Vous êtes sur la page 1sur 36

DE LA PRIODISATION EN HISTOIRE AFRICAINE.

PEUT-ON
L'ENVISAGER ? QUOI SERT-ELLE ?
Catherine Coquery-Vidrovitch
Verdier | Afrique & histoire
2004/1 - vol. 2
pages 31 65

ISSN 1764-1977

Article disponible en ligne l'adresse:

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------http://www.cairn.info/revue-afrique-et-histoire-2004-1-page-31.htm

--------------------------------------------------------------------------------------------------------------------

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Coquery-Vidrovitch Catherine , De la priodisation en histoire africaine. Peut-on l'envisager ? quoi sert-elle ? ,


Afrique & histoire, 2004/1 vol. 2, p. 31-65.

--------------------------------------------------------------------------------------------------------------------

Distribution lectronique Cairn.info pour Verdier.


Verdier. Tous droits rservs pour tous pays.

La reproduction ou reprsentation de cet article, notamment par photocopie, n'est autorise que dans les limites des
conditions gnrales d'utilisation du site ou, le cas chant, des conditions gnrales de la licence souscrite par votre
tablissement. Toute autre reproduction ou reprsentation, en tout ou partie, sous quelque forme et de quelque manire que
ce soit, est interdite sauf accord pralable et crit de l'diteur, en dehors des cas prvus par la lgislation en vigueur en
France. Il est prcis que son stockage dans une base de donnes est galement interdit.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Pour citer cet article :

001_210_afrique

31

12/07/2004

18:26

Page 31

De la priodisation en histoire africaine

De la priodisation en histoire africaine.


Peut-on lenvisager ? quoi sert-elle ?

2 0 0 4 ,
h i s t o i r e ,

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Catherine Coquery-Vidrovitch, ancienne lve de lENS, est professeur mrite luniversit de


Paris VII-Denis-Diderot. Elle est lauteure, entre autres, de LAfrique et les Africains au XIXe sicle
(A. Colin, ), Le Congo au temps des grandes compagnies concessionnaires, - (d.
lEHESS, e d. ), et, en collaboration avec Henri Moniot, LAfrique noire de nos jours
(e d. rvise ).
. H-Africa, - nov. , <http://www.h-net.msu.edu/>.

&

l y a eu en , sur le rseau internet international des historiens de lAfrique


(H-Africa), une discussion approfondie pour une priodisation qui ne soit pas
dmarque de lhistoire occidentale . Les dbats ont t vifs pour, en dfinitive,
conclure lextrme difficult de sentendre : la priodisation est-elle ou non concevable sur un espace si ample, aux histoires si varies ? Dpasse-t-elle lobjectif
modeste dun enseignement organis, destin faciliter labsorption de la complexit par des tudiants peu informs ? La question interpelle les contemporanistes, influencs par lair du temps portant sur la globalisation des processus. Davantage que des collgues spcialiss dans des temps et des aires plus
anciens lgypte pharaonique, lthiopie mdivale, le monde musulman des
empires qui peaufinent des techniques trs spcifiquement labores, ils

A f r i q u e

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Cet article propose aux contemporanistes de repenser une priodisation de lAfrique


lchelle continentale, en dpit des difficults de lentreprise dues limmensit
et la diversit du continent dans le temps et dans lespace. Une relative unit culturelle
peut nanmoins tre dfinie qui dpasse la vision occidentale (avant, pendant et aprs
limprialisme colonial). Cette priodisation, tout en exigeant dtre afrocentre, ne peut
tre isole du reste du monde auquel lAfrique a appartenu depuis les origines. Elle doit
donc la fois tenir compte de mouvements proprement africains (contraintes
de lenvironnement, chronologie climatique, volutions dmographique et migratoire,
processus culturels) et de grands vnements souvent commands par lextrieur qui
furent autant de formes de mondialisation : ainsi la domination grecque de lgypte puis
la conqute romaine de la province dAfrique, lirruption de lislam, larrive des Portugais,
les traites ngrires, limprialisme colonial, la vague rcente des indpendances
Au rsultat, un effort mixte, qui tmoigne la fois de facteurs autocentrs et autonomes
dvolution et de manifestations renouveles de dpendance travers lhistoire.

n 2

Catherine Coquery-Vidrovitch

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 32

32

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Je voudrais, dans cette optique, plaider pour lintrt de repenser la priodisation de lhistoire africaine lchelle du continent ; cette chelle, il ny a pas
une solution ; mais lexercice simpose, dabord parce que, que nous le voulions ou non, la vision continentale relve dune dfinition spatiale adopte par
les cartographes depuis laube des temps modernes, ensuite parce quune priodisation rudimentaire pralable trane dans les esprits, trs peu afrocentre ( prcoloniale, coloniale, postcoloniale ) ; enfin parce que, si la gnralisation petite
chelle gomme les variantes immdiates de mme quune courbe lisse nglige
les variations vnementielles, elle permet en revanche de procder lhistoire
compare : les processus humains sont plus similaires quil ny parat premire
vue dun bout lautre du temps et de lespace. Lexercice de priodisation aide
dchiffrer les mtissages et diffusions culturels incessants chez des populations
en mouvement, tardivement sdentarises. La tentative est audacieuse, car il sera
toujours facile, en contrepartie, de critiquer tel ou tel choix, en fonction du
domaine de prdilection du lecteur qui ne correspond pas ncessairement celui
de lauteur ! Pour prilleux quil soit, le comparatisme autorise des hypothses
systmiques riches dides qui suggrent, voire exigent leur tour des tudes de
cas destines infirmer ou confirmer les intuitions ainsi canalises. Cest le message que propose Lucette Valensi propos du monde musulman dans une
rcente livraison des Annales, plaidant pour lexercice de la comparaison dans les
socits plurielles : comparer au plus proche, mais aussi distance, et enfin
comparer lincomparable , pour viter [] lessentialisme de lapproche
endogne ; mais aussi pour saisir, sil y a lieu, les interfrences et les rsonances
entre ensembles prsums distincts . Cet objectif fait cho au manifeste bref
mais percutant de Marcel Dtienne .
Dans le dbat instaur par H-Africa, ans aprs lHistoire gnrale de lAfrique
en huit volumes (UNESCO), les historiens sont partis du mauvais pied. Chacun
cherchait tendre lensemble du continent ce qui ne concernait quun fragment
de son histoire. Il ny avait pas adquation entre lespace et le temps Et si la
. Les spcialistes des priodes anciennes devront admettre que la priodisation vue partir du prsent
ne prtend pas une prcision minutieuse, mme si quarante ans denseignement universitaire ont
impos lauteure de redresser les erreurs majeures (du moins on lespre) de sa gymnastique intellectuelle Merci aux rdacteurs de la revue, et aussi Pierre Kipr, pour leur relecture attentive.
. L. Valensi ( : -).
. M. Dtienne ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

ressentent le besoin de comprendre le prsent qui est leur champ privilgi travers des plonges rcurrentes dans le temps long des flux et des hritages. Il importe
de restituer ceux-ci dans leur profondeur et leur diversit. Cet essai de priodisation
na pas de prtention universelle. Lobjet est tout au plus de proposer aux contemporanistes, ces gnralistes de lhistoire longue (quelle que soit leur spcialit pointue),
des grilles de lecture aidant saisir la complexit du pass quils ont manier .

001_210_afrique

33

12/07/2004

18:26

Page 33

De la priodisation en histoire africaine

question dune contre-typologie oppose une chronologie dmarque de


lOccident tait aborde, une autre question, fondamentale, nest pas apparue : une
priodisation, soit. Mais quoi a sert ?
La priodisation est une construction de lhistorien, une faon de souligner les
facteurs dunit et les diffrences qui font passer de la continuit au changement.
Priodiser, cest dpasser la description linaire des faits pour proposer une interprtation de lhistoire. Cest pourquoi aucune priodisation ne peut tre dfinitive,
exclusive dautres perspectives.
Ce sont ces deux lments que je voudrais aborder successivement. Et dabord,
quelle est la possibilit, la valeur et la porte dune priodisation ? Dautres ont
savamment abord la question . Autant tirer profit de leur rflexion lchelle
africaine.
Critique de la bibliothque coloniale

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

longue dure, il est videmment illgitime de dmarquer lhistoire de lAfrique de


ses rapports avec lOccident, en sus spcifiquement coloniaux : temps prcolonial
(ou temps long), temps colonial (ou temps moyen), temps des indpendances
(temps court, voire immdiat) .
Cette partition, frquemment utilise, est hrite, selon le mot de Valentin
Mudimbe, de la bibliothque coloniale : les colonisateurs, chercheurs inclus,
pensaient que la Civilisation, avec un grand C, tait unique, judo-chrtienne,
issue en Occident des Lumires et des Temps modernes. Civiliser, ctait christianiser ; au xixe sicle post-rvolution industrielle, civiliser, ce devint aussi apporter
les bienfaits de lconomie occidentale (de la montarisation , disaient alors les
colonisateurs, comme si les Africains navaient jamais utilis de monnaies !) .
Coloniser et moderniser devinrent synonymes, ce qui impliquait que lAfrique prcdente tait sauvage
. Sur la construction, larbitraire, lutilit et les limites de la priodisation, voir entre autres : A. Prost
( : sq. : La construction historienne du temps ) ; et J. Leduc ( : sq. : Dcouper le
temps ).
. Cet emprunt au vocabulaire braudlien est videmment un jeu de mot, car les temps de Braudel sont
intrinsquement embots et non successifs
. V. Mudimbe ( ; ).
. Plusieurs thses remarquables, non publies pour la plupart, ont tudi cette montarisation
ancienne. Des cauris introduits en Afrique occidentale depuis locan Indien au moins depuis le
xiie sicle (F. Iroko, Paris-) aux barrettes de cuivre utilises en Afrique centrale (Ndinga-Bo,
Lyon-) ou de la poudre dor utilise en Gold Coast (R.A. Kea ), en passant par les thalers de
Marie-Thrse gnraliss depuis le xviiie sicle en Afrique orientale et centrale (Raymond Gervais,
M.A. Birmingham University), on trouve toutes formes dchanges montaires qui mritent mieux
que le qualificatif usuel dvalorisant d quivalent montaire , autre hritage de la bibliothque
coloniale .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Cest un dbat pralable, la fois sur le temps long et sur les priodes. En

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 34

34

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Ce schma pche plus dun gard. Dabord parce que les trois priodes
sont affreusement ingales : quelques millnaires, quelques sicles au plus,
quelques dizaines dannes Cela a prsent lcueil que lon sait : la construction par lethnographie coloniale dune Afrique ancienne immobile, fige dans
la Tradition, elle aussi avec un grand T, dont les coutumes seraient restes
inchanges jusqu lintrusion de la modernit coloniale. Double erreur : on
est bien revenu et depuis plusieurs dcennies sur la tradition, qui nest comme
ailleurs que laccumulation de modernits cumules ; loralit, que les premiers
ethnologues et historiens de lAfrique ont eu le mrite de porter, lgal de
lcrit, au rang de sources, a t, comme lcrit, chaque moment le tmoin de
son temps, transmis et transform au gr des ncessits du jour . Quant la
modernit occidentale (si tant est que ce concept soit acceptable), elle est
entre en Afrique bien avant la colonisation, qui nen est quune acclration
traumatique rcente. Jacques Le Goff rappelle opportunment que les querelles
entre les Anciens et les Modernes existaient dj dans lAntiquit ; la ncessit
est apparue en histoire ds le Moyen ge de qualifier la nouveaut : Ptrarque
aurait le premier distingu entre Storia antica et Storia nova . Quand
le moderne est devenu ancien son tour, on la remplac par contemporain ,
puis par post-moderne , faute dun autre qualificatif La modernit (terme
lanc par Baudelaire en ) peut se dfinir comme un sentiment de rupture
avec le pass n dans les grands tournants de lhistoire : nous revoici au
cur de la qute de priodisation, organise autour de chocs, ou dune succession de chocs estims traumatisants (par les contemporains parfois, par les historiens en tout cas). En Afrique, ils ont t nombreux bien avant lapparition
des Europens !
Ainsi lintervention des Romains de lEmpire, qui ont largement pris pied dans
une certaine Afrique, ralisant, la suite de lide du pharaon Nchao (vers
av. J.-C.), une jonction possible entre Mditerrane et ocan Indien. Non seulement ils dominaient sur la mer Rouge les postes tenus par des Grecs dgypte,
mais ils crrent des emporia jusque sur la cte orientale de locan Indien le
long de la cte somalienne et peut-tre jusquau Kenya ; la cte fut aussi frquente par des Arabes pr-musulmans. lOuest, on parlait nagure des
Garamantes qui auraient fait connatre (vers av. J.-C.) la roue jusquaux
franges du Sahel les fresques prhistoriques du Sahara (Tassili NAjjer) en
feraient foi . Mme si des recherches rcentes montrent que les faits furent moins

. Faute dnumrer une bibliographie plthorique, se reporter J. Vansina ().


