

" Marot, plutt

" la raillerie,

" qui fasse le pote (')?"

Carel parle

ici

en pote, presque en rudit.

sont point les Allemands qui ont dcouvert

Ce ne

gnie
de notre du Bartas. Avant Goethe, Carel de SainteGarde, salu " pote ignorant " par Boileau, avait
souponn le mrite du vieux gentilhomme huguenot
qui rima le portrait du cheval, en ruant, hennissant et
gambadant quatre pattes.
le

#
" Marot, Ijientt aprs, fit fleurir les ballades,
" Tourna des triolets, rima des mascarades,
" A des refrains rgls asservit les rondeaux,
" El montra pour rimer des chemins tout nouveaux.
" Spenser did next in pastorals excel,
" And taught the nobler art of writing well,
" To stricter rules the stanza did restrain. "
.

(Dryden.)
" Bientt aprs " doit s'entendre d'un espace de
quarante cinquante ans mais, pour Boileau, " les
" morts vont vite ".
Marot a laiss des ptres, des ballades, .s rondeaux,
des pigrammes. On ne connat de lui ni triolets, ni
fnascarades. Boileau s'est probablement laiss induire
en erreur par la lecture de quelque recueil du xvi^
sicle il en existait, de son temps, mais assez peu
;

I.

La

Df. des

Beaux

Espr., p. 67 et 68.

L'ART POTIQUE.

284

pourvus de critique et de discernement. Une autre


hypothse aussi probable est celle que nous avons
insinue plus haut; savoir que ce passage est une imitation peu approfondie de la Pofupe ftinbre de Voiture.
Au demeurant si Marot ne s'exera point tous
les petits tours de force, dont Boileau lui fait honneur,
toute la gent rimailleuse de cette poque s'y livra
passionnment. Un contemporain de Marot, Antoine
Hroet, numre ces jeux de patience potique, o
s'usaient les minces gnies du xvi^ sicle
:

" ...Chansons, Ballades, Triolets,


" Motets, Rondeaux, Servants et Virelais,
" Sonnets, Strambots, Barzelottes, Chapitres
" Lyriques vers,

Chants royaux

Et ce n'est pas tout.


Pourquoi Boileau semble-t-il

et pitres (').

"

un grand mrite
On ne le
Marot
voit pas clairement. Ce n'tait point l une rforme
srieuse de la posie franaise. Un vieux pote du
xvie sicle, Claude Garnier, avait, non sans cause,
flicit Ronsard d'avoir mis au rebut
faire

d'avoir rajeuni ces vieilles

choses

.'*

"

ces Triolets,
" Ces Rondeaux, ces Ballades,
" Ces quivoques fades,

" Qui regorgeaient de fard,


" Par avant

que Ronsard

" Et branch l'ignorance


" Pullulante en la France,

"

Du

"

Trop peu malicieux

Malgr ses

temps de nos aeux

services,

"
(^).

Ronsard va

tre

immol par

Boileau sur les autels du bon got.


Que pensait le xvii^ sicle des menues productions
1.

V. Goujet,

2.

Ibid.,

t.

t.

XI,

XIV,

p. X47-8.

p. 242.

CHANT
O s'aiguisa
confrres
1

285

I.

de Clment Marot

l'esprit

de

et

ses

La

Ballade. Elle se composait, dit

Mourmet
couplet est un
le P.

gues, de trois couplets et d'un " envoi, o l'on

ou cinq vers, selon que le


on un dixain. Les ballades ont t fort en
vogue elles n'y sont plus tant: mais ce got ancien

" quatre
" huitain
"

" peut revenir

Le
taine

P.

"
(').

Mourgues

cite la

Roi vraiment

roi,

Ballade

atc

Roi de La

P'on-

"

cela dit toutes choses, etc. "

La Fontaine tait un rajeunisseur, et son gracieux


gnie se prtait bien ces formes lgres du temps
Malgr cela, les ballades n'taient plus dmode.
En vain le Vadius de Molire assurait-il que

jadis.

" La ballade pourtant charme beaucoup de gens

Trissotin pouvait

du public
"
"

lui

"
;

rpondre, en son nom, et au

nom

La Ballade,
Ce n'en est

mon

plus la

got, est

mode,

une chose fade

elle sent

son vieux temps. "

La

Ballade tait un jeu d'esprit, un compliment.


Mais r "adresse un prince ou aune princesse n'tait

une loi, comme pour le Chant-Royal (^). " Elle


n'avait aucun rapport avec le petit pome mystrieux,
lgendaire, naf, que la littrature franaise, anglaise,
ou allemande, intitule Ballade.
2 Les Triolets taient et sont une des formes les
plus dlicates de la posie malicieuse, fine, ou rieuse.
Le P. Mourgues disait: " Le caractre du Triolet tant
" essentiellement plaisant et un peu badin, on n'en
fait
" pas

I.

Tr. de la Pocs. fr.,

IIP

P.

2.

P.

Mourgues,

Ibid., loc. cit.

L'ART POETIQUE.

286
"

gure sur des sujets graves, ni pour louer mais ils


pour un trait de raillerie un peu sati;

" sont admirables


" rique

Le

"
(').

une sorte de rondeau de huit vers,


dont les deux premiers ont un sens complet; " et toute
" la finesse du triolet consiste dans les applications
" ingnieuses que l'on fait de ces deux vers, que l'on
" rpte, en forme de refrain (^).
est

triolet,

La Fronde
contre
"
"

"

le

vit refleurir les triolets. Elle

Mazarin; Cond en rima un contre

comte du Maure

"

Saint-Amant

s'en servit
le " brave

du
Blocus de Pai'is, en triolets, aprs avoir, au dbut de
la pice, donn le prcepte et l'exemple de la mesure

" et

des retours

*'

Il

l'histoire

" Pour construire


"

fit

un bon

triolet,

faut observer ces trois choses

Savoir

que

l'air

en

soit follet,

"

Pour construire un bon triolet ;


" Qu'il rentre bien dans le rlet,
" Et qu'il tombe au vrai lieu des pauses
" Pour construire un bon triolet,
" Il faut observer ces trois choses.

"

Citons encore une ou deux de ces strophes joyeuses;


voici d'abord la disette
:

"

Il n'est ni figue, ni raisin,

"

Il n'est

"

Chez

'

"

Il n'est ni

On

ni noisette,

figue ni raisin

a vid le magasin,

"

Quoi qu'en rapporte

"

Il n'est ni figue, ni raisin,

" Il n'est

Mais

amande,

l'picier notre voisin,

la fin

1.

Ibid., ch. IV.

2.

Ibid., ch. IV.

amande,

la

Gazette

ni noisette.

CHANT

287

I.

On voit entrer de toutes parts


" Quantit de btes corne
;
" Porcs et moutons aux champs pars,
" On voit entrer de toutes parts.
"

"

On

*'

Il

en danse sur nos remparts


ne faut donc plus tre morne
" On voit, entrer de toutes parts
" Quantit de btes corne. "
;

Depuis la Fronde, les triolets avaient subi le sort


de la Ballade. Notre sicle les a quelque peu remis en
honneur.
3'^ Les Mascarades indiquent par leur nom mme
leur objet potique. Ronsard est l'auteur de " masca" rades, combats et cartels faits Paris et au carnaval
" de Fontainebleau. " Bertaut, dont les vers suivants
loueront la sage retenue, a laiss huit mascarades.
Voici quelques-uns de ses titres
" Cartel pour les chevaliers de la Baleine
Rcit
pour le ballet de douze dames couvertesd'toiles d'or;
Pour le ballet des princes vtus de fleurs en broPour un ballet de dames couronnes de
derie
Pour un autre de seize dames, reprsenmyrte
tant les vertus, dont la reine tait une
Stances
"
pour le ballet des princes de la Chine (').
Le nom de mascarades n'existait plus gure du
temps de Boileau mais ce genre de posies tait fort
got de la cour. Les ballets en taient assaisonns et
le grand ouvrier de ces badinages tait Benserade. On
ne saurait donner un modle plus choisi de ces petites
uvres, que les trois strophes intitules: Pour le Roi,
reprsentant un masque srieux :
:

'

'

'

'

'

'

''

" Masque, ne saurait-on deviner qui vous tes ?


" A cette mine haute, tout ce,que vous faites,
*'

I.

ces traits de grandeur clatants, glorieux,

V. Goujet,

t.

XIV,

p. 155.

L'ART POETIQUE.

288
" Et

si

fort

au-dessus de tout ce que nous sommes,

"

*'

Il

"

Demeurer inconnu,

ce qui, malgr vous, s'chappe de vos yeux,


faut que vous soyez la merveille des hommes.

pour vous une

c'est

affaire,

" Et la seule, je crois, que vous ne sauriez faire


" Car en vous tout trahit le soin de vous cacher

"

Il n'est

"

Aucun dguisement ne

" Qu'on ne vous prenne

"

point pour cela de nuit assez profonde;


saurait

ici

pour

empcher
le

premier du monde.

Ah je me doutais bien que vous tiez le matre,


" Et votre procd m'aide vous reconnatre ;
" Personne l-dessus n'est longtemps abus.
!

" Et l'Espagne, qui vient d'essuyer la bourrasque,


" Voudrait que vous fussiez encore dguis,
" Tant vous lui faites peur, quand vous levez le masque

"
(').

4 Les Rondeaux taient encore en faveur, comme


nous le dirons, dans les notes du chant ii. " Le Ron" deau comprend treize vers qui roulent sur deux
" rimes seulement, dont la premire est employe huit
" fois,

et

l'autre

cinq

fois...

On

distribue ces rimes

"

dans deux stances de cinq vers, spares par un


" tercet, et on ajoute au bout du tercet et de la der'*
nire stance, un refrain, pris des premires paroles
" du rondeau, qui tire son nom de ce qu'il semble
" ainsi se reprendre, et tourner sur lui-mme (^).
L'un des plus fameux rondeaux est celui o Voiture
marque les rgles de ces treize vers tournant sur
"

eux-mmes " Ma foi, c'est fait, etc.


Nous en citons un, que nous empruntons aux uvres du P. Commire. Il est imit, je crois, du Moineau
:

de Catulle l'imitation vaut


sur la mort d'un chat
;

I.

3.

Rec. des plus belles pices,


Mourgues, op, cit.

t.

VI.

l'original

c'est

une lgie

CHANT
Mort

289

I.

de Griset.

" Griset est mort ! Une noire Furie,


" Des Ris, des Jeux, des Amours. ennemie,
" En trahison a pris ce chat si beau
" Pleurez, mes yeux, et vous fondez en eau
;

"

Vous n'avez plus

rien voir dans la vie.

" Malgr cent tours d'une aimable folie,


" Malgr sa peau tachete et polie,
" Sa longue queue et son petit museau,
" Griset est mort.
" Pour rendre honneur son

De

*'

ombre

chrie,

chats mignons une troupe choisie

" Toutes les nuits s'en vient sur son tombeau


" Verser le sang d'un rat ou d'un moineau
;
" Puis miaulant d'un air triste, elle crie
:

" Griset est mort/ {')"

de

Inutile

faire

ressortir cette observation

du

P.

Le Rondeau est extrmement gnant


" par l'ordre et le nombre des mots qui doivent rimer
"ensemble... "Nanmoins les vieux faiseurs de ronMourgues

"

deaux avaient encore enchri sur ces difficults, en


crant les rondeattx redoubls, comptant 24 vers, sur
deux rimes, partags en six quatrains, et soumis
autres entraves. " Aujourd'hui, crit le
" P. Mourgues, personne ne veut plus gure s'assu" jettir cela. Benserade en a fait quelques-uns ".

plusieurs

Benserade en a fait un comme modle, prodigieux


tour de prestidigitation, dans le got du rondeau
simple de V^oiture. Il commence ainsi
:

" Si l'on en trouve,

"

De

ces

on n'en trouvera gure,

Rondeaux qu'on

xxomxxxQ redoubls ..

" (^)

Ces pomes rptition ne sont point de la posie;


bonnement des jeux de socit.

ce sont tout
I.

uv.,

LAKT

t.

II, p. 348.

i'OETUiUli.

2.

Tr. de Pos.fr.,

IIP

P.

IQ

L'ART POTIQUE.

290

" Ronsard, qui le suivit, par une autre mthode,


" Rglant tout, brouilla tout, fit un art sa mode,
" Et toutefois longtemps eut un heureux destin.
" Then Davenant came, who, with new-found art,
" Chang'd ail, spoil'd ail, and had his way apart
" His haughty muse ail others did despise,
;

"

And

thought in triumph to bear off the prize

".

(Dryden.)

Le grand
franaise,

crateur de

rformateur, ou

l'arbitre

du got

et

la

posie

du beau parler avant

Malherbe, l'oracle consult par le Tasse, ce roi des


potes auquel Charles IX adressa des vers crits de sa
main royale, est jug bien sommairement, bien ingratement par Despraux et ses contemporains franais.
Je \s franais. Car les lettrs des nations voisines
premiers
lui avaient conserv leur admiration des
"Si nous voulions, disait Baillet en 1685,
jours (')
" nous arrter au jugement des trangers, qui ont eu
" occasion de parler de Ronsard, nous n'aurions pas
" d'exception faire de l'estime gnrale dans laquelle
" ils ont cru que ses posies demeureraient toujours
"et la France devrait conserver pour son pote des
" sentiments aussi glorieux que le sont ceux qui parais" sent s'tre tablis dans l'Italie, l'Allemagne et la
:

"

"

Hollande (^).
En France on oublie vite.
Toutefois, moins de vingt ans avant \ Art Potique,
Ronsard tait encore en possession de sa gloire, dans
une bonne partie du royaume. Nous en avons le tmoignage, de Balzac.
" publiquement", dit
1. A la fin du XVI^ sicle, on tudiait Ronsard
Claude Binet " aux coles Franoises, de Flandres, d'Angleterre et de
" Pologne, jusques Danzick.
{La l'ic de Ronsard.)
'"

2.

Ju^. des Sav.,

t.

IV,

p. 457.

CHANT

291

I.

Ronsard, crivait Balzac ('). avait jadis t mis par


Thon et par Scvole de Sainte-Marthe,
" ct d'Homre, vis--vis de Virgile, et je ne sais
" combien de toises au-dessus de tous les autres potes
prsident de

le

" grecs, latins et italiens.


"
"

Encore aujourd'hui, il est


admir par les trois quarts du parlement de Paris,
et gnralement par les autres parlements de France.

L'Universit et les Jsuites (^) tiennent encore


" parti contre la cour et l'acadmie.
" ... Je
brouillerais avec mes parents et avec
'

me

" amis,
*'

si

ct-l.

je leur disais

",

mes

sont en erreur de ce

"

Ronsard avait eu
destin

qu'ils

son

mais

non seulement

"

un

heureux

plus enviable fortune. Vers le temps o

la

le pape Clment Vif I appelait le Tasse aux honneurs


du Capitole, Ronsard, l'idole de son sicle, voyait des

ttes

couronnes

IX lui

disait

s'incliner

" Je puis donner la mort

Elisabeth
aussi, "

devant son gnie. Charles

d'Angleterre,

toi l'immortalit.

qui

pouvait,

"

hlas

elle

elle le prouva trop bien


mort "
admirait notre Ronsard peut-tre plus qu'elle n'ad-

donner

la

mirait son Shakespeare.

L'acadmie des jeux floraux de Toulouse dcerna


une Minerve d'argent au grand pote; la reine Marie
"
elle nomma Ronsard " Apollon !
Stuart fit plus
Cette gnreuse et infortune victime d'Elisabeth
offrit Ronsard un buffet de deux mille cus. Parmi
les ornements de ce buffet se voyait un vase en forme
de rosier, reprsentant le Parnasse; et sur ce Parnasse
fleuri, un Pgase; le tout accompagn de ce vers
;

XXXI.

1.

Entretien

2.

Donc, une

mme avis.

fois

au moins l'Universit

et les Jsuites furent

du

L'ART POETIQUE.

292
"

Ronsard, l'Apollon de

Boileau et t

fier

d'un

tel

la

source des Muses

cadeau

".

" Apollon ".


Vauquelin
Rgnier mettait l'auteur de la Franciade sur la mme
ligne que les auteurs de X Enide et de la Jrusalem

nommait

dlivre

aussi

Ronsard

(').

Malherbe lui-mme, qui, le premier, essaya de


dtrner Ronsard, avait commenc, selon son expression, par " ronsardiser'\ Mais quand il eut malherbis,
arrangeur de syllabes " mprisa son matre.
Le docte Baillet raconte ainsi le revirement d'ides
" Il semble que la gloire
et de got chez Malherbe
de dtromper entirement le public ait t particulirement rserve Malherbe. Comme ce nouveau
rformateur de notre langue et de notre posie se
l'tait assez persuad de lui-mme, il ne crut pas
devoir faire la moindre grce un homme, qu'il
n'accusait de rien moins que d'avoir gt tous les
esprits de la Cour et du Royaume
et non content
de s'tre rendu, par un exemple inou, partie, accusateur, tmoin et juge du pauvre Ronsard, il ne fut
pas honteux de se faire encore son bourreau, parce
que son zle et sa colre ne trouvaient pas leur
compte dans l'indulgence des autres critiques de son
temps, qui ne jugeaient pas le crime de Ronsard si
norme.
''
En effet M. de Balzac nous apprend en plusieurs
endroits de ses ouvrages, que Malherbe eut le courage et la patience d'effacer de sa propre main tous
les ouvrages de Ronsard, sans en pargner une seule

le " terrible

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

I.

'.

" Si Virgile, le Tasse et Ronsard sont des nes,


" Sans perdre en ces discours le temps que nous perdons,
" Allons comme eux aux champs et mangeons des chardons

Sat. JX.

(*)!

'

CHAKT
" syllabe

{').

293

I.

Cette rigueur excessive a dplu beau-

coup de monde (-).


Donc, Boileau n'est pas le premier qui ait fait le
procs, ou prononc le verdict capital contre Ronsard. En cela, comme en tant d'occasions, Boileau
imite et rpte. Mais on est heureux d'entendre un
contemporain de Boileau constater les rpugnances
nombreuses que soulevrent la cruaut et l'ingratitude
potiques de Malherbe.
"

Le

vers
" Et toutefois longtemps eut

un heureux destin

"

Pradon de lugubres rflexions sur la fragilit


l-dessus Pradon crie Deshumaine
praux, comme l'esclave au triomphateur romain
Songe que tu es homme " Jamais Ronsard, que JM.
" D*** traite avec tant d'indignit, a-t-il fait un si
" mchant vers que celui-ci: Et toutefois longtemps etc. ?
inspire

de

la gloire

En

"

vrit Ronsard, qui fut

nomm

le

Prince des

" potes franais, dont le gnie fut si lev, pour qui


" les Rois et les peuples eurent tant d'admiration, est
" bien mal trait par un pote moderne, qui paratra
" peut-tre dans cent ans plus ridicule que Ronsard ne
" le parat prsent.On ne peut pas rpondre de l'ave-

Tout change, et particulirement en France, o


langue n'a pas t fixe jusqu' prsent, et n'a pas
" encore eu de rgles certaines comme la latine. Nous
" voyons Balzac, l'admiration de son temps, tourn en

''

nir.

" la

" ridicule
1.

"

"

Il

marge

par M,

D***

et tel qui croit

bien parler

avait effac plus de la moiti de son Ronsard, et en cotait la


les raisons.

Un

jour,

Yvrande, Racan, Coulomby

et

quelques

" autres de ses amis, le feuilletaient sur sa table, et Racan lui demanda
" s'il approuvait ce qu'il n'avait point tf(st.c.Pas plus que le reste^\\.-\\....
" Tout l'heure, il acheva d'effacer le reste. " (Racan, Ed. Latour, t. I,
p. 272-3.)
2.

Jyg. des Sav.,

t.

IV, p. 46c.

L'ART POTIQUE.

294
" aujourd'hui ne
'*

"

si bien
dans
de l'Acadmie
franaise ne nous donnent des rgles certaines de

le sicle

suivant

parlera pas peut-tre


;

moins que

MM.

" notre langue...


"

L'on doit toujours traiter avec respect les grands


ont enrichi et ennobli la posie et la
" langue franaise. Et peut-tre, malgr tous les dogmes
" que M. D*"^* veut nous donner, on pourrait lui
" appliquer ces deux vers qu'il fait contre Ronsard, et
que du moins sa muse son tour pourra vo/?', datis
" auteurs qui

'

" l'ge suivant, etc

" (')

part cette prophtie, le

morceau de Pradon

est

sens. N'est-ce pas plaisir de l'entendre dire qu'il faut

avec respect les grands auteurs? " Carel de


Sainte-Garde s'lve, propos des mmes vers, jusqu' l'loquence. Il rappelle \ heureux destin de Ronsard et rpondant aux deux passages (ch. i et ii), o
Carel
Despraux censure
ce divin personnage"
" Le censeur blasphme
(car l'on ne peut
s'crie
" pas user d'un autre terme lorsqu'un
malheureux
" s'attaque une divinit); il blasphme, dis-je, en deux
" endroits contre Ronsard. Dans sa censure il se conredit. En l'une, il l'accuse d'tre trop enfl; et en
" l'autre, il l'accuse de s'abaisser trop. Mais ce divin
" personnage n'a pas besoin de dfenseur...
" L'antiquit latine, ni la grecque, n'a point produit
" d'homme plus n qu'il tait la posie. Il avait l'ima" gination trs vive et trs fconde, si bien qu'il ne for' mait jamais que desimagesbien faites et enproduisait
" sans nombre sur toutes sortes de sujets. Aussi a-t-il
compos tout seul plus de volumes que trois ou quatre
" potes n'auraient su faire. Vous trouverez en lui
" traiter

*'

"

''

I.

A'''''^

Rem.

etc., p.

CHANT

295

I.

Pindare, Horace, Callimaque, Anacron, Thocrite,


Virgile et Homre...
"

Les princes trangers ne ddaignaient point de lui


non plus que notre roi Charles neuvime, qui
voulut bien lui tmoigner en vers l'estime qu'il faisait
de lui. La reine Elisabeth d'Angleterre, ce prodige
d'esprit et de prudence et qui se connaissait toutes
les belles choses, lui envoya un diamant de six mille
cus. Cette gloire qui l'accompagna pendant sa vie,
ne l'abandonna point aprs sa mort et tandis que
notre langue durera, il sera en vnration aux personnes de capacit, et qui ne seront point touches
crire,

d'envie

(')."

" Mais sa muse en franais parlant grec et latin,


" Vit dans l'ge suivant, par un retour grotesque,
" Tomber de ses grands mots le faste pdantesque.

Le Pre du Cerceau

reproduit en vers lgers tout

ce passage, dans un pangyrique de Boileau.

Phbus-Apollon travesti par Ronsard


"

Comment Ronsard

et sa

Pliade,

"

Dont un temps le rgne a dur,


" Dans leur grotesque mascarade
" Nous l'avaient-ils dfigur
!

" Crasseux, dguenill, maussade,


" Plus bigarr qu'un Arlequin
:

" Affubl d'un vieux casaquin,

" Fait
"
"

"
"

"
"
"
I.

La

peu prs la franoise,


Mais d'toffe antique et gauloise,
Sans got, sans air, le tout enfin
Brod de grec et de latin.
C'tait dans ce bel quipage
Qu'Apollon noir comme un lutin,
Se faisait partout rendre hommage.
Mais, aprs un long esclavage,

d/, des

Beaux Espr.,

art.

VIII,

p. 29-31.

Il

peint

L'ART POETIQUE.

296

" Enfin Malherbe en eut piti,


" Et l'ayant pris en amiti,
" Lui dbarbouilla le visage,

" Et le remit sur le bon pi,


" Renvoyant la friperie
" Ses haillons et sa broderie.
" Alors dans le sacr vallon,

"

On dcria

la vieille

mode

" Et

Malherbe sous Apollon


" Fit publier un nouveau code,
" Dfendant ces vieux passements,
" Qu'avec de grands empressements
"
"

On allait chercher pice pice,


Au Latium et dans la Grce.
" Ronsard en fut triste et marri,

" Perdant beaucoup ce dcri


;
" Il en pleura mme, et de rage
"

Il

se soufifleta le visage,

" Et
"

En

s'alla

cacher dans un trou,

se souffletant tout son so.

Les Muses n'en firent que rire,


" Et demandaient par quel hasard
" Ronsard si vant pour bien dire,
*'

" Donnait des soufflets

Ronsard

(').

prvu ce " retour grotesque ? " On


pourrait le souponner. Il ne se faisait point illusion
sur les difficults de son langage grec et latin il avait
mme crit, la fin du iv^ Livre de sa Franciade (^)

Ronsard

avait-il

Le Grand
du Cerceau, Nouv. dit.
du Parnasse {Qo\\Qa.u). p. iii et II2. " Donner des soufflets
Un
Ronsard " signifiait, avant Malherbe, faire une faute de franais.
confrre du P. du Cerceau avait, quarante ans auparavant, dit les
mmes choses en style plus grave " Du Bartas et Ronsard ont eu tout
" le gnie dont leur sicle tait capable. Mais comme les potes franais
1.

Rec. depoJs. div., par le R. P.

l'rvt

" taient ignorants, ils affectrent de faire l'un et l'autre les savants, pour
' se distinguer du commun et ils se gtrent l'esprit, par une imitation
''
des Potes grecs trs mal entendue. " (P. Rapin, Rflex. sur la Pot.)
;

2.

dit. de 1529, p. 214.

CHANT

297

I.

" Les Franais qui ces vers liront,

ne sont

Grecs

Romains,

*'

S'ils

"

En

"

Qu'un pesant fardeau dans

lieu

de

et

mon

et

livre, ils

n'auront
les

mains.

"

D'aprs Brossette, Boileau proposait comme exemple


de ce ridicule mlange le vers du sonnet 68^ (Liv. I)

de Ronsard

" tes-vous pas

ma seule

entlchie

"

Puis ceux du Tombeau, ou de l'pitaphe, de Marguerite

de France et de Franois I^^


" Ah que je suis marri que la Muse Franoise
" Ne peut dire ces mots comme fait la grgeoise:
:

"

Ocymore, dyspotme, oligochronien


du sang Valsien
!

" Certes, je les dirais

"
(').

L'un des plus parfaits chantillons de cette langue


franco-grgeoise est assurment cet extrait de \ Hymne

de

Bacchus :
" O cuisse-n

Bacchus, mystique, hymnen,

" Carpime, vaste, agnien, manique, linen,


" Evie, eubolen, baladin, solitaire,
" Vengeur, satyre, roi, germe des dieux et pre,
" Martial, nomien, cornu, vieillard, enfant,
" Paean, nyctlien Gange vit triomphant
!

"

Ton

char enorgueilli de ta dextre fameuse,


" Qui avait tout conquis jusqu' la mer gemmeuse

"
(^).

1. M. Petit de JuUeville {Notions sur la Langue franc. l2>2>'^){ait remarquer comment " on a cit cent fois, mais mal propos et sans les com*'
prendre, les vers oi Ronsard se plaint que
la muse franoise
" Ne se peut exprimer comme fait la grgeoise
:

" Ocymore, dyspotme, oligochronien.


" On n'a pas vu, dit-il, que, dans ce vers, Ronsard dclare prcisment
" l'impossibilit, l'inconvenance qu'il y aurait mler au franais des
" mots calqus sur le Grec et le Latin. " L'observation est juste. Mais
ne voit-on pas aussi dans ces vers un regret de Ronsard et une fcheuse

tendance parler grec en franais Ah que je suis marri !...


2. Hym. de Bacclnis Jean Briiton.
Ces vers sont-ils rellement de
Ronsard?... Ne sont-ils pas plutt de Bertrand Bergier? V. d. de
:

Blanchcmaii),

t.

\'I. p. 377.

L'ART POTIQUE.

298

le cas de demander
comme dans
Quel diable de langaige est cecy ? "
Desmarets avait, longtemps avant Boileau, saisi le
ct prtentieux de cette langue ronsardienne. Il en
avait fait une critique fort plaisante dans ses Visionnaires. Le style de cette satire vaut bien celui de Boileau. Le pote "visionnaire" et ronsardisant, Amidor,
s'exclame, dans un accs de " phbique fureur ".

N'est-ce pas

Rabelais

"

"... J'entrevois les brigades


"

De

"

Qui

"

En

ces dieux chvre-pieds et des folles Mnades,

s'en vont clbrer le mystre Orgien


l'honneur immortel du Pre Brcmien.
*'
Je vois ce Cuisse-n, suivi du bon Silne,
" Qui du gosier exhale une vineuse haleine,
" Et son ne fuyant parmi les Mimallons,
" Qui les bras enthyrss courent par les vallons.

" Mais o va cette troupe? Elle s'est gare,


" Aux solitaires bords du flo-flottant Nre...

"
(').

Charles Sorel est peut-tre celui de tous les auteurs


contemporains de Boileau, qui rsuma le mieux les
rformes de langage, entreprises par la Pliade " Ron:

'

'

'

'

'

'

"
"
"

sard,

Jodelle,

du Bartas

et

plusieurs autres potes

de leur temps, ont bien eu envie de faire changer


de forme au langage franais, et de le rendre
moiti grec, comme on prtend qu'il vient aussi de
Grce en partie (?). Ils ne nommaient ni les dieux
ni les hommes que par des noms d'origine, emprunts de divers lieux et de diverses choses. Ils appelaient h.y^o^o'a pataraii et thymbran; ils parlaient
de Vonde aganippide et ..s pirides surs ; de sorte
qu' tous coups ils avaient besoin de commentaire.
"Ils usaient de mots composs, covi\x\e porte- flches

" et porte-flambeaii,
I.

Les Vtsionn., acte

et d'autres

I, se. 3.

qui

n'ont

pas tant

CHANT

299

I.

de grce dans la langue franaise que dans la


" grecque (').
" Us ne manquaient point de diminutifs, la mode
des italiens, comme doucelette, tendrelette, mignar-

"

''

" delette

"
(=).

En gnral, le xvii^ sicle, dans ses critiques de


Ronsard, ne voit qu'un gnie " brouillant tout ", parlant " grec et latin " en franais; il semble qu'on n'ait
alors saisi que par les petits cts la tentative du vieux
" Balzac, dit Brossette, reproche
et trs hardi pote.
" ce pote ses licences outres, ses ngligences, son
" affectation confondre les idiomes et charger son

"

" franais

de grec et de latin.
Le bon La Fontaine daube lui-mme
sard, et pour des causes semblables

le

pauvre Ron-

" Ronsard est dur, sans got, sans choix,


" Arrangeant mal ses mots, gtant par son franois
" Des Grecs et des Latins les grces infinies.
" Nos aeux, bonnes gens, lui laissaient tout passer,
" Et d'rudition ne se pouvaient lasser;

" C'est

un

vice aujourd'hui

"
(3).

On a entendu le P. du Cerceau se plaindre, en vers,


des travestissements grco-latins de notre Apollon;
voici comme il le juge en prose " Ces messieurs (de la
" Pliade) crurent embellir notre langue, en l'obscur" cissant; ce fut un mrite, que de se rendre inintelli" gible;et la

chose

fut

pousse

si loin,

que,

du vivant

" La
1.
Charpentier, le savant, condamnait aussi cette tmrit
" Posie... de Ronsard et de ses contemporains se plaisait cette
" audace dithyrambique
la composition insolente de mots extraor:

" dinaires. Elle appelait Jupiter tue-gant, le QX&Xporte-flatnbeaux. Elle


" appelait une bouche prophtique \xa. gosier inche-laurier. C'tait une
" langue nouvelle. " De VExcell. de la Lang. Fr., t. II, p. 628-629.
2.

Op.

3.

Lettre Racine, 6 juin 1686.

cit., ^. 355.

L'ART POETIQUE.

300
"

mme

de Ronsard,

" posies

il

fallut

Fnelon a reproduit en
de son

un commentaire ses

"
(').

sicle sur l'auteur

les

de

compltant les jugements


la Franciade : " Ronsard

" avait trop entrepris tout coup. Il avait forc notre


" langue par des inversions trop hardies et obscures;
" c'tait

un langage cr et informe. Il y ajoutait trop


de mots composs, qui n'taient point encore intro" duits dans le commerce de la nation; il parlait
" franais en grec, malgr les Franais mmes. " Cependant Fnelon s'lve au-dessus de ces critiques
ressasses
et,
au mme endroit, l'archevque de
Cambrai rend quelque justice aux innovations du
gentilhomme abb de Saint- Cosme " Il n'avait pas
" tort, ce me semble, de tenter quelque nouvelle route
" pour enrichir notre langue, pour enhardir notre
"posie, et pour dnouer notre versification nais"

" sant

"
(').

Non, Ronsard

n'avait pas tort.

sur le choix des moyens;

il

Il

s'abusa seulement

oublia que c'est au peuple

appartient de faire sa langue. Je me trompe; il ne


l'oublia point
mais cette langue franche, nerveuse,
qu'il

mla ce jargon renouvel des attiques,


et les Etienne. Ronsard aurait
d, pour sa gloire et pour le succs de son beau rve,
s'en tenir aux conseils qu'il dictait ses propres amis.
[Il voulait qu'ils employassent les mots d'origine franaise, crs, faonns, employs par les populations
de nos provinces, soit du nord, soit du midi. S'il avait
intelligible,

bon pour

il

les

Erasme

suivi ses prceptes, avec discernement,

dement

enrichi notre vocabulaire

et

il

aurait gran-

sauv son

de reproches trop mrits.


sur la pos.

d. de l'abb Genest, 1730,

1.

Rfl.

2.

Lettre l'Acad., ch. V.

fr.,

p. 16.

nom

CHANT

301

I.

Cette remarque se lit dans presque tous nos traits


modernes de littrature. Je ne m'y appesantirai pas;
les redites engendrent le dgot. Mais le xvii^ sicle,
par la plume du jeune avocat lyonnais, semble avoir
fait un nouveau sujet de blme pour Ronsard, de cette
" Ronsard
heureuse initiative. coutons Brossette
:

" conseillait d'employer

indiffremment tous les dia(Prface sur la Franciade): " Et ne se faut


" soucier, dit-il ailleurs, si les vocables sont gascons,
" poitevins, normands, manceaux, lyonnais, ou d'autres
" pays. (Abrg de l'Art Potique.) "
La citation de Brossette n'est pas complte; partant elle est fausse. Elle ne marque point les restrictions que Ronsard imposait ce choix " de vocables ",
restrictions qui justifient l'audace de ce projet. Je
transcris, tel qu'il est, le passage de \ Abrg de l'Art
" lectes.

potique

Tu sauras

dextreinent choisir et approprier


vocables plus significatifs des dia" lectes de notre France, quand ceux de ta nation ne
seront assez propres ni signifiants ne se faut sou" cier s'ils sont gascons, poitevins, normands, lyon" nais, ou d'autres pays, pourvu qtt'ils soient bons, et
" que proprement ils expriment ce que tu veux dire {'). "
Avec ces correctifs, omis par Brossette, Ronsard
et ses disciples eussent fait une uvre trs digne de
los; grce eux notre langue ne serait point " appau" vrie, dessche et gne ", comme Fnelon s'en
plaignait, quelques mois avant de mourir.
Boileau ne se contenta point de porter contre Ronsard les condamnations rimes de \ Art Potiqzie. Ce
n'tait pas assez, selon lui, de rprouver la muse grgeoise de son devancier; il ajoute, dans ses Rflexions
" ton

''

uvre

les

''

I.

d. de 1592,

p. 405,

L'ART POETIQUE.

302

" ce n'est

donc point la vieillesse des mots


des expressions dans Ronsard, qui a dcri Ron" sard; c'est qu'on s'est aperu tout d'un coup que les
" beauts qu'on y croyait voir n'taient point des beaucritiqties

" et

" ts;
"

ce que Bertaut, Malherbe, de Lingendes et


Racan qui vinrent aprs lui, contriburent beaucoup

"

faire connatre
Alors,

il

(').

n'y aurait plus rien,

absolument

rien,

de

pomes de Ronsard. Boileau exagre.

louable dans les

Boileau furent d'une trempe potique


ils eurent des qualits fort diverses
toute diffrente

Ronsard

et

d'esprit,

d'imagination, de got.

Ils

semblent n'avoir

commun

qu'une pnible infirmit; Ronsard jeune


encore, et Boileau, en sa vieillesse chenue, devinrent

eu de

sourds.

#
" Ce pote orgueilleux trbuch de

Avec

si

haut,

quelle compassion le xvii^ sicle regarda ce

grand pote dcouronn de son prestige et tran aux


gmonies par Malherbe! Personne toutefois n'a pouss
le mpris de Ronsard plus loin que ne fit le patriarche
des Jansnistes " C'a t, crit Arnaud, un dshon" neur la France d'avoir fait tant d'estime des pi" toyables posies de Ronsard (^). " La France eut
rougir de dshonneurs plus regrettables que celui-l!
Qui dit trop, dit peu de chose.
La Gierre potique de M. de Callires met en
relief, par le moyen d'une fiction, le haut mpris des
potes sujets de Louis XIV pour le pote ami de
:

le parti des modernes


grand Corneille pour son

Charles IX. D'aprs Callires,


avait lu sur le Parnasse, le

1.

VII

2.

Lettre Perrault^ mai 1694.

Rjl., 1693.

CHANT
gnralissime; tous, sauf

303

I.

Le Moyne,

le P.

avaient ap-

"

on vit arriver pas


Ronsard, qui demeurait au pied
" de la montagne; il avait eu beaucoup de peine
" monter jusqu'au haut, cause d'une espce d'asthme
" qu'il avait contracte pour avoir trop chant. Il pr" tendait qu'en faveur de son ge, et de la qualit
qu'on lui avait donne pendant sa vie de Prince des
" Potes franois, tous ceux de cette nation le choi" siraient pour leur gnral. Mais il fut fort surpris,
/' lorsqu'il vit cet emploi rempli par Corneille
Quoi!
" dit-il, messieurs, d'une voix enroue et tremblante,
" o est l'honneur de la France, de me prfrer un
" pote de thtre? A-t-on oubli que j'ai fait la Fran" ciade? Est-ce ainsi qu'on guerdo7ine mes labeurs?
" Est-ce le los que j'ai mrit, pour avoir tir la posie
" pour ainsi dire du nant? O temps! murs! Que
"diront tous les potes Grecs? Que dira le divin
" Homre d'un si mauvais choix?
" Corneille se sentant offens de ce discours et de la
" louange que Ronsard donnait Homre, l'ennemi
" capital des Modernes:
Je ne mrite pas donc,
ton avis, le Gn.ralat, que ces Messieurs m'ont d" fr ? dit-il.
Non, sans doute, rpondit Ronsard.
" Alors Corneille, levant le bras
plaudi cette lection. Alors,
*'

lents le

bonhomme

'

'

"
Ton insolence,
" Tmraire vieillard, aura sa rcompense

" dit-il

donnant un grand soufflet qui


Ce coup d'autorit fit un fort
" bon effet. Tous les potes dramatiques approuv" rent la vigueur que Corneille avait tmoigne en
" cette occasion. Il n'y eut que les Potes Epiques,
" qui en murmurrent entre leurs dents mais comme
Ronsard, en

lui

" le jeta ses pieds.

J-'ART POETIQUE.

304

" les rieurs n'taient


" dire.

pas de leur ct,

ils

n'osrent rien

"

Chapelain se contenta de s'approcher de Ronde lui aider se relever, et de le reconduire


" au bas de la montagne, o ils demeuraient ensemble,
" et o ils avaient contract une troite amiti,
" cause de la conformit d'humeur, de gnie et de
" langage qui tait entre eux (').
Et ces deux grands dbris se consolrent !...
Pauvres grands hommes que de soufflets
La Mothe ne se borne pas signaler l'oubli profond
o gt Ronsard il doute mme que la postrit puisse
" Ronsard, dit
jamais songer rouvrir ce tombeau
**
La Mothe, ne laissa pas d'tre l'admiration de son
*
sicle
mais sa gloire ne lui survcut gure
et il
" est enfin tomb dans un oubli, dont il n'y a pas d'ap" parence qu'il se relve. Il est vrai que Pindareeut
" sard,

" peu prs la

mme

fortune

"

(^).

Aujourd'hui, Pin-

dare est encore de mode; Ronsard est aux trois quarts


ressuscit la gloire; et La Mothe... O temporal

Pradon
Tout change,
particulirement en France ".
Perrault admira aussi ce retour des choses humaines en la personne de Ronsard. Mais il s'en rjouit,
et tcha d'en profiter au compte des Modernes. Quoi
d'tonnant si Ronsard est mconnu, dcri, honni ?
Ronsard est un " Ancien " son poque est arrire;
C'est le cas de rpter avec

''

" et

progrs, c'est nous

le

de Perrault. Citons-en

Voil, en bref, tout l'argumjnt

quelques

phrases

Ronsard

avait conquis " les suffrages de la Cour, de la ville et


"

de toute la France jusques-l qu'il passa en commun proverbe que, de faire une incongruit dans la
;

"

1.

2.

Hist. pot. de la guerre, etc. dit. de 1688, p. 56-58.


Odes de M. de la M, Disc, sur la posie, 4^ d. 1713, p. 65.

CHANT

305

I.

" langue, c'tait donner un soufflet Ronsard. Il est


" vrai que les choses ont bien chang depuis
car ds
" que le commun du monde a commenc savoir quel;

" que chose, la posie de Ronsard a paru si trange


" (quoique ce pote et de l'esprit et du gnie infini" ment), que, du comble de l'honneur o elle tait,
" elle est tombe dans le dernier mpris.
"
"

Quand Ronsard

monde,

commenc

briller dans

le

n'y avait peut-tre pas Paris douze car-

il

" rosses, douze tapisseries, ni douze savants hommes.


" Aujourd'hui toutes les maisons sont tapisses; toutes
" les rues sont pleines d'embarras
et on aurait peine
" trouver une personne, qui n'en st pas assez pour
;

"

"

juger raisonnablement d'un ouvrage d'esprit


Quel progrs
#

{').

"

Rendit plus retenus Desportes

et Bertaut.

" Davenant... etc.


" Till the sharp-sighted critics of the tiraes
"

"
"

In their Mock-Gondibert expos'd his rhymes


laurels he pretended did refuse,

The
And

dash'd the hopes of his aspiring Muse.

"

(Dryden.)

Marot, Ronsard, Desportes, on les retrouve tous


nomms et jugs ensemble, dans \ Art potiqtie
de leur contemporain Vauquelin. Vauquelin dit que
Marot " eut l'honneur... des Coqs--l'ne "; que Ronsard, " le grand Ronsard ", est " de France l'Apollon ";
et que Desportes peut mler la satire " parmi les
" travaux de l'tude sacre " (^).
Desportes avait, comme Marot, et mieux que Marot,
saint Franois de Sales avait
traduit les psaumes
mme quelque estime pour cette paraphrase de l'abb
les trois

I.

Parall. etc. 2 dit.,

l'art potique.

t.

I,

p. 66-7.

2.

L. II.

"

2S

L'ART POTIQUE.

306

de Tiron ('). Desportes eut du talent, mais il eut surtout du succs. Il jouit d'une fortune aussi envie des
potes, qu'elle leur est peu habituelle. Desportes vit
" On
ses pomes largement pays en beaux cus.

"

en peut juger par Rodomont, qui lui valut 8,000 cus


de la part de Charles IX, et qui n'est pas son meil" leur ouvrage. L'Amiral de Joyeuse lui donna, pour
"

" un

sonnet, l'Abbaye de Tiron, qui rapportait alors

" trente

mille livres

ce qui doit faire penser que

"

Desportes vcut au sicle d'or de la posie.


" Balzac disait que ses vers lui avaient acquis un
" loisir de dix mille cus de rente, ce qu'on peut regar"

der

comme

un cueil contre lequel dix mille potes


Henri III lui dit un jour J'augmente
parce qu'il parut devant ce Prince

" se sont briss.


" votre pension

avec un habit nglig (^)."


Les vers de Desportes sont du genre de ceux que
Molire nomme " doux, tendres et langoureux"; ils

**

ont de l'harmonie,

sont franais

ils

mais ses posies

profanes sont peu fournies d'ides. Malherbe les traita

comme

de Ronsard. Malgr le
jugement violent de Malherbe, des Yveteaux dcerna
Desportes l'loge que Boileau donne Villon. Selon
des Yvetaux, le chaos rgnait, avant Desportes, dans
mais
le royaume de posie

impitoyablement

celles

vous
1. "-Les Psaumes de Z?rt7'/^, traduits, ou imits par Desportes, ne
" sont nullement ni dfendus, ni nuisibles
au contraire tous sont profita-'
" bls; lisez-les hardiment et sans doute car il n'y en a point. " {Lettre la
;

Prddentc Brulart, novembre, 1664.) Ce jugement port par un Docteur


de l'glise est grandement honorable pour Desportes. Malheureusement
on ne peut louer et recommander ainsi les autres productions de ce pote
de Cour.
Bah. Ettt. VIIL i^^ h. Il parat
2. Sab. de Castres, Tr. S. de Litt.
que ce favori des muses ou des rois sut faire bon usage de ces flots
d'or et les dversa sur ses frres du Parnasse.

CHANT
"

De tant

d'esprits confus

" Et la France

Desportes

307

T.

Desportes nous dgage,


du langage ('). "

lui doit la rgle

Ronsard biffs par Malherbe furent pour


Rgnier des matres dignes d'admiration,
hritiers des trsors antiques. Dans sa iii^ Satire,
Rgnier demande potiquement conseil au marquis de
et

le satirique

Cuvres

" Dois-je, las de courir, me remettre l'tude,


" Lire Homre, Aristote; et, disciple nouveau,
" Glaner ce que les Grecs ont de riche et de beau,
" Reste de ces moissons que Ronsard et Desportes
"

Ont rapport du champ

" Qu'ils ont,

comme

sur leurs paules fortes;

leur propre, en leur grange entass,


"

" galant leurs honneurs aux honneurs du pass?

Bel loge et en fort beaux vers.

que Rgnier

Nanmoins

il

ne

neveu de
Desportes. Rien d'tonnant qu'un neveu s'anime en
clbrant les louanges d'un oncle, dont il s'applaudit
ailleurs (^) de suivre les traces
faut point

oublier

tait

le

" Je vais le grand chemin que

mon

oncle m'apprit.

"

Desportes eut un neveu clbre; et Bertaut une


nice fameuse, M"^^ de Motteville, l'auteur des Mmoires. C'est une ressemblance de plus entre ces deux
potes, qui marchent cte cte et de front, dans les
Recueils et les histoires littraires. Il en est d'autres.
Bertaut comme Desportes, imita les Psaumes en vers.
Desportes obtint une abbaye et Bertaut un vch.
Bertaut se dclare en posie le disciple reconnaissant
de son mule. Est-ce bien, comme Boileau le prtend,
la chute de Ronsard, qui inspira la " retenue " sesdeux
successeurs? L'affirmation de Boileau est une louange,
1,

2,

V.J. Vaudon,"^z/a/ Malherbe^ 1882, p. 170.


Sat. IX.

L'ART POTIQUE.

308

mais non pas une preuve Bertaut dit au contraire qu'il


Ronsard la flamme inspiratrice. Il raconte en
que la muse de Ronsard et" les beaux
alexandrins
jolis
"
vers de Desportes veillrent et encouragrent son
gnie. Il crit l'auteur del Franciade :
;

doit

" Je n'avais pas seize ans, quand la premire flamme


" Dont ta Muse m'prit s'alluma dans mon me...
" Je te prins pour patron, mais je pus moins encor

" Avec mes vers de cuivre galer les tiens d'or. "

Voil

la

et l'vque

vraie cause qui " retient" l'abb de Tiron

de Sez.

vers

"de cuivre";

cte;

ils

Ils

n'ont leur service

que des

leurs ailes ne s'lvent qu' mine chantent que des sujets mitoyens. Au reste,
ce ''plus retenus " semble avoir t fourni Boileau par
Ronsard lui-mme, qui se plaignait de la trop grande
sagesse potique du jeune Bertaut " Ronsard ne lui
:

" trouvait point d'autre dfaut

que

d'tre trop retenu

"

"

pour un jeune pote {').


M^l^ de Scudry prononce sur l'un et sur l'autre,
peu prs comme le fait Boileau, mais elle donne la
palme Bertaut; " Desportes a une douceur char" mante; du Perron, une lvation plus naturelle
et
" Bertaut a tout ce que les autres peuvent avoir
" d'excellent
mais il l'a avec plus d'esprit, plus de
" force et plus de hardiesse, sans comparaison.... Il
" s'est fait un chemin particulier entre Ronsard et
" Desportes. Il a plus de clart que le premier, plus
" de force que le second, et plus d'esprit et de poli" tesse que les deux autres ensemble (^).
Mnage, dans sa Requte des Dictionnaires, range
mais il y
Bertaut parmi les " matres du langage "
;

met

aussi

Ronsard

1.

Rec. de^ plus belles pices, etc.,

2.

Hist.

du comte dAlbe,

t.

II, p.

t.

Il, p. 138.

819,850. V. Goujet,

t.

XIV,

p. 163.

CHANT

309

I.

Ces matres du langage,

*'

" Les
" Les

Amyot

Du

et les

Ronsard,

Bellay et les Tyard,

" Les Bertaut et les Vignaire

"
(').

Mnage rend ailleurs un hommage plus srieux aux


grands potes du temps pass, Desportes, Bertaut,
Marot, mme Ronsard, puis d'autres que Boileau nglige
" foltre,

"

"

La

posie franaise avait t gaie et


et de Mellin de St-Gelais.

du temps de Marot

Et quoique depuis

mme

" avec le
" de Ronsard,

elle et

encore paru quelquefois

nanmoins les grands gnies


de du Bellay, de Belleau, du cardinal
" du Perron, de Despories, de Berthault et de Mal" herbe, plus graves et plus srieux, l'avaient emport
" par-dessus les autres
et nos Muses commenaient
" tre aussi svres que ce philosophe de l'antiquit
" qu'on ne voyait jamais rire (^). "
Mnage ne met point entre les grands gnies du
xvi^ sicle et Malherbe, cet abme profond, que Boi"
leau ouvre et comble avec son adverbe " Enfin !
De tous les devanciers de Malherbe, Bertaut est le
seul pour qui Malherbe eut quelque estime. Il dclara
Desportes, chez lequel il dnait, " que son potage
" valait mieux que ses Psaumes (^). " Mais l'vque de
Sez trouva " un peu " grce devant les yeux d'Argus
du pote de Caen. " Il (Malherbe) n'estimait aucun des
" anciens potes franais, qu'un peu Bertaut; encore
" disait-il que ses stances taient nichil au dos ('), et
" que, pour trouver une pointe la fin, il faisait les
visage,

" trois premiers vers insupportables


1.

2.
3.

4.

Hist. de i'Acad., etc. d. Liv-et, I, p. ^478.


Disc, sur les uv. de M. Sarrasi7i. d. de 1663, p. 50.
Racan, Me'm., etc., d. Latour,!, p. 262.

Allusion aux pourpoints bien garnis d"toffe riche et voyante, sur le


mais n'ayant rien (nihil) dans le dos.

devant
5.

"
{^).

Ibid., p. 261.

L'ART POTIQUE.

310

Bertaut est aujourd'hui comme Desportes, dans la


catgorie des clbrits vieillies. Les Recueils citent
pourtant plusieurs jolies stances de Bertaut dont la
plus connue est celle-ci

" Flicit passe


"
*'

"

Que

n'ai-je,

Qui ne peux revenir,


Tourment de ma pense,
en

te perdant,

perdu

Dj au temps de Boileau,

hommes

dclinait,

moins ce que

Commire

comme

dclarait,

souvenir (')?

"

de ces grands
de Ronsard. C'est du

la gloire

celle

en vers

le

latins,

le

pote jsuite

" Ronsardus maie barbaro


" Molles auriculas murmure vulnerat,
" Dictus Franciacae pater
" Linguae. Quis modo non unius aestimet
" Assis, vendita millibus
" Terdenis opici carmina Portai
" Et jam, Ferronide, jaces
;
" Jam, Malherbe, tuos Sequana parcius
"
"

Miratur numros....

Le

texte porte en regard cette paraphrase

" Ronsard, au sentiment de ce tyran bizarre (^),


" Blesse aujourd'hui d'un son rude et barbare
" L'oreille accoutume de plus doux accents.
" Il n'a plus le don de lui plaire,

" Lui, qui, sur la foi de son temps,


langue franaise est appel le Pre.
" Desportes, qui jadis reut dix mille cus
" D'un seul sonnet crit en sa manire,
"

De

la

" Trouverait-il vingt sols d'une Iliade entire,


" crite comme on n'crit plus?.
1. Le Recueil des plus belles pices 2\\. observer que messieurs de PortRoyal gotrent si bien " quelques couplets de chanson " de Bertaut,
qu'ils en mirent " un dans leur commentaire sur Job ".

2.

L'usage.

CHANT

311

I.

" Et vous, dans qui la force et la douceur gale


" Charma toute la Cour et fit tant de jaloux,

"

Du

"

Vous-mme dont

Perron, vous cdez cette loi fatale,


" Et l'on n'y parle plus de vous.
la Muse autrefois souveraine,
" Se fit si longtemps adorer
" Sur les bords heureux de la Seine,

" MaUierbe, on y

commence

moins vous admirer

"
{^).

Il est vrai que ces affirmations potiques trouvrent


un contradicteur. Le "gros Charpentier " de l'acad" Un
mie s'indigna de ces plaisanteries latines.
" autre (c'est le P. Commire, dont Charpentier cite les
" vers) avance... que Ronsard, qui est appel le Pre
" de la langue franaise (^), corche maintenant les
" oreilles dlicates de son jargon barbare
que

"

Desportes n'est plus qu'un rustre, qu'un Pitault, et


" qu' peine trouverait-on prsentement un sou de ses
" vers, qui lui donnrent autrefois dix mille cus de
" rente
que du Per7'on est tout fait tomb
" qu'on n'admire presque plus la posie de Malherbe...
;

" Mais je ne lui saurais pardonner d'avoir si mal


" trait monsieur Despoi'tes... Il en est de mme de
" ce qu'il dit de Ronsard, du cardinal dt Perron, de
" Malherbe... Ronsard et du Perron ont vritable" ment aujourd'hui l'air antique mais l'un n'est point
;

"

barbare et l'autre n'est point tomb tout fait...


" Quant la diminution de gloire qu'ils supposent aux
" crits de Malherbe... elle n'est encore arrive que
" dans leur imagination (3).

En

1686,

A M.

le

modeste Juvnal de Rouen, Le

Petit,

de Santeuil, uvr. du P. Commire, t. I.


Charpentier crivait ceci neuf ou dix ans aprs l'apparition de
\Art Potique. Donc, mme cette date, un docte acadmicien gardait
Ronsard, malgr les satires de Boileau, ce titre et cette gloire.
3. De PExcell. del Langue fr. 1683, t. II, p. 1093 et seqq.
1.

2.

L'ART POTIQUE.

312

rimait en ces termes la dchance de tous ces

anciens

" Attendre tant d'honneur du talent Potique


" Eh! n'est-ce pas vouloir passer pour frntique
" Ce fou ne sait-il pas que Desportes, Ronsard,

"

mmes

l'immortalit n'ont plus gure de part

"

Le temps qui tout


" Fait que Malherbe

fltrit, le

temps qui tout

efface,

aussi devient vieux et se passe,


" C'est l le sort des vers en langage vivant ('). "

En

1693, Boileau constatait que Desportes ne trouvait plus mme de lecteurs (^), Mais il n'tait point de
l'avis

du

P.