. J. Le Goff ( : ).
. Ibid., p. .
. B.A. Datoo, Rhapta. The location and importance of East Africas first port , Azania, V, ,
p. - ; Viginil Grotanelli, A lost African metropolis (Shungwaya) , in J. Luka (ed.),
Afrikanistisane Studien, Londres, ; H. Neville-Chittick & R.A. Rotberg ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

35

12/07/2004

18:26

Page 35

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

simples, les contacts et donc les transformations induites furent rels . Plus prs
de nous, sur le fleuve Congo, les gens rencontrs par les premiers explorateurs de
la fin du xixe sicle leur dirent quils savaient quau nord des Blancs existaient, bien
avant que napparaissent Stanley ou Brazza Sil faut proposer une date pour larrive de lOccident, ce serait au moins le xve sicle et la circumnavigation portugaise plutt que celle de et de la Confrence internationale de Berlin qui a
prcipit le partage colonial, dailleurs amorc au moins deux sicles auparavant
(au Cap, Saint-Louis du Sngal, Mombasa, dans les les de Moambique ou
de Gore). Do le caractre vague du concept banalis dAfrique prcoloniale , outre le fait quil est peu admissible de caractriser lhistoire des gens par
ce qui est arriv leurs descendants : on en fait les objets dune histoire dj inscrite dans lordre des choses. Aurait-on lide de caractriser le sicle de Louis XIV
dhistoire pr-rvolutionnaire ? Le terme nest utilis que pour la dcennie pralable la Rvolution de
Si lon sintresse au temps moyen de la colonisation, est-ce raisonnable de calquer la priodisation du continent sur celle des guerres mondiales dclenches en
Europe : avant, entre, aprs celle-ci ou celle-l ? En , un colloque dhistoire
conomique renforait le choix des tomes VII et VIII de lHistoire gnrale de
lAfrique ; la grande dpression des annes tait la rfrence, et non des vnements certes tragiques mais moins dterminants pour lhistoire coloniale : la
Premire Guerre mondiale eut davantage tendance intensifier qu neutraliser
lconomie de pillage pralable ; la Seconde Guerre mondiale suspendit plutt
quelle ne prcipita lvolution ultrieure .
Quant lhistoire des indpendances, quand commence-t-elle ? La date de
, qui fut (sauf pour Djibouti) celle des indpendances politiques francophones
de lAfrique noire, lexception de la Guine, a une charge symbolique : linstitut
dHistoire mondiale de lAcadmie des sciences de Moscou, qui sintressait pourtant surtout lAfrique du Sud, a en organis un congrs international loccasion des trente ans dindpendance de lAfrique . Nanmoins, les tudes politiques font de une date plus significative point de dpart des
dcolonisations avec celle du Soudan et de la Tunisie et la Loi-Cadre franaise ,
tandis que les tudes conomiques, incluant la priode qualifie par Kwame
Nkrumah de no-coloniale , prolongeraient la dure jusquau dbut des annes

. Lassociation aux Garamantes est due Hrodote ; les fresques sahariennes sont probablement plus
rcentes (fin du premier millnaire av. J.-C.), et constitueraient plutt des images-souvenirs. Il nempche : on trouve dautres peintures de chars plus au sud (par exemple Tondia au Mali), ce qui
dmontre la ralit du contact avec des peuples qui nont nanmoins pas adopt la roue, ce qui
importe ici.
. C. Coquery-Vidrovitch et H. dAlmeida-Topor (). Le lecteur comprendra on lespre du
moins que, sadressant des historiens spcialiss, cet article ne rappelle gure de rfrences
dtailles. Ceci allongerait exagrment un essai qui se veut davantage lanceur dide quinventaire
bibliographique

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Page 36

Catherine Coquery-Vidrovitch

36

qui correspondent du ct franais la priode de rvision daccords de


coopration jusqualors lonins . Aussi bien, partir de cette date, lhistoire de
lAfrique tout entire sinscrit dans le mouvement de mondialisation. La priodisation devient celle du reste du monde, rythme par les chocs ptroliers successifs
de et de puis par la longue rcession mondiale qui sensuivit, et scande
par la fin de la Guerre froide (-).
La notion dhistoire de lAfrique est-elle acceptable ?

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

continent en volumes : celle de la Cambridge History, et celle, plus africaine, de


lUNESCO. La rpartition des volumes a exig des partis pris de division.
Autrement dit, si les manuels gnraux ou denseignement en France en restent
encore trop souvent une priodisation eurocentre, des dbats ont dj eu lieu
entre spcialistes internationaux, et des solutions ont t adoptes qui lont clairement rejete. lUNESCO, celles-ci ont rsult de compromis. Il est rconfortant
de voir intgrer dans le premier volume la prhistoire , alors que les manuels
franais du premier degr font encore dbuter lhistoire avec les premires sources
crites. Lhistoire ancienne (tome II) y dbute sans surprise avec les origines de
lgypte ; mais pourquoi avoir choisi comme csure la fin du vie sicle ? On trouve
la rponse avec le volume suivant, du viie au xie sicle . Le premier chapitre
affirme demble que la priode est celle de lessor de la civilisation islamique :
en somme, de lmergence de Mohamed la conversion du souverain du Ghna.
Un chapitre final de synthse souligne que lon chercherait en vain, pour caractriser lensemble de lvolution continentale pendant ces cinq sicles, quelques
traits gnraux . Un dveloppement bienvenu insiste nanmoins sur la stabilisation des socits, des techniques, des reprsentations et des arts, mais les
repres signals vont de Nok If, cest--dire sallongent sur une priode nettement plus lastique. La coupure est davantage inspire par lordre du monde
dalors que par lvolution interne, car elle ne vaut gure pour lAfrique centrale et
australe dont lislam est encore absent : la ville de Zimbabwe ne commencerait
commercer vers locan Indien qu lextrme fin de la priode . Pour la seconde
fois, dans le volume IV, le coordonnateur sinterroge sur le bien-fond de la csure
(du xiie au xvie sicle), dont on peut se demander si [elle] est significative pour
toutes les rgions du continent . Sa rponse fait problme : oui, crit-il, cest une

. J. Devisse et J. Vansina, tome III (, chap. : -) : LAfrique du viie au xie sicle : cinq
sicles formateurs .
. Sur une priodisation de lAfrique centrale ancienne (au sens large : terme que je prfre prcoloniale ), se reporter la somme de J. Vansina ().
. Djibril Tamsir Niane, p. .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Elle a du moins t considre comme telle par deux histoires gnrales du

12/07/2004

37

18:26

Page 37

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

priode privilgie, o lon voit lAfrique dvelopper des cultures originales et


assimiler les influences extrieures tout en gardant sa personnalit : certes, mais
ne fut-ce pas aussi le cas pour les priodes antrieure et postrieure, sauf si lon
rduit exclusivement les influences extrieures lislam ? Il est intressant de
noter que, suivant la logique annonce, le volume inclut laval la circumnavigation portugaise du continent, qui nest donc pas traite comme une csure significative. Naurait-il pas fallu inclure galement le xvie sicle ? Car ce fut aussi un
sicle dabsorption autonome, comme la dmontr Kea sur lurbanisation de larrire-cte du Ghana actuel : on peut parler en tout temps dabsorption autonome
sous des formes diverses, ce qui souligne la ncessit, pour comparer lincomparable , daccepter un certain niveau dapproximation au niveau des faits, de faon
mettre laccent sur les seuils annonciateurs de mutations juges plus nettes. Ainsi
le tome V, du xvie au xviiie sicle, prend comme fil directeur les mfaits de la traite
ngrire atlantique ; or ceux-ci ne saffirment vraiment qu partir du milieu du
xviie sicle et se poursuivent intensivement jusquaux annes - (fin de la
tolrance britannique envers la traite portugaise au sud de lquateur). Mais cela
permet de consacrer le volume suivant (tome VI) aux mutations du xixe sicle
avant , cest--dire avant la prise en main coloniale dfinitive. Celle-ci, sous la
forme dite de limprialisme colonial, est traite dans le volume VII jusquen ,
cest--dire lissue de la dpression conomique mondiale qui va bouleverser
lordre des choses. Le fil directeur privilgi est celui des rsistances cet imprialisme. Ensuite, il est finalement positif davoir, pour lune des toutes premires fois
lpoque (les chapitres du volume VIII, paru en dans sa version anglaise, ont
t crits pour la plupart avant ), fait enjamber par le dernier volume (Africa
since ) la barrire suppose de lindpendance politique, intervenue pour le plus
grand nombre de ces tats entre et . Nanmoins, la priodisation adopte sent, dans son ensemble, davantage le compromis diplomatique quune vritable problmatique commune.
Avant le moment contemporain o lhistoire devient mondiale, les historiens
ont donc considr lAfrique comme un ensemble historique et culturel, et pas
seulement comme un espace gographique. Est-ce lgitime ? On peut sinterroger
sur la pertinence dtudier dun seul bloc (par exemple au niveau de concours denseignement ou des programmes scolaires) une masse de terres si norme, aux
conditions naturelles si contrastes (du dsert la fort dense, en passant par
toutes les nuances dues la conjonction de latitudes et daltitudes diverses). Cest
sans doute parce que le continent, trs ouvert sur ses bords aux trangers quil
sagisse de la mer Mditerrane, de locan Indien ou de locan Atlantique , a
connu une forme particulire de mtissages historiques : les Africains ont reu au