Commire au

sujet de Malherbe. Il cri1695 " Malherbe crot de rpu-

en
mesure qu'il s'loigne de son sicle (^).
Est-il tmraire de penser que Boileau a contribu
puissamment cette rputation par les dix ou douze
vers qui vont venir?
Desmarets, trs avare d'loges pourl'^r/ Potique,
se croit pourtant oblig de fliciter Boileau de ses
jugements sur nos vieux potes " Il (Despraux)
" parle ensuite de Mai^ot, qui fut un si agrable esprit,
" mais il n'en peint pas le beau talent et ne le loue
" pas assez. Il marque bien les dfauts de Ronsard,
" (auquel il devait joindre du Bartas), et il rendl'hon" neur qui est d Desportes et Bei'thault, pour
" avoir rectifi la posie franaise et Malherbe, qui
" est vritablement celui qui a mis les vers franais
" dans le juste tat de puret et de noblesse, et a fait
" que notre posie peut disputer de force et de grce
" avec la latine (''). "
vait Maucroix,

" tation,

I.

3.

Disc.

I. cl Ire

Sa/,

du 2

sat.

avril.

IV,

4.

p.

43

Df.

et

44.

du pohn.

2. /?^>?. crit.

hr., p. 81, 82.

Rri.

VII.

CHANT

313

I.

#
Enfin Malherbe vint
" JVal/er

et, le

Came

premier en France,
"

last

(Dryden).

Ce passage

trs

fameux

est-il

autre chose qu'une

peu prs vident que


Boileau en a emprunt les ides, et les expressions,
d'une lettre latine de Balzac. Brossette marque impli-

traduction

Il

me semble

citement cette origine, en citant le latin de Balzac


(Lettre M. de Silhon) au-dessous des vers de Des-

praux

Citons, nous aussi

" PritJtus Francisais Malherbe, aut in pri/nis, viam vidit qua iretur

"

ad Carmen ...,
" Enfin Malherbe vint, et

le

premier en France...

" Superhissimoque aurium judicio satisfecit


" Fit sentir dans ses vers

une juste cadence...

" N'offrit plus rien de rude

l'oreille

pure...

" Docuit in vocibus et sententiis delectum eloquenti esse originem ;


" atque adeorerum verborumque collocationen aptam ipsis rbus et ver bis
" potiorem plerumque esse. "
"

"

D'un mot mis en sa place enseigna

Voyez, ajoute Brossette,

le

le pouvoir...

reste

"

du passage,

et

" la Dissertation xxiv de Balzac.


Balzac dit que
" la plupart des vers franais qui ont t faits avant
"
" Malherbe taient plutt gothiques que franais.

Balzac cependant fut loin de prodiguer au rformateur les loges bruyants dont le xvii^ sicle retentit.

Malherbe avait conquis le trne o Ronsard rgnait


du haut en bas de la montagne la double
lui

avant

presque toute voix chantait sa gloire. Nous


reproduisons quelques chos de ces acclamations, ou
sincres, ou de commande, ou de routine. Les rares
dtracteurs de cette gloire furent surtout les contemporains de Malherbe lui-mme. Une fois Malherbe
cime,

L'ART POTIQUE.

314

mort, et ses rivaux aussi, les louanges clatent

con-

formment la loi promulgue par Horace... " Ex" (Ep. ii, i.)
stinctus amabitur idem
Dj nous avons entendu Desmarets voici Costar
" Les discours de Malherbe
avec son galimatias
" taient solants et rassasiants, jusqu'au point de faire
" perdre l'apptit ceux qui les entendaient, et de
" leur pargner la dpense d'un grand repas. "
" colier " de Malherbe, et,
Racan se nomme
.

1'

affirme qu'il " le respectait


recueilli

avec

la

comme

soumission d'un

son pre

('),

"

et la docilit

fils

Il

d'un

lve les prceptes, ou les caprices de son matre, dont

moindres paroles

les

lui

taient des oracles.

mme

que Boileau nomme " un bouffon


" Avant que ce
" plaisant ('), " disait de Malherbe
" grand homme et crit, notre langue tait dans un
" misrable tat
elle tait strile, mal cultive et

Le

Pays, le

"

remplie de quantit d'expressions

" touffaient

peu peu

trangres, qui

les naturelles...

" C'est de notre pre Malherbe,


"

"

Que nous avons

Ce

de placer
" Qui donne au
secret

appris cet agrable tour,


et le

nom

style

un

si

et le verbe,

beau jour

"
(3).

Segrais compare Malherbe aux grands lyriques de


non plus ultra de l'honneur

l'antiquit, ce qui est le

"

Montaigne, dit-il, qui a montr un got assez fin en


" beaucoup de choses, a cru que Ronsard et du Bellay
" avaient mis notre posie en sa perfection. Mais je ne
" sais ce qu'il aurait dit, s'il avait vu ce que Malherbe
" y a ajout, ni s'il jugerait ce grand pote beaucoup
" infrieur aux anciens lyriques ("). "
I.

V.

Mm.

loc. cit.

1674, Ib. p. 379.

4.

2. Sat. IV.
3. Le Pays, Nouv. uv: d. de
Trad. de Vnde^ t. I, v L. p. 100.

CHANT

315

I.

dans son Histoire de la guerre des Anciens


Malherbe la tte des bataillons lyriques. Corneille, dit-il, " qui avait le premier
"rang entre tous les modernes... composa son aile
" gauche des Odes et des autres Posies de Malherbe,
"
" sous les ordres de ce pote (').
La Bruyre dpasse tous ces pangyriques et ces
allgories. Il estime que Malherbe " d'un style plein
" et uniforme, montre tout la fois ce que la nature a
" de plus beau et de plus noble, de plus naf et de plus
"
" simple
il en fait la peinture ou l'histoire (^).
Beaux compliments, mais bien vagues.
La Fontaine disait, en vers, au savant vque
d'Avranches, que Malherbe ne dparait point les
concerts des Anges, en y joignant l'accompagnement
de sa lyre.
Fnelon crivait l'Acadmie que les plus beaux
vers de notre langue ont t chants aux sons de
" Personne n'en a fait de plus beaux que
cette lyre
" Malherbe. "
Que si l'on veut avoir en quelques lignes les jugements du sicle de Malherbe sur Malherbe, Baillet^ious
les offre. Ce sont des jugements en deux parties, toutes
deux exagres, Baillet allgue d'abord les vers de
Despraux, et poursuit en ces termes " Cette vigou" reuse exactitude que Malherbe a observe dans sa
" manire d'crire, a oblig ses plus grands ennemis
Callires,

et

des Modernes, place

Callires ajoute cette rflexion,


1. Hist.de la guerre,t\.c. 1689, p. 98.
qui confirme ce qui a t dit plus haut sur les potes Normands " Ce
" choix fit faire une mauvaise plaisanterie quelques modernes mcon" tents, qui dirent que leur arme n'tant commande que par des G" nraux Normands, ils auraient plus d'avantage plaider contre les
" Grecs, qu' les combattre en matire de politesse et de nobles inven:

" tiens (Ib. p.


"
99).
2. Caraci. L. I.

Callires tait aussi

Normand.

L'ART POTIQUE.

316

" d'avouer qu'il tait

au moins excellent versificateur;

" c'est toute la louange qu'il a pu obtenir de leur cour" toisie, et ils n'ont point fait difficult de lui refuser la

qualit de pote
" leur aveuglement,

'*

en quoi

ils

ont

fait

connatre

mauvais
il n'y a
M.
Huet,
jugement
de
puisque, au
"jamais eu de pote, mme parmi les Grecs et les
" Romains, qui ait mieux mrit ce titre que lui soit
leur

injustice

et

leur

" got,

"

cause de son gnie qu'il appelle divin, soit cause


"de l'heureux tour qu'il a fait prendre notre langue,
" pour la renfermer dans la mesure des vers, aprs
" l'avoir purge des taches et l'avoir tire des grossi" rets de sa premire barbarie

('),

Boileau a lui-mme condens tous ces loges emphatiques, en ces trois mots, synonymes de soulagement,

d'admiration

Malherbe

et

mme

de reconnaissance

"

Enfin

vint.

que le chaos:
un peu celui de
Boileau lui-mme, celui d'un rgent, d'un pdagogue,
plus que d'un crateur. Sa devise pourrait tre celle que
Boileau s'attribue, quand il se dfinit
".
" Plus enclin blmer que savant bien faire
{f)
C'est du reste chose instructive que de voir dans la
prose de Boileau le correctif du dithyrambe qu'il chante en l'honneur de Malherbe, dans \ Art Potique. Si
Il

semblerait qu'avant

Le

c'est trop dire.

rle

lui,

il

n'y et

de Malherbe

fut

Baillet avait

lu

d'apprendre que

ce morceau,

Despraux

il

et t fort

tait

tonn

un peu de ceux-l

chez le Rformateur l'toffe


d'un Pote. Boileau crivait Maucroix, une vingtaine
d'annes aprs la composition de X Art Potique " La
" vrit est, et c'tait le sentiment de notre ami Patru,

qui ne trouvaient point

I.

/ug. des Sav.,

t.

V,

p. 115.

2.

Ch. iV.

CHANT
"
"

nature ne l'avait pas fait grand pote. Mais


corrige ce dfaut par son esprit et par son travail

que
il

la

"car personne
"

317

I.

comme

il

ses ouvrages que

n'a plus travaill

lui,

nombre de pices
Notre langue veut tre extrmement

parat assez, par le petit

" qu'il a faites.


" travaille (')

Donc Patru

Boileau n'taient point


persuads du gnie potique du ''divin'" Malherbe. Et
en cela ils rajeunissent les critiques des Rgnier et des
Thophile; et celles-ci de Tallemant des Raux " Il
(Malherbe) " n'avait pas beaucoup de gnie la mdi".

et

'

tation et l'art l'ont fait pote

(^)

".

L'un des plus sincres admirateurs de Malherbe au


Saint-Evremond, me parat avoir jug
le plus sagement ce Rformateur qui ne fit pas que des
chefs-d'uvre " Pour galer Malherbe aux Anciens,
" je ne veux rien de plus beau que ce qu'il a fait,
" Je voudrais seulement retrancher de ses ouvrages
" ce qui n'est pas digne de lui.
" Nous lui ferions injustice de le faire cder qui
" que ce ft
" Mais il souffrira, pour l'honneur de notre jugement,
".
" que nous le fassions cder lui-mme
{f)
*'
En abrg
Sunt bona, stmt qiidam..y

xvii^ sicle,

" Fit sentir dans ses vers une juste cadence,


" D'un mot mis en sa place enseigna le pouvoir.

Nous avons vu comment

Pays attribuait " notre


Malherbe
le secret de placer le nom et le
" verbe". Malherbe, dit Balzac, fut le " premier gram" mairien de France ",
Selon la tradition, Malherbe donnait les portefaix
de la place Saint-Jean, ou les crocheteurs du Port-au-

" pre

I.

29

avril, 1695.

le

"

2.

Hist.^

t.

I,

p. 272.

3.

uv.

Ml.^

t.

III, p. 17

L'ART POTIQUE.

318

Foin pour

les

modles du vrai langage; mais on ne voit


ait lui-mme grandement profit

pas que Malherbe

de francs parleurs. Il choisissait ailleurs ces


mots, dont il enseigna le pouvoir, ces syllabes dont il
se fit le tyran " Il disait souvent Racan: "Voyez- vous,
" Monsieur, si nos vers vivent aprs nous, toute la
'
gloire que nous en pouvons esprer, est qu'on dise,
" que nous avons t deux excellents arrangeurs de
" syllabes que nous avons eu une grande puissance
" sur les paroles^ pour les placer si propos chacune en
" leur rang, et que nous avons tous deux t bien fous
" de passer la meilleure partie de notre ge, dans un
" exercice si peu utile au public et nous-mmes (') ".
Malherbe, daprscela, se rendait assez bien compte
de son mrite. Mais la postrit l'a remerci de cette
" folie ", qu'il dplore. Grce cette folie la postrit
apprend et rpte Enfin Malherbe vint.
cette cole

" Et rduisit la muse aux rgles du devoir.


" Par ce sage crivain la langue rpare

Le Bruyre ne
expression,
"

se souvenait-il pas de cette dernire

quand

il

crivait; "

Il

tonnant que

est

du Bartas aient t sitt suivis


" d'un Racan et d'un Malherbe, et que notre langue,
" C'est
"
. peine corrompue se soit vue rpare (^).
pluche qu'il faudrait, ou encore, lague ; Fnelon
Belleau, Jodelle et

a dit plus justement encore

" appativrie

".

Les rformes de Malherbe furent de deux sortes


des rgles et des "devoirs" pour la I\Iuse devoirs,
;

il

fit

d'viter l'hiatus, l'enjambement, la rime l'hmistiche,

l'hmistiche de csure peu frappe. Puis

environ un tiers des mots franais,


I.

iWw. etc.,p.

270.

2.

Caract. Ch.

I.

en

il

retrancha

mme temps

CHANT

319

I.

mots grecs et latins forgs par la


Pliade. C'est ce que faisait remarquer au milieu du
" Malherbe, sur
xviie sicle, le sieur de Souvigny
" tous les autres, se mla de faire des retranchements,
" et de condamner tous les mots dont il croyait qu'on
" se pouvait passer, et qui, son avis, sentaient un peu
qu'il

en bannissait

les

"

le vieux.

"

Ce qu'il

a chang ou ajout n'a gure paru, pour

" ce qu'il n'a

gure crit. Mais ses opinions et ses con" seilsont t suivis par plusieurs auteurs de son sicle.
" Quant lui, qui voulait donner des lois aux autres,
"

on lui a trouv, dans sa prose, un langage assez pur,


" mais on l'a estim fort foible {').

Malherbe avait
rpar
langue ? Balzac ne lui pardonna pas
d'avoir, comme disait Rgnier, " regratt un mot douCela ne

vient-il point

de

ce que

" la

trop "

" teux ". Il fut mme svre jusqu' l'excs pour son
vieux matre, dont il baucha ce portrait vraiment trs
peu flatt
Vous souvenez-vous du vieux Pdagogue
" de la Cour, et qu'on appelait autrefois le Tyran des
" mots et des syllabes, et qui s'appelait lui-mme, lors*'
qu'il tait en belle humeur, le gi^ammairien limettes
" et en cheveux gris ? N'ayons point dessein d'imiter ce
" que l'on conte de ridicule de ce vieux docteur. Notre
" ambition se doit proposer de meilleurs exemples. J'ai
" piti d'un homme qui fait de si grandes difficults
" entre /(j Xpolnt ; qui traite l'affaire des Grondifs et
" des Participes, comme si c'tait celle de deux peuples
" voisins l'un de l'autre et jaloux de leurs frontires.
" Ce Docteur en langue vulgaire avait accoutum
" de dire que, depuis tant d'annes, il travaillait dgasconner la Cour et qu'il n'en pouvait venir bout.
La mortfattrapa sur l'arrondissement d'une priode
''

'

'

I.

De

la conn. des bons Liv.,

167 1, p. 356-7.

L'ART POTIQUE.

320

" et l'an climatrique l'avait surpris dlibrant si

erreur

" et doute taient masculins ou fminins. Avec quelle


" attention voulait-il qu'on l'coutt, quand il dogma" lisait de l'usage et de la vertu des particules

Les anecdotiers veulent que Malherbe

(')

jou ce

ait

son agonie, et que, mme alors, il ait


tanc sa servante, ou sdi garde-malade, ou son htesse,
pour avoir nglig la grammaire.
Mais ce lgislateur, qui biffa le style grgeois de Ronsard, n'a-t-il pas plus d'une fois, lui aussi, ronsardis ?
Par exemple, lorsqu'il dit
rle jusqu'en

"

Et toutes les faveurs humaines


" Sont Jwnrocalles d'un jour (2)

"
!

Et:
"
'

'Ne tiens point ocieuses


Ces mes ambitieuses...

"
(3)

#
" N'offrit plus rien de rude

Le second hmistiche

l'oreille

pure.

est la traduction

du

''

purga-

tam aurem'' d'Horace.


Selon Boileau et plusieurs conteurs, nous devons,
en partie, la douceur des vers malherbiens l'oreille
" pure " d'une servante, dont Malherbe prenait con"

On

que Malherbe consultait sur ses vers


jusqu' l'oreille de sa servante (*). " Le pote, aid
de cette oreille rustique, vita le " concours odieux

seil

dit

"

des sons pnibles et des heurts trop brusques. Pourtant, y regarder de bien prs, on dcouvrirait mme
chez lui des chocs dignes de Chapelain. Par exemple
:

" Nature fait bien quelque effort,


" Qu'on ne peut condamner qu' tort

I.

Socrate Chrtien, Disc.

3.

Ode au Roi Henry

5.

Consolation.

le

X"^

Grand.

2.

Ode M. de
4.

(s).

"

la Garde, 1628.

Boileau, Rfl.

crit., Rfl. I.

CHANT

321

I.

Et:
" Mais parmi tout cet heur, dure Destine,
"

Que de

tragiques soins,

" Sens-je

Ou

encore

me

comme

dvorer

oiseaux de Phine,
"

(')

" Celui qui ne s'meut a l'me d'un barbare,


" Ou n'en a du tout point (^). "

#
"

Les stances avec grce apprirent tomber.

Malherbe a

de ses petites
on appelait ordinairement de
ce nom italien (^) les divisions de l'ode solennelle ou
gracieuse. Aprs en avoir expos les lois minutieuses,
le Pre Mourgues disait: " C'est de toutes ces sortes
" de Stances qu'on fait les Odes, les loges, les petites
" descriptions, et gnralement les Pices qui ne sont
pices.

Au

intitul stances plusieurs

xvii^ sicle,

pas d'une fort longue tendue. " Au mme endroit, le


mme auteur dclare que nos Stances ont " beaucoup
"de rapport" avec les 5'z?;'6'//^^i- des Grecs et des La"

Chapelain, jugeant une des premires Posies


de Racine, dit " L'ode est fort belle, fort potique, et
" il y a beaucoup de stances qui ne peuvent
tre
tins

(+).

" mieux {^). " Boileau, annonant au mme Racine son


uvre pindarique sur la prise de Namur, crivait
:

" L'ode sera de dix-huit stances /cela fait i8o vers.


Je
" ne croyais pas aller si loin (^). " Nous avons
rem-

plac \&s stances ^2iv\&s strophes, en gardant le titre de


stances

aux monologues

lyriques,

comme

dans

le

CidQi

Polyeucte.

Stances Alcandre.
2. Stances du Prier.
Le mot de Stance vient de l'italien Stanza qui signifie demeure,
" parce qu'il doit y avoir la fin de chaque Stance un sens complet.
''{DicI.

3.

"

Rimes de Richelet,^. xvii.)


Trait de la posiefr. 1 1 1'' P.
5. Lettres de Racine, 1660.

tionnaire des
4-

1693.

l'art l'orii^UE.

6.

4 Juin

L'ART POTIQUE.

322
Il

est certain et trs vident

pour quiconque a

lu

Malherbe, que les chutes de ses priodes sont gnralement d'une harmonie douce et musicale. Elles sont
"
"

nombreuses

"
,

comme Fnelon

beaux vers de Malherbe sont

" la prose la plus simple, et

"

ils

remarqu

l'a

"

Les

comme
nombreux, comme

clairs et faciles

sont,

song qu' l'harmonie (').


Ily songeait, pour le moins, beaucoup. Il lui prit
mme un jour une fantaisie bizarre, pour aider ses
Il s'agit des Stances Alcandre.
stances tomber.
Racan le surprit tout occup mettre en rang 50 sous
ily en avait deux rangs de dix, un de cinq, puis deux
autres de dix et un autre de cinq. C'tait la figure de
la stance, que Malherbe allait laisser tomber de sa
cervelle et de sa plume (^).
Mais, comme ses contemporains nous l'apprennent,
pour sentir la mlodie de son rythme, il fallait lire ses
odes et ne point les entendre prononcer par l'auteur. Les
stances ne tombaient point "avec grce" de ses lvres
" Malherbe disait les plus jolies chosesdu monde; mais
" il ne les disait point de bonne grce...
" Outre qu'on ne l'entendait presque pas, cause
" de l'empchement de sa langue, et de l'obscurit de
" sa voix, il crachait pour le moins six fois en rcitant
" une stance de quatre vers. Et ce fut ce qui obligea
" le cavalier Marin dire de lui qu'il n'avait jamais
" vu d'homme plus humide, ni de pote plus sec {^).
Des Raux note le mme bon mot, la mme rcitation trs peu gracieuse, la mme " crachotterie "; et
conte, qu'un jour de bonne humeur, Malherbe se
moqua de sa prononciation, avouant " qu'il tait de
" Balbut en Balbutie ('). "
s'il

n'avait

I.

3.

Lettre VAcad.

i. V.

Entretiens. Entr. xxxvil".

Pos.

4.

(te

T.

Malh.
l,

p. 287.

d. Latour,

p.

xix.

CHANT

323

I.

Au surplus, ce serait une erreur considrable, que


de prendre pour des vrits absolues les expressions
du vers de Boileau. Si Malherbe fut un ouvrier trs
soigneux de la cadence, ce n'est point lui qui apprit
la varit, le nombre, la chute lgante, aux strophes
franaises. Malherbe n'a fait qu'enrichir l'hritage
dj trs riche de Ronsard. Les ''stances" harmonieuses avaient t devines, cherches, cultives, par

Ronsard, du Bellay, Remy Belleau sont


de notre rythme lyrique. Rien ne
tombe avec plus de " grce " que leurs stances badines ou mlancoliques. Malherbe a-t-il un seul mtre
plus souple que celui du Tombeau de Ronsard, ou de
V Avril de Belleau?
Enfin, les strophes de Malherbe, malgr leur perfection, ne sont point sans reproche. L'Acadmie
naissante s'avisa d'en tudier quelques-unes par le
menu; elle prit son temps et y mit prs de trois mois.
C'tait un peu plus qu'il ne fallait, pour voir (ce qu'elle
vit), que dans chaque stance, ou peu prs, il y aurait
changer " quelque chose ou plusieurs, si cela se pou" vait, en conservant ce beau sens, cette lgance
" merveilleuse et cet inimitable tour de vers qu'on
" trouve partout dans ces excellents ouvrages ('). "
Tel est l'avis de Pellisson.
Pliade;

la

inventeurs

les

" Et

le

vers sur

le

vers n'osa plus enjamber.

Ronsard accordait ces hardiesses ses


principe et aprs rflexion.

dans

la

Il

vers, par
convient navement,

Prface de la Franciade,

qu'il

avait

d'opinion sur l'enjambement du vers franais


" t
I.

d'opinion en

HisL de PAcad.,

ma

jeunesse que

d. Livet,

1.

1, p.

120, etc.

les

chang
:

" J'ai

vers qui en-

L'ART POTIQUE.

324
"

l'un sur l'autre n'taient pas bons en notre


Toutefois j'ai connu depuis le contraire, par
lecture des bons auteurs grecs et romains

jambent

" posie.

" la
" comme

Lavinia venit
" Littora

"
(').

Aussi, l'imitation

d'Homre

sard imagina des rejets;


le iv^

Livre de

la

et

comme

Franciade

de

Virgile,

celui-ci, choisi

Rondans

" Ses tendards, dshonors de trois


" Crapauds
prendront pour marques honores
" En champ d'azur des fleurs de lis dores. "

Malherbe

proscrivit ces singeries maladroites de la

mme 'aprs Malherbe,


nos alexandrins ont eu de ces heureuses tmrits,
que le got et l'oreille autorisent. Toujours isols,
dfilant toujours un par un, toujours dcors d'un
signe de ponctuation la fin de leurs douze pieds, ils
seraient de la plus parfaite somnolence. Boileau luimme a tel enjambement dont il le faut louer
posie mtrique. Nanmoins,

"

J'ai quatorze bouteilles


" D'un vin vieux (^). "

Mais ces

licences, justifies par

un

voulu, sont clairsemes chez Boileau.


vite les vers

de Boileau qui n'ont

effet

On

produit et
compterait

ni point, ni virgule,

aprs leur dernier mot.

La Fontaine se donne d'autres allures. Il multiplie


l'enjambement dans ses vers toujours harmonieux, et
tombant toujours l o il faut. Le P. Mourgues, qui a
dress un code rigide de l'enjambement, reconnat que
ces licences " sont plus supportables dans les Fables,
" et surtout dans les vers de cinq pieds, la faon de
I.

d. de 1692,

p. 18.

2.

Saf. IV.

CHANT
" Marot. "

325

I.

Le mme auteur dplore un enjambement

qui dpare une Tragdie de Racine


" aise, dit-il avec

"

On

serait bien

une certaine mlancolie, de ne pou-

" voir pas produire d'exemples de Vers enjambs, chez


" les auteurs qui font rgle ('). " Puis il revient sur

enjambements tolrables; il nomme ce propos


Benserade et La Fontaine; il accorde un peu plus de
latitude au style " familier" et "burlesque". Mais il
en a presque du scrupule " Toutefois il serait mieux
" d'user rarement de cette licence, et uniquement
" dans les endroits, o l'on sent qu'elle est dlicate et
" agrable; mais jamais dans le style srieux, et sur
les

" la

scne

(').

de Malherbe et
de Boileau, un admirateur, un disciple, un ami de ce
dernier ait os riger l'enjambement en " effet de
l'art! " L'abb de Villiers est responsable des hexamtres suivants
Est-il

concevable qu'aprs

les lois

"

Avec

"

Et sur un demi-vers avec grce tomber,

art

quelquefois

le vers

peut enjamber,

" Mme au milieu d'un mot reposer l'hmistiche (!)


" Et se permettre aussi quelque rime moins riche;
" Dfauts que l'on pardonne au pote sens,

" Moins jaloux d'un beau vers que d'un mot bien plac

Combien de
herbe,

d' "

Et ces

lignes

rbellions, et,

hrsies

"

pour parler

"
(3),

comme Mal-

potiques, en ces quelques lignes!

(quelle tmrit!) sont farcies de rmi-

niscences de Boileau

I.

// P. Ch. 5.

4.

Le

mme

abb de

Boileau

l'avait

surnomm

2. Ibid.

('*).

3.

Pomes,

etc., d.

Villiers prenait sans faon

" le

Matamore de Cluny

de 17x2,

p. 379.

des airs bravaches et


".

L'ART POETIQUE.

326

" Tout reconnut ses lois

et ce

guide fidle

pas admise d'emeut subir des


se montrrent
ennemis
rvolutions.
Les
des
et
assauts
sentir autour
faire
surtout, quand Malherbe voulut

La royaut de Malherbe ne

ble

de

mme

et

une

fois

son droit de conqute

lui

fut

admise,

"

elle

Desportes, Bertaut, et

des Yvetaux mme critiqurent tout ce qu'il fit (').


Rgnier y rpondit par des Satires.
Le pote indpendant, Thophile de Viau, se dclara
hautement rebelle, et qui plus est, en fort bons vers
"

" Imite qui voudra les merveilles d'autrui


" Malherbe a trs bien fait, mais il a fait pour
" Mille petits voleurs l'corchent tout en vie ;
:

"
*'

lui.

Quant moi, ces larcins ne me font point envie


J'approuve que chacun crive sa faon

" J'aime sa renomme et non point sa leon.


" Ces esprits mendiants, d'une veine infertile,
" Prennent, tout propos, ou sa rime ou son style,
" Et de tant d'ornements qu'on trouve en lui si beaux
" Joignent l'or et la soie

de

vilains

lambeaux,

" Pour paratre aujourd'hui d'aussi mauvaise grce


" Que parut autrefois la corneille d'Horace. "

Thophile n'est pas un auteur de tout point recommandable. Mais sa rvolte contre le Dracon du Parnasse est son moindre crime. Thophile n'eut point
",
tort de rclamer contre 1' " esclavage du sot btail
n'importe
qui s'imagine qu'on peut copier Malherbe ou
quel matre.
Il

ne

fut

pas

le seul

s'inscrire en faux, par avance,

contre l'affirmation de Boileau

"

Tout reconnut

Thomas de Courval-Sonnet,

ses

pote de Vire, se
au temps de Malherbe, du peu de got de
ses collgues, indociles au frein malherbien

lois.

"

plaignait,

I.

Tall.

des R. T.

I,

p. 275.

CHANT

327

I.

"

Ils disent que Malherbe ampoule trop style,


" Supplment coutumier d'une veine infertile ;
" Et qu'ayant travaill deux mois pour un sonnet,

"

Il

"

Que

en demeure quatre le remettre au net


ses vers ne sont pleins que de paroles vaines,
'*
Et de la vanit qui bout dedans ses veines ;
" Qu'il est plat pour le sens et la conception,
**
Et, pour le faire court, pauvre d'invention (')."
;

de Malherbe dissiprent enfin


ces nuages. Mais sa gloire eut une clipse pendant,
ou avant la Fronde " J'ai vu, crit Saint-Evremond,
" qu'on trouvait la posie de Malherbe admirable dans

Le gnie

et le mrite

" le tour, la justesse et l'expression. Malherbe s'est


" trouv nglig quelque temps aprs, comme le der" nier des potes, la fantaisie ayant tourn les Franais
"

"

aux nigmes, au Burlesque et aux Bouts-rims (^).


C'est de cette poque funeste que le P. du Cerceau

a dit

"
"

Or durant cette maladie


Dont l'Hlicon fut infect,

On bannit la simplicit
" Sous Malherbe tant applaudie
*'

Le bon got
des beaux

revint et

"
(3).

Malherbe reparut

l'horizon

esprits.

*
"

"

Aux

auteurs de ce temps sert encor de modle

La Fontaine appelait Malherbe et son fidle Racan:


Boileau, par ses uvres, prouve
Nos matres"
;

clairement

qu'il

est

l'humble disciple et sujet de ce


" Perrault se rencontre ici

dictateur qui " vint enfin !

semble mettre en prose " La face


changea
entirement quand Malherbe
"de la posie
" vint au monde. Il fut reconnu le matre ds qu'il parut,

avec Boileau,

I.

V. Goujet,

p. 180.

3.

t.

qu'il

XIV,

p.

311.

Rec. de pices, (du P.

2.

du

S.-Evr.

C.)

uv. Ml

Nouv. d.,

1699.

p. 114.

T.

I,

L'ART POETIQUE.

328

" et tous ceux qui se mlaient

de ce bel

art n'avaient

point de honte d'en recevoir des leons(?).La plupart


" des rgles, qui s'observent aujourd'hui pour la belle

*'

" versification, ont t prises

dans ses ouvrages, dont


beaux endroits sont encore dans la bouche de
" tout le monde ('). " L'enthousiasme de Perrault s'explique Malherbe est un moderne.
Desmarets se range aussi l'avis exprim par
Despraux. Le P. Commire avait os affirmer que
l'influence malherbienne tait en baisse

" les

" Jm, Malherbe^ tuos Sequana parcius


" Miraiiir numros .. if). "
.

Desmarets, rpond en

homme

scandalis

" Oses-tu bien encor dire que de Malherbe


" On ne lit plus le vers si doux et si superbe

"

De

Malherbe, dont l'art nous apprit chanter


" Avec pompe, avec lgance,
" Sans affecter la docte extravagance,
" Et que tu devrais respecter ?
" On le lira toujours, on voudra l'imiter (3). "

Trois ans avant

la

fin

du

normand

xvii^ sicle, le

Segrais disait de son compatriote " Malherbe n'est


" pas seulement le chef des potes lyriques franais
*'
il faut encore considrer qu'il
a fait tous les autres
:

" qui ont suivi aprs lui

"

Marchez donc sur

"
(*).

ses pas

aimez sa puret,

C'est ici que se placerait naturellement l'anecdote


de Malherbe agonisant, sortant de sa torpeur, pour
condamner un terme impropre, et murmurant " Je
:

I.

3.

Les hommes illustres

Op. poet. de Santeuil,

d.,

t.

II, p. 43.

p.

de ce
228-9.

sicle,

4-

t.

I,

p.

70.

Mm. Anecd.

2.

V. Sup.

uv.

Nouv

CHANT

329

I.

" maintiendrai, jusqu'au bout, la puret

Se non

del langue."

vero...

La puret du style
vie. Le P. Rapin l'en

fut le

grand souci de toute sa


dans une page qui

flicite,

ressemble de prs celle de Boileau " Du Bartas et


" Ronsard, qui voulurent s'lever par de grands mots
" de leur faon, composs la manire des Grecs, et
" que notre langue ne peut souffrir, tombrent dans
" l'improprit et ils devinrent barbares. " Ceux qui
:

" les suivirent firent la mme faute. Malherbe est le


" premier qui ait joint la puret au grand style. Mais

"
"
"

commena cette manire, il ne put la porter jusque dans sa perfection. Il y a encore de la prose
"
dans ses vers (').
Et puis le sens de plusieurs mots n'tait point fix

s'il

encore par Vaugelas, par l'Acadmie, par l'usage. De


l, mme chez Malherbe, des expressions qui nous
feraient sourire

" L'aurore verse... une cruche de pleurs (^). "


" Le mrite d'un homme ou savant ou guerrier,
" Trouve sa rcompense aux chapeaux de laurier

" Et de son tour heureux imitez la

On comprend
comme

la

belle

clart.

Fnelon l'estime clair


Cependant, ses devanciers,

Malherbe
prose.

"
(3).

Bertaut, Desportes et surtout

Rgnier, n'ont-ils pas

dj cette allure franche et cette transparence limpide,


qui caractrise la posie de nos matres.-*

Malherbe n'a-t-il pas aussi quelques ombres, lgres


sans doute, mais ombres pourtant? Le P. Bouhours en
fait la remarque,avec le respect qu'exige un grand nom.
I.

Rj. etc., p. 51.

Richelieu.

2.

Larmes de

Saint-Pierre.

3.

Sonnet pour

L'ART POTIQUE.

330

sens

"

*'

"

Tous nos

potes, dit

Philanthe, n'ont pas le

de Malherbe.
vous
assure,
rpartit Eudoxe, que Malherbe,
Je

et la nettet

" avec tout son sens et toute sa nettet, s'endort


" quelquefois aussi bien qu'Homre, jusqu' tomber
"

dans une espce de galimatias, si je l'ose dire.


" Il prit les posies de Malherbe, et lut dans l'ode
" M. le Duc de Bellegarde les vers qui suivent:
" C'est aux magnanimes exemples,
" Qui sous la bannire de Mars
" Sont faits au milieu des hasards,
" Qu'il appartient d'avoir des temples.
" Et c'est avecque ces couleurs
" Que l'histoire de nos malheurs
" Marquera si bien ta mmoire,
" Que tous les sicles venir,

" N'auront point de nuit assez noire


" Pour en cacher le souvenir.

" Qu'est-ce, votre avis, que des exemples, qui


" tl appartient d'avoir des temples, et qui sont faits au

" milieu des hasards


" parler le

"A

Pote

.?

Et de

quelles couleurs prtend

la vrit, dit Philanthe, cela n'est pas net


" et je n'y avais pas pris garde.
" Eudoxe lut ensuite le commencement .s Larmes
;

" de S. Pierre

L
ainsi

"
(').

aussi la " nettet " fait

que

visiblement dfaut. C'est


xyii^ sicle, tout en louant les rformes et

le

les qualits

de Malherbe, aperut

noirs dans ce soleil


1.

Manire de

2.

Mme au xvii

et signala des points

(').

dit. de 1687, p. 373-4.


en dpit de Boileau, il y eut des esprits assez
clairvoyants, pour deviner que la " clart " et la " nettet " de notre langue
existaient avant Malherbe. Un Jsuite grammairien, la fin du grand
sicle, jugeait que, sur ce point, ses contemporains n'taient pas suprieurs aux grands crivains du xvi'' sicle, " Amyot, Montagne, Brantme
etc.;" et que notre langue avait perdu de son naturel et de sa navet,
depuis cent ans. (P. V,wihQr^Gra}nm.franc.
Del Clart de la Langue.)
bieji

penser.

sicle,

CHANT

331

I.

#
" Si le sens de vos vers tarde se faire entendre,
" Mon esprit aussitt commence se dtendre,
" Et de vos vains discours prompt se dtacher,
" Ne suit point un auteur qu'il faut toujours chercher.

Vauquelin de la Fresnaye invitait dj les rimeurs


de son sicle parler pour se faire entendre
:

comme en la prose,
aux vers aucune chose
" De la grande douceur et de la puret
" Que notre langue veut sans nulle obscurit
"

Il faut,

" Pote, n'oublier

"
(').

Oui, notre langue veut tout cela, et surtout veut

que l'a exprim


lieu, la
premier
en
lumire. Il dit, comme La Bruyre aux Acis " Est-ce
" un si grand mal d'tre entendu, quand on parle ?
Massillon vante dans les mmes termes cette clart,
dont il est un miroir " La clart est la premire per**
fection du style
on ne parle que pour se faire
" entendre (^). " Ce fut une des gloires du grand sicle
de parler de la sorte. Qui est plus clair que Bossuet ?
moins que ce ne soit Bourdaloue; dont le chancelier
d'Aguesseau louait " la clart, et si l'on peut parler
" ainsi, la popularit de l'expression, simple sans bas" sesse, et noble sans affectation (^). "
Voil la vraie, la srieuse loquence franaise, que
" Un art de dire les choses de telle
Pascal dfinit
" faon que ceux qui l'on parle puissent les entendre
" sans peine et avec plaisir (*).
Le trs clair Fnelon professe des maximes toutes
" Quand un auteur parle au public, il n'y a
pareilles
" aucune peine qu'il ne doive prendre, pour en par-

tre intelligible.
et faonn

Le gnie

franais, tel

le xyii^ sicle, vise,

i.

Ari

4.

Pot. L.

Penses.

II.

2.

Maximes.

3.

IV"

fnstr.

aux jeunes

avocats.

L'ART POETIQUE.

332

gner son lecteur il faut que tout le travail soit


pour lui seul, et tout le plaisir avec tout le fruit pour
" celui dont il veut tre lu. Un auteur ne doit laisser
" rien chercher dans sa pense ('). " Voil bien la
doctrine du sicle se rendre compte de sa pense
pour soi-mme et pour autrui. Le pote Maynard, disciple de Malherbe, conseillait aux gens qui veulent
cacher les belles choses obscurment enfouies dans
leur esprit de "se servir du silence". Molire se moquait des prtentions au beau langage qu'on n'entend
point. Tout un chacun sait la rponse de sa Marotte
la prcieuse Madelon-Polyxne, qui demande " le
" conseiller des grces.
Par ma foi je ne sais point
" quelle bte c'est l
faut parler chrtien, si vous
il
"
" voulez que je vous entende {').
Aprs le style "sot" et le style "prcieux", on
"

"

hassait
parat-il,

grandement le " galimatias ". Boileau,


en distinguait deux catgories le galimatias

alors

simple, lorsque seul l'auteur entrevoit quelque lueur

encore au fond de sa pense; le double, quand l'auteur


ne se comprend plus. Avec le galimatias simple
coutons
ou compos, on condamnait le Phbus
l'Eudoxe et le Philanthe du P. Bouhours
"
Non, rpondit Eudoxe; ce n'est pas l tout

mme

"
du a /imah'as, ce
que du phbus.
Vous mettez donc, Philanthe, de
phbus
rence entre
galimatias
Oui,
galimatias renferme
Eudoxe;
n'est

fait

"

et le

le

"

"

une

la

dit

"

rpartit

diff-

le

obscurit profonde, et n'a

de soi-mme nul sens

" raisonnable. Le phbus n'est pas si obscur, et a


" un brillant qui signifie, ou semble signifier quelque
" chose.

Le

soleil

y entre d'ordinaire,

I. Lettre VAcad. CK. v,


i.Prc. rid.ysc.vii.

et c'est peut-tre

CHANT

333

I.

" ce qui a donn lieu en notre langue au nom de phbus.


" Ce n'est pas que quelquefois le phbus ne devienne
" obscur jusqu' n'tre pas entendu; mais alors le gali" matias s'y joint; ce ne sont que brillants et que tn" bres de tous cts (').

On peut

beaux exemples de l'un et de l'autre


dans ce dialogue du P. Bouhours. A l'poque du P.
Bouhours et de Boileau, le beau-tnbreux avait gnralement disparu de la posie franaise on tait trs
loin des Nervze et dj loin des Prcieuses et le
prosateur acadmicien Charpentier se flicitait de comprendre nos potes " Ils sont, disait-il en 1682, entrs
" dans la mme route que les Grecs, sans songer peut" tre les suivre. Ils ont quitt ces grands mots qui
" faisaient peur et ne prenant que des mots propres,
" des mots communs et entendus de tout le monde,
" ils ont fait de trs beaux vers et ont mis la oosie
" en l'tat qu'elle est. Ils l'ont rendue en mme temps
" charmante et aise entendre (^).
voir de

" Il est certains esprits, dont les sonabres penses


" Sont d'un nuage pais toujours embarrasses
Le jour de !a raison ne les saurait percer.

'

'

" Il y en a (des gnies) qui sont naturellement obs" curs et qui affectent mme de l'tre. La plupart de
" leurs

penses sont autant d'nigmes et de mystres;


langage est une espce de chiffre
on n'y com" prend presque rien, qu' force de deviner (3). "
Maynard avait rencontr un crivain de cette sorte.
Du moins il adresse quelqu'un, qu'il dsigne sous le
nom de Charles, ce compliment ironique
" leur

I.
t.

II,

^fa^t.

de bien penser^ etc.

p. (326.

3.

P.

p.

346.

2.

Bouhours, Entret. d^Eug.

De

VExcel. de la L. fr.,

ei d'Ariste, 2" Entret.

L'ART POTIQUE.

334
"
"

Ton phbus s'explique si bien,


Que tes volumes ne sont rien

" Qu'une ternelle apocalypse. "

Segrais

en connaissait

aussi. "

Il

y en

qui

a, dit-il,

" trouvent bas et commun tout ce qui est naturel


ils
" pensent qu'il faut s'obscucir et s'enfler, pour paratre
;

" plus lev

(').

La Bruyre
tirades

aurait

pu en nommer.

Il

parle de

ces

pompeuses, sonores, creuses, lesquelles ressem-

blent au tonnerre qui roule et gronde dans les nuages.


"

Le peuple coute avidement,

"

bouche ouverte,

croit

que cela

les
lui

yeux levs et la
plat, et, mesure

" La
y comprend moins, l'admire davantage.
Bruyre, aux jours de sa " premire jeunesse ",
avait cru que ces belles choses taient comprises de
tout le monde, mme de leurs auteurs. C'tait une
erreur charitable, dont l'exprience le dtrompa (^).
Ces nuages planent quelquefois sur de hauts gnies.
Ronsard dut se faire le traducteur de certaines de ses
posies, pour les rendre saisissables ses amis. Muret
l'assure dans une prface pour les uvres du Pote
" Je puis bien dire qu'il y avait quelques sonnets dans
" ses livres, qui d'hommes n'eussent jamais t bien
entendus, si l'auteur ne les et, ou moi, ou quelque
" autre, familirement dclars. "
croire que ces sonnets taient seulement,
Il faut
selon la doctrine de Boileau, du galimatias simple,
puisque l'auteur y entrevoyait quelque chose. Corneille,
d'aprs une anecdote qui trane partout, fit quatre vers
inintelligibles ... Corneille. L'acteur Baron lui en
demanda l'explication; Corneille relut ses vers, ne les
comprit pas davantage
mais il engagea Baron les
dclamer avec force, sr que le parterre applaudirait.

" qu'il

I.

Trad. de

l'

Enide,

p. 17.

2.

Caract., Ch.

I.

CHANT

335

I.

a un certain nombre de maxiSvign elle-mme avouait ne


de
mes,
pas entendre. Ce n'tait pas un bon signe pour l'intelligence qu'en avait eue l'auteur.
Le Pre Bouhours, au iv^ Dialogue de sa Manire
de bien penser, relate ce fait la charge du grand dra" J'ai ou dire,
maturge-espagnol, Lope de Vega.
" interrompit Philanthe, que le fameux vque de
" Belley, Jean Pierre Camus, tant en Espagne, et ne
pouvant entendre un sonnet du Lope de Vgue,
" qui vivait alors, pria ce pote de le lui expliquer
" mais que le Lope ayant lu et relu plusieurs fois son
" sonnet, avoua sincrement qu'il ne l'entendait pas
" lui-mme.
"
Les beaux esprits de ce pays-l, rpondit
" Eudoxe, sont sujets tre un peu obscurs, et on ne
" leur en fait pas un crime. Les Espagnols confessent
" de bonne foi qu'ils n'entendent pas leur pote Gon" gora; et c'est peut-tre pour cela qu'ils lui donnent le
" surnom de merveilleux
maravilloso Luis de Gongora ('). " Le mme critique rapporte, au mme endroit, qu'un traducteur de Gracian et un commentateur
de Tacite, excusent les nuages et obscurits de leurs
originaux, par ces belles raisons: " Ils n'ont pas crit
" pour tout le monde
ils ne l'ont
fait que pour les
" Princes, pour les hommes d'Etat, pour les gens
'*
d'esprit
et ce n'est pas tant leur faute que celle de
" leurs lecteurs, si on ne les entend pas. " Bouhours
ajoute finement, par la bouche de son Philanthe
" Par malheur, les Princes, les hommes d'Etat et les
" gens d'esprit n'entendent pas plus que les autres les
"
*'
passages difficiles {^).

La Rochefoucauld
que Madame

'^

Et

les traducteurs

l.Il^^ D. 1687, p. 357.

?
2.

Ibid.jp. 362.

L'ART POETIQUE.

336

"

Avant donc que

d'crire

apprenez penser.

Vers clbre parmi les plus clbres de Boileau.


Horace avait dit aux Pisons
:

" Scribeiidi recte sapere est et principium et fons

Madame

" C'est pourtant


de Svign devait dire
chose que de savoir crire ce que l'on
:

" une jolie


"

pense

"
(').

(^).

Malgr ces beaux axiomes, mme au xvii^ sicle,


La Bruyre constatait que, en certaines rencontres, les
phrases prcdaient la pense " Il y a des gens qui
" parlent un moment avant que d'avoir pens {^\ "
Au dire de La Mothe, la plupart des potes, vers
i/oo, crivaient en attendant la pense "Je demande
" pardon mes confrres, si j'expose ici la manire
:

" humiliante dont nous travaillons la plupart. Nous


" pensons vaguement la matire que nous voulons

" traiter; nous y tendons notre esprit, pour appeler les


" ides. S'il s'offre quelque chose de raisonnable, nous
" tchons de dcouvrir

aux environs de notre pense


quelques rimes, qui fassent entrevoir un sens ais
" lier avec ce que nous avons dj dans l'esprit.
" S'il ne s'en prsente que d'loignes, nous les reje" tons bien vite, en dsesprant de les assujettir nos
"

" vues.
" S'il s'en

prsente une plus heureuse, elle devient


une espce de bout-rim qu'il faut remplir.
" Nous marchons ainsi de ttonnement pour trouver
" notre compte et l'on peut dire que le hasard des
" rimes dtermine une grande partie du sens que nous
" employons. De l, ces ongles rongs, ce front sour"

" cilleux, ces gestes irrguliers qui sont


I.

V. 309.

2.

Lettre du ij juillet 1689.

3.

comme

le vhi-

La Bruyre, Ch. de

la Soc.

CHANT

337

I.

" cule des ides et qu'on appelle si mal propos en" thousiasme (') " Quel tableau et quels aveux
!

Mme

mthode de

l'abb de la

"

il

ni la mthode du docte Mnage


M. de la Chambre, c'est Mnage qui parle, m'a dit,que,
quand
prenait la plume, il ne savait ce qu'il allait

vers en toute sa vie


"

ne faut point imiter la


Chambre
qui ne fit qu'un

lorsqu'on versifie,

il

" crire,

qu'une priode produisait une autre priode. Je

" ne savais de

mme

quand je

ce que j'allais faire

faisais
"

"

des vers. J'assemblais premirement mes rimes (^).


Ces vers faits en attendant l'ide valent ce qu'ils
cotrent leur gloire s'en alla avec les neiges d'antan.
Au jugement de l'anglais Waller, "un des plus beaux
;

" esprits

du sicle ", le grand Corneille seul remplissait


deux conditions de l'crivain: i^ bien penser;

les

rendre sa pense. Saint- Evremond en

2 bien

compliment

l'auteur

du Cid :

"

Waller...

" d'accord qu'on parle et qu'on crit bien


" n'y

a que vous,

dit-il,

qui sache penser

faisait

demeure

en France.

Il

"
(3).

Vaugelas, Bouhours et le bon sens rptaient comme


Boileau et Horace
Point de vrai style sans pense
nettement conue. Bouhours crivait en 1675: "Comme
" dit M. de Vaugelas, sans la nettet du raisonnement,
:

du discours, avec toute la


du langage, on est insupportable
"la raison n'tant pas moins essentielle au style qu'
"
" l'homme (*).
Suffisait-il de bien penser pour bien crire } Fnelon
" qui est la partie essentielle

" puret et la nettet

ne

le

le

style,

I.

il

Dhc.

p. 177.

ne craignait point de juger ainsi


"En pensant
"
parle souvent mal (^).

croyait pas, et

" bien,

parfois

il

nglig, de Molire

c'otcas. d''une scne de

3. S.

Evr.

uv.

Langue franaise j Ed. de


I.

ART rOEllQLE

Mithridale.

Ch. d. Gidel,
1675, p.

221.

5.

2.

Mnag. Ed. de

1693,

Doutes sur la
Lettre VAcad., Ch. V.

p.

302.

4.

L'ART POTIQUE.

338

A-t-on remarqu qu'en cette page de V Art Potique,


sur seize vers, il y en a presque seize qui riment en e,
ei\ , au erand dtriment de l'harmonie ? Boileau avait" sons" haril donc oubli qu'il est un heureux choix de
monieux ? L'oreille est blesse par la monotonie comme
par les heurts des syllabes.
*
" Selon que notre ide est plus ou moins obscure,
" L'expression la suit ou moins nette ou plus pure.

Un

pote, admirateur de Boileau, se souvenait trs

videmment de ce distique, du vers prcdent et des


deux qui vont suivre, lorsqu'il donnait ce conseil
l'orateur sacr:
" Mais pour t'exprimer juste, apprends bien penser;
"

Quand une

"

La

expression est ou vaste ou confuse,

faute est dans l'esprit, c'est lui seul

que j'accuse;

" Et la langue toujours exprime clairement


" Ce que d'abord l'esprit a conu nettement

"
(').

Voil qui s'appelle profiter de ses lectures.


Massillon rpte aussi la phrase de Boileau presque
avec les mmes termes: " Quand le style est obscur,
" on a droit de croire que l'esprit de l'auteur n'est pas
"
" net
C).

Tel fut l'esprit de Trissotin. dont


Chrysale apprciait ainsi la " nettet "
"

On

cherche ce

le

bonhomme

qu'il dit, aprs qu'il a parl.

Boileau jugeait autrement de

la

clart

"

qui illumine

ses uvres. Je ne sais quel personnage se plaignait


devant l'auteur lui-mme, de ne pas bien saisir certai-

nes finesses des Satires et de V Art Potique. Boileau


1.

De

2.

Maximes.

Villiers,

Pomes^

etc.

1712, p. 41.

Art de prkher.

s'excusa par un

ma

faute

mot

CHANT
trs clair:

339

I.

Monsieur, ce n'est pas

{').

de Boileau est " net " comme sa pense.


Voil pourquoi son vers, bien ou mal, dit toujours
quelque chose, que l'on entend toujours ou peu s'en
faut. Ce style transparent, au service de penses prcises, tait got des contemporains, mme avant
l'apparition de la Potique. Le 25 aot 1672, BussyRabutin crivait au P. Rapin: " Despraux est encore
" merveilleux. Personne n'crit avec plus de puret.
" Ses penses sont fortes, et ce qui m'en plat, tou-

Le

style

" jours vraies.

Il attaque le vice force ouverte, et


Molire plus finement que lui. Mais tous deux ont
" pass tous les Franais, qui ont crit en leur
"
" genre {'').
**

#
"

Ce que l'on conoit bien s'nonce clairement,


" Et les mots pour le dire arrivent aisment.

Distique proverbe. C'est


" Verbaque provisam

la

rem non

pense d'Horace:
invita sequentur

"
(3).

C'est ce que Fnelon a formul aussi, touchant le


" vritable orateur. " " Il pense, il sent, et la parole
" suit

(^).

"

Mieux

et plus

on a pens, plus

et

mieux

on a dtermin le mot juste; le mot juste nat d'une


pense bien vue; et ce mot qui sort de la pense
comme une fleur, jette sur la pense elle-mme une
lumire, une splendeur. Le P. Bouhours en a fait
l'observation: "Un habit propre, dit-il, et magnifique
" donne de la grce et de la dignit une personne
" bien faite; et s'il est juste, il fait paratre la taille,
" quand on l'a fine. Il y a de mmedestermes si attachs
I.

V. Noies

p. 597-8.

3.

hist.^

V. 41

dit.
1.

t.

Mnard,

etc.

t.

Lettre, ch, iv.

I,

p.

XC.

2.

Lettres, 3 P.

L'ART POTIQUE.

340
"

aux choses, et si faits pour elles qu'ils semblent


pense comme l'ombre suit le corps ('),
Ce fut de la sorte que l'on cra des chefs-d'uvre
classiques, au xvii' sicle. On pensait d'abord, et les
mots venaient, justes, exacts, lumineux reflets et
miroirs de la pense.
Il y eut, au sicle de Louis XIV, un homme qui ne
fut point littrateur, sauf peut-tre une fois ou deux,
mais qui, pour la prcision claire et franaise du
langage, donna le ton ses contemporains. Cet homme
fut Louis XIV. Bossuetlui rendit ce magnifique hommage, du haut de la chaire de Saint-Denis, le i^"^ septembre 1683: " La noblesse de ses expressions vient
" de celle de ses sentiments, et ses paroles prcises
" sont l'image de la justesse qui rgne dans ses pen" suivre la

" ses

(^).

Boileau avait senti cette justesse naturelle et digne,

langage royal. On lit dans le Bolaeana qu'il


dans une espce d'enthousiasme, lorsqu'il
" parlait de Louis XIV... C'est un prince, disait-il,
" qui ne parle jamais sans avoir pens (^). " De l

du

" entrait

venait cette " nettet

"

franche et ferme des discours


du Roi. J'en trouve un autre loge dans les Entretiens
du P. Bouhours: " Savez-vous bien que notre grand
" Monarque tient le premier rang parmi ces heureux
" gnies, et qu'il n'y a personne dans le royaume
qui
" sache le franais comme il le sait? Les personnes
" qui ont l'honneur de l'approcher, admirent
avec
Man. de

bien penser, t" Dial., p. 230.


Or. fu7i. de Marie Thrse.
2. La " justesse " tait pour Bossuet Thonneur
de notre langue. Il
disait aux acadmiciens, en 1671: " C'est par vos soins et
par vos
" crits que la justesse est devenue le partage de notre
langue. Elle
" ne peut rien endurer ni d'affect, ni de bas. " (Disc, de
rception.)
3. Bol. LXXXVI.
1.

2.

CHANT

341

I.

" quelle nettet et avec quelle justesse il s'exprime....


" Tous ses termes sont propres et bien choisis, quoi-

ne soient point recherchs; toutes ses expressimples et naturelles; mais le tour qu'il leur
" donne est le plus
dlicat et le plus noble du
monde ('). " Cet homme " le premier des mortels ",
comme l'appelait Bossuet, qui, selon Madame de
jouait au billard "comme le matre du monde",
Sviom.
J
o
parlait notre langue comme le premier des Franais.
" qu'ils

" sions sont

'

" Surtout qu'en vos crits la langue rvre


" Dans vos plus grands excs vous soit toujours sacre.

"

En

effet, la

posie suppose la grammaire; et

il

" faut parler franais avant que d'entreprendre de faire


" des vers franais. C'est sur cela que Despraux dit
" si

Art

judicieusement, dans son


" Surtout qu'en vos

Potiqtie

crits.... (^).