. R.A. Kea ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 38

38

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

cours de leur histoire beaucoup dinfluences extrieures, quils ont su, comme tous
les peuples, absorber et assimiler ; mais aprs les longues dures prhistoriques, trs
peu dentre eux sont, jusqu une poque rcente gure avant la fin du xviiie
sicle , revenus de ltranger o ils ont t pendant des sicles exports de force.
la diffrence de la diffusion prhistorique, lensemble des peuples africains (
lexception des gyptiens anciens) sest dvelopp sur place, dans les limites gographiques du continent.
En revanche, depuis des temps immmoriaux, les courants de circulation
interne ont t intenses. Depuis les dbuts de lagriculture cralire, les changes
entre le fer et le sel ont scand les routes des migrations, aussi bien autour de la
grande faille orientale jalonne de grands lacs qu travers le Sahara ; sauf en
Afrique du Nord, o les langues afro-asiatiques sont quasi exclusives (du berbre
larabe), les grandes familles linguistiques apparues des moments divers ont
cohabit et se sont mtisses, possiblement en raison de la diffusion des peuples
utilisant les langues de la famille Congo-Kordofanienne ( lamont, entre beaucoup dautres, des langues bantu). Ces langues bantu se sont progressivement
rpandues, entre le e millnaire av. J.-C. et plus ou moins le vie sicle de notre re,
sur une vaste portion du continent, sapparentant selon les endroits dautres
familles linguistiques : do les clicks des langues bantu dAfrique du Sud influences par les langues Khoisan ; le swahili est aussi driv didiomes bantu qui ont
assimil des termes persans, puis plus tardivement un vocabulaire arabe ( %
des mots), surtout au xixe sicle .
On parle comme lon pense. Mais on pense aussi comme lon parle : parler des
langues apparentes, cela signifie avoir une histoire, donc une culture au moins en
partie commune. Ceci est intelligible mme pour des linguistes peu avertis, dont
je suis. De faon similaire, lapport de la gntique des populations peut nous
informer sur les noyaux de dispersions, sur les successions et les recouvrements de
celles-ci . Il ne sagit jamais de frontires prcises, mais de zones de frquence plus
. Depuis le linguiste J.A. Greenberg ( et ) et malgr les nuances ultrieures (Doneux ),
les spcialistes saccordent pour reconnatre au sein des langues africaines quatre familles linguistiques
principales (dont la glotto-chronologie aiderait dater lvolution). La plus ancienne serait celle
des langues Khoisan : elles demeurent parles dans des zones refuges. La deuxime est celle des langues
nilo-sahariennes, dont lorigine serait les peuples refouls par la dessiccation du Sahara. La troisime
est constitue des langues afro-asiatiques (tchadiques et Koush ; elles vont du berbre larabe en
Afrique du nord), qui comme leur nom lindique ont circul par listhme de Suez et de part et dautre
de la mer Rouge. Enfin, la quatrime est la famille Niger-Congo-Kordofanienne, apparemment la
plus tardive, dont une branche se serait dirige vers louest et lautre (gnratrice entre autres des
langues bantu proprement dites) aurait migr vers la cuvette congolaise et diffus au-del vers
lAfrique orientale et australe.
. Il importe de faire une distinction radicale dune part entre langue et patrimoine gntique (des
peuples trs proches peuvent parler des langues diffrentes, et des groupes divers parler la mme
langue, par conqute ou rejet historique et culturel), et dautre part entre gntique et racisme : la
gntique est la science qui a prcisment permis de dmontrer que lhumanit tait une espce
unique et que par consquent lide de races humaines tait une absurdit proscrire absolument.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Page 39

39

De la priodisation en histoire africaine

ou moins intense des mmes phonmes. Ou des mmes gnes Ainsi la gntique se montre prcieuse pour lhistoire de la diffusion des maladies : on a par
exemple dtermin quatre foyers principaux de diffusion de la drpanocytose
(hmoglobine S), contre un seul (louest du plateau Bobo) pour lanomalie voisine
mais diffrente de lhmoglobine C. Ces mutations gntiques remonteraient pour
le paludisme au moins ans .
Cest au nom de cette histoire plusieurs fois millnaire quon peut sans doute,
un niveau de gnralit lev, parler de racines culturelles et historiques en partie communes lensemble du continent. Reste se demander dans quelle mesure
limportance de la sniorit, de la fcondit, du consensus, ou les modes de rgulation du pouvoir sont aussi des traits communs aux autres socits rurales
anciennes.
Lobjectif dun essai de priodisation

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

de mettre un peu dordre dans la comprhension complexe du monde. Elle nest


quun outil, un procd pour dcrire et analyser, bref pour insrer le flot ininterrompu de lhistoire dans un cadre qui fasse sens. Selon ce qui nous intresse et ce
que nous voulons montrer, elle est donc variable. Il est ais de ridiculiser, au nom
de la non-adquation aux dtails, une priodisation qui cherche rendre compte
de mouvements sculaires de lhistoire, et qui va se heurter en permanence des
exceptions irrductibles. Car ces vastes tranches de temps o des formes de pense
analogues ont pu se dvelopper recouvrent une myriade dlments complexes,
interconnects ou non, dont linteractivit dmultiplie la contingence historique.
Ces complexits ne sont mme pas caractristiques dune priode aux dpens des
autres. Dun bout lautre du continent, elles ont pu intervenir un sicle (dans
le cas de la colonisation europenne) voire un millnaire (pour lagriculture) de
diffrence ce qui, videmment, ne facilite pas lexercice de priodisation ! . Cest
pourquoi Burguire et Revel , par souci de replacer chacun des phnomnes tudis dans sa dure propre , refusent lapproche chronologique de lhistoire de
France : largument vaut davantage encore lchelle dun si vaste continent.

J. Huxley (, chap. XXXIII, Racial Chess ) fut le premier laffirmer pour lAfrique. Les chercheurs en sciences humaines doivent manier prudemment lapport de la gntique, en raison dun
risque rel dabus de langage et dneries nagure prises pour argent comptant.
. A.E. Mourant, Ada C. Kopec et al., The distribution of the human blood groups and other polymorphisms, Oxford Monographs on Medical Genetics, Londres, , p. ; L.L. Cavalli-Sforza et W.F.
Bodner, The genetics of human populations, San Francisco, W.H. Freeman & Co, , chap. ; L.L.
Cavalli-Sforza et al., The history and geography of human, genes, Princeton University Press, . Voir
aussi A. Lain ( ; ).
. J.-L. Burguire et J. Revel ( : Prface) ; J.-L. Burguire in B. Lepetit ( : -).

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

La priodisation nest pas un objectif en soi, sinon celui, pratique, de tenter

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 40

40

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Mais pour les historiens de lAfrique contemporaine, la qute de priodisation


soppose une vision clate de lhistoire : fuir toute mise en ordre, parce que
toute mise en intrigue linaire risque de produire un effet denchanement et donc
de suggrer un rapport de causalit, on sinterdit de poser cette question qui relve du
bon sens : comment dcrypter la dynamique de lhistoire africaine, en clair rpondre
cette question peut-tre nave mais lancinante : pourquoi en est-on arriv l ? Peuton rendre compte de ce renversement originel fondamental, qui fit pendant des milliers dannes de lAfrique le berceau de lhumanit, mais dune humanit qui parat
dans lhistoire stre dveloppe au sens technique et conomique du terme
continment ailleurs plus ou moins aux dpens du continent qui la vit natre? Certes,
lhistoire africaine est, par lgypte, mre du monde: Europens et Africains revendiquent avec une passion similaire lhritage gyptien. Certes, les hommes ont su,
comme ailleurs, au moyen des instruments quils ont invents pour ce faire, tirer le
meilleur parti de lenvironnement qui leur tait imparti. Cest pourquoi ce nest en
rien dnigrer le continent que de constater que des socits paysannes peu outilles
sy sont maintenues en force plus longtemps quailleurs ; lapport du dveloppement
technique mis au point au fil des sicles, par ce quon peut schmatiser comme une
heureuse combinaison dinventions chinoises, juives, arabes et europennes, est intervenu plus tard quailleurs. Les Africains pr-existant, trop nombreux et trop vivants
pour cela, nont, pas plus que les Indiens (qui ont aussi subi des colonisations successives) t extermins ou absorbs comme lont t les Amrindiens ou les
Aborignes dAustralie. Mais pourquoi ont-ils t les derniers (nettement aprs les
Indiens par exemple) connatre une conomie dinvestissement et de production,
plutt que de thsaurisation et de distribution ? Pourquoi les richesses du mercantilisme greff sur tant de grands commerces transcontinentaux (sel, or, ivoire, etc.) se
sont-elles tant de reprises dissoutes au lieu de gnrer des activits productives ?
Pourquoi la situation actuelle est-elle aussi tragique, pourquoi lavenir demeure-t-il si
inquitant? Il ne sagit pas de tomber dans l afro-pessimisme , qui est sous nos latitudes une idologie en voie de dpassement faisant de la situation actuelle une fatalit pour lavenir. En outre, comme le remarque Marcel Dtienne, il y aura toujours
des historiens prts dfendre la thse irrductible quon ne peut comparer que ce
qui est comparable . Nanmoins, cette question angoissante impose tout chercheur en sciences sociales comme tout citoyen, dAfrique ou dailleurs, dembrasser
lensemble du pass pour essayer dy rpondre : je fais partie des historiens convaincus quil est pour chacun deux aussi important dtre nourri du savoir et des questions des autres que de vouloir analyser en profondeur [] la socit dont chacun
sa place initiale est professionnellement linterprte .
. Aprs tout, on peut aussi sinterroger sur la rgression relative de lEurope mditerranenne, eu
gard au miracle antique ?
. M. Dtienne ( : ).
. Ibid., p. .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

41

12/07/2004

18:26

Page 41

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Car il ny a pas de rponse simple, encore moins de causalit directe. On ne


peut attendre de cet article une seule voix davantage quun appel destin susciter sur lhistoire de lAfrique un vritable effort de comparatisme constructif ,
cest--dire la promotion dun groupe complice de spcialistes inter-aires et
inter-priodes prts partager et confronter leurs connaissances pour penser
ensemble tout haut . Il nest pas question, sous prtexte de dchiffrer une volution, de rintroduire une explication tlologique du monde, entreprise aujourdhui parfaitement dcrie. Lhistoire sest droule dune certaine faon, elle aurait
pu se drouler diffremment si la succession des interrelations entre facteurs, mtine dautres hasards, en avait dcid autrement. Mais les choses tant ce quelles
sont, il importe de comprendre la fois comment et pourquoi on en est arriv l,
et ce ne peut tre luvre dun seul. Quand, globalement, une situation est aussi
angoissante que celle de lAfrique aujourdhui (sur une cinquantaine dtats, au
moins sont au rang des plus pauvres du monde), on ne peut se contenter danalyser chacun de son ct des phnomnes isols dans leur temporalit propre, au
nom de la discontinuit de lhistoire. Car il existe un faisceau dlments dont la
conjonction permet dclairer le problme.
Ces facteurs sont multiples et il est artificiel de les distinguer tant ils simbriquent les uns dans les autres et sinfluencent mutuellement. Suivant nanmoins la
mthode cartsienne, o la dcomposition en lments simples aide lintelligence
de la synthse, on peut les analyser et les classer (provisoirement) en deux groupes :
les facteurs internes et les facteurs externes au continent, tant entendu que tous
les lments en furent en constante interaction dynamique. Aucun en soi nest
fatal. Mais une malheureuse conjonction historique de lensemble dentre eux,
conjointement ou successivement, est intervenue travers les temps de lhistoire.
La priodisation que je propose na pas dautre but : aider comprendre pourquoi
la plupart des processus ainsi enclenchs demeurent difficiles et lents modifier.
Ces facteurs internes et externes sont connus .
. Ibid. Cette volont partage est depuis une trentaine dannes, sous des dnominations successives
diverses, la raison dtre du laboratoire comparatif intercontinental SEDET (Socits en
Dveloppement dans lEspace et le Temps, UMR , CNRS/Universit Paris-).
. Je reprends ici brivement quelques ides dveloppes antrieurement ( ; ). Elles reposent,
comme signal supra, sur une littrature abondante et varie, et constamment renouvele. De
nombreux travaux ont t entrepris sur lhistoire prcoloniale africaine par des anthropologues
et des historiens, surtout partir des annes et jusquaux annes ; les approfondissements dmographiques et davantage encore environnementaux, largement dvelopps depuis les
annes , ntaient alors quannoncs (J. Ford , H. Kjekshus , ou J.-P. Chrtien
et ; C.-H. Perrot ; D.D. Cordell & J.W. Gregory ). Il est de bon ton aujourdhui de sourire des crits danthropologie conomique tendance marxiste de cette poque, qualifis bizarrement de courant intellectuel intempestif par J.-P. Dozon qui, par ailleurs, en
voque avec raison lintrt ( : ) : ils rpondaient au contraire lair du temps. Ils ont
donn naissance une immensit dtudes de cas aussi bien en franais quen anglais qui,
travers lAfrique, permet de prciser les modalits locales dorganisation et dvolution de socits
rurales pr-industrielles.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 42