"

Despraux avait pour la langue un respect, qui tait


" Notre langue veut tre extrme",
crivait-il
Maucroix; et il la tratravaille
ment
vaillait extrmement.

presque un culte

Au demeurant,

toujours t chez nos plus grands


un besoin d'exprimer leur vnration pour la langue de France. La recommandation
que fait ici Boileau avait t faite par un de ceux qui
hlas! et un peu maltrait
avaient le plus travaill,
le franais. Ronsard, sur ses vieux jours, criait aux
" Respectez la langue franaise! Ne
jeunes potes

hommes de

c'a

lettres,

" battez pas votre

la

mme

mre

poque,

"
(^).

J.

du

Bellay, disciple de

sard, crivait l'appel enthousiaste, intitul


I.

Entr. (fEug. et ifAr. Entr. 2^.


3. V. Lefranc, Hist.

Pos.fr., p. 23.

.ic

2.

P.

Ron-

Dfense

du Cerceau,

Rjl,

et

sur la

la Litt.fr.., XVi^ etXVil S.

L'ART POTIQUE.

342

del lang-ue/ranaise, pour recomm3.nder


aux Franais l'amour et l'tude de leur idiome.
Estienne composait son trait de la Prcellence du
illustration

langage fraiiois.'Enhn, Malherbe vint; et comme nous


avons vu, ce vieux " grammairien en lunettes " se fit
,

champion, le chevalier de la langue, pourfendant, sur


son chemin, tout ce qui gasconnait ou ronsardisait.
En dpit des plaidoyers, des luttes, des rformes, en
faveur du franais, notre langue ne conquit le respect,
qu' force de chefs-d'uvre. Jusqu'au temps o Richelieu, par la cration de l'Acadmie, eut disciplin la
rpublique des lettres, comme le royaume de France
jusqu'au temps o Corneille eut mis en scne des
Espagnols et des Romains parlant le plus haut et le
plus nergique style de France, il y eutdes gens " bouffis
" de grec et de latin ", qui traitrent de jargon la
langue " vulgaire et maternelle ". Racan s'en plaignait
" Les
par-devant l'Acadmie qui venait de natre
" esprits mdiocres, qui n'ont jamais hant que les
" collges, font un si grand mpris de notre langue,
" qu'ils ne pensent pas qu'il s'y puisse rien faire de
" raisonnable. Ils ne craignent point d'appeler divin
" et incomparable le plus fin galimatias de Pindare et
" de Perse, et se contentent d'appeler agrable et joli,
" les vers miraculeux de Berthault et de Malherbe ('). "
Il ne faut pas oublier, en lisant ce morceau, que
Racan s'embrouillait dans le latin du Confiteor.
le

Corneille, ce

moment-l mme,

crivait le Cid.

La

langue grandissait avec les hros du pote normand


le culte de la langue se dveloppait dans l'Acadmie
et dans la Chambre bleue. Vaugelas, un Savoyard,
allait prochainement rdiger ses RemarqueSy prcdes
;

I.

d:

Harangue prononce devant

/*. I, p.

247.

l'Acad.

fr.

le

9 juillet 1635.

uv.

CHANT

343

I.

de cette dclaration fire " Il n'y a jamais eu de


langue, o l'on ait crit plus purement et plus nettement qu'en la ntre, qui soit plus ennemie des quivoques et de toute sorte d'obscurit, plus grave et
plus douce tout ensemble, plus propre pour toutes
sortes de styles, plus chaste en ses locutions, plus
judicieuse en ses figures, qui aime plus l'lgance
et l'ornement, mais qui craigne plus l'affectation....
Elle sait temprer ses hardiesses avec la pudeur
et la retenue qu'il faut avoir, pour ne pas donner
dans ces figures monstrueuses o donnent aujourd'hui nos voisins, dgnrant de l'loquence de leurs
:

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

'

pres

(').

La langue

traversa la Fronde et ce dluge de sot-

burlesques et cette avalanche de pomes piques,


qui osaient clore quelques pas des barricades. Avec
le rgne de Louis XIV et les monuments de prose et
tises

de posie qu'il vit natre, cette langue, instrument harmonieux de tant de choses nobles et belles, fut de plus
en plus " rvre ". Bossuet en fit le pangyrique,
dans son Discours de rception l'Acadmie; il le fit
avec le style de ses Oraisons et de son Histoire. Un
autre acadmicien. Charpentier, crivit ses deux tomes
Bouhours et
de X Excellence de la langue franaise
Mnage continurent le travail de Vaugelas. Le pote
latin Santeuil, dans une Dfense des vers latins, faisait
faire par la langue virgilienne l'loge de la langue de
France. En voici un abrg d'aprs une paraphrase
du marquis de Robias d'Estoublon
;

raison qui lui servent

L'usage et

La rendent partout digne et des dieux et des rois.


Dans les termes choisis, la force et la tendresse

"

la

" Brillent galement avec


I.

de

''

"

Remarques,

etc. Prface.

la politesse....

lois

L'ART POTIQUE.

344

" Elle est simple,

est vrai; mais on n'ignore pas


combien elle a d'appts.
" Elle ne peut souffrir la trompeuse quivoque,
" Des mots double sens le petit jeu la choque...:
" Sa pudeur innocente et son libre enjouement
" A tout ce qu'elle dit donnent de l'agrment ('). "

"

Dans

il

sa simplicit

Quand Despraux

conjurait les crivains franais

comme

de rvrer leur langue


vrais

beaux

esprits faisaient

chose sacre, tous les


cho; tous savaient, ou

devinaient, les ressources de l'idiome " vulo-aire


tout juste alors,

en 1674,

le P.

Rapin

".

faisait cette

Et
r-

" Cette puret d'crire s'est si fort tablie


flexion
" depuis quelque temps parmi nous, que c'est tre bien
:

" hardi
" dlicat
"

que de faire des vers, dans un sicle aussi


que le ntre, sans savoir parfaitement la
"

langue

Pour
page.

{').

finir,

citons encore Charpentier

La langue

"

il

a soign sa

on voit aisment
qui approchent le plus de

franaise....,

" qu'elle est une de celles


" l'ide d'une langue parfaite.
"

Elle possde par excellence la nettet et la clart,

" qui sont


" Aristote
"

les
(!),

principales beauts

du discours selon

puisqu'on ne parle que pour se faire

entendre.

" Elle est douce, elle est sio-nificative, elle est


" nore, elle est loquente, elle est nombreuse.
"

Ce

so-

une langue dont les expressions


mais fortuites; et qui n'ait point
" de rgles pour s'assurer quand elle a bien fait, ou
" pour se corriger quand elle a failli.
" Elle a ses lois, tires des mmes sources que la
n'est point

" soient heureuses,

" latine et la

" C'est
I.

grecque.
dsormais une lano:ue de rflexion et d'tude.

Sanieuil, 0/>, poet.^ p. 216.

2.

Rfi, etc., p. 44.

CHANT

345

I.

" C'est
'

une langue raisonne, qui n'est pas moins


ennemie de la superfluit que de la scheresse.
" Sur tout, chaste jusqu'au scrupule, et d'une dli-

" catesse de

got presque

infinie

vain vous me frappez d'un son mlodieux,


terme est impropre, ou le tour vicieux

"

En

'

Si le

La recherche du mot propre

comme

"
(').

pour tous

les

tait

pour Despraux,

crivains srieux, une proccu-

un travail, quasi un tourment. Son ptre


M. de Lamoio-non nous le montre au milieu d'une
nature joyeuse et verte, sous les saules ou les noyers
de Haute-Isle, la poursuite d'un terme qui lui chappe
ou qui ne vient pas

pation,

" Tantt, cherchant la fin d'un vers que je construi,


" Je trouve au coin d'un bois le mot qui m'avait fui.

Lorsqu'il

"

commit son Ode pindarique, Boileau

fit

part son ami Racine de la peine qu'il prenait, pour

traduction de son ide "Je vous dirai


en quelque sorte achev \Ode sur Namur,
**
quelques vers prs, o je n'ai point encore attrap
" l'expression que je cherche (').
Boileau tout jeune, vingt-huit ans, avait prononc
le serment (en vers) de choisir toujours le mot voulu
par la pense et non par la mesure

trouver
"

que

la juste

j'ai

" ...Mon esprit, tremblant sur le choix de ses mots,


" N'en dira jamais un, s'il ne tombe propos (3)."

Boileau fut rarement infidle cette courageuse


promesse. Pourtant il y eut quelqu'un, mme parmi
les meilleurs amis du pote, qui signala, non sans
I.

De r Excellence

franc., 1683,1.1!,

de la Lang. franc, par M. Charpentier, de l'Acad.


p.6ioet6ii.
2. Lellie du I^^ juin i6j.
3. 5"rt/. II.

L'ART POTIQUE.

346

un terme impropre, dans une des ptres. Cet


habile ne fut point un homme de lettres. Ce fut Antoine, le jardinier de Boileau, celui qui dirigeait " l'if
motif,

" et le chvre-feuil

", sous lesquels Boileau chassait


Bouhours qu'Antoine avoua cette
au
P.
la rime. Ce
"
La rponse d'Antoine... au P. Bouhours
critique.
" fut telle que Brossette la rapporte dans son commen" taire. Antoine condamnait le second mot de l'ptre
" qui lui tait adresse, prtendant qu'un jardinier

fut

" n'tait pas un valet. " C'tait le seul mot qu'il trou"
" vait critiquer dans les ouvrages de son matre (').

" Mon esprit n'admet point un pompeux barbarisme,


" Ni d'un vers ampoul l'orgueilleux solcisme.

Desmarets car
du vers ne s'appelle pas un solcisme. Et
" il n'y a rien de si bas que le solcisme, tant s'en faut
" qu'il puisse iXx^ orgueilleux
mot
(f)!' Pradon rpte
Pradon
et
pour mot ces deux ou trois dernires lignes.
son devancier ne savaientpeut-tre pas que le solcisme
est une rvolte contre les lois du langage or dans
"

C'est un pur galimatias,

s'crie

" l'enflure

toute rvolte,

il

y a de l'orgueil

{f).

du style ampoul et
cette enflure et emphase tant dj de tout
point contraires la simplicit noble du franais aussi
le vieux pote se rit de
Vauquelin

" bouffi "

s'tait

**

raill jadis

I.

L. Racine,

Mm.

Quand un auteur

etc. 2^ P.

2.

Df.

du pome

hr.^ etc. p. 82.

respecte humblement le dictionnaire, Vaugelas et l'usage


s'il veut, par fantaisie, se permettre le
solcisme, il doit au moins imiter ce que firent un jour Balzac et Mnage;
" Un jour ayant t longtemps, M. de
c'est Mnage qui raconte le fait
" Balzac et moi, dans une grande compagnie, soutenir la rputation
" que nous avions de bien parler; tous les autres tant sortis, M. de
" Balzac me dit A cette heure que nous voil libres, faisons des solcismes ". {Mnag. d. de 1693, p. 106-7).
A huis-clos, mais non pas
dans des livres.
3.

tient sa gloire,

il

CHANT

347

I.

"

Ceux qui cherchent des mots ampouls et bouffis,


" Et des discours obscurs, qui ne sont point confits
"

Dans

sucre franais ('V

le

"

Ce qui prouve, une fois entre dix mille, que l'esprit


de l'homme "est toujours born par quelque endroit",
c'est que Boileau lui-mme laissa se glisser un solcisme, un vrai solcisme, dans son Art Potique. Un
professeur du collge des Quatre- Nations le dcouvrit
et le dnona au pote. Boileau convint immdiatement de son tort if). Mais, chose fort trange, il y avait
plus de trente ans qu'on lisait X Art Potique en
France et il ne s'tait pas mme rencontr une Blise,
pour crier, comme chez Molire " Quel solcisme
horrible " Ce professeur, plus perspicace que Patru et
que tant d'autres, devint ensuite Recteur de l'Uni;

versit.

barbarisme "pompeux",
Les barbarismes si
ne sont point de
Fontaine
franais crs par La
cette catgorie. Ce sont des conqutes. Voyez par
exemple:
Boileau ne condamne que

le

c'est--dire tmraire et maladroit.

"
"

Le fabricateur souverain
Nous cra besaciers... (3). "
" Camarade pongier... (*).
"
(s).
" La race escarbote.

" Celui qui

"

En

le

"

premier a pu l'apercevoir

sera \q gobeur...

"
{^).

" Grand croqueur de poulets...


Et je ne

sais

La Fontaine

combien

d'autres.

"
(7).

Le

Dictionnaire de

alors la ncessit, le

tait

got et son

oreille trs franaise.

i.

4.

Art

F. II,

Pot., L.

IL

II.

F. 11,8.

5.

2.

V. notes du ch. IV, v. 91.


- 6. F. IX, 9. -7. F. VI,

5.

3-

F.

I, 7.

L'ART POTIQUE.

348

" Sans la langue, en un mot, l'auteurle plus divin,


" Est toujours, quoi qu'il fasse, un mchant crivain.
" Tjie smoothest verse and the exactes! sens
" Displease us, ifill English gWQ offense. "

(Dryden.)

Desmarets,
s'ils

Pradon, Carel, crient

l'envi,

comme

Desmarets dclare que

se sentaient blesss.

cela

"Il (Despraux) veut dire:


n'est pas " intelligible ".
" s il manque bien parler. Mais cela ne le dit pas.
"

Et par toutes ces choses o

"

comme

de

la

il

traite

de notre posie,

csure et autres choses qu'il n'a pu

" prendre des Anciens, on voit qu'il manque de force


" s'exprimer, et qu'il tombe, par faute d'avoir eu le
" secours d'Horace ou de quelque autre ('). " Pradon

copie Desmarets. Mais Carel va plus outre, et traite

" Je ne m'amuse point


Despraux de " Goth ".
" examiner le sens de ces deux derniers vers, qui est

" grotesque et embarrass.

Ce ne serait jamais fait.


Je ne m'attache qu' ces nobles rimes, qu'il a
employes plus de quinze fois, en ce peu de vers
"

"

" qu'il a

donns au

" potes

clbres,

" cet

"

habile

public.

a-t-il

mme dans
homme traite de

quelqu'un de nos

l'ancienne posie, que

gothique, qui en

ait

Marot, trs rarement


" nanmoins. Et qu'est-ce que d'tre Goth, si cela ne
" l'est de faire rimer \. pain avec le vin :
us

(^)

Psi ce n'est peut-tre

1.

La

df.

du pome

hr. etc., p. 82.

La

critique de Carel est juste. J'ai feuillet tout exprs nombre de


pices de Corneille, de Racine et de Molire, je n'ai trouv aucun
2.

exemple de ain rimant avec in tout au plus le font-ils rimer avec ein.
Boileau et La Fontaine sont en ceci des innovateurs car La Fontaine
;

s'est

accord aussi plus d'une


"

Venez me

fois cette licence

voir chez moi je vous ferai festzw.


" Messire Rat promit souda/;/". (F. IV, 11.)
;

CHANT
" Dandin
"

Il

349

I.

mange bien du pain

boit encore plus

de

vaifi.

aux Halles porter vos rimes (') "


Carel nglige d'examiner le sens des vers de Boileau ce sens mriterait pourtant un coup d'il. Un
" Allez

plus divin ne saurait tre toujocrs


et quoi qiCil fasse, un mchant crivain. N'y a-t-il
point l quelque allusion ? M. Geruzez souponne
qu'il s'agit de Desmarets et de son Clovis, pome
" divin ", en ce sens que l'auteur croyait en avoir compos les derniers chants sous l'inspiration divine.
L'histoire de l'Acadmie mentionne cette prtention
bizarre, en disant que, vers la fin de sa vie, Desmarets
" devint prophte (^).
Boileau lui-mme accole ce
"
"
prophte
au nom de Desmarets, dans une
titre de
pigramme, date de 1674

auteur divin et

\.

''

" Racine, plains


" C'est
''

Grce cette

le

demain

ma

destine

la triste

prophte Desmarets

" clef", l'nigme

journe,
..

de ces deux vers se

simplifie.

#
" TravaiUez loisir, quelque ordre qui vous presse,
" Et ne vous piquez point d'une folle vitesse
:

une allusion satirique. Boileau nous


Georges de Scudry " Scu" dry disait toujours, pour s'excuser de travailler si
" vite, qu'il avait ordre de finir". Brossette, par une
autre note appuie celle de son matre. Scudry tait
pour Despraux le parfait exemplaire de cette rapidit
Il

y a aussi

assure, en note, qu'il vise

reo^rettable

I.

D/, des beaux espr. etc., p. 47.

2.

Ed. Livet,

I, p.

273.

L'ART POTIQUE.

350
"

Bienheureux Scudry, dont

plume
un volume

la fertile

" Peut tous les mois, sans peine, enfanter

(')

Scudry confessait avec une navet fanfaronne cette


" folle vitesse ". Bien plus, il s'en faisait gloire
" J'ai, dit-il dans la prface ^Alaric, tant de facilet
:

des vers, et inventer, qu'un pome beaucoup


" plus long que celui-ci (Alaric compte i i,ooo vers
)
" ne m'aurait gure cot davantage. "
" faire

Boileau n'a compos que de six sept mille vers,


mais il travaillait
la moiti d'un pome pique

peine

coutons Brossette " Notre pote observait


" exactement ce prcepte. Non seulement il composait
" suivant la disposition d'esprit o il se trouvait, sans
" forcer jamais son gnie mais quand il avait achev
" un ouvrage, il ne le publiait que longtemps aprs,
afin d'avoir le loisir de le perfectionner, suivant le
" conseil d'Horace

loisir.

*'

"...

Nonumque prematur

in

annum.
{Fct

V.

388.)

"Un

ami voulant l'exhorter produire son Art


que le public l'attendait avec im" patience.
Le public, rpondit-il, ne s'informera
" pas du temps que j'y aurai employ. ... D'autres fois,
" il disait la mme chose de la postrit.
" Potique, lui disait

"

Scudry, au contraire...

"

Mais si Despraux mettait du temps parfaire ses


pomes, il n'aimait pas trop reconnatre sa lenteur
devant le public. Un magistrat, conseiller au parlement,
s'avisa, j'ignore quel propos, de dire
On sait bien
que M. Despraux ne fait pas les vers aisment. Le
mot fut rapport Despraux, qui le prit pour une
injure. Il alla mme, parat-il, jusqu' enchsser le nom
:

I.

Sat. II.

CHANT
du malencontreux

fils

351

I.

deThmis, dans son Eptre

la place de l'hmistiche

" Qice l'aiiteur dit

vii^,
"

Jonas...

avec cette note explicative " Conseiller au


" parlement, qui fait peu de cas de mes ouvrages ".
Mais en corrigeant les preuves, Boileau comprit que
la critique du magistrat ne mritait point cette ven(v. 88),

geance

il

biffa

le

nom,

et l'auteur "

du Jonas

" fut

premire place.
Quoi
en soit de ce fait, la lenteur sage de Despraux tait conforme aux murs littraires du xvii^
sicle, qui ne produisait gure de chefs-d'uvre impromptus. Bossuet mit dix ans crire son Discours
sur V Histoire 7iniverselle ; et VArt Potique fut prs
de cinq ans sur le mtier. Cinq ans, pour aligner un
millier de vers
On ne se pressait point d'tonner le public. Le P.
Sirmond, " sage et docte vieillard, plus que nonagnaire ", donnait ce conseil l'vque d'/\vranches
" Ne vous pressez pas de rien donner au public...;
" attendez que vous ayez cinquante ans sur la tte,
" pour vous faire auteur ('). " Je doute fort que cet avis
et chance d'tre cout, ou suivi, chez nous aujourd'hui. Scudry, avec son volume par mois, passerait
laiss sa

qu'il

presque pour une tortue. Au surplus ne le calomnions


point, Scudry ne fut pas aux sicles passs, le parfait
folle vitesse ".
Un devancier de
modle de la
'

Corneille,

"

"
la

Jodelle,

allait

plus vite encore.

Son

ami,

de lui " La plus longue


ne l'a jamais occup
ou
comdie
et difficile tragdie
la composer et crire plus de dix matines. Hlas!

Charles de

la

Mothe,

disait

'

postrit s'est bien hte d'oublier Jodelle

se souvient-elle
I.

du bouc couronn de

Hist. de PAcad. fr,

Arl. La Mothe-Lc

fleurs.

Vayer.

peine

L'ART POTIQUE.

352

'*

Un

"

Marque moins

style

si

rapide, et qui court en rimant,


trop d'esprit que peu de jugement.

Dj Boileau

s'tait

moqu de

nomm,

ce coureur littraire,

peu de ce qui
entrait dans les douze pieds de son vers, pourvu que
la rime arrivt au bout de la ligne.
Oronte avait mis quinze minutes seulement, btir
les quatorze vers de son fameux sonnet:
plusieurs fois

" Je
Alceste

lui

n'ai

et s'inquitant

demeur qu'un quart d'heure

rpond

"

"Voyons, Monsieur;
Le temps ne

le faire.

le

temps ne

fait

rien l'affaire.

rien au lecteur; mais

"

importe
grandement celui qui compose. Le bon Chapelain
usa trente ans de son existence rimer sa Ptuelle;
de quoi il n'et pas t blmer, s'il avait t pote.
Mais du moins. Chapelain tait bon juge, quand il
estimait le temps chose ncessaire la perfection des
uvres srieuses. Dans son Mmoire des gens de Lettres vivants en 1662, il parlait ainsi de l'auteur du
Clovis: " C'est un des esprits faciles de ce temps, et qui,
" sans grand fonds, fait une plus grande quantit de
" choses, et leur

fait

donne un meilleur

jour...

il

Il

est in-

dans l'excution, aimant mieux y


" laisser des taches et des ngligences, que de n'avoir
" pas bientt fait ('). " Chapelain condamne la folle
vitesse. Une fois, sur un point, le bonhomme fut du
sentiment de Boileau.
La Bruyre apprciait de mme nombre de livres,
clos avant ses Caractres, " livres froids et ennuyeux,
" d'un mauvais style, et de nulle ressource, sans
*'
rgles et sans la moindre justesse, contraires aux
**

pLiisable et rapide

I.

V. Hisi. de PAcad.fr. Ed. Livet,

t.

I,

p. 272.

CHANT
"

353

I.

murs et aux biensances,

crits avec prcipitation et


de mme, seulement pour leur nouveaut (').
Ce n'tait pas ainsi que l'on composait ces pages
immortelles, toujours admires et mme lues. On
crait les beaux vers et la belle prose, tte repose,
loisir, force de rflexion et de temps.
C'tait chez les Prcieuses de Molire que l'on faisait
les impromptus, ou qu'on les prenait pour des mer-

" lus

veilles. Mascarille, le faquin,

"

ment

dre: "
"

de

y disait:

impromptus!
L'impromptu est justement
fort sur les

l'esprit

"

Je suis diable-

" et

Cathos de rponla pierre de touche

{^).

#
" J'aime mieux un ruisseau qui, sur la molle arne,

La

molle ai'ne signifie

le

sable

fin. Il

est intressant

de mettre ici la prose de Boileau en regard de ce vers.


Quelques annes auparavant, Boileau avait imagin
un dialogue contre les modernes qui font des vers latins.
Il y introduit en scne
Horace, s'escrimant aligner
des hexamtres franais, et dbutant par celui-ci:
'*

Sur

la rive

du

fleuve amassant

de Varhie...

un pote (c'est--dire Despraux en personne), on ne dit point en notre lan" gue: sur la rive du fleuve, mais sur le bord de la
" rivire. Amasser de \ arne ne se dit pas non plus;
''
il
faut dire du sable. " Boileau vraisemblablement,
n'avait plus prsente la mmoire cette leon de
franais donne Flaccus, quand il prit arne pour
synonyme de sable.
**

Halte-l!

lui

crie

**

Prface des Caract.


L'abb de Marolles avait essay une traduction de Virgile,
Se. X.
en vers. Il en aurait fait presque deux cents " sfans pede in uno ". Les
vers, disait-il un jour, ne me cotent rien. Quelqu'un rpliqua: " Ils vous
" cotent ce qu'ils valent. " La plaisanterie n'est pas neuve, mais juste.
1.

2.

l'art I-OTIQUE.

23

L'ART POTIQUE.

354

Mais, chose non moins curieuse, il parat qu'on


trouve dans une page de Pellisson cet alexandrin tout
entier:
"y'a/wi? mieux un ruisseau qui, sur la molle arne

"
(').

#
"
"

plein de fleurs lentement se promne,


Qu'un torrent dbord qui, d'un cours orageux,

Dans un pr

" Roule, plein

Horace
"

de gravier, sur un terrain fangeux.

avait

compar

Ldulentus erat

",

Lucilius

ce

Mnage veut

posie soit moins un torrent, tombant,

torrent...

aussi

que

la

comme

celui

de
"

avec grand bruit et grand fracas (^),


qu'un ruisseau fleuri: Si quelqu'un s'imagine " que la
" grande posie ne consiste qu' dire de grandes choses,

La Fontaine.

"

il

"

se trompe.

" prcipiter

Elle doit souvent, je le confesse, se

comme un

mais elle doit plus


souvent encore couler comme une paisible rivire (3)."
Pas trop " paisible ". Car alors, elle ressemblerait
celle de La Fontaine " image du sommeil... ", source
Ces trois images du torrent, de
du sommeil aussi.
la rivire et du ruisseau, je les rencontre sous la plume
coulante du P. Bouhours. Il s'en sert, pour peindre
les caractres distinctifs des trois langues et des trois
littratures drives du Latin: " L'Espagnol, mon
" avis, ressemble ces fleuves, dont les eaux sont
" toujours grosses et agites; qui ne demeurent gures
" renferms dans leur lit; qui se dbordent souvent, et
" dont les dbordements font un grand bruit et un
" grand fracas. L'Italien est semblable ces ruis" seaux, qui
gazouillent
agrablement parmi les
" cailloux; qui serpentent dans des prairies pleines
torrent,

"

I.

V.

uv.

fable 23.

3.

de Boil. dit. de Mnard, t. I, p. 323.


Disc, sur les uv. de Sarrasin, p. 20.

2.

Liv.

VHI

CHANT
"

de

fleurs; qui s'enflent

" qu' inonder


" franaise est

toute

comme

" chissent tous


"

"

les

la

355

I.

nanmoins quelquefois, juscampagne. Mais la langue

ces belles rivires,

qui enri-

par o elles passent; qui,

lieux

sans tre ni lentes, ni rapides, roulent majestueuse"


ment leurs eaux, et ont un cours toujours gal (').
*
" Htez-vous lentement, et sans perdre courage,

Comme

"

Tortue du bon homme, qui " se htait


avec lenteur ", se moquant des bonds capricieux du
la

Livre.

L'honnte Brossette souligne navement l'expression de

Boileau

"

htez-vous lenteinent

"

"

Ce mot

"

renferme un grand sens. Il tait familier l'empereur


" Auguste, l'empereur Titus, et plusieurs autres
" grands hommes Imdt Bpa^oj:, festina lente. Voyez
"
" les adages d'rasme.
Horace fournit Boileau toutes ces maximes sur la
correction lente, reprise maintes fois, sans dcouragement, durant de longs jours
:

Carmen reprehendite^ qiiod non


Multa aies et multa litura coetruit, atque
" Praeseclum decies non casHgavit ad ungueni\{^)
"...

"

" Vingt fois sur le mtier remettez votre

ouvrage

Horace, au lieu du " mtier " dit 1' " enchime "/ au
lieu de tisser ses vers, il les forge. Cette correction
essaye " vingt fois", Boileau la pratiquait pour son
propre compte. Ds sa deuxime satire, il avait pris
cette rsolution hroque
:

1.

2.

Entretiens
Pot.

V.

292

d'' Elis;,

etc.

et d'Aristg, Entr. II, l68i, p. 69.'

L'ART POTIQUE.

356

" Ainsi recommenant un ouvrage vifis^tfois,


" Si j'cris quatre mots, j'en effacerai trois ".

Mais ce labeur, ces retouches, ce limage, Boileau ne


les conseillait point aux pauvres gnies. Ils y perdraient
leur temps et leur huile, comme parlent les anciens.
Voil pourquoi l'une des railleries de Boileau contre
la Pucelle, consiste montrer Chapelain remettant,
vingt

fois, lui aussi,

ses lucubrations sous le polissoir:

En vain se lassant polir une rime,


" Et reprenant vitigt fois le rabot et la lime

"...

"
(').

Despraux n'exige cette tche que des auteurs anims par " l'influence secrte " et pour des vers bien
ns, par exemple, pour ses vers, lui. Aussi en 1701,
le vieux et courageux travailleur faisait-il au public
et aux sicles venir cette dclaration, en leur pr" Non seulement je
sentant son dition dfinitive
" l'ai revue avec beaucoup de soin, mais j'y ai retouch,
" de nouveau, plusieurs endroits de mes ouvrages. Car
" je ne suis point de ces auteurs fuyant la peine, qui ne
" se croient plus obligs de rien raccommoder leurs
" crits, ds qu'ils les ont une fois donns au public.
" Ils allguent, pour excuser leur paresse, qu'ils au" raient peur, en les trop remaniant, de leur ter cet
" air libre et facile, qui fait, disent-ils, un des plus
" grands charmes du discours. Mais leur excuse, mon
" avis, est trs mauvaise. Ce sont les ouvrages faits
" la hte et, comm.e on dit, au courant de la plume,
:

sont ordinairement secs, durs et forcs. Unouvrage ne doit point paratre trop travaill, mais il ne
" saurait tre trop travaill; et c'est souvent le travail
" mme qui, en le polissant, lui donne cette facilit tant
" vante qui charme le lecteur.
" qui

"

I.

Discours au

roi, v. 25.

CHANT
"

Il

y a bien de

357

I.

la diffrence

entre des vers faciles et

" des vers facilement faits. Les crits de Virgile, quoi" que extrmement travaills, sont bien plus naturels
"

que ceux de Lucain, qui

dit-on,

crivait,

avec une

" rapidit prodigieuse.

C'est ordinairement la peine


" que s'est donne un auteur limer et perfectionner
" ses crits, qui fait que le lecteur n'a point de peine
" en les lisant. Voiture, qui parat si ais, travaillait
"

extrmement ses ouvrages (') ".


Aprs cette profession de foi littraire,

et cette excel-

lente leon de got, Boileau s'applaudit d'avoir employ


" quelques-unes de ses veilles rectifier ses crits "
;

ose mettre en
en tte de son livre. Boileau

et alors seulement, l'ge

toutes lettres son

poussa

le

nom

de 65

ans,

il

la dlicatesse,
rectification " aux

dsintressement, l'amiti,

jusqu' rendre

le

mme service

de "

travaux de son cher Racine. Il revit et corrigea les


dernires ditions de celui auquel il avait appris faire
malaisment les vers aiss. Louis Racine rapporte ce
trait si honorable l'un et l'autre des deux illustres
potes. Peut-tre, dans tel et tel hmistiche de Racine,
l o les critiques minutieux relvent un mot exquis,
est-ce une expression de Boileau qu'ils admirent, et

nous avec eux.


Une remarque est indispensable, propos du prcepte " Vingt fois SU}" le mtier...'' Nous ne croyons
point que le gnie soit uniquement l'aptitude au travail.
:

I. " Monsieur Despraux disait que les vers les plus simples de ses
" ouvrages taient ceux qui lui avaient le plus cot que ce n'est qu'
" force de travail qu'on parvient paratre ais ses lecteurs qu'on
" leur te par l toute la peine qu'on s'est donne.
Ce ne sont pas,
;

" continuait-il, les grands traits de pinceau, ni ces coups de matre, qui
" arrtent un crivain dans son progrs; ce sont quelquefois des niai" sries qui cotent le plus exprimer ". {Bolaana, Edit. d'Amsterdam,
P- 94-95-)

L'ART POTIQUE.

358

pratiqu jusqu'au scrupule, cet


serait la mort de l'enthouretouches
exercice des vingt
siasme, la ruine du style naturel et spontan. Ce serait
folie aux potes d'imiter le prosateur Patru, qui pre-

Entendu

la lettre, et

vieillir sur une priode ", et qui


une phrase de Cicron (');
traduire

ans
mit quatre
folie trs grande d'imiter le pote Malherbe, lequel

nait " le

temps de

employa

trois

ses

offrait

y
dont

la

femme

ans produire une lgie. Malherbe


condolances au prsident de Verdun,
tait morte.

Quand

l'lgie fut faite, l'in-

consolable poux tait remari.

Vauquelin,

mme en recommandant de corriger " par

" plus

de dix fois ". trace des bornes ce labeur obstin,


rclame un peu de cette allure prime-sautire, que

et

donne

l'inspiration

"

On

"

Qui

rendrait son esprit tout


le tiendrait

morne

et

rebouch,

toujours au labeur attach.

"

Il faut pier l'heure, attendre qu' la porte


" Frappe le Dlien qui la matire apporte
" Lors doucement les vers de leur gr couleront
;

"

Et dans l'uvre avanc d'eux-mmes parleront

C'est une faute, dit encore, au


lin,

mme

d'imiter " les rossignols plaisants

" bocage ombreux, dgoisent

"

(') ".

endroit,
",

Vauqueun

qui " dans

l'envi, tant et

si

bien,

" Que souvent en chantant la puissance dbile


" Dfaut plus tt au corps que la chanson gentile. "

force

de jouer de

la

lyre,

on

en racle

les

cordes, ou les oreilles des gens. Baillet tablit cette

doctrine par

nombre d'exemples, notamment par

celui

1. " M. Pacru a t
quatre ans traduire la premire priode de
" l'oraison de Cicron pour le pote Archias encore n'a-t-il pas rendu
" ces mots uod ientio quam sit exiguutn. "
;

{Menaiana,
2.

L. III.

t.

III, p. 37.)

CHANT

359

I.

" c'est peutde ce pauvre " monsieur Chapelain ";


" tre pour avoir trop fatigu et impatient le public
" que La Pucelle en a t si mal reue (') ". Et les pigrammes appelrent la jeune vierge guerrire travestie
par Chapelain "une vieille sempiternelle!"

" Polissez-le sans cesse et le repolissez;


" Ajoutez quelquefois, et souvent effacez.

C'est le "

Spe stylum

vei'tas "

d'Horace. Vauquelin

avait ainsi paraphras ce prcepte, rpt dans la lettre

aux Pisons: (Vos,

Pompi/ius sanguis...)

" Vous, vrai sang gaulois, reprenez et blmez


" Les vers qui ne sont pas assez vus et lims,

" Assez bien repolis; dont la rime trace


" N'a plusieurs fois t refaite et r'efface;
" Et par plus de dix fois corrigez-vous si bien
" Qu' la perfection il ne manque plus rien (^). "

Les manuscrits du xvii^ sicle tmoignent encore


de quelle faon les beaux et bons esprits entendaient
Corneille avouait qu'il
le
limae labor et mora'\
avait crit plus de douze cents vers pour arriver
faire le v^ acte ^Othon. Mais Malherbe sera toujours
le parangon des potes qui polissent et repolissent
leurs uvres. La preuve en est dans cette note de
Tallemant " Balzac dit en une de ses lettres (3) que
" Malherbe disait que quand on avait fait cent vers ou
" deux feuilles de prose, il fallait se reposer dix ans.
" Il dit aussi que le bonhomme barbouilla une demi" rame
(!) de papier, pour corriger une seule stance.
" C'est une de celles de l'Ode M. de Bellegarde elle

"'

''

commence

ainsi

\.Jug. des Sav.^


L. II et 12.

t.

I,

p. 216.

2.

L.

ni.

3.

Conrart, Liv. n,

L'ART POTIQUE.

360

Balzac

"

Comme

"

L'homme

en cueillant une guirlande,


est d'autant plus travaill etc. (')

un peu de cette sorte

traitait

ptres. Il crivait

Boisrobert

"

Ne

"

prose de ses
pensez pas que

la

ouvrages de mes mains, quoique j'y prenne


" autant de peine que les anciens sculpteurs faire les
" dieux (''). " La Rochefoucauld retoucha telle de ses
Maximes jusqu'... trente fois, d'aucuns disent mme
" j'adore les

trente-six.

Despraux nous a laiss un fidle portrait de


mme pendant le feu (?) de la composition

lui-

" Tous

les jours, malgr moi, clou sur un ouvrage,


Retouchant un endroit, effaant une page,
" Enfin passant ma vie en ce triste mtier,
" J'envie, eri crivant (3), le sort de Pelletier. "

"

Jusqu'au dclin de ses


retravailla ses pices.

Nous

ans,

Boileau retoucha et

l'avons not en parlant de

dite favorite. "Il la revit avec soin, crit


" Louis Racine, et dit un ami qui le trouva attach
" ce travail
Il est bien honteux de m'occuper

l'dition

" encore de rimes et de toutes ces niaiseries du Par" nasse, quand je ne devrais songer qu'au compte que
" je suis prt d'aller

rendre Dieu (*).


Ronsard avait aussi impos aux jeunes

posie le devoir de polir et repolir: "

Tu

initis

de

la

seras laborieux

" corriger et limer tes vers; et ne leur pardonneras,


" non plus qu'un bon jardinier son ente, quand il la
" voit

charge de branches inutiles ou de bien peu de

" profit

"
(5).

t. I, p. 273.
2. L. du 2jfvr. 1624.
Boileau crivait-W toujours ses vers en les composant ? Non. Il
racontait, le 29 avril 1695, q^^''' avait fait une nouvelle Eptre c'est la
dixime: La pice, disait- il, n'a pas plus de 130 vers. Elle n'a pas encore
vu le jour, et je ne l'ai pas mme encore crite.... ( Maucroix.)
4. Mm. etc. Il P.
5. Abrg de l'Art Pot. etc. p. 403.

I.

Hist.^

3.

CHANT

361

I.

L'abb, acadmicien, de la Chambre,

parlant des

emcompa-

ratures qui doivent orner le travail d'un pote,

pruntait un raffinement de son poque, une


"

L'abb de la Chambre voulait


effat beaucoup, et disait que
" les ratures sont des mouches qui sient bien aux
" muses ('). " " Madame de la Fayette disait qu'une
"priode retranche d'un ouvrage valait un Louis
" d'or; et un mot, vingt sols (^)."
La Mothe avait retenu le prcepte de \Art Potique;
il le prouve par son Ode \ Ombre de Despraux :
raison ingnieuse
" qu'en

crivant on

" Dans
"

la carrire glorieuse

de l'art nous cherchons


" Qu'une lenteur laborieuse
" Polisse ainsi tous nos
"

En vain

le fol orgueil

le prix,

crits.

nous presse;

Effaons, corrigeons sans cesse;


" Aprs le bien, cherchons le mieux
*'

"
(3).

Regnard, modle de facilit, versifiant un peu comme


Ovide, Regnard qui disait l'Abb de Bentivoglio:
"... Je n'eus pas encore assembl douze hivers,
*'
Qu'errant sur l'Hlicon, je composai des vers, "

vers faciles;

effaait, polissait, limait ses


"

il

l'affirme

Quelquefois,

" Pour faire quatre vers, je

me mange

trois doigts ().

"

au long, le passage de Despraux sur


la correction et claire une aussi "importante leon " par
l'exemple de tous les sicles. " Cette belle maxime ",
dit-il, a t "pratique par tout ce qu'il y a eu de plus
" judicieux et de plus habiles crivains de tous les
" sicles et sur toutes sortes de sujets. " Baillet terBaillet cite,

I.

3.

Vign. Mar.,

Odest.\.c.

t.

t.

I.

II, p. 286.

Segrais,

2.

4.

uv.

uv.

iV"=

d. de 1805,

d.
t.

t.

II,

p.

III, p. 321.

146.

L'ART POTIQUE.

362

mine sa revue des ges et des pays, par l'exemple


mmorable de Despraux " clou sur un ouvrage {')".
Brossette, qui fut la copie de Boileau, voulut un
jour faire observer la loi du "'Polissez-le sans cesse'\
par un jeune pote latin. Il raconte triomphalement

Un jeune Jsuite, stimul


mis en devoir de traduire l'Eptre
XI de Despraux. Brossette envoie les deux premiers
" Je vous aurais
distiques son matre, et ajoute
" envoy le reste de l'Eptre; mais je n'ai pas trouv
" qu'elle ft encore en tat de paratre devant un juge
" tel que vous; et j'ai conseill l'auteur de labo74.rer,
cet exploit

son original.

par Brossette,

s'tait

" couper, tondre, aplanir, polisser s'.X.x2A\i.i\on.

"
"

Quand

aura fait toutes ses rparations, je ne manquerai


pas de vous l'envoyer (^).
Brossette tait bien form.
il

" c'est peu qu'en un ouvrage o les fautes fourmillent,


" Des traits d'esprit sems de temps en temps ptillent;
" Il faut que chaque chose y soit mise en son lieu;
" Que le dbut, la fin, rpondent au milieu.

A partir de cet endroit, jusque vers la fin du chant


Boileau a mis largement Horace contribution
Brossette prend

i^*",

et

de reproduire les passages


imits. Les deux premiers vers sont de l'Eptre i du
Livre

ii

soin

le

" Inter quae verbu?n einicuit siforte dcorum, et

Si versus paulo concinnior unus et alter,


" Injuste totum ducit, venditque poema. "

'

Le quatrime
" PrijHo

fie

est

de

la lettre

aux Pisons

mdium, medio ne discrepet imum.


(V- ^52-)

i.Jucr. des Sav.,t.


2.

I, p.

211 et suiv.

Corresp. etc. d. Laverdet, p. 278.

"

CHANT
Ce que Vauquelin
''

"

363

I.

rendait ainsi

Qu'au premier le milieu se rencontre, en la sorte


Qu'au milieu le dernier proprement se rapporte (').

" Que d'un art dlicat les pices assorties


" N'y forment qu'un seul tout de diverses parties.
" Que jamais du sujet le discours s'cartant
" N'aille chercher trop loin quelque mot clatant.

la

Les deux premiers vers de ce quatrain amplifient


sentence d'Horace
:

" Denique

sit

quodvis siinplex dumtaxat et uniini.

''(^)

deux autres, Boileau condamne nouveau


le style dsordonn ou affect. Boileau hait le faux
clat, et tous mots attirs de loin ou de force au milieu
Par

et

les

la fin

des vers.

"Palmes idumes

Il

se

raille,

dans

la Satire

amenes d'Orient, pour

",

ix

des

servir

de rimes; dans l'pitre i'^ il rit des potes qui,


pour grossir leurs hmistiches, prennent Memphis et
Byzance, abattent le turban sur les bords de l'Euphrate, et coupent pour la consonance les cdres du
Liban.

Fnelon avec Boileau et avec tout le sicle, proscrivait les mots clatants et hors de propos " La plupart
des gens qui veulent faire de beaux discours, cherchent sans choix galement partout la pompe des
paroles. Ils croient avoir tout fait, pourvu qu'ils
aient fait un amas de grands mots et de penses
:

'

'

'

'

'

'

'

'

'

vagues. Ils ne songent qu' charger leurs discours


d'ornements; semblables aux mchants cuisiniers,
qui ne savent rien assaisonner avec justesse, et qui
croient donner un got exquis aux viandes en y mettant
I.

beaucoup de

L. n.

2.

A. P.

sel et

V. 23.

3.

de poivre

2* Dial.

{^).

sur P EL,

(fin.)

L'ART POTIQUE.

364

Bouhours met, en d'autres termes, le mme


avis. Il expose comment notre langue fuit " ce qu'on
" appelle communment phrases ", et veut que les
mots " soient faits en quelque faon l'un pour l'autre ".
L-dessus, il cite le jugement " d'une illustre per" sonne, qui notre sicle doit une partie de sa poli-

Le

P.

si je ne me trompe, M^^^de Scudry. On


montrait une pice et on lui demandait son sentiment sur certaines phrases ornes de mots cherchs

" tesse, " C'est,

lui

trop loin.
" crois,

"

"

Ces mots-l,

dit-elle

en souriant, sont, je

bien tonns de se voir ensemble; car appa-

remment

ne s'y sont jamais vus


#

ils

(').

" Craignez-vous pour vos vers la censure publique,


" Soyez-vous vous-mme un svre critique.
"

L'autre jour, disait Despraux, un

Cour

vint

me

expressions,

homme

de

chicaner sur quelques-unes de


trouvait trop hardies. Je

qu'il

la

mes

lui r-

brusquement Monsieur, quand je fais


tant que de vous rciter un ouvrage, ce ne sont pas
vos critiques que je crains; ce sont celles que je me
pliquai assez

fais

moi-mme

(^).

*
" L'ignorance toujours est prte s'admirer.

Horace

l'avait dit

"

Verufn

" Gaudentes scribunt, et

se

venerantur, et ultro,

" Si taceas, laudant quidquid scripsere beati

"
(3).

Et Despraux avait dj tch de traduire Horace


" Un sot en crivant, fait tout avec plaisir...,

" Et toujours
''

I.

amoureux de ce qu'il vient d'crire,


Ravi d'tonnement, en soi-mme il s'admire ('*).

Eut. d'Ei^.

S. Surin.

3.

et

d'Ar.

Ep. Lib.

II, 2.

2=

Ent.
4.

2.

Sat. II.

Bolaeattni CVIII

"

cit

par

CHANT

365

I.

Boileau tait b'en persuad de cette vrit d'expcombien de ces ignorants heureux il avait pris

rience;

M. Despraux, raconte Brossette,


jour un passage de La Bruyre, qui rend bien
sur

le fait!

ce vers

L ignorance...,

" crire

etc. "

Un

esprit

citait

l'ide

mdiocre

un
de

croit

divinement un bon esprit croit crire raisonnablement.


Selon la mthode de calomnie (ou de mdisance),
habituelle aux adversaires de Boileau, la pense de
cet alexandrin fut retourne contre son auteur. Ce fut
Bonnecorse qui trouva ce trait de gnie contre Boi;

'

leau

" Cet crivain sublime est toujours, tant il s'aime,


" Satisfait de ses vers et content de soi-mme ('). "

Le fameux

P.

Garasse avait donn une explication

originale de l'admiration que les sots prouvent en

Toute peine vaut salaire, dit le


quand
les bons esprits font un
P. Garasse. Or,
" ouvrage excellent, ils sont justement rcompenss
" par les applaudissements du public. Quand un pauvre
" esprit travaille beaucoup pour faire un mauvais

face de leurs

uvres

"

" ouvrage,

pas juste ni raisonnable qu'il attende


des louanges publiques; car elles ne lui sont pas
" dues. Mais afin que ses travaux ne demeurent pas
il

n'est

"

"

sans rcompense,

Dieu

lui

donne une

satisfaction

" personnelle, que personne ne lui peut envier sans


" une injustice plus que barbare; tout ainsi que Dieu,
" qui est juste, donne de la satisfaction aux grenouilles
"

de leur chant
Par contre

(^),

au temps de

Boileau du moins

le

mrite se croyait modestement loin de la perfection;


le P. Rapin le constate dans cette antithse " Ce sont
:

1.

Le Pote

2.

Somme

sincre, 1698. Ch. vi, p. 156.

Thol., L. II, p. 41g.

Cit par Brossette.

L'ART POTIQUE.

366

" les petits esprits qui croient faire le mieux. Les plus
'
grands potes sont les plus modestes (')." La preuve

en est
sa

faite

deuxime

sublime
"

"

par Molire. Boileau

En

devant Molire

insre cet loge d'un " esprit

Satire,

tout le

monde

il

lisait

"
:

Il plat

cet endroit, Molire

et

ne saurait se

dit

plaire.

"

notre auteur, en

lui

main Voil la plus belle vrit que vous


" ayez jamais dite. Je ne suis pas du nombre de ces
" esprits sublimes, dont vous parlez; mais tel que je
" serrant la

" suis, je n'ai rien fait en


" blement content (-).

ma

vie,

dont je sois vrita-

Santeuil, plus naf qu'ignorant, drogeait cette loi;


admirait franchement ses uvres. " Il l'avoua mme
" un jour, chez Thierry, M. Despraux, qui lui dit

il

" V^ous tes

donc

le

seul

homme

extraordinaire, qui

" ait
"
"

"

"
"

jamais t parfaitement content de ses ouvrages.


Alors Santeuil, flatt par le titre di homme extraordiuaire, et voulant faire voir qu'il ne se croyait pas indigne de cet loge, revint au sentiment de M. Despraux, et convint qu'il n'avait jamais t pleinement
satisfait des ouvrages qu'il avait composs [^).

1.

/?<^., etc., p. 8.

Cette parole est rapporte par Brossette. Taschereau, dans son


Histoire de Molire :L. II j, la rcuse ddaigneusement. C'est, selon lui,
une anecdote invraisemblable, " qui trane dans tous les ana et qu'on
2.

" aurait d y laisser." La raison sur laquelle Taschereau se fonde est directement rfute par le texte mme de l'anecdote. L'historien de Molire prtend que la modestie de Molire ne lui permettait pas de tenir
ce langage. Quoi qu'il en soit de cette raison a priori, Molire, dans les
paroles cites se montre parfaitement modeste " Je ne suis pas du
' nombre de ces esprits sublimes... " Et puis, pour toute l'histoire intime
de Boileau et de ses amis, Brossette tait bien renseign.
3. Brossette. Notes de La Sut. IL
Lorsque Santeuil eut compos les
hymnes du brviaire parisien, il s'en allait dans les glises our le chant
de ses vers et se livrait au.x contorsions d'un homme qui ne se possde
pas d'aise.
;

CHANT

367

I.

*
" Faites-vous des amis prompts vous censurer

C'tait le conseil

Mais ce conseil
un avis pratique sur le choix de

de Ronsard.

vague, Ronsard joint

Un pote est membre d'une


ne doit tre jug que par ses pairs,
c'est--dire par ses confrres en posie. Quel dsintressement Ronsard exige ou suppose de part et d'autre
" Tu converseras doucement et honntement avec les
" potes de ton temps
tu honoreras les plus vieux

ces censeurs

familiers.

caste privilgie

il

"

comme

"

moindres

tes pres,

comme

comme

tes pareils

tes enfants; et leur

tes frres, les

communiqueras

" tes crits. Car tu ne dois rien mettre en lumire, qui


" n'ait premirement t vu et revu de tes amis que
" tu estimeras les plus experts

"

en ce mtier.

{')

Boileau souhaite aux auteurs des amis qui les censurent. Cela se trouve mais des amis intimes se faisant
;

impartiaux,

critiques

cela

Les yeux de

est

rare

comme

l'amiti

ne voient pas, ou ne
veulent pas voir, les taches. Tmoin Mnage " Depuis,
" disait le docte angevin, que nous nous sommes
" rconcilis, le P. Bouhours et moi, je ne trouve plus
" de fautes dans ses ouvrages; il crit poliment, et avec

parfaite.

l'amiti

" justesse

"
(').

#
" Qu'ils soient de vos crits les confidents sincres,
" Et de tous vos dfauts les zls adversaires.

a dclar, ailleurs que dans la Potique,

Boileau

des confidences littraires entre amis


Il dveloppe toute sa pense,
au dbut de sa Rflexion /""^ sur Longin. Aprs avoir
cit un mot du rhteur grec sur ce mme sujet, Boileau
quel cas

il

faisait

sages et gens de got.

poursuit
I.

"

Longin nous donne

Abrg de VArt P.

etc. p. 403.

2.

ici,

par son exemple,

Mnag. Ed. de

1693, p. 78.

L'ART POTIQUE.

368
"

un des plus importants prceptes de

la

Rhtorique,

" qui est de consulter nos amis sur nos ouvrages, et


" de les accoutumer de bonne heure ne nous point
" flatter, Horace et Quintilien nous donnent le

mme

" conseil
" sage,

en plusieurs endroits et Vaugelas, le plus


mon avis, des crivains de notre langue,
" confesse que c'est cette salutaire pratique qu'il doit
"

"
"

"
"

"
"

"

Nous avons
d'autrui
yeux
nous-mmes,
les
beau
voient toujours plus loin que nous dans nos dfauts;
et un esprit mdiocre fera quelquefois apercevoir le
plus habile homme d'une mprise qu'il ne voyait
pas. On dit que Malherbe consultait sur ses vers
jusqu' l'oreille de sa servante et je me souviens
que Molire m'a montr aussi plusieurs fois une
ce qu'il a de meilleur dans ses crits.
tre clairs par

" vieille

servante

qu'il

avait chez

" disait-il, quelquefois ses

"

lui,

qui

il

lisait,

comdies et il
que lorsque des endroits de plaisanterie ne l'avaient
;

m'assurait

" point frappe, il les corrigeait, parce qu'il avait


" plusieurs fois prouv sur son thtre que ces endroits
" n'y russissaient point.
" Ces exemples sont un

peu singuliers et je ne
" voudrais pas conseiller tout le monde de les imiter.
" Ce qui est de certain, c'est que nous ne saurions trop
;

" consulter nos amis.

Boileau donna vaillamment l'exemple. Et pour ne


parler d'abord que de XArt Potique, Boileau s'en

de Patru, lequel fit de ce pome


le savons par Boileau qui
l'affirmait Brossette, dans une lettre du 3 juillet
Vigneul-Marville prtend mme que " M. Des1 703.
" praux ne manquait jamais de lire M. Patru iotts
"
" ses ouvrages, avant de les donner au public (').
remit au " crayon sr

un examen

dtaill.

I.

Ml.

4'=

d.

t.

I,p. 428.

"

Nous

CHANT

369

I.

Une page des Mmoires de Segrais contient le


prcepte de Boileau, et le confirme par des exemples
" Ceux qui composent pour le public doivent
communiquer leurs ouvrages des amis capables

illustres

"

" d'en juger et les corriger avant que de les publier.


" C'est la manire dont enont us tous ceux qui aspirent
" la perfection. Monsieur Mnage en a us ainsi
et
;

" c'est

pour cela que ses ouvrages sont si achevs.


" Monsieur de La Rochefoucault l'a pratiqu ainsi,
" l'gard de ses Mnoires et de ses Maximes,
" ouvrages crits avec tant de justesse. Il m'envoyait
" ce qu'il avait fait, dans le temps qu'il y travaillait
" et il voulait que je gardasse ses cahiers, cinq ou six
" semaines, afin de les examiner plus exactement, et
" que j'eusse plus de temps juger du tour des penses
" et de l'arrangement des paroles. Il y a des Maximes,
" qui ont t changes plus de trente fois. "
Au mme endroit Segrais affirme que les Pi'ovinciales furent " vues et revues par une douzaine de
" ces messieurs de Port-Royal, qui taient d'habiles
" gens. " (') Une douzaine !...
Les matres traitaient alors svrement leurs chefsd'uvre entre eux, huis-clos, pour les rendre dignes
de la cour et de la ville. Boileau nous a nomm Malherbe, Vaugelas et lui-mme. Il parat, selon Boileau
et Brossette, que Molire, contrairement l'usage de
ses amis, regimbait contre ces censures un peu importunes. " M. Despraux m'a dit qu'il avait voulu souvent
" obliger Molire corriger ces sortes de ngligences;
" mais que Molire ne pouvait jamais se rsoudre
" Molire, d'aprs cette
" changer ce qu'il avait fait
f).
note, se serait content de consulter son gnie, le got
;

1.

Mm.

uv. N"^ d., t. II, pp.


Corresp. etc. d. Laverdet

Atied.

2. Brossette,

L ARl POTIQUE.

m
;

et

app.

112.

p. 515.

24

L'ART POTIQUE.

370

du

de

celui

public,

vieille

la

Laforest,

voire celui

des enfants mais point Despraux. On lit pourtant


ailleurs que Molire choisissait d'autres conseillers
parmi ses amis. " M. de Callires dit expressment que
" Molire consultait Chapelle sur tout ce qu'il faisait,
" et qu'il avait une dfrence entire pour la dlicatesse
" et la justesse de son got ('). " J'ai lu chez un autre
chroniqueur que Molire s'en rapportait aussi au juge;

ment du pote

Bellocq.

Corneille eut l'avantage

bons esprits

famille de

sincres

"
:

"

Quand

il

de natre au sein d'une


y trouva ses " confidents

avait

il

compos un ouvrage,

il

" le lisait Madame de Fontenelle, sa sur, qui en


" pouvait bien juger ('). " Quinault " consultait...
*'

M^^^ de Serment...,

comme

bon La Fontaine, pour

faire

muse

choisie

comme

tout le

sa

"

(^).