42

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Parmi les premiers, on peut aligner dabord les conditions cologiques : des
terres en gnral pauvres (sauf dans la valle du Nil ou sur quelques rares terroirs
volcaniques), aussi bien sous les tropiques que dans la zone quatoriale ; des pluies
irrgulires avec des risques au moins sculaires de trs longues scheresses sur une
part leve du continent ; donc des sols souvent ou trop durs (latrite tropicale) ou
trop lessivs (argiles latritiques quatoriales) ; des maladies anciennes et jamais ou
tardivement et partiellement radiques (paludisme, maladie du sommeil, onchocercose, multiples parasitoses), qui font aujourdhui apparatre lampleur du sida
sur le continent comme la rgle plutt que lexception (quil sagisse du paludisme
depuis toujours ou de la maladie du sommeil, du xixe au xxe sicle) ; des structures
sociales fondes sur des entits rurales qui taient davantage organises pour la subsistance que pour le profit ; ladoption tardive de la proprit prive et le principe
organisationnel du consensus ont t peu favorables lmergence de classes
moyennes autonomes : la priorit tait donne lquilibre social plutt qu
laffirmation de lindividu ; des pouvoirs parfois puissants se sont imposs la paysannerie en monopolisant les activits conomiques profitables soit directement,
soit par le bais de corporations trangres tenues sous contrle ; les structures conomiques, en consquence, furent peu portes linvestissement productif, mais
plutt au maintien labor dun systme de subsistance, de thsaurisation et dostentation ; enfin, lhistoire dmographique fut malheureuse ; les modalits en sont
discutes et variables dun bout du continent lautre, mais le rsultat fut la stagnation globale de la population au moins du xvie au dbut du xxe sicle. Enfin,
cette liste des facteurs internes nest pas exhaustive. On doit aussi sinterroger sur
le cumul des hritages idologiques et culturels, abords par les philosophes africains contemporains.
Beaucoup de ces lments sont dj lis lhistoire intercontinentale, par
exemple par la progression des monothismes et les syncrtismes qui en rsultrent, ou par les effets de la traite des esclaves sur les irrgularits du peuplement.
Mais vinrent sy ajouter des facteurs externes prgnants, dont le principal fut sans
conteste une histoire longue et renouvele de colonisations. L encore, jentends
les rticences des spcialistes : aucune colonisation ne serait comparable une
autre, en fonction dun contexte chaque fois diffrent. Ceci implique une interrogation sur le sens des mots : chacun de ceux-ci pourrait donner lieu un article
soi seul. Quentendre par colonisation ? Stricto sensu, ctait linstallation de colons
sur un sol tranger sur lequel les nouveaux venus imposent, au moins pour euxmmes, les lois de leur pays dorigine ; dans le cas des colonies dites d exploitation , le nombre de colons put tre mineur. Pendant de nombreuses priodes, le
pouvoir dextra-territorialit de ces colons fut plus implicite que juridique : ce fut
le cas des Portugais ou de leurs descendants au Mozambique ou sur la cte angolaise (le de Moambique et Loanda except) jusqu la fin du xixe sicle.
Lhistoire des colonisations, celle des empires de conqute, et plus largement
des prises de contrle successives exerces par des pouvoirs trangers fut un des

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

43

12/07/2004

18:26

Page 43

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

faits majeurs et quasi permanents de lhistoire africaine, presque partout sauf en


des zones de marges ou de refuge. Le continent, par sa masse mme et la mobilit
de ses habitants, se prta des formes renouveles de conqutes, dont une des incidences fut la brivet relative de beaucoup des formations politiques ainsi riges.
John Iliffe na pas limit le fait colonial lextrieur ; il a fait de lhistoire interne
de lAfrique celle dune colonisation permanente par des peuples mobiles, commencer par ceux qui ont progressivement pris le contrle des terres par lagriculture . Est-il toujours lgitime, quand on parle de lintrieur du continent, dappeler construction dun tat ce que, si lon parle de lextrieur, on qualifie de
colonisation ? Ne peut-on en dire autant des royaumes et des empires de
conqute qui se sont localement constitus un peu partout du xvie au xixe sicle,
bouleversant chaque fois les ordres antrieurs ? Il est rducteur de ne voir le fait
colonial que comme une intrusion externe au continent. Qui plus est, que le pouvoir conqurant soit ou non dorigine africaine, il sagit dans tous les cas de centrer sur les socits africaines ce qui en est rsult.
Il nempche : sur les bords du continent, les envahisseurs ont souvent commenc tt venir de loin, important des cultures carrment trangres. Leur prgnance a dbut avec les Phniciens Carthage, Naukratis et la Cyrnaque, elle
sest poursuivie avec Alexandre en gypte, et elle a pris avec la colonisation
romaine une forme de plus en plus tendue. Lemportait tantt le pouvoir politique stricto sensu (cas des Ptolmes en gypte, des Romains Carthage, des
Arabes au Maghreb, voire de lEmpire ottoman en Afrique du Nord), tantt seulement la domination des marchs : cas du commerce arabe aussi bien louest
qu lest et des banquiers indiens lest, ce qui devint colonisation stricto sensu
avec le sultanat de Zanzibar au xixe sicle, tantt les deux la fois (cas des sultanats, des thocraties religieuses et des autocraties esclavagistes du xixe sicle, et de
limprialisme colonial stricto sensu). Le processus sachve en effet sur le radicalisme des colonisations europennes et sur les rapports de domination/dpendance
Nord-Sud.
Quon entende bien le propos : il ne sagit pas de prtendre que tout est
pareil , et que lempire dEl hadj Omar ou celui de Rabah rpondent lun et
lautre au mme mode, et chacun dentre eux celui de la France coloniale Ce
serait absurde. Mais on a dvelopp supra lintrt de comparer lincomparable .
Cette histoire est lie celle des mondialisations successives vcues par les socits
africaines, partir des changes du sel, du fer et de lor, en passant par le commerce
des esclaves, le glissement dune mondialisation mditerranenne celle des
ocans, pour en venir la mondialisation actuelle. On comprendra lobjectif :
limitation dAchille Mbemb vigoureusement repris par Jean-Franois Bayart, je
plaide pour la banalisation de lhistoire africaine, cest--dire, l'gal des autres,
. J. Iliffe (, d. anglaise), chapitres : Colonising society in western Africa et chap. :
Colonising society in eastern and southern Africa .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 44

44

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

pour son universalit ; au nom dvidentes disparits de lieux et de temps, on ne


peut sinterdire de comparer les processus de constitution des empires (politiques
et/ou conomiques), pas plus quil ne serait absurde de les confronter, hors
Afrique, dautres processus de colonisation, mutatis mutandis bien entendu : celle
de lempire ottoman, de lempire austro-hongrois, et de lempire russe, qui correspondent en tout ou en partie des constructions intra et inter-continentales .
Cette histoire chahute de colonisations fit tomber successivement partie ou tout
du continent dans la dpendance de forces conomiques et politiques trangres
dominantes et contraignantes. Parmi les premires de ces colonisations fut la
colonisation grecque de lgypte partir dAlexandrie : et pourquoi ne pas sinterroger sur les analogies de comportement entre le racisme des Grecs de la
dynastie des Ptolmes et celui des Afrikaners en Afrique du Sud, crateurs dans
lun et lautre cas de colonisation interne ? Aprs les Phniciens, Rome cra sa
colonie ou province dAfrique en ; partir de louest et par la Libye, lempire romain parvint en gypte dont il confisqua (plutt quil ne vola ) lhritage en faveur du monde mditerranen occidental, donc de lEurope. Lislam,
son tour, sparant partir du viiie sicle la basse-gypte de ses racines situes
en amont, exera un coup darrt brutal, tandis que sur le plateau thiopien se
maintenaient les noyaux antrieurs chrtiens ou juifs, qui allaient subsister en
thiopie, en Nubie et en haute-gypte jusqu nos jours. La pntration arabe
joua en Afrique occidentale comme sur la cte orientale (aprs celle des Perses)
un rle dterminant de puissance conomique dominante : lor du Soudan ou
du Zimbabwe, les esclaves, livoire, drains vers le monde musulman furent
autant doccasions dinstaurer un change ingal entre le continent noir et les
marchs de la Mditerrane et de locan Indien. Certes, les empires soudanais
mdivaux ou plutt, comme ailleurs, leurs aristocraties dirigeantes en tirrent avantage ; ce fut aussi le cas de communauts marchandes (dont les plus
connues sont les Dioula et les Haoussa louest, les Chokwe au centre-ouest,
les Nyamwezi lest) et, par ricochet, des autochtones quils mettaient en mouvement. Leurs caravanes charges dor, de cuivre, de peaux, divoire, de noix de
cola, de sel, et des produits divers imports du monde mditerranen et indien
puis de lAtlantique sillonnrent lensemble de lAfrique. Mais comme les pouvoirs islamiss dpendaient troitement du march arabo-musulman, ils ne
rsistrent pas son dclin. Sur locan Indien, aprs que lor eut sans doute permis, de faon analogue, lexpansion de villes-marchs dont la principale fut
Grand Zimbabwe (du xe au xve sicle), puis lessor du royaume de Monomotapa
connu des Portugais, le sultanat de Zanzibar transforma au xixe sicle en uvre
coloniale son emprise marchande sur la cte. louest, le mercantilisme ngrier

. Ainsi un sminaire de recherche de luniversit du Michigan a-t-il entrepris, linitiative de Fred


Cooper, de comparer sans exclusive la chute des empires du xxe sicle .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

45

12/07/2004

18:26

Page 45

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

puis le capitalisme occidental qui se succdrent du xvie au xixe sicle introduisaient la domination europenne. la suite de limprialisme colonial qui couvrait lensemble du continent en , le dernier avatar fut lapartheid qui fut
partir de en Afrique du Sud la rplique antagonique des processus de dcolonisation engags ailleurs : il sagissait de faire des Africains, refouls dans les
Bantustans ou tats noirs, des indignes trangers leur propre pays.
Ces dominations successives ne contribuent-elles pas rendre compte, en
partie, de la dpendance actuelle et de ses avatars politiques ? La mondialisation contemporaine, comme elle la fait depuis des sicles sous des formes
chaque fois diffrentes, ne se traduit-elle pas par une soumission chaque fois
redfinie dune partie croissante du continent ? Il ne sagit pas, comme le proposa de faon rductrice une table ronde aux Rendez-vous de lHistoire de
Blois consacre lAfrique (octobre ), dattribuer le sous-dveloppement actuel limprialisme colonial ou, comme le proposa nagure
Inikori , aux traites ngrires ; il sagit de mettre en rapport la succession
cumule dpisodes dmultiplis d change ingal provoqus par lextranit rpte des marchs mondiaux porteurs ; cela aide comprendre quel
point les difficults actuelles dune grande partie du continent relvent aussi
dune histoire en trs longue dure, nen dplaise aux dtracteurs de lcole
braudlienne ; cette histoire diffre de celle dautres parties du monde, amricain ou asiatique. Disons-le tout net : je ne participe pas de la mode actuelle,
qui consiste considrer que le but vritable de lhistorien digne de ce nom est
lhistoire de tous les jours (alltagsgeschichte) impossible priodiser ; ces raisonnements valent peut-tre pour une histoire occidentale depuis longtemps
labore, malade de ses coles successives, et qui se situe volontairement endehors de tout champ politique. Quon le veuille ou non, et mieux vaut le
reconnatre lucidement, cela ne vaut pas pour lhistoire africaine (et plus gnralement non occidentale) contemporaine, qui ne peut tre quune histoire
militante, au sens noble du terme : cest--dire qui essaie, autant que faire se
peut, daider la comprhension du monde daujourdhui.

. J.E. Inikori ().