Le

monde,

s'adressa au beau Patru.

Scarron lui-mme " essayait " ses uvres sur ses


publier. Segrais conte qu'tant
visiteurs, avant de
all avec l'abb de Franquetot voir le pauvre impotent,
Scarron leur dit " Prenez un sige et mettez- vous l,
" que j'essaie mon Roman Comique. En mme temps,
" il prit quelques cahiers de son ouvrage, et nous lut
" quelque chose. Et lorsqu'il vit que nous riions Bon,
" dit-il, voil qui va bien
mon livre sera bien reu,
" puisqu'il fait rire des personnes si habiles. Et alors
" il commena recevoir nos compliments.
" Il appelait cela essayer son roman, de mme que
:

" l'on essaie

un habit

{f).

I. Voyage de Bach, et Chap. N"= dit. La Haye.


Prf.
2. Vign.Marv. 4 d. t. I,p. 194.
3. Ibid., t. I,p. 177.
II, p. 106. Boileau gotait fort la
4. Mm. Anecd. uv. N"^ d., t.
prose du Roman comique; il engagea mme M. de Monchesnai crire
une suite de ce roman. (V. Bolana, d. d'Amsterdam, pp. 80-81.)

CHANT

371

I.

Ainsi des autres. Mais il y aurait toute une tude


faire sur les services que se rendirent en ce genre

du Parnasse. Boileau
ne se contenta point d'initier Racine l'art des vers
travaills il ne se contenta mme pas de ces retouches
lgres d'un mot, d'une expression, d'une rime. Il alla
jusqu' supprimer une scne entire dans la tragdie
de Britannictis. Louis Racine se porte garant du fait
et comme pice conviction, il reproduit dans ses
M7noires, cette scne que Boileau avait conserve et
remise au fils de son illustre disciple. L'intimit du
satirique et du grand tragique date du jour o le jeune
l'auteur d'y^Z/^^/zW et le lgislateur

Despraux corrigea une uvre du jeune Racine.


Brossette a relat cette histoire dans des notes recueillies aprs une entrevue avec Boileau. " Ce fut,
" dit Brossette, Molire qui engagea M. Racine
" faire des tragdies. Boyer avait fait la Thbade, qui
" tait trs mauvaise.
**

Molire

dit

Racine que,

s'il

voulait rajuster \ Antigone de Rotrou, elle effacerait

" la Thbade de Boyer. Racine y travailla.


" Il apprit en ce temps-l que M. Despraux, qui
" tait fort jeune aussi bien que lui, et qu'il ne con" naissait

pour un critique judicieux,


encore fait aucun ouvrage, et jugeait
" fort bien des ouvrages d'esprit. Il lui fit prsenter sa
" pice par un abb nomm Levasseur. M. Despraux
" fit ses corrections, et Racine les approuva. Il eut une
" forte envie de faire connaissance avec M. Despr" aux; et La Fontaine, que Racine connaissait, le mena
" chez M. Despraux. Depuis ce temps-l, ils ont
" toujours t bons amis (')."
De cette amiti les preuves sont nombreuses mais
les traces des services mutuellement rendus pour la
pas,

passait

" quoiqu'il n'et

I.

Corresp. d. Laverdet; app. p. 519.

L'ART POTIQUE.

372
correction des

uvres prtes voir

abondent

le jour,

dans la correspondance des deux potes. J'en dtache


quelques lignes.
En 1692, Boileau envoie Racine un passage de
sa x^ Satire, avec cette prire " Mandez-moi ce que
" vous
y aurez trouv de fautes plus grossires ".
En juin 1693, le mme promet au mme de lui faire
voir son ode pindarique " Mais c'est la charge que
" vous la tiendrez secrte, et que vous n'en lirez rien
" personne, que je ne l'aie entirement corrige sur

"
"

"
"

"
"
"

"
"

"
"
*'

"
**

Et deux jours aprs " J'avais


vos avis ('). "
rsolu de ne vous envoyer la suite de mon Ode sur
Narnui', que quand je l'aurais mise en tat de
n'avoir plus besoin que de vos corrections. Mais en
vrit vous m'avez fait trop de plaisir, pour ne pas
satisfaire sur-le-champ la curiosit que vous avez
peut-tre de la voir. Ce que je vous prie (sic), c'est
de ne la montrer personne, et de ne la point pargner. J'y ai hasard des choses fort neuves, jusqu'
parler de la plume blanche, que le roi a sur son
chapeau. Mais, mon avis, pour trouver des expressions nouvelles en vers, il faut parler de choses qui
n'aient point t dites en vers (-). Vous en jugerez,
sauf tout changer, si cela vous dplat (3)".
Voil certes

qui

s'appelle dpouiller

l'arrogance

Le 6 juin, autres confidences, propos de


d'auteur.
ce " fragment informe " " Le mot de voir, dit Boi:

leau son juge, y est rpt partout jusqu'au dgot.


" La stance
" Grands dfenseurs de rEspagne, etc.

*'

1.

2 juin.

Dans ce lyrisme impersonnel et cet enthousiasme rassis, avec les


priphrases de convention adaptes la posie, avec les ornements
obligs du style mythologique, pouvait-il en tre autrement 1
2.

3.

4 juin.

CHANT
" rebat celle qui dit

373

I.

" Approchez^ troupes

altieres, etc.

" Celle sur la plume blanche du roi est un peu encore


" en maillot et je ne sais si je la laisserai avec
;

"

Mars

et sa

sur

la

Victoire.

" J'ai dj retouch tout cela


mais je ne veux
" point l'achever, que je n'aie reu vos remarques, qui
" srement m'claireront encore l'esprit.
:

"
"
"

son tour, Racine consultait l'oracle d'Auteuil,


Ces deux amis avaient un gal empressement se
communiquer leurs ouvrages, avant que de les montrer au public, gale svrit de critique l'un pour

" l'autre, et gale docilit

(').

"

Brossette, d'aprs les

souvenirs de Boileau, prtend que la premire pice


soumise par Racine au " Grand Prvt du Parnasse ",
fut une tragdie. Louis Racine prtend que ce fut une
ode, La Renomme aux MiLses. Lequel des deux a
raison? J'incline pour Brossette. Toujours est-il que,
trente ans aprs ces dbuts de posie et de critique
l'auteur ! Atkalie demandait encore des
lumires au lyrique de Namur. Racine, en 1694, venait
de composer son cantique sur Le bonheur des Justes.
Il l'annonce Despraux et lui dit en parlant de ses

juvniles,

"

Je ne les donnerai point, qu'ils n'aient pass


Et quelques jours de l
par vos mains (^) ".
" J'ai dit franchement que j'attendais votre critique
" avant que de donner mes vers au musicien, et je l'ai
" dit
de Maintenon, qui a pris de l occasion

vers

Mme

de me parler de vous, avec beaucoup d'amiti (3).


Racine ne consulta pas que Boileau. Il y avait chez
ce pote de la correction comme un besoin inn de
"

I.

Louis Racine, i//w.

etc.

P*

p.

2.

28 sept. 1694.

3.

3 oct. 1694.

L'ART POTIQUE.

374

prendre les avis d'autrui. 11 commena mme par


prendre l'avis du bonhomme Chapelain. Racine lui
offrit son ode intitule: La NympJic de la Seine. Chapelain examina l'uvre en toute conscience, la garda
trois jours, et coucha ses remarques " par crit
(').
'

" Dpouillez devant eux l'arrogance d'auteur.

La Bruyre
quand

se souvenait peut-tre de V Arl Poti"

L'on devrait aimer lire ses


ouvrages ceux qui en savent assez pour les corri" ger et les estimer. Ne vouloir tre ni conseill ni
" corrig sur son ouvrage est un pdantisme (^).
Donc Boileau, ici encore, s'est born rimer des
maximes admises, recommandes, pratiques par
l'lite des hommes de lettres. Aussi Desmarets s'est cru
oblig d'accorder un satisfecit Boileau, pour ces prceptes de la critique amicale. Il l'a fait
mais voici en
" Tout ce qu'il (Despraux) dit du
quels termes
" choix des amis, qui est tout pris d'Horace, et pour
" suivre les conseils et pour la correction, et tout le
" reste qui est dans les pages 109, i loet 1 11, est bien,
" et doit-tre pratiqu par lui-mme. Car il aura plus
que,

il

crivait

"

1. V. Lettre de Racine, l'abb Levasseur ; 13 sept. 1660. Parmi les


juges littraires auxquels Racine soumit ses chefs-d'uvre, il faut nom-

mer le P. Bouhours. Le billet qu'on va lire en fait foi. M. P. Mesnard,


Grands criv. de Fr. Racine, t. VI,) croit qu'il s'agit de Phdre, et il en
" Je vous envoie les quatre premiers
plausibles
Tragdie, et je vous enverrai le cinquime, ds que je

fournit des raisons


'

actes de

ma

" l'aurai transcrit.

" Je vous supplie,

mon Rvrend Pre, de prendre la peine de les


de marquer les fautes que je puis avoir faites contre la langue,
'
dont vous tes un de nos plus excellents matres. Si vous y trouvez
' quelques fautes d'une
autre nature, je vous prie d'avoir la bont de
' me les marquer sans
indulgence. Je vous prie encore de faire part de
' cette lecture au R. P.Rapin,
s'il veut bien y donner quelques moments ".
'

lire, et

2.

Caract.

I.

Des

ouv. d'espr.

CHANT

375

I.

" de gloire d'avoir bien traduit ces prceptes, s'il a la


" force de les suivre (')." Nous avons assez dmontr
qu'il les suivit.

#
" Mais sachez de l'ami discerner le flatteur:
" Tel vous semble applaudir, qui vous raille et vous joue.
"

Mirabor, si sciet inter


" Noscere mendacem verumque beatus amicum.
"
Si carmina condes,
" Nunqua/ii te allant animi sub vulpe latentes (^). "

Quand le Renard de La Fontaine

"monsieur
de Lulli et de
Lambert, le rus songeait au fromage. Combien de
ddicaces, d'odes, de sonnets ou de madrigaux du
grand sicle, retournrent, avec la mme sincrit, le
compliment de sire Renard:

du Corbeau

"

"

sur son habilet dans

Que vous

tes joli

que vous

me

flicitait
l'art

semblez beau "


!

Le Botirgeois Gentilhonnne vidant ses poches en


"
l'honneur du faquin, qui l'appelle " Mon Gentilhomme
Monseigneur ", voil bien un trait de murs du
temps de ^Molire: et un peu de tous les temps.
et "

" Aimiez qu'on vous

conseille, et

non pas qu'on vous

loue.

mais
Ce stocisme serait beau chez les lettrs
o sont ces hros?... Boileau n'tait point l'ennemi de
la louange dcerne propos. Il savait que cette
" louange agrable est l'me des beaux vers. " Toutefois une de ses lettres est un large commentaire de ce
vers. Il termine firement une rponse l'auteur du
;

Bolaeana, par ces mots, dignes d'un


neille: "
1.

2.

La

df.

Art

Romain de Cor-

Surtout trve aux louanges; je ne


du pome

Pot.

V.

224

hr. etc., p. 83.


et seq.

les

mrite

L'ART POTIQUE.

376
*'

"

point et n'en veux point. J'aime qu'on


"
non qu'on me loue (').

me

lise,

et

Cela dpendait un peu, je crois, des circonstances


de personnes, de sujet et de manire. Boileau dtestait,
en ralit, deux espces de louanges: les fades et les
froides. Il crivait M. de Brienne: " Si je fais peu
" de cas de mes ouvrages, j'en fais encore bien moins
" de tous ceux de nos potes d'aujourd'hui, dont je ne
" puis plus lire ni entendre pas un, ft-il ma louange.
" Voulez-vous que je vous parle franchement? C'est
" cette raison qui a en partie suspendu l'ardeur que
"j'avais de vous voir et de jouir de votre agrable
" conversation; parce

que je sentais bien qu'il la faupar une longue audience de vers, trs
" beaux sans doute, mais dont je ne me soucie
" drait acheter

" point.

Une louange

glace

lui

semblait aussi mortifiante

qu'une lourde bouffe d'encens en plein visage. " Il eut


" un jour dans M. le premier Prsident de Harlai un
" auditeur immobile, qui, aprs la lecture de la pice,
" dit froidement: Voil de beaux vers. La critique la

que cet loge. Il s'en


onzime Satire ce porcommenait toujours, quand il le lisait,

" plus vive l'et moins irrit


" vengea en mettant dans sa
" trait, qu'il
" par cet hmistiche:
"

En

vain

ce

faux Caion,

etc.

"

Louis Racine, qui a conserv ce trait (^), note aussi


que son pre se souciait fort peu des louanges mala" Il comptait au nombre des choses chagridroites.
" nantes les louanges des ignorants; et lorsqu'il se
" mettait en bonne humeur, il rapportait le compliment

1.

Lettre

2.

Mm.

M.

de

Losme de Monchesnai,

etc. 11' P.

1707.

CHANT
*'

"

377

I.

d'un vieux magistrat qui, n'ayant jamais t la


Comdie, s'y laissa entraner par une compagnie,

cause de l'assurance qu'elle lui donna qu'il verrait


jouer \ Andromaque de Racine. Il fut trs attentif au
" spectacle, qui finissait par les Plaideurs. En sortant,
'*
l'auteur et lui dit: Je suis, monsieur, trs
il trouva
"

'

"

content de votre Andromaque;

'*

je suis seulement tonn qu'elle finisse

c'est

" J'avais d'abord eu quelque envie


'

vue des
"

Le Bonhomme

" avait
''

petits chiens

m'a

jolie pice:

gaiement.
de pleurer; mais la
si

fait rire.

imagin que tout ce

s'tait

vu reprsenter sur

7naque

une

qu'il

Andro-

thtre tait

le

(').

Hlas!

le sage, l'austre

Despraux

s'oublia quelque

peu, sur le dclin triste de sa glorieuse carrire.

Il

prfra les applaudissements, l'inflexible justice de


l'amiti. C'est

encore Louis Racine, son admirateur,

qui nous signale chez Boileau un faible, si naturel aux


disciples d'Apollon: " On sait que, dans ses dernires
" annes,

il
s'occupa de sa Satire sur X quivoque,
pour laquelle il eut cette tendresse que les auteurs
" ont ordinairement pour les productions de leur vieil" lesse. Il la lisait ses amis; mais il ne voulait plus
" que leurs applaudissements. Ce n'tait plus ce pote,
" qui autrefois demandait des critiques, et qui disait
**
aux autres:

"

" coutez tout

"
**

Il

redevint

le

moftde, assidu consultant

mme amoureux

avait retranchs de ses

mon pre. Il les y


" nire dition {^). "

"

I.

"
(^).

fit

de plusieurs vers qu'il


ouvrages par le conseil de

rentrer, lorsqu'il

IbU^ll" ^. 2. Art Pot.,Q\i.\\ .

2,.

donna

Min.sur lavie de J.

sa der-

Rac.va.

L'ART POETIQUE.

378

Un

flatteur aussitt cherche se rcrier;


" Chaque vers qu'il entend le fait extasier,

*'

" Tout est charmant, divin aucun mot ne le blesse:


" Il trpigne de joie, il pleure de tendresse.
" Il vous comble partout d'loges fastueux.
;

Horace

est plus expressif:

"

Clamabit cnim : Ptihhre ! bene ! rede !

" Pallescet super


"
oculis rare

Jiis ; etiatii stillahit

Ex

saliet,

amicis

tundet pede terrain

La Bruyre a aussi vu et
pme d'admiration, par calcul:

"
(').

peint ce Zlotes qui se

On ne vous demande
de vous rcrier: C'est un chef-d'uvre
" de l'esprit; l'humanit ne va pas plus loin; c'est jus" qu'o la parole humaine peut s'lever; on ne jugera
" l'avenir du got de quelqu'un, qu' proportion qu'il
" en aura pour cette pice!
Phrases outres, dgo" tantes, qui sentent la pension ou l'abbaye; nuisibles
"
" cela mme qui est louable et qu'on veut louer (^).
Toute admiration fausse, ft-elle sincre, ne se tient
"
jamais dans la mesure; tmoin l'accueil " fastueux
fait aux vers de Trissotin par les Femmes sava7tes.
"

" pas, Zlotes,

Fhilamifite.

"

On

n'en peut plus!


Blise.

On pme

A rmande.
On

se

meurt de

plaisir

"
!

(3)

" La vrit n'a point cet air imptueux.

Boileau ne fut pas, je crois, toujours de ce sentiment. Une fois tout au moins clans sa vie il reut des
loges trs sincres, mais enthousiastes. Et le vieux
I.

V. 428 et seqq.

2. Caraci., ch.

I.

3.

Acte

III, se. 2.

CHANT

379

I.

pote narra ces bravos " imptueux " Racine. Il s'en


tait vu combler par le P. de la Chaise, pour son
ptre sur V Amour de Diei, et il y prenait quelque
complaisance " A la rserve de deux petits scrupules...,
" qui lui taient venus au sujet de ma hardiesse
" traiter en vers une matire si dlicate, il n'a fait
" d'ailleurs que s'crier: Ptilc/iref Bene! Rede! Cela
" est vrai; cela est indubitable; voil qui est merveil" leux; il faut lire cela au Roi; rptez-moi encore cet
:

" endroit!...
" Mais je ne saurais vous exprimer avec quelle joie,
" quels clats de rire, il a entendu la prosopope de la
"
" fin (').
Il est vrai que dj, suivant Despraux, l'archevque
de Paris et l'vque de Meaux (Bossuet) avaient
" paru, pour ainsi dire, transports ", la lecture de
la susdite Eptre. Il est vrai, d'autre part, que Despraux avait une faon de rciter ses vers, qui aidait
l'enthousiasme et l'imptuosit de l'admiration. Enfin,
ce jour-l, il avait mis dans son dbit " toute la force
" et tout l'agrment " qu'il avait pu. On s'tonnera donc
moins que le pote ait eu la chance d' " chauffer le
" Rvrend Pre ", au point de lui faire crier les trois
adverbes d'Horace.

*
" Un sage ami, toujours rigoureux, inflexible,
" Sur vos fautes jamais ne vous laisse paisible.
" Il ne pardonne point les endroits ngligs
" Il renvoie en leur lieu les vers mal arrangs
" Il rprime des mots l'ambitieuse emphase
" Ici le sens le choque, et plus loin c'est la phrase.
;

Traduction presque littrale et fort heureuse du


de l'Aristarque romain Quintilius

portrait

I.

Leilres, 1697.

L'ART POETIQUE.

380
" Vit bonus
*'

et

prudens versus reprehendet

Culpabit duras

incomptis allinet

" Transverso calamo signiim


"
" Ornamenta
(').

Gacon applique derechef


auteur vieillissant

inertes

alrum

ambitiosa recidet

les vers

de Boileau leur

" Je ne veux pas non plus, censeur-grammairien,


" Critiquant de tes vers les mots et la mesure,
"

Te

"

mettre encor plus bas que ton abb de Pure.


peine entre deux mille en trouve-t-on deux cents,

" Qui ne soient ou forcs, ou durs, ou languissants.


" Le sens choque dans l'un ; en l'autre c'est la phrase
;
" Ils ne sont plus remplis que d'une vaine e?nphase,
" L'un sur l'autre enjambant comme ceux de Pradon

Quel coup de pied contre


du vers

le "

vieux lion!"

"
{^).

A propos

" // rprime des mois

etc. .."

lis,
dans les Mmoires-Anecdotes de Segrais, un
exemple de ce scrupule que se faisaient les auteurs de
ce temps-l pour l'emploi d'un mot hasard. Segrais
avait introduit le mot " impardomiable " en sa traduc-

je

tion de Virgile et Boursault chicanait le pote traducteur. Segrais se demanda si cet adjectif n'tait pas trop
ambitieux et aprs mre rflexion il le laissa. " Mais,
" dit-il, avant que de me dterminer laisser ce mot
" dans l'endroit o il se trouve, j'avais consult M.
" Chapelain,
M. Mnage, M. Pellisson, Mlle de
"
" Scudry, et plusieurs autres
{f).
Quelle affaire d'tat, pour une pauvre pithte
!

#
" Votre construction semble un peu s'obscurcir
" Ce ternie est quivoque, il le faut claircir.
"

Parum

claris luceni

" Arguet ambigu dictum


I.

4.

Horace,
Hor. Ib.

A
V.

P.

v.

431.

428 etc.

2.

dare coget

mutanda

notabit

Sat.

V. aussi Ep.

IL

L. II.

"
(*).

3. (2:i/.etc.,t. II, p.

Ep.

2, v.

112.

140-1.

CHANT
" C'est ainsi

381

I.

que vous parle un ami

vritable.

parle plus franchement encore,


Quelquefois mme
comme fit M. de Bautru avec je ne sais quel rimeur. Ce
il

compos je ne

sais quel pome, pria


en dire son sentiment, en ami ".
" L'ami consult lut le pome et rpondit
Monsieur,
" votre pome me parait trop long, je vous conseille
" d'en retrancher la moiti et de supprimer l'autre (')."
Au sicle de Louis le Grand, il y avait des Quintilius, comme au sicle d'Auguste. Nous l'avons dmontr assez longuement pour n'y pas revenir. On se
soumettait aux critiques, on les cherchait, on les
exigeait. Mais les sages auteurs voulaient alors de
" sages amis ". Boileau, charg de treize quatorze
lustres, ne reconnaissait point chez le jeune Brossette,
lequel comptait peine trente-deux ts
cette
" sagesse " ncessaire aux juges littraires. Boileau
s'en plaignit amicalement Brossette, et lui fit sentir

dernier, aprs avoir

M. de Bautru de

" lui

sa tmrit grande, lorsqu'il prtendait redresser tels


et tels endroits

dans

des censures que

lui,

du Matre. Pour dorer


raconta Brossette l'histoire

les crits

cette dsagrable pilule,

il

Boileau, avait subies, rigoureuses,

inflexibles mme, comme l'amiti de ses rviseurs. "Feu


" M. Patru, mon illustre ami tait non seulement un
" critique trs habile,
" que, et en rputation

mais un trs violent hypercritide si grande rigidit que, lorsque


*'
M. Racine me faisait, sur des endroits de mes ouvra" ges, quelque observation un peu trop subtile, comme
" cela lui arrivait quelquefois, au lieu de lui dire le
" proverbe latin
Ne sis patruus mihi ; n ayez point
" pourmoi la svrit d'un oncle, je lui disais
Ne sis
" Patru mihi: n ayez point pour moi la svrit de Patru.
:

1,

Mnag.

1693.

p. 182-3.

L'ART POTIQUE.

382
"

Je pourrais vous le dire bien meilleur titre qu'


puisque toutes vos lettres, depuis quelque temps,
" ne sont que des critiques de mes vers, o vous allez
"

lui,

" jusqu' l'excs

du raffinement... Avouez donc, Mon-

mon-

" sieur, que, dans toutes ces critiques, vous vous


" trez un peu trop subtil, et que vous tes

" gard

mon

"

Patru pat7'uissimus

(').

" Mais souvent sur ses vers un auteur intraitable


" A les protger tous se croit intress,
" Et d'abord prend en main le droit de l'offens.
"
De ce vers, direz- vous, l'expression est basse.

Ah Monsieur, pour ce vers je vous demande grce,


" Rpondra-t-il d'abord.
Ce mot me semble froid
" Je le retrancherais.
C'est le plus bel endroit
"
Tout le monde l'admire.
Ce tour neme plat pas.

Tableau
rptition

vrai,

dialogue parfait, sauf peut-tre cette

de l'adverbe

distance. Voil bien

malheureux sonnet

"

d abord

La
la

me suffit

nature,

",

et

de
son

mes

vers sont fort bons.

de voir^que d'autres en font

ici

deux vers

plaidoyer d'Oronte pour

le

" Et moi je vous soutiens que


" Il

l,

est prise

sur

cas.

"
.

le fait

j'entends

nature du
"

.genus irritabile

vatum

".

Racine, peine g de 2 i ans, s'en expliquait avec


franchise, dj mme avec l'autorit de l'exprience
:

"

Les potes ont cela des hypocrites

"

toujours ce qu'ils font, mais que leur

" les laisse

jamais en repos

(^)

qu'ils

dfendent

conscience ne

".

Les exemples d'crivains dfendant leur

" plus

bel

ne manquent pas. En voici un, tir des


lettres de Boursault. Boursault expose Furetire
qu'un jeune auteur est venu lui soumettre une comdie
" endroit "

I.

Lettre

du 2 aot 17 oj.

2.

Lettre

M. Le

Vasseur. 8 sept. 1660.

CHANT
" toute
"

brillante

mais

d'esprit,

Nous avons eu une

383

7.

trop satirique

".

petite

contestation sur une


" scne que je lui ai conseill de retrancher
mais
" quoi il ne se peut rsoudre, soutenant que c'est
ce
;

" qu'il y a de plus beau('). "


" Je le retrancherais
Cest le plus bel endroit. "
Les " grenouilles du Parnasse " avaient une autre

dfense pour leurs pauvres lucubrations


dialogue, rim par un lve de Boileau
"

Quels vers

" Et
"

quels pauvres vers dis-je, osant m'expliquer


des dfauts qu'on y doit remarquer.
qu'y blmez-vous donc?
Tout ; ils sont dtestables.

rire

"

Bon

**

Voyez,

tmoin ce

Corneille, dit-on, en a fait

lisez.

Ainsi

l'on

me rpond

de semblables

soudain,

" Et l'on vient se dfendre, un Corneille

la

main

"
i^).

" Ainsi toujours constant ne se point ddire,


" Qu'un mot dans son ouvrage ait paru vous blesser,
"C'est un titre chez lui pour ne point l'effacer.
" Cependant, l'entendre, il chrit la critique
" Vous avez sur ses vers un pouvoir despotique.
:

Perse avait apparemment coudoy, lui aussi, au


forum, ou sur la via Sacra, des gens de ce caractre
:

"

Et

veriim, inguis, ayno

verum mihi dicito de me

"
(3).

C'est bien le langage de cet Oronte, rencontr par


Molire, et par tant d'autres
:

"

J'aurais lieu

de

plainte,

me parler sans feinte,


me dguiser rien (^). "

m'exposant vous pour

*'

Si

*'

Vous

alliez

me

trahir et

C'est bien aussi l'entre en matire de Vadius,


posant sa ballade.
" ...C'est

"Vous

une Ballade

m'en...

et je

veux que tout net

"
(?)

I. N"" Lettres. d. de
Lyon.
p. XIII, p-388-9.
3. st. I.
5. Femmes Sav.y Acte III, Se. 5,

pro-

1715,
V.

55.

t.

I.

4.

p.

51.

2.

Misanth. Act.

De
I,

Villiers.

Se.

2.

L'ART POTIQUE.

384

chrissent tous la critique, jusqu'au moment o


l'on desserre les lvres pour leur faire une observation.
Le Marseillais Bonnecorse lui-mme trouva dans le
Ils

Jardin des Tuileries un pote de cette trempe.


inconnu aborde Bonnecorse, et comme prambule

Un
:

"

Je veux vous divertir


got bon oXfaime la critique !
" Lisons cinq ou six chants d'un pome hroque...
" A ces terribles mots connaissant mon malheur,
" Je recule, je sue et change de couleur ('). "
;

"

Vous avez

le

gnie aimait les franches coufait la peinture du pote aux


des, a,
prises avec le critique. C'est la fable premire de son
deuxime. Mais le but du Bonhomme est
livre

La Fontaine, dont

comme

le

Boileau,

de celui oii va Despraux. Le Satirique plaide contre les rimeurs trop entts de leurs
tout au rebours

uvres

comme

le

fabuliste plaide

contre les censeurs, ou,

Contre ceux qui ont le got


" difficile ". Il en est que rien ne satisfait. La Fontaine s'en plaint. D'abord il entonne la trompette de
l'pope et chante le perfide cheval de Troie; quand
un critique l'interpelle juste au bel endroit
porte son

titre

"

"

La priode

est longue,

il

faut reprendre haleine

" Et puis votre cheval en bois,


" Vos hros avec leur phalanges,

"Ce sont des contes plus tranges


" Qu'un Renard qui cajole un Corbeau sur sa voix
" De plus il vous sied mal d'crire en si haut style. "
:

Le

fabuliste

glogue;

le

docile baisse le ton

censeur l'interrompt

'*
Je vous arrte cette rime
" Je ne la tiens pas lgitime,
" Ni d'une assez grande vertu

" Remettez, pour


I.