. Cf. la dfinition de lchange ingal donne dans louvrage du mme titre dA. Emmanuel () :
l change ingal repose en trs grande partie sur lingale rtribution des producteurs entre les
zones du monde qui se livrent ces changes, ce qui entrane une marge bnficiaire disproportionne pour le mieux montaris des partenaires. Ce fut historiquement le cas pour les Africains
au sud du Sahara : ils subirent le besoin en dinars dor des Arabes et, indirectement, de la soif dor
de lOccident europen ; leurs matires premires ont t lpoque coloniale constamment sousvalues ; et il est bien connu que les salaires daujourdhui assurent la dlocalisation de la plupart des activits grosses consommatrices de main-duvre peu qualifie (Maghreb inclus). Il en
dcoule un accroissement de la production et des changes internes, mais aux dpens du niveau
de vie de la grande masse de la population, entrepreneurs bnficiaires (et leurs retombes) excepts bien entendu.
. Cf. sur lmiettement de lhistoire, F. Dosse ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 46

46

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

On me dira que je rintroduis subrepticement la thorie aujourdhui dcrie


dite de la dpendance nagure thorise par Samir Amin . Or les processus de
dpendance ne se sont pas manifests seulement hors Afrique mais aussi de rgions
rgions, entre socits dominantes et groupes domins : entre peuples razzieurs
et peuples razzis, entre empires de commerce et zones dorpaillage, entre selon
les cas nomades et sdentaires, leveurs et agriculteurs, ou paysans et chasseurs ;
on ne doit pas en faire un deux ex machina, seul facteur explicatif de tous les maux
africains. Mais cen est un lment indniable, dont il ne convient pas de faire abstraction au nom dune histoire exclusivement autocentre, ce qui serait aussi excessif quune thorie de la dpendance tout entire excentre. Depuis longtemps,
lAfrique a fait partie intgrante de lhistoire du monde, chaque fois sous des
formes diffrentes ; mais celles-ci, presque toujours (au moins pour ce quon en
connat, et sauf pour lgypte, lthiopie et le Maroc certaines tapes de leur histoire ?), apparaissaient marginales par rapport aux centres stratgiques du pouvoir et de la dcision ; ce fut aussi le cas des empires de lintrieur dont la croissance
dpendait, indirectement ou non, de ces marchs internationaux. Cette marginalit est elle-mme due des processus multiples quil convient de reprer et danalyser, et qui sont, eux, en grande partie internes. Mais elle a largement contribu
donner lhistoire du continent une tonalit triste, faite de la soumission rpte
des marchs, des impratifs conomiques et politiques imposs de lextrieur,
et ce bien avant lintervention des Europens : le march (la demande) de livoire
ou des plumes dautruche, ou celui de lor, fut mditerranen et asiatique, celui des
esclaves tait situ aux Amriques, dans des tats musulmans parfois lointains ou
dans locan Indien, les matires premires (pices et clou de girofle, bois de teinture, olagineux, caoutchouc, etc.) furent pour certaines dentre elles rclames par
lOccident bien avant la rvolution industrielle, bref lextraversion de lconomie
a travers les sicles pour nombre de produits et de formations politiques africaines. Il est lgitime que la priodisation de lhistoire, aussi afrocentre soit-elle,
sen fasse aussi lcho. Noublions pas quil ne sagit que de reprer des momentstournants, rompant au moins partiellement avec le contexte prcdnt. En ces
moments dcisifs de leur histoire, ltude de larchitecture sociale des socits africaines, de leurs sytmes de production, dchanges, de domination et dexploitation de la force de travail, demeure la cl pour la comprhension de limplication
active des Africains dans les processus historiques souvent externes (traites maritimes, conqutes ou mise en place de lordre colonial) qui ont dbouch sur ces
mutations internes.

. S. Amin ().
. P. Boilley & I. Thioub, Pour une histoire africaine de la complexit , dans Comment crire
lhistoire de lAfrique aujourdhui (titre provisoire), sous presse.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Page 47

47

De la priodisation en histoire africaine

Un essai de priodisation

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

ne chose est sre : par les dveloppements ci-dessus, on voit quon est trs
loin de la seule histoire europenne qui, jusqu ce point de rflexion, importe peu
dans le dcoupage chronologique.
Cest donc de lhistoire de lAfrique quil faut partir. Mais histoire de lAfrique
ne signifie pas isolement de lAfrique : la diffrence de lAmrique prcolombienne, le continent africain a fait, chaque poque, partie de lhistoire du monde
du moment, mais souvent sans le savoir : de lEurope la Chine, de la
Mditerrane et de locan Indien au Pacifique (archipel indonsien notamment),
dans les mondes cloisonnes dautrefois, lAfrique fut au moins partiellement
connue des puissances internationales, mais sans que linverse allt toujours de soi.
La rencontre par les Africains de ces mondes trangers qui venaient eux fut donc
gnratrice de chocs. Or la priodisation saccroche aux traumatismes majeurs, utiliss comme points de repre la fois symboliques et rels, signalant un tournant
indniable de lhistoire, dont les effets furent pour la suite dterminants et
durables : ainsi pour la Rvolution franaise (mais il fallut attendre la
Troisime Rpublique pour le reconnatre en faisant du juillet la fte nationale), ou (Confrence de Berlin) pour limprialisme colonial
Il est vrai que, dans cette histoire mondiale, les vnements marquants immdiatement et seulement africains sont rares, non quils naient pas exist ou jou
leur rle, mais parce que, compte tenu des sources et des travaux disponibles, ils
sont plus difficiles reprer et dater. Comme le souligne Lucette Valensi propos des spcialistes de lislam, voyageurs des deux rives par nature , cest aussi
que lobservation est toujours comparaison. Deux jeux de rfrences sont
luvre, celles du Nord enseignes tous, et celles du Sud, ces dernires soumises
un travail incessant de va-et-vient entre les vidences du Nord et les repres
autochtones. La dtermination des temps forts et des virages est donc douteuse : le reproche est difficilement vitable dencore et toujours privilgier une
histoire ambivalente affecte par le savoir du lieu o lon exerce. La chronologie
que je propose peut en ce sens tre taxe de chronologie de la dpendance, car
celle-ci, malheureusement, est chaque fois rsulte des traumatismes majeurs ainsi
subis
Quels furent ces tournants privilgier comme essentiels pour lhistoire ultrieure interne de lAfrique ceux qui ont pu exercer la plus grande influence sur
le plus despaces du continent ? Une autre remarque pralable simpose : proposer une priodisation nimplique pas quune nouvelle priode ne commence que
quand la prcdente est acheve. Les processus sociaux et culturels se combinent
et se chevauchent de rgion rgion et dpoque en poque de faon toujours diffrente et ingale, si bien que les termes apparemment contradictoires de changement et de continuit se compltent plus quils ne sopposent. Plus que des

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 48

48

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

dates-tournants, il sagit de points de dpart de phases de transition qui purent


staler dans le temps, des dates diffrentes selon les zones du continent : ainsi
larrive des Portugais remonte aux annes au sud du cap Bojador, mais seulement au xvie sicle au-del du cap de Bonne-Esprance, ou bien la colonisation
europenne stricto sensu dmarre-t-elle au milieu du xviie sicle au Cap, mais seulement deux sicles et demi plus tard au Tchad
Ceci pose une autre question : celle de lillgitimit dune priodisation univoque applique lensemble du continent, dune part parce quelle ne dispense
pas de priodisations rgionales, et dautre part parce quelle repose sur une srie
de cas exemplaires mieux connus que dautres. Cela dpend videmment de
lchelle choisie. Ainsi le xviiie et le xixe sicle de (chute de Mombasa)
(protectorat britannique) constituent-ils une phase assez vidente pour
lAfrique orientale : celle de la colonisation par le sultanat dOman puis de
Zanzibar. On verrait plutt ces dates concider louest avec une phase de mutations internes peu sensible au danger venir issu de la prsence rampante des intrts occidentaux, pralable limprialisme colonial triomphant. De mme,
est un tournant significatif pour lAlgrie. Mais ailleurs ? On pourra sinterroger, si
lon sintresse aux colonisations compares, sur la raison dun synchronisme qui
ne rsulte sans doute pas du seul hasard entre linstallation du sultan dOman
Zanzibar () et celle de la France en Algrie. lchelle dune sous-rgion, une
priodisation spcifique plus fine simpose. Ainsi la Mditerrane nexerce une
influence directe que pour lAfrique du Nord. Dans le cas de lAfrique de lOuest,
Boubacar Barry a privilgi le rle de la Sngambie .
Nanmoins, je distinguerai pour ma part une srie de repres en histoire africaine, de porte au moins en grande partie continentale ; par effet direct ou indirect, un certain nombre dentre eux sont redevables lhistoire mondiale de
lpoque ; cela nenlve rien au dynamisme des acteurs internes, puisque tout se
rpond toujours en cho. Faute de place, il ne sagit gure plus que dune numration, o je me garderai en gnral de proposer des dates prcises, car tre similaire ne signifie pas ncessairement tre synchrone, et le passage de lune lautre
de ces phases peut largement se recouvrir et se discuter. Ces propositions rpondent un souci prcis : celui dclairer autant que faire ce peut lhistoire cumule
qui a rendu possible le prsent.
. Lapparition de lhomme (sapiens sapiens) en Afrique orientale (voire centrale), qui, selon les tendances rcentes de la recherche commencerait vers
av. J.-C., date du fossile sapiens le plus ancien, et au plus tt vers (calcul
gntique). La diffusion fut trs lente : soit de quelques millions dannes (pour les
prdcesseurs des hominiens) environ BP. Je laisse videmment aux spcialistes le soin de nous en apprendre davantage.
. B. Barry ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

49

12/07/2004

18:26

Page 49

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

On arriverait alors aux temps historiques proprement dits, ceux o les humains
vivant en communauts, puis en socits, commencent sorganiser pour la production de nourriture, et pratiquer un dbut de sdentarisation.
. Ces dbuts correspondent en Afrique lmergence politique de lgypte
pharaonique et son histoire : denviron av. J.-C. la mort de Cloptre en
av. J.-C. Les gyptologues pourront prfrer scinder vers av. J.-C. (poque persane de la xxviie dynastie) et nouveau la prise de pouvoir par Ptolme (voir
infra), et les maghrbinistes considrer que les annes / av. J.-C. sont plus
significatives du dmarrage des colonisations grecque et phnicienne. Aller jusque
vers lan av. J.-C. permet denglober dans le mme ensemble lgypte, la Nubie
et Mro, et aussi lmergence de Jenne-Jeno sur le Niger louest, signes majeurs,
pour ce que lon sait pour linstant, de la diffrenciation entre pastoralisme et
sdentarisation.
. Avec le dclin de lgypte commencent les premires colonisations dues aux
conqutes phniciennes (ixe sicle av. J.-C.), grecques puis romaines : cration
dAlexandrie ( av. J.-C.), chute de Carthage (iie sicle av. J.-C.), limination de
Cloptre, dernire reprsentante de la dynastie grecque des Ptolmes (ce qui
ferait remonter la chronologie autochtone de sept gnrations, ds le iiie sicle av.
J.-C.), bref la priode de lemprise de limprialisme romain sur lIfriqiya ; au-del,
le relais effectu par les empires mridionaux (Koush, Axoum, haute-Nubie) au
tournant de notre re : quont-ils apport ? Quont-ils hrit ? Certes, ces lments
ne concernent gure lAfrique centro-australe. Mais, outre que celle-ci demeure
pour cette priode quasi inconnue (voir le suivant), on ne peut vacuer tout processus de diffusion ventuelle.
. Lexpansion de lagriculture, plus ou moins en mme temps que celle de la
mtallurgie du fer, qui stend sur le premier millnaire de notre re jusquen
Afrique australe. Mme si la propagation des langues bantu prcda cette volution, il est probable que les deux taient relies. Cette expansion est synonyme de
dure, puisque larchologie et la linguistique confirment que la technologie du fer
a progress sur le continent de faon trs irrgulire, aussi bien dans le temps que
dans lespace. On ny fait pas la distinction entre ge de pierre et ge du fer
car les deux techniques ont cohabit parfois jusqu une poque rcente sans que
lintroduction de lun ne fasse disparatre lusage de lautre, et ce jusqu laube de
limprialisme colonial. Cest dune part quune agriculture qui ne se fonde pas sur
les crales nexigerait pas lusage de la houe explication insuffisante puisque la
mtallurgie du fer est plus ancienne dans la bande situe immdiatement au sud
du Sahara quen Afrique du Nord ou dans la valle du Nil ; et dautre part que
lon doit distinguer entre les dbuts de lagriculture et la nolithisation , cest-dire linvention de lconomie de production : on ne sait toujours pas avec prcision, par exemple, en quel sicle est arriv llevage dans la province du Cap.
. Grce la prsence de bois trs durs, les gyptiens nadoptrent le fer que tardivement.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 50

50

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

. Larrive de lislam par les Arabes qui lont import de la pninsule Arabique
(entre les viiie et xiie sicles) sur le fleuve Niger et sur la cte orientale et lmergence des formations politiques de lintrieur, dont la base et la diffusion ne furent
pas ncessairement musulmanes : priode des provinces maghrbines, des empires
fonds sur le contrle du commerce de lor, aussi bien en Afrique du Nord que sur
les fleuves Sngal et Niger et au Zimbabwe, et des villes swahili. Il faut se garder,
pour cette phase, de mettre en rapport seulement antinomique lexpansion de
lidologie politique musulmane et celle des royaumes bantu de lintrieur fonds
sur les religions du terroir. Les contacts directs ont t inexistants, mais la diffusion de relais en relais est concevable en Afrique orientale et donc centrale, et atteste dans lAfrique de lOuest entre le nord et le sud.
La question du monothisme appelle une comparaison denvergure entre lexpansion de lislam en Afrique et celle du christianisme en Europe, l aussi lie, au
moins en partie, des phnomnes de conqute politique et/ou militaire ; limprgnation chrtienne a commenc en Occident peu de sicles avant lHgire face
au monde paen prexistant (do des dates symboliques, telle celle du baptme
de Clovis en ) ; la nouvelle religion sera plus tard absorbe, encore davantage
en terrain de conqute, par lAmrique latine, de mme que, sauf exception, la
vague de christianisation ne sest gure panouie en Afrique avant limprialisme
colonial.
Au sein de la zone touche par lislam, celui-ci ne sinfiltra que progressivement, le long des routes du commerce. Lidologie nouvelle fut dautant mieux
accueillie par les aristocraties locales que les changes avec le monde arabe stimulrent les conomies internes. Do lmergence des empires soudanais (ou zimbabwens) qui contrlaient le commerce de lor, de livoire, des peaux, sans
oublier le commerce des esclaves ; les changes intercontinentaux donnrent un
nouvel lan une urbanisation auparavant relle mais limite. Lislam, truchement diplomatique pour les dirigeants, fut compris par les socits africaines
partir de leurs propres structures, dont certaines se prtaient une absorption ou
une interprtation nuances en fonction de la varit propre de leur histoire : il
faut donc se garder de considrer comme une barrire l avant et l aprs de
lislam ; simplement, le fait que quelques Arabes musulmans, pour la premire
fois, atteignaient le Niger, ou succdaient sur la cte orientale leurs anctres
venus de lArabie prislamique, fut le point de dpart de processus conomiques,
sociaux et politiques aussi lents que complexes, au sein dune volution qui sinon
naurait pas eu lieu de la mme faon. Il nest donc pas question dimporter des
concepts trangers au reste du continent, comme celui dislam mdival , dat
du ve au xve sicle par les spcialistes du monde mditerranen. Ce qui est fascinant, en revanche, cest la faon dont un lment lorigine extrieur lAfrique
(lislam) est devenu, au fil du temps, un lment remani, absorb et constitutif
dun certain nombre de socits africaines non arabes (ce qui appelle aussi la comparaison avec lislamisation en Asie).

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

51

12/07/2004

18:26

Page 51

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

. Larrive des Portugais, et lessor du cabotage mercantile des xve et xvie


sicles, aussi bien partir de locan Atlantique que de locan Indien. Cette intrusion de nouveaux partenaires, et leur rencontre directe ou indirecte avec les prcdents (du monde arabe) ont t accompagns de dveloppements internes qui leur
rpondent. La fondation mixte dune multitude de forts ctiers a constitu autant
de points focaux rcepteurs et diffuseurs de culture. On ne peut nouveau en
prendre la mesure sans apprhender les implications mondiales des courants
dchanges de toute espce qui se sont dvelopps lintrieur du continent :
priode des empires Luba, Lunda ou autres, dAfrique centrale, dont lhistoire
commence tre dcrypte. Lintroduction du mas, des haricots, des patates
douces et du manioc arrivs dAmrique ne fut ni immdiate ni gnralise. Elle
stala dans certaines rgions du xve au dbut du xxe sicle. Ce fut le point de
dpart dun bouleversement nutritif qui ne fut pas tranger lmergence des
empires et des royaumes de lintrieur : cest ladoption du mas que Vansina
attribue leur dmarrage. Le paysage agraire du Rwanda et du Burundi, au cur de
lAfrique, a t recr par ces plantes amricaines : lexception des bananiers (arrivs auparavant de locan Indien), il a t entirement remodel partir de cet vnement. Par un remarquable pouvoir dassimilation et de rcupration, les rseaux
et la nature des changes autonomes de lAfrique intrieure en furent profondment modifis .
. La priode ngrire qui empite sur les prcdentes, puisquelle saccentue avec les empires musulmans ds le dbut du e millnaire de notre re.
Lhistoire des traites ngrires remonte lAntiquit lointaine (notamment en
gypte), mais elle safricanise de plus en plus avec lintervention arabe. Dans
le monde grec et romain, la plupart des esclaves taient encore des Blancs. La
traite des Noirs commencerait se systmatiser plus ou moins au viie sicle
(date du premier trait connu de traite arabe) et va durer jusqu la fin du xixe
sicle au moins (protectorat britannique sur Zanzibar). Sous le non de
course , elle exista aussi en Mditerrane maghrbine jusquau dbut du xixe
sicle.
Surtout, elle va faire de lAfrique, du xviie au xixe sicle inclus, le centre et non
la priphrie du trafic. LAfrique sub-saharienne est progressivement devenue la
source quasi-unique et gigantesque de matriel humain. Les esclaves africains partent massivement dans toutes les directions : la carte ngrire de cette poque fait
du continent, aussi bien sur le plan interne que vers lextrieur, la plaque tournante
des trafics. Ce march captif est situ au cur, et non la priphrie comme on

. Voir, sur les transformations sociales induites au Burundi par ce tournant, J.-P. Chrtien ( et
).
. Le dclenchement de la traite des noirs remonterait au baqt, trait conclu avec les Nubiens en /
par le conqurant arabe Abdfallah ben Sayd qui leur aurait impos un tribut de esclaves par an ;
F. Renault ( : -).

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 52

52

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

laffirmait nagure, du systme mondial de lpoque (cf. carte, extaite de louvrage


de C. Coquery-Vidrovitch, LAfrique et les Africains au XIX e sicle, Paris, Colin, Coll.
U.). Les Noirs sont devenus de loin les principales victimes de ce commerce,
mme si les Indonsiens et les Malgaches taient prfrs aux Noirs par les
Nerlandais du Cap.
La bibliographie sur ce thme est considrable surtout en langue anglaise qui
ne cesse de la renouveler . Lanalyse globale du phnomne permet de mettre
en rapport ce qui nest ordinairement tudi que de faon partielle et segmentaire (traite atlantique dun ct, traite arabe de lautre). Certes, la traite atlantique, la plus massive dans le temps le plus bref (milieu du xviie sicle-milieu du
xixe sicle) prsente des traits spcifiques, par le mode de production esclavagiste quelle engendra aux Amriques, par son imbrication lconomie occidentale y compris dans la phase de capitalisme industriel, par son trs lourd
hritage sgrgationniste et par le monde des diasporas actuelles. Mais elle
exera aussi des effets indirects sur la traite vers locan Indien dont elle favorisa
paradoxalement lexpansion tardive vers la fin du xixe sicle. La traite arabe tait
ancienne ; mais la mise en place dun mode de plantation esclavagiste sur la cte
orientale dAfrique tait ne de la volont de lempire des Khdives gyptiens,
du pouvoir despotique du sultanat de Zanzibar et de la finance indienne. Elle
fut, en fin de course, lie de faon indirecte la fin de la traite atlantique : cest
la suite de la dcision unilatrale des Britanniques () de fermer le march
atlantique, alors que les rseaux de la traite internes se poursuivent, que lesclavage interne africain se dveloppe massivement au xixe sicle ; les esclaves, stocks
invendus demeurant sur place, sont utiliss pour la production de matires premires ou pour grossir les armes de conqute des djihads et des seigneurs de
guerre esclavagistes. Lindustrie des fusils de traite crot en Europe occidentale,
en raison dune part de la fin des guerres napoloniennes qui produit dnormes
stocks de rebut, et dautre part des progrs technologiques qui ne cessent daccrotre la masse des armes primes coules vers les pays arabes, et de l, bientt par le canal de Suez (), vers locan Indien : ainsi, la traite massive de la
deuxime moiti du xixe sicle en Afrique orientale est-elle largement approvisionne par lindustrie occidentale .

. Voir la revue la plus rcente de cette littrature : O. Ptr-Grenouilleau ( : -), et le numro


de synthse du mensuel LHistoire sur les traites ngrires, octobre .
. G. White ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

12/07/2004

53

18:26

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Les traites ngrires internes et externes au xixe sicle.

001_210_afrique
Page 53

De la priodisation en histoire africaine

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 54

54

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Lhistoire de lesclavage sur le continent est insparable des traites. On peroit


les dangers de la dichotomie entre extrieur et intrieur . Lvolution des
socits, esclavagistes ou non, est en pleine tude, de mme quest en passe dtre
revu le dualisme traditionnel entre captifs domestiques et esclaves de traite. Les travaux rcents (essentiellement de langue anglaise) montrent que le phnomne est
autrement complexe. Les nuances purent tre extrmes, et un esclavage de plantation et de traite svit parfois aussi dur, en sa manire, que celui du Sud des tatsUnis , surtout quand les objectifs en devinrent similaires : fournir au monde dvelopp, bas prix, des produits commercialiser, quil sagisse de richesses tropicales
ou des vivres ncessaires lalimentation des travailleurs et des armes utilises
pour ce faire. Comme dans toutes les socits, lesclavage est srement trs ancien
en Afrique. Mais un mode de production majoritairement esclavagiste triompha
presque partout au xixe sicle .
. Loccidentalisation du continent dmarra bien avant la priode dite de
limprialisme colonial. De ce point de vue, la rvolution industrielle, toute occidentale quelle ft et mme, lorigine, anglaise, dveloppa au fil du xixe sicle ses
tentacules en Europe mais aussi, comme ailleurs, en Afrique. Cette occidentalisation de lAfrique peut tre dcompose en plusieurs tapes, qui ne suivirent pas
la mme chronologie sur lensemble du continent. Malgr la connotation trangre (comme pour larrive des musulmans ou celle des Portugais), je proposerais
volontiers comme tournant symbolique une nouvelle intrusion : celle de lAfrican
Association () et ce quelle initia : larrive de Mungo Park sur le Niger ().
Non pour lcho interne immdiat de cet exploit occidental : il fut localement
nul et pour encore un certain temps. Mais pour tout ce quil incarne : savoir le
dmarrage dun nouveau contexte dcisif, par la dcision europenne de quitter les
ctes dAfrique pour entrer lintrieur des terres, avec une volont prcise : celle,
comme lannonait la charte de lAfrican Association, dy dvelopper lintrieur
du continent le commerce et lautorit politique de lAngleterre . Ctait le coup
denvoi dune autre histoire .
. P. Lovejoy () ; C. Meillassoux (). Le premier le montrer fut, sur les peuples lagunaires de
Cte-dIvoire, H. Memel-Fot ().
. Contrairement ce qui ma t reproch rcemment (cf. Afrique et Histoire, n ), ce nest pas la faute
des Europens. Il ne sagit pas de morale mais de faits conomiques : cest lorganisation du march
mondial de lpoque, o tout se tenait dj plus ou moins, qui permit des systmes disparates de sorganiser de faon complmentaire, chacun en fonction de ses intrts propres : ceux de lOccident
industriel, ceux des sultanats arabes, et ceux des chefferies et aventuriers esclavagistes africains.
. A.A. Boahen ().
. On pourrait videmment faire remonter lintervention du capitalisme occidental sa prhistoire
mercantiliste, qui apparut en Afrique du Sud au milieu du xvii e avec la VOC nerlandaise finance
par la premire bourse du premier systme bancaire expriment Amsterdam. Nanmoins, une prsence europenne physique concerte lintrieur du continent ne dmarre nulle part avant le xixe
sicle. Pour une fois, elle commence en Afrique intertropicale plus tt quailleurs : lexpdition de
Napolon Bonaparte en gypte dbute en , la conqute de lAlgrie attendra , et le grand
trek boer sud-africain