Disc.WW,

p. 55.

le

et

entame

mieux, ces deux vers la fonte

".

une

CHANT
Le Bonhomme

se fche

385

I.

"

Maudit censeur, te tairas-tu ?


" Nesaurais-je achever mon conte?
" C'est un dessein trs dangereux
"

Que

d'entreprendre de te plaire:

" Les dlicats sont

malheureux

" Rien ne saurait les

satisfaire.

"

Boileau n'a aucunement tort et La Fontaine a granraison. Il n'y a rien de plus pdant qu'un pote

dement

" intraitable

redire

", si

non

le

critique chicanier, qui trouve

partout, au fond, la

phrase,

au mot,

la

rime.
" Maudit censeur, te tairas-tu "

" Mais tout ce beau discours dont 11 vient vous flatter,


" N'est rien qu'un pige adroit pour vous les rciter.

" Ceci regarde

M. Ouinault. Les railleries que notre

"auteur avait faites de lui dans ses Satires, n'emp" chrent pas qu'il rechercht l'amiti de M. Despraux.

M. de Mrille, premier valet de chambre de Mon" sieur, frre du Roi, fut le mdiateur. M. Quinault
" Fallait voir souvent mais ce n'tait que pour avoir

"

" l'occasion

de

lui faire

voir ses ouvrages.

" se raccommoder avec moi, disait


" que pour me parler de ses vers et
;

Il

n'a

voulu

M. Despraux,
il

ne

me

parle

".

jamais des miens (')


Boileau reviendra plus tard sur ce dfaut naturel
aux faiseurs de vers dans le Chant iv^, il tracera plus
au long le portrait du Recitator acerbus. C'est par l
;

Brossette-Berriat Saint- Prix juge " au moins fort douteuse " l'asserde Brossette au sujet de Quinault. Selon B. S. -P., Ouinault et
Boileau ne seraient devenus amis qu'apr es la publication de VArt Potique. V. t. III, p. 495-6. Erreurs de Brossette.
I.

tion

l'art potique.

L'ART POTIQUE.

386

qu'Horace avait termin ses conseils aux Pisons car


ce n'est pas d'aujourd'hui ni d'hier, que les crivains
aiment dbiter leurs pomes, ou leur prose.
Il parat que le pauvre Abb Cotin avait aussi cette
manie. Du moins c'est Boileau qui le dclare faut-il
;

l'en croire

Cotin peut bien tre mis


l'hmistiche
"
"

encore pour remplir

Tous les jours de ses vers, qu' grand bruit il rcite;


Il met chez lui voisins, parents, amis, en fuite;

" Car lorsque son dmon commence l'agiter,


" Tout, jusqu' sa servante, est prt dserter {). "

Effet ordinaire de ces lectures outrance.


Segrais, la fin du xvii^ sicle, contait qu'il en
avait fait l'exprience et

que cette exprience

l'avait

guri de cette fcheuse maladie " Je me plaisais fort


" faire des vers dans ma jeunesse, et encore les
:

" rciter indiffremment toutes sortes de personnes.


" Mais je m'aperus
que je m'ennuyais, quand

" Scarron, qui tait

mon ami

particulier et qui n'avait

" rien de cach pour moi, prenait son portefeuille et


" me lisait ses vers, quoiqu'ils fussent fort bons. Je

"fis rflexion que ceux qui je lisais les miens, dont la


" plupart n'avaient pas de got pour les vers, pouvaient
" dire la mme chose. C'est pour cela que je me fis
"

une loi de ne les


peu la fois.

" et
"
**

"

Nous sommes

et

lire

qu' ceux qui m'en prieraient,

ports nous flatter nous-mmes,

nous persuader que ce qui nous

aux autres

plat doit plaire

"
{^).

chose si douce d'entendre ses uvres


lues par des lvres amies et intelligentes

Et puis

c'est

1.

Sa/. VIII.

2.

uv.

dit.,

t.

II, p. 9.

Mm. amcd.

j>

CHANT

387

I.

#
"
"
"
"

En

vous

quitte; et content de sa muse,


Aussitt
S'en va chercher ailleurs quelque fat qu'il abuse.
Car souvent il en trouve. Ainsi qu'en sots auteurs,
Notre sicle est fertile en sots admirateurs.
il

ce

sicle-l,

sots

*'

mais ce sont des sots

faisait

se

pmer

les Blise, tandis

que Trissotin leur


mot mot

C'tait des sottes admirant

demi-beaux-esprits est

mme
"

Ce

Molire

Un

"

(').

d'aise les Philaminte, les

" Ces vers que

du

la

il

un

sot.

Armande

et

lisait

est besoin

qu'on pse

Et

"
!

cette sottise des

pire de toutes, au

jugement

car

sot savant est sot plus

comme

sicle,

le grand sicle,
admirent quelquefois,
Molire, en ce sicle-l,

qui pourtant est

La Bruyre crivait "Les

qu'un sot ignorant."

Boileau l'affirme,

tait-il

aussi

l'tait. Leurs
''fertile en
noms, plusieurs du moins, nous sont connus par la
liste que Boileau en a dresse. Il ne les y a pas tous
inscrits. Que de sots livres clos autour de \ Histoire
Universelle, comme les champignons au pied des
chnes Que de sottes et stupides posies accumules
'malgr le fouet des Satires Que de sots auteurs enfin
coudoyaient dans la rue, dans les antichambres, chez
les libraires, les dix ou douze crivains de gnie qui
ont fait et qui sont le sicle de Louis XIV
Or l'un de ceux que Boileau range dans cette triste
galerie des sots, un de ceux qu'il met dos dos avec
Pradon, Bonnecorse se plaint son tour de ce que
son poque est scandaleusement encombre par les
barbouilleurs de papier, par les rimeurs de Halle

sots

auteurs?'' Oui, certes,

il

I.

Caract., ch.

I.

L'ART POTIQUE.

388
"

Mais vous

faites

des vers.

Et qui n'en

sait

point faire

" C'est des esprits communs le mtier ordinaire.


" Oui, les Vers sont des fruits de toutes les saisons;

"

On

"

Chacun malgr Phbus monte

"

Il n'est

en

fait

tous les jours aux Petites-Maisons;


sur le Parnasse;

point de grimaud qui n'y

marque

sa place

"
(').

#
" Et sans ceux que fournit la Ville

et la

Province,

La Province n'eut point les faveurs de Despraux.


Nous avons dj relev les ddains de Despraux
envers l'esprit provincial. Il le regarde, comme les
gnies lgers d'Athnes regardaient les lourds esprits
de Botie; il renvoie aux admirations de province la
Pharsale, le Typhon, et autres fatras. Ici, la Ville,
c'est--dire Paris, reoit aussi son coup de griffe.
Trente ans auparavant, le provincial, le Normand

bouche

Corneille, dfinissait ainsi la grand'ville, par la

de

de ses personnages

l'un

On s'y laisse duper autant qu'en lieu de" France


" Et parmi tant d'esprits plus polis et meilleurs,

"

"

Il

y crot des badauds autant et plus qu'ailleurs

"
(^).

Mrites OU injustes, voil de spirituelles boutades,


contre ce Paris qui applaudit Corneille et Despraux.
Les vers suivants, l'adresse des ducs, des courtisans
et des princes, sont plus qu'une boutade. C'est une
hardiesse.

#
" Il en est chez le Duc, il en est chez le Prince,
" L'ouvrage le plus plat a, chez les courtisans,
" De tout temps rencontr de zls partisans.

Montfleuri, dans ses Btes raisonnables, avait fait,


d'une autre manire, la mme critique. Il parle du

nombre prodigieux
partout
I,

d'nes,

que

l'on

rencontre un peu

Disc. VII, p. 48.

2,

Le Menteur,

act.

i,

se. i.

CHANT
" Des nes
"
"

Il

!....

en

389

I.

est tant

au

monde

Anes dedans la Ville, nes dans le Faubourg,


Anes dans la Province, nes dedans la Cour (')."

Mme

la

Cour

Le grand Seigneur Bussy-Ra-

une semblable dsinvolLes gens de qualit.... Il y a parmi eux tant


ture
" d'ignorance des belles-lettres, et dans la Cour particuses pairs avec

butin traitait
:

"

" lirement,

qu'on peut les surpasser sur cette matire

" et ne savoir pas grand'chose

(^).

"

Mme

jugement

prononc sur les gentilshommes et courtisans par le


Seigneur de Saint-Evremond "Vous entendez la Cour
" se rcrier sur tous les bons mots de*"**, parce qu'il
" en dit quelquefois de bons. L'admiration est la
" marque d'un petit esprit, et les grands admirateurs
" sont de fort sottes gens. Ils ont besoin qu'on les aver:

" tisse quand il faut rire. Le parterre, qui n'a d'autres


" lumires que celles de la nature, juge mieux de la
"
" Comdie que ceux qui embarrassent le thtre (^).

Ceux qui embarrassaient alors le thtre, c'taient


prcisment des gens de qualit, visant au monopole
du got, la direction des jugements publics. Molire
avait fustig cette sottise arrogante, sur le dos du
Marquis Acaste

" Pour de l'esprit, j'en ai sans doute, et du bon got


"
juger sans tude et raisonner de tout ;
"
faire aux nouveauts, dont je suis idoltre,

A
A

" Figure de savant sur les bancs du thtre,


" Y dcider en chef, et faire du fracas
" A tous les beaux endroits qui mritent des has
1

Se. IV.

{*)

V. Fournel, Con/. de Mol. l, p. 226. Ce sont aussi des


la cour de Sa Majest Britannique

"nes" que Dryden rencontre


"

2.

Lettres etc.

3.

uv.

4.

"
!

The flattest work has ever in the Court


" Met with some zealous ass for its support. "
IIP P., p. 489; 25 sept. 1671, au R. P. Rapin.

Ml.,t. II. p. 35.

Misanth., acte III,

se. /.

L'ART POTIQUE.

390

Boileau s'tait, depuis longtemps, raill de ces gens


de condition admirateurs maladroits, de ce " jeune
marquis " allant " pleurer au Tartufe et rire \ Andro" maiie (') ". Plus d'une fois encore il dclara la guerre

la sottise
"

qui s'tale

En

habit de marquis, en robes de comtesse "

il la dclara surtout dans son ptre de consolation


Racine. En effet Racine et Despraux devaient bien-

tt, leurs dpens, faire l'exprience du zle que de


hauts personnages mirent soutenir " l'ouvrage le

Quand Pradon recevait pour sa Phdre


les applaudissements du Duc de Nevers et de Madame Des Houlires, Racine et Despraux taient
" plus plat

".

menacs du bton, ou de

pis encore. Boileau se

plus tard dans sa x^ Satire

o.

il

rit

tgeant de fort haut les vers de Pradon


"
"

L du faux
L tous les

bel-esprit se tiennent les

vers sont

bureaux

qu'ils soient

nouveaux. "

par acte authentique reconnatre


souche, descendant du prvt de Paris

Boileau, qui se
noble, de vieille

bons pourvu

vengea

des coteries, pro-

fit

rgne de saint Louis, respectait fort les titres


H osier. Mais il ne croyait pas qu'un
parchemin jauni par une suite de sicles donnt du
gnie littraire ou du got. Il le prouva par sa conduite
" Lorsqu'il
l'gard du Marquis de Saint-Aulaire
" fut question de recevoir l'acadmie M. le Marquis
" de Saint-Aulaire, il s'y opposa vivement, et rpondit
" ceux qui lui reprsentaient qu'il fallait avoir des
" gards pour un homme de cette condition
Je ne
" lui dispute pas ses titres de noblesse, mais je lui
" dispute ses titres au Parnasse.
"Un des acadmiciens ayant rpliqu que M. de
sous

le

vrifis par d'

I.

p.

I.

CHANT

391

I.

" Saint-Aulaire avait aussi ses titres au Parnasse,


" puisqu'il avait fait de fort jolis vers
Eh bien
" Monsieur, lui dit Boileau, puisque vous estimez ses
" vers, faites-moi l'honneur de mpriser les miens (")."
:

Boileau cependant ne faisait point difficult d'accorder de l'esprit aux Princes, Ducs, Marquis et tous
autres gens qualifis, qui en taient fournis. Boileau
mme tait fier de voir ses rimes gotes " du Peuple,
*'
des Grands ", " des Princes ", et surtout du plus
" puissant des Rois. " Il jouissait d'apprendre et de

que " Chantilly, Cond les souffrait quelquefois;


qu'Enghien en tait touch que La Rochefoucauld,
Marsillac, Pomponne et Montausier donnaient leur
suffrage " ses pomes (^). Le vainqueur de Rocroi

dire
"

"

"

dcida Boileau retrancher 'de l'Eptre au Roi, la


fable de l'hutre Boileau prend bien soin d'en avertir
;

Je me suis rendu l'autorit d'un Prince,


" non moins considrable par les lumires de son
" esprit que par le nombre de ses victoires (^).

le

public

"

Chantilly

La Bruyre

tait,

aprs Versailles,

a crit,

bon escient

le palais

du got.

" Chantilly, cueil

" des

mauvais ouvrages... " (). Molire, en 1668,


" Les dcisions de votre
disait au Prince de Cond
"jugement sur tous les ouvrages d'esprit ne man" quent point d'tre suivies par le sentiment des plus
" dlicats {^). "
" Cond rassemblait souvent Chan" tilly les gens de lettres, dit Louis Racine
et se
" plaisait s'entretenir avec eux de leurs ouvrages,
" dont il tait bon juge (^).
Bossuet sanctionne tous ces tmoignages du haut
del chaire de Notre-Dame " Il n'y avait livre qu'il
:

I.

M/m.

lecteur.

6.

de L. Racine IP P.
Disc, de PAcad.

4.

Mm.

etc.

I""-

P.

2.

p. VIL

Prface.

5.

au
3. d. de 1672
p. Ddie, de i'Atnphit;

L'ART POTIQUE.

392

Prince de Cond) ne lt il n'y avait homme ex" cellent, ou dans quelque spculation, ou dans quelque
" (le

" ouvrage, qu'il n'entretnt. Tous sortaient plus clairs


" d'avec lui et rectifiaient leurs penses, ou par ses
" pntrantes questions, ou par ses rflexions judi-

" cieuses

(').

Mais revenons de Chantilly Auteuil, du Prince au


pote. Boileau vieilli se rappelait avec un noble orgueil:
"

Que

Mme

plus d'un

Grand

l'aima jusques la tendresse. "

alors, Auteuil,

" Retir de

la

Cour

et

non mis en

oubli,

"

voyait venir chez lui

il

"

Goter

" Plus d'un hros, pris des


Il

fruits

n'avait pas oubli la citation

gracieuse que

la solitude,

de son tude.

"

trs spirituelle et trs

Duchesse d'Orlans lui avait faite


d'un vers de son Lutrin (^).
Enfin c'tait dans cette Cour que l'on avait imagin
la

1. Or.fiin.
Segrais, qui fait un grand loge de l'esprit et de la science
de Cond, y met une restriction " Personne ne peut contester qu'il n'et
" infiniment d'esprit
mais il n'avait pas le got pour bien des choses
" par exemple, il n'en avait ni pour les vers, ni pour la Posie, et M. le
" Prince de Conti l'avait exquis sur ces cho5es-l et sur toutes les autres.
{Mm. etc. p. 68.)
Ne serait-ce pas le motif pour lequel Boileau se
contente (Ep. vn) de ces souhaits modestes, propos de ses vers
:

''

"

qua
2.

Chantilly

Il s'agit

Cond

les souffre

quelque/ois^

du vers: " Soupire, tend

Cette anecdote cite un peu partout

les bras,

"

ferme

l'il et s'endort.

"

est-elle authentique.? Elle parat

invraisemblable Berriat Saint-Prix. Le Lutrin, publi en 1674, fut-il


connu de Henriette d'Angleterre, morte en 1670? L est toute la question. (V. B. S. - P., t. III, p. 491-2 Erreurs de Brossette.)
Brossette avait par avance rsolu cette difficult. On voit, dans ses
notes de l'Ep. I, que le Lutrin fut commenc en 1669, et que, cette
mme anne, Boileau rcita devant Louis XIV' le passage de \2, Mol;

lesse.

CHANT

393

I.

Chambre du

Sitblime, o Boileau trnait, une fourche


main!
Vigneul-Marville rsume en quelques lignes les
sentiments de la Cour et des gens de condition l'endroit de Boileau: " M. Despraux, (malgr une foule
d'ennemis que ses Satires lui avaient attirs, et qui
mme,selon M. le Comte de Bussy-Rabutin, devaient
'l'estimer dans le fond du cur, s'ils n'taient les plus
sottes gens du monde), avait pour amis les plus
qualifis du Royaume; et toute la Cour, l'exemple
si on en excepte le
du Roi, l'aimait et l'estimait,
seul Duc de Montausier, qui mme la fin, lui
accorda son amiti et son estime. Ainsi on pouvait
dire que, le mrite de ce grand pote avait forc tous
la

la

'

'

'

'

'

'

'

'

'

curs

les

l'estimer,

" Praeter airocem aniiiium Catonis

(')."

n'avait pas que des partisans de plats


Plaideurs de Racine durent leur succs
aux clats de rire de Louis XIV, qui eurent immdiatement des chos. Le jugement de la Cour fit cesser
les applaudissements prodigus Xdijidith de Boyer.
Plus tard, Athalie commena d'tre comprise, grce
la faveur de la Cour. Cela suffirait dmontrer, comme

Non,

la

Cour

ouvrages.

le dit

Vj^s,

cavalirement Clitandre:

" Qu'

le

bien prendre, au fond, elle n'est pas

si

bte!

"

Molire a exprim ailleurs sa pense. Lui qui ne


les marquis fcheux, ni les comtesses
prcieuses, n'a point manqu de proclamer devant un
parterre de courtisans que les gens du meilleur got
sont les gens de Cour. Par exemple, dans la Critique
de l'cole des Fe77z?7ies: " Sachez, s'il vous plat, M.
" Lysidas, que les Courtisans ont d'aussi bons yeux

mnage gure

1.

Ml.

4=

d.,

t.

III.

L'ART POETIQUE.

394
"
"

"
**

"
*'

que d'autres; qu'on " peut tre habile avec un point


de Venise et des plumes, aussi bien qu'avec une
perruque courte et un petit rabat uni; que la grande
preuve de toutes vos comdies, c'est le jugement
de la Cour; que c'est son got qu'il faut tudier
pour trouver lart de russir (').

Molire parlait d'aprs son exprience personnelle.


reste l'histoire de notre grande Littrature montre
bien que la Cour du xvii'^ sicle jugeait " plus finement
" des choses, que tout le savoir enrouill des pdants ".
La Fontaine, qui ne sut pas tre Courtisan, n'ignorait
point que le got exquis hante les "lambris dors". Il
crivait au duc de Vendme que les Muses,

Du

" Par ordre d'Apollon,


" Transportaient dans Anet tout le sacr vallon. "

Et dans

l'loge

son ami,

le

mme

de ce

Bonhomme

Duc, son protecteur


compliment:

et

glissait ce

"

Vous joignez ces dons l'amour des beaux ouvrages;


" Vous
y joignez un got plus sr que nos suffrages;
" Don du ciel, qui peut seul tenir lieu des prsents
"

Que nous

font regret le travail et les ans

La Fontaine

"
(^).

porta plus haut cet encens potique et

le bon got des " demi-dieux ". Dans


une de ses posies lgres, il se souhaite de pouvoir,
quelque jour, " divertir le monarque ".

salua plus haut

Il

continue ainsi:

" Qu'est-ce qu'un auteur de Paris?


" Paris a bien des voix; mais souvent, faute d'une,
" Tout le bruit qu'il fait est fort vain;
" Chacun attend sa gloire ainsi que sa fortune
"
"

'*

I.

Du

suffrage de Saint-Germain.

Le Matre y peut beaucoup,

Se. VI,

I.

Comme
2.

il

sert

de rgle aux

Matre premirement;

Phil. et

Bauc,

fin.

autres,

CHANT

395

I.

" Puis comme ayant un sens meilleur que tous les ntres.
" Qui voudra l'prouver obtienne seulement

"

Que

le roi lui parle

un moment

(').

"

Et pourtant il arriva que ce monarque soumit son


jugement littraire au jugement d'un de ses sujets et
que ce mortel favoris fut Boileau. Quelle belle preuve
du got excellent et de ce sujet, et de ce monarque!
Aprs cela, Boileau pouvait bien jeter un coup d'il
et un vers ddaigneux sur les sots admirateurs, qui se
;

pavanaient dans les antichambres.


Tout ce que Boileau a dit, en cet endroit, contre les
potes flatteurs, contre l'amour des auteurs pour leurs
" plats ouvrages ", enfin contre les gens de Cour
applaudissant les platitudes versifies, Bossuet l'a
rpt, mais d'un ton autrement solennel, dans une
page terrible du Trait de la Concupiscejice. Bossuet
" qui passent
y juge en vque ses contemporains,
" leur vie tourner un vers, arrondir une priode,
" en un mot, rendre agrables des choses non seule" ment inutiles, mais encore dangereuses.
" Aveugles admirateurs de leurs ouvrages, ils ne
" peuvent souffrir ceux des autres ils tchent, parmi
;

" les grands, dont

ils

flattent les erreurs et les faibles-

" ses,

de gagner des suffrages pour leurs vers. S'ils


" remportent, ou qu'ils s'imaginent remporter l'applaudissement du public, enfls de ce succs, ou vain, ou
ils apprennent mettre leur flicit dans
" des voix confuses, dans un bruit qui se fait dans
" l'air, et prennent rang parmi ceux qui le prophte
" adresse ce reproche Vous qui vous rjouissez dans
"

" imaginaire,

" le

nant !...
Bossuet ne

l,

I.

il

nomme

personne. Mais deux pages de

condamne la plus mchante

Nouv. Ch.

etc.,

t.

II, p. 3.

Satire de

Despraux

L'ART POETIQUE.

396

et quand Bossuet parle ici des potes qutant les


louanges pour " leurs mordantes Satires ou leurs pigrammes piquantes ", je crains fort que Bossuet ne
sous-entende le nom de Despraux.
#

"

Et pour

"

Un

Bravo

finir enfin

par un trait de satire,


un plus sot qui l'admire.

sot trouve toujours

s'crie

Pradon. Voil qui est bien pens! ah!

comme M. Despraux dmontre lui-mme l'exactitude


de ce bel apophtegme " On a vu dans le monde de
ces faux amis de M. D**"^, qui admirent les mchants
endroits comme les bons, et qui prouvent tout fait
bien ce qu'il dit lui-mme, dans la fin du premier
chant de son Art Potique, quun sot trouve tou:

'

'

'

'

jours...

Ce
dry

{')

trait,

".

dj Boileau en avait

fait

usage contre Scu-

"

.... Tes crits... sans art et languissants,


Semblent tre forms en dpit du bon sens
" Mais ils trouvent pourtant, quoi qu'on en puisse dire,
" Un marchand pour les vendre, et des sots pour les lire

"

"
(^).

Cet adage ressemble, pour la forme, celui par lequel


La Fontaine conclut la fable du Livre devenu "foudre
" de guerre "
:

"

Il n'est,

"

Qui ne puisse trouver un plus poltron que

je le vois bien,

si

poltron sur

la terre,

soi (3) ."

l'infini pour la poltronMolire a mis en scne


cette admiration d'un sot pour son semblable. Le sot
Vadius prodigue, titre de revanche, au sot Trissotin

C'est qu'il y a des degrs

nerie,

comme pour

la sottise.

que chacun sait.


Rousseau s'est souvenu de

les loges
J.

B.

ce chant
I.

Niiis

la satire finale

i^^:

Rem.

etc., p. 89.

2.

Sut. Il,

v.

79

etc.

3.

F. 11, 14.

de

CHANT

397

I.

" ... Il n'est point d'auteur si dsol


" Qui dans Paris n'ait un parti zl
" Rien n'est moins rare Un sot, dit la satire,
" Trouve toujours uti plus sot qui F admire (') ."
;

Un

mdiocre satirique, contemporain, admirateur, imitateur de Boileau, trouva sur cette mme ide,
un " trait de satire " que Boileau n'et pas dsavou.
Il vient d'numrer, la faon de Boileau. toutes les
conditions o se rencontrent les sots il achve ainsi
sa pense
trs

" C'est une nation d'une telle tendue,


" Que, de quelque ct que l'on tourne la vue,

"

Il s'en prsente aux yeux; et qui n'en veut point voir


" Doit les tenir ferms, et casser son miroir (^)."

Nous ne transcrirons point, la fin de ce premier


Chant, les banalits enthousiastes des commentateurs.
La plupart allongent en phrases les adjectifs et les
points d'exclamation de Brienne " Beau admirable
:

"

merveilleux etc.
Nous croyons avoir relev, autant ou plus mme
qu'il n'tait besoin, les mrites et les dfauts de ces
230 premiers vers. Nous nous bornerons rsumer
!

nos apprciations en les prcisant.


Le premier Chant se compose de prceptes gnraux et d'histoire. Boileau n'a point fait un trait il a
group quelques principes, et dcern quelques noms
blme ou louange. Voil tout. Les endroits vraiment
;

1.

Ep. L.

2.

L. Petit,

I.

Ep. I.
Ed. Lef. p. 627.
Discours satyriques et moratix ; Rouen, 1686;

sat.

IV, p. 30-

L'ART POETIQUE.

398
et qui

originaux,

sont ceux o
1

De

Du

il

appartiennent en propre Boileau,

traite

rime
genre burlesque
l'hmistiche et de l'hiatus

la

De
40 De la correction.
On peut regretter qu'il n'ait
i De la posie en gnral
2 De l'invention potique
3

rien dit

Il aurait pu en
quand Horace se joue dfinir
l'iambe et le sponde; Despraux semble ne connatre
que l'alexandrin. Tout au moins aurait-il pu dtailler
davantage les dfauts de notre vers hroque par
exemple, il aurait d proscrire, comme l'enjambement

30

Des

diffrents mtres franais.

cela imiter Horace,

assonances pnibles des vers lonins,


trouve si frquemment dans les uvres de

et l'hiatus, ces

que l'on
Despraux lui-mme.
40

II

donne

faut regretter surtout le

notre vieille langue

peu d'importance

qu'il

et

sommaire, mprisante, injuste, des


auteurs venus cent ans avant lui.
Mais, part quelques vers " mal arrangs ", part
ces rptitions fastidieuses des adverbes " toujours,
''jamais, souvent'' ou autres, Boileau enseigne par
exemple X Art des vers, qu'il chante et cultive.
Il tend au bon sens et il tche d'y conduire. Il est
ennemi de tout dvergondage de pense ou de style.
II est le pote lgant, soign, " bien disant ", faisant
siennes les nombreuses ides qu'il emprunte, mettant
chaque chose en lumire avec le mot juste, avec la
nettet et la souplesse de nos vrais classiques.
Point d'carts, point de nuages ni trop bas, ni trop
50 L'excution

haut.

CHANT

On

399

T.

ce Chant o il prconise
deux premiers vers du quatrain,

pourrait, la fin de

la raison,

crire les

que Le Verrier fit graver sous le portrait de Boileau


" Au joug de la Raison asservissant la Rime,
" Et mme en imitant toujours original ".
N'est-ce point l Boileau tout entier

FIN

DU TOME PREMIER.

La Bibliothque
^

Universit dOttawa

Echance

The LIbrary
University of Ottawa

Date Due

1721
CE PQ
.A73D4 1888 VOO I
CQO DELAPQRTE, V ART POETIQUE
ACC# 1215965

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