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

55

12/07/2004

18:26

Page 55

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

La presque concidence avec la date butoir franaise de na pas de signification bilatrale particulire. Elle est plutt le signe de la mondialisation
de lpoque par les effets de la rvolution industrielle en gestation. Cette
mondialisation se vrifie dun bout lautre du continent : depuis lancien
gte dtape de la Compagnie nerlandaise des Indes orientales au Cap, pris en
main pour la premire fois par les Anglais en (ce qui prfigure le Grand
trek de , qui rpond la suppression de lesclavage par les Britanniques
lanne prcdente), en passant par la cration de la colonie de la Couronne de
Freetown et du Sierra Leone (), jusquau dbarquement des Franais en
Algrie (). Aucun de ces vnements nintervint fortuitement : ils mrissaient depuis un certain temps (les dbuts de Freetown remontent , et
lintrusion des Franais en Algrie driva de la dette en crales contracte par
le Directoire). Tout ceci rvle les dbuts de la prgnance occidentale appele
crer un nouvel ordre mondial :
la premire tape fut celle de la transformation de l conomie de
traite , passant de la traite des esclaves la traite des produits. Elle saffirme
en Afrique du Nord et commence laube du xixe sicle dans les bouches du
Niger, la fin du sicle seulement sur la cte gabonaise, mais ds le milieu du
sicle sur la cte orientale, chaque fois pour la mme raison : lapptit croissant
de lEurope occidentale en matires premires agricoles ncessaires lessor
exponentiel de lindustrialisation : olagineux vgtaux tropicaux (Afrique du
Nord et de lOuest), clous de girofle (Zanzibar), bois de teinture et ivoire (fort
quatoriale), la fin du sicle caoutchouc de cueillette un peu partout. Le
mcanisme eut pour effet de rorienter les rseaux conomiques internes de
lAfrique, le mode de production et les systmes sociaux, dsormais fonds sur
la production esclavagiste, les autocraties militaires et la traite ngrire usage
interne. Le premier xixe sicle fut ainsi un sicle de bouleversements
incroyables travers le continent tout entier . On trouve, en Afrique du Sud,
la rsultante de presque tous ces traumatismes .
la seconde tape fut limprialisme colonial proprement dit, que l'on peut
encercler peu prs sur un sicle : (Confrence internationale de Berlin) ;
- (chute de lempire portugais) ; - (indpendance africaine du
Zimbabwe, fin de lapartheid, indpendance de la Namibie). Mais si la colonisation (qui stendit la quasi-totalit du continent en une quinzaine dannes) eut
des implications politiques et conomiques normes, elle ne peut tre apprhende comme un dpart : comme tout traumatisme majeur, elle fut au moins
autant laboutissement que linitiatrice de lacclration de changements antrieurs.
. O. Goerg (, vol. I : -).
. D. Rivet () vient de le dmontrer pour lAfrique du Nord.
. la suite de P. Lovejoy (), jai essay, dans un ouvrage sur les Africains au xixe sicle, de
comparer ces volutions lchelle continentale. C. Coquery-Vidrovitch ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 56

56

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Cet imprialisme colonial peut tre son tour subdivis en deux souspriodes : la premire de pillage quasi-intgral, la seconde de mise en valeur ,
comme on disait alors, cest--dire de mise en place dune conomie dinvestissements, mais toujours dans loptique dun change ingal. Comme dhabitude, la chronologie diffre selon les espaces : lconomie capitaliste dinvestissements sest dclare plus tt dans la plupart des zones minires (Afrique du
Sud ds la fin du xixe sicle, Congo belge au dbut du xxe sicle, Zambie ou
Maroc entre les deux guerres, Gabon la veille de lindpendance) ; elle est
apparue en fin de course pour le colonisateur le moins dvelopp qutait le
Portugal (des annes aux indpendances). Mais le processus gnral ne
diffrait gure. Encore simpose-t-il de comparer ce qui est nglig par les historiens, surtout francophones, bloqus par le foss cr entre les aires culturelles du Maghreb et de lAfrique noire : non seulement la colonisation de
lAfrique du Sud et de lAlgrie a dbut un bon demi-sicle avant les autres,
mais les deux pays proposent, ct de diffrences videntes (lislam au Nord),
des points de comparaison multiples et instructifs : colonisation de peuplement
de climat mditerranen, niant lexistence de leurs populations indignes
en grande partie pastorales, et chacune en son genre modle pionnier de
colonisation pour son colonisateur.
Limprialisme conomique na pas t le seul dterminant du rgime colonial.
Comme le prcise pertinemment un ouvrage rcent , les pratiques culturelles et
les institutions ont contribu faonner lordre international ainsi dfini. Benton
insiste sur le rle jou par la rupture institutionnelle, le passage dun droit multicentrique au centralisme juridique de ltat colonial. Aprs le brusque traumatisme
de la conqute qui amorce la construction du couple antinomique citoyen/sujet
chez les Britanniques, frre/sujet chez les Franais, les annes constituent
nouveau une csure utile, en Afrique comme dans le reste du monde. Cest
lpoque o, un peu partout, on passe du totalitarisme colonial institutionnel un
rgime plus complexe. Alors que le droit de vote a t progressivement retir aux
Noirs en Afrique du Sud, il commence tre introduit au niveau de quelques
communes urbaines en colonisation britannique ou franaise . Cest alors que se
constitue, sous limpulsion coloniale, un droit coutumier refabriqu, qui soppose et sallie la fois au droit ancien (mal dnomm traditionnel ), et au droit
suppos moderne , cest--dire occidental. La csure est marque en AOF,
puisque cest dans cette dcennie que sont labors les trois volumes des Grands
Coutumiers. Cest aussi le moment o lon sinterroge srieusement en France sur
les procdures de naturalisation, prcise en Afrique noire (hors Quatre
Communes) en , mais violemment refuse par les colons en Algrie (chec de
. L. Benton ().
. Nous exceptons ici le cas trs particulier des Quatre Communes du Sngal qui avaient hrit les
droits des rares rescaps du premier empire colonial franais.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

57

12/07/2004

18:26

Page 57

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Comme toute priodisation, celle-ci nest quun instrument de travail parmi


dautres. Elle souffre, entre autres, dtre dpendante des sources dominantes qui
dterminent nos connaissances. Malgr les disparits rgionales (lgypte est,
loppos de la Namibie, peut-tre la partie du monde o les sources crites sont
les plus allonges dans le temps), il y a de fortes dominantes selon les priodes :
la priode ancienne grco-romaine et nubienne nous est connue par larchologie autant que par des textes crits ; on doit lhistorien Hrodote (ve sicle av.
J.-C.) ou au gographe Ptolme (iie sicle ap. J.-C.) des textes fondateurs, de
mme que le furent sinon le Priple de Hannon du moins celui de Nchao (rapport par Hrodote) puis surtout le texte du Priple de la Mer rythre (fin du ier
sicle ap. J.-C.) . Labsence de sources crites fait de la phase dexpansion bantu
en Afrique centrale et orientale le domaine privilgi de larchologie, mais surtout de lethnobotanique, de la linguistique et de la gntique. Larrive des
musulmans voit ressurgir la littrature crite (al-Masudi, al-Idrisi, Ibn Battuta).
La littrature de voyage portugaise ou hollandaise des xvie et xviie sicles eut une
tonalit bien diffrente de celle des rapports britanniques ou franais du xixe

. Cf. les travaux du colloque international Archives judiciaires, Sciences sociales et Dmocratie, Dakar,
dcembre .
. Priple de Hannon (vie ou ve sicle av. J.-C.), suffte de Carthage, trad. grecque (exercice dcole qui ne
correspondit pas un voyage vritable) ; Priple de la mer rythre (trad. D L. Casson, ) qui cite
la terre dAzania (au sud de la mer Rouge). Cf. G. Mathew (),

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

la loi Blum-Viollette en ). En zone anglophone, la jurisprudence volue dans


le mme sens la mme poque . Il reste poser la question dune priodisation
en ce domaine similaire ailleurs.
. La priode contemporaine, que je proposerais aussi de subdiviser en deux
phases : une premire priode de rgression politique gnralise, re des coups
dtat, de lavnement de rgimes autocratiques et militaires sinspirant aussi bien
des thories librales que du marxisme-lninisme rvolutionnaire , de lchec du
dveloppement , du renforcement de lapartheid ou de labsolutisme marocain :
/-. Enfin, lvolution immdiatement contemporaine, ses crises et ses
veils, qui dbutent avec lvnement mondial que fut la chute du mur de Berlin
( novembre ) : ce tournant dcisif le fut aussi pour lAfrique. Il fut dans la
foule suivi de la chute du pouvoir blanc au Zimbabwe (), de la fin de lapartheid (-) et de la vague des Confrences nationales de contestation politique (la premire eut lieu au Bnin en fvrier ). La suite, pour tre chaotique,
nen suit pas moins le cours mondial, balanant du nord au sud et de louest en est,
entre, dune part, louverture (Maroc et Algrie inclus) et une qute dmocratique
souvent encore balbutiante et, dautre part, des accs de fondamentalisme ethnique
ou religieux (intgrismes musulmans ou pentectistes) qui parfois cohabitent et
saffrontent (comme au Nigeria).

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 58

58

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Toute priodisation de ce style ne peut jouer qu condition dtre complte et amende par dautres lments : notamment une priodisation non pas
construite par les chercheurs, mais vcue de lintrieur et transmise par les
mmoires collectives. Les Africains ont connu un dcalage vident entre les faits
du monde (lHgire, la Rvolution industrielle, etc.) et leur propre perception.
Ils ont aussi apprhend leur histoire avec dautres instruments conceptuels et
idologiques que les historiens daujourdhui : une conception du temps et de
lespace qui na pas grand-chose voir avec les constructions occidentales rsultant dAristote et de Descartes On peut sinterroger sur les marqueurs du
temps : ct de marqueurs vnementiels classiques (chronologies royales,
dfaites ou victoires, phnomnes pidmiques, climatiques ou astronomiques),
les marqueurs de perception relevaient de processus diffrents. Le temps occidental est construit sur des repres la fois systmatiques (la rotation de la terre
sur elle-mme ou autour du soleil) et arbitraires (le calendrier julien des Grecs
et des Russes ou les jours du calendrier grgorien, la naissance de JsusChrist ou lHgire de Mohamed). Une littrature existe sur lapprhension du
temps par les Africains dautrefois, temps cyclique, temps global plutt que
temps linaire. Ctait davantage un continuum quune opration de division
entre pass, prsent et futur. Mais sest-on suffisamment interrog sur la signification historique de ces diffrences ? Ceci joue ncessairement dans le rapport
de lhistoire la mmoire, si tudi aujourdhui, dautant quil est plus tardivement quen Occident li loralit qui fut exclusive ou dominante jusquau
xixe sicle inclus presque partout, y compris en pays arabis mais encore peu
abord en ces termes.
Do lhistoire des penses et des murs (dont les rapports de genre), la plus
complexe, la plus mle, la plus difficile priodiser, justement parce que cest
celle, entre tous, des syncrtismes cumuls et toujours diffrencis en fonction des
spcificits rgionales, voire locales : par exemple les islams africains, multiples et
divers, se sont rpandus, complexifis et nuancs bien aprs lapparition au sud du
Sahara des premiers commerants musulmans. On peut en dire autant des glises
chrtiennes, qui ont contribu au cours des temps faonner des faons diffrentes
de voir le monde : depuis les origines en Afrique septentrionale et orientale, depuis
le xviiie sicle en Afrique australe intrieure, et depuis le xvie sicle en Afrique
quatoriale si lon en croit les travaux de J. Thornton sur limportance msestime

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

sicle naval ou missionnaire. Ces sources crites, souvent trangres, ont lourdement contribu faonner notre interprtation de lhistoire, dautant que les
autres sources, orales (transcrites localement ou par les premiers voyageurs) et
archologiques, aboutissent aussi, en fin de compte, lcrit. Ce comportement
est renforc par la compartimentation issue des techniques diffrentes de larchologie, de lgyptologie, de lanthropologie, de lhistoire classique ou tiersmondiste .

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Page 59

59

De la priodisation en histoire africaine

du catholicisme congolais , sans compter le poids qua fait peser sur nos connaissances la vision chrtienne des observateurs. Le rle de la sorcellerie et dune vision
magique des faits sociaux et politiques dans les socits et la politique contemporaines , ou bien lanalyse des identits multiples et cumules qui se chevauchent
et se heurtent au niveau individuel, rgional et national illustrent ce tlscopage
des phases et des influences. Cest ce niveau que lon peut compenser, affiner et
corriger ce que ma proposition en longue dure peut avoir de brutal, et de plus
mondialiste quafricaine.
Priodisation et thmatique

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

. J.K. Thornton ( & ).


. F. Bernault ( & ) ; P. Geschiere ().
. P. Boilley ().
. Cf. P. Boilley sur les Kel Adagh, ibid.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

ne analyse thmatique affine, plus ou moins transversale, pourrait remdier cet cueil ; dautres thmes de priodisations recouvrent le schma prcdent sans ncessairement concider avec lui. Parmi les thmes privilgier, je
distinguerais :
. Lhistoire de la mobilit des peuples africains, ses variantes et ses volutions,
des origines nos jours. Je dis bien mobilit, et non sdentarisation (concept privilgi par les historiens du pass ancien). La mobilit inclut les mouvements
multiples des peuples les plus anciens dont les tapes furent contrastes dun bout
lautre du continent : un millnaire au moins spare la sdentarisation au sud
du Sahel occidental de celle qui se produisit sur le Rand sud-africain, sans compter la formule spcifique de sdentarisation aquatique fonde sur la pche plutt que sur lagriculture, telle quelle se produisit en Afrique quatoriale. Les
recherches actuelles sur lhistoire des paysages agraires sont prcieuses lanalyste
des temps prsents ; elles soulignent que mme les peuples sdentaires cultivateurs
sont demeurs mobiles. De nombreuses villes (sauf en zone arabe) sont restes itinrantes jusqu laube du xxe sicle. La mobilit concerne aussi les migrations du
travail qui sont parfois intervenues bien avant le xixe sicle colonial. Elle inclut
les dplacements des millions de rfugis contemporains. On peut sinterroger sur
les permanences autant que sur les mutations de ces mouvements : encore en
, selon les chiffres de lOffice internationale des migrations, % seulement
des Africains migrent vers lextrieur. Sont tudier les modalits du passage des
unes aux autres (des mobilits anciennes aux migrations du travail par exemple).
Reste poser la question de la pertinence de ces distinctions concernant la sdentarisation tardive des peuples grands nomades et lhistoire sculaire de leurs rapports difficiles avec les voisins .

12/07/2004

18:26

Page 60

Catherine Coquery-Vidrovitch

60

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

. Plus gnralement, ce thme appelle celui de lhistoire de lenvironnement


couple celle des ruptures dans lhistoire technologique. Malgr les effets limitatifs et directionnels de lcologie, du climat et des plantes, il faut se garder du
dterminisme gographique. Mais ces facteurs ont jou. Par exemple les mutations
alimentaires sont interrelies aux volutions dmographiques, de faon aussi imbrique que sont complexes les rapports entre production de nourriture et nutrition ;
la mtallurgie ancienne interne a volu partir des contacts mditerranens ou
atlantiques ; ou les plantations esclavagistes innoves par les Portugais Sa Tom
ont exploit larrive de la canne sucre par la Mditerrane. Lhistoire de la culture matrielle et des techniques impose plus que jamais une combinaison de lapport des historiens, des archologues, des anthropologues et des sciences de la
nature. Les travaux commencent tre nombreux sur la question.
. Lhistoire dmographique est lie la prcdente. Elle fut et demeure en
action/raction avec la mobilit des populations, do ont rsult dextraordinaires
disparits rgionales de densits. Avant la priodisation interne dune dmographie africaine probablement stagnante dans le long terme fait alterner, rgionalement ou de faon continentale, des phases daccroissement fort ou de rgression relative : essor au moment de ladoption de lagriculture vers le tournant de
notre re, qui correspondrait lexpansion des peuples de langue bantu ; nouveau
la suite de limportation des nouvelles plantes nutritives venues dAsie et plus
tard dAmrique partir des xve-xvie sicles ; nouveau croissance dmographique
vers le milieu du xixe sicle, o ce trop plein sexprima sous des formes diversifies
du nord au sud du continent, par lexplosion des djihads, des empires ngriers de
lintrieur, ou de ce qui fut nagure intitul le mfecane, thse aujourdhui discute
de lexpansion zulu ; enfin boom dmographique amorc depuis le milieu du xxe
sicle. Ces phases de dilatation sont opposer aux phases de stagnation, voire localement de rgression dont lune est repre au xviiie sicle ngrier (un sicle de
dcalage avec la rcession dmographique occidentale du xviie sicle) ; mais il y en
eut dautres, par exemple la fin du xvie, sicle o svit dj une longue phase de
scheresse). De mme, la rgression drastique des annes - rsultait de la
conjonction redoutable dune crise cologique de longue dure au moment o
sacclraient les conqutes coloniales La dmographie humaine gagnerait
tre mise en rapport avec lvolution des troupeaux dans les zones pastorales. Car
lvolution du cheptel fut elle aussi fluctuante en raison de la fragilit pluviomtrique et de lirruption, surtout partir de la fin du xixe sicle, dpizooties priodiquement foudroyantes.
. Lhistoire des processus durbanisation, qui marque aussi une coupure
majeure entre les faits davant et daprs le milieu du xxe sicle, disons pour
simplifier : non, bien entendu, que la priode antrieure ne se prte une priodi. C. Hamilton ().
. Cf. entre autres J. Webb ().

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

61

12/07/2004

18:26

Page 61

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Cette gnralisation est bien entendu discutable. Elle vaut pour une approche
thmatique, pour lintelligibilit dun discours historique qui est une construction savante lie un choix. Elle fait en dfinitive se rejoindre deux impratifs,
dont le souci commun est dviter les piges dun schmatisme rducteur : dune
part, lobjectif pdagogique, affin au long dune carrire, de communiquer aux
tudiants une apprhension globale de la complexit de lhistoire africaine ;
dautre part lexigence intellectuelle de prendre la mesure des hritages, des permanences et des ruptures, des convergences et des disparits, afin de contribuer
rpondre aux injonctions du prsent. Lexercice a, entre autres limites objectives, la remise en cause des priodisations proposes chaque fois que de nouveaux travaux permettent de reculer les limites de la connaissance. La vision
continentale implique de multiples facettes, des catgories amples et aux limites
imprcises, et donc un approfondissement de concepts lancs ici effrontment.
Nanmoins, privilgier sans exclusive ni tabous lvolution compare des mcanismes de traites ngrires et du fonctionnement des socits esclavagistes, ou
bien les modalits diverses des colonisations et des empires, cest aussi proposer
une vision qui chappe la prsentation simpliste du choc des civilisations
. C. Coquery-Vidrovitch () ; D.M. Anderson & R. Rathbone () ; O. Goerg () ;
T. Falola & S. Salm, ( paratre) ; T. Falola, ( paratre).
. La vision globale de lhistoire africaine tant une interprtation, elle expose entre autres deux
regards diffrents, vu de lextrieur et vu de lintrieur. Chacun a tendance plaider contre une
rduction de lhistoire loppos : les malheurs de lAfrique seront pour les uns imputables
dabord ltranger, et pour les autres redevables, quarante ans aprs lindpendance, aux paralysies internes. Un des objectifs est de souligner combien lune et lautre visions, simplistes, sont
errones.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

sation elle-mme complexe ; mais elle ne diffre pas fondamentalement de la priodisation ci-dessus suggre : villes anciennes, villes de lre musulmane (o sont
distinguer ville arabe et ville islamise), villes de lAfrique bantu, villes du xixe
sicle, villes coloniales intertropicales, villes dAfrique du Sud ; je renvoie ici un
essai de synthse dj dat des acquis sur la question, et des travaux rcents ou
en cours . Nanmoins, le rythme et les formes de lurbanisation changent nouveau brutalement au milieu du xxe sicle, en raison de la mutation non moins brutale du rythme de croissance dmographique.
Cette priodisation est centre sur lhistoire de lAfrique et non sur lhistoire du
monde. Ainsi, lexplosion dmographique et surtout urbaine des annes ,
antrieure denviron une gnration en Afrique du Nord et en Afrique du Sud, est
sui generis : on ne la trouve cette date et sous cette forme que sur le continent africain. Elle est diffrente de la chronologie de lexplosion urbaine dans les villes occidentales, ou de lAmrique latine, de lInde ou mme de la Chine On peut en
dire autant dune histoire des femmes et du genre, peu aborde au demeurant
avant les Temps modernes.

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Page 62

Catherine Coquery-Vidrovitch

62

(islam/christianisme), qui transparaissait dans le plan gnral de lhistoire de


lUNESCO , et qui menace de repartir en force aujourdhui. Cest aussi refuser
le ghetto africano-africaniste. Cest le prix payer pour tenter de problmatiser
lensemble des processus historico-culturels, de lancer dune faon suggestive des
pistes nouvelles et adaptes aux ralits : ce qui nest assurment le cas ni dune
histoire quadripartite la franaise (Ancienne, Mdivale, Moderne et
Contemporaine), ni dune histoire rgionale langlo-saxonne (Afrique du Nord,
Afrique de lOuest, Afrique centrale, Afrique orientale, Afrique australe), ni
dune priodisation arithmtique formelle de sicle en sicle applique lhistoire
africaine. Alors, autant en essayer une autre ?

Bibliographie
D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

This paper aims at rethinking by modern historians an African periodization for the
whole continent, in spite of the immensity and variety of spaces and times. A relative
cultural unity may be hypothezised, at least getting rid of a Western eurocentric view
(precolonial, colonial and postcolonial periods). Periodization needs afrocentricity, but
nevertheless cannot be isolated from the rest of the world, Africa being part of it from the
beginnning. Many factors come from inside, such as the environmental change, a
climatic periodization, African population history, and cultural trends. Nevertheless, one
has to include major events the origins of which is often to be found abroad, such as the
conquest of Egypt by the Greeks, the occupation of their African province by the
Romans, the invasion by Islam, the arrival of the Portuguese, slave trading, colonial
imperialism, and recent independences, all major steps to globalization. The result is a
mixed attempt to take into account, at one and the same time, a history of self-centered
autonomous processes and of external dependency.

Amin S., Laccumulation lchelle mondiale, critique de la thorie du sous-dveloppement,


Paris/Dakar, Anthropos/IFAN, .
Anderson D.M. & Rathbone R., Africas urban past, Londres, James Currey, .
Barry B., La Sngambie du XVe au XIXe sicle : traite ngrire, islam et conqute coloniale,
Paris, LHarmattan, .
Benton L., Law and colonial cultures : Legal regimes in world history, -, Cambridge
University Press, .
Bernault F., Archasme colonial, modernit sorcire et territorialisation du politique
Brazzaville, - , Politique africaine, no , , p. -.

. Ali Mazrui, directeur du tome VIII, dfend la thse dun choc tripartite, entre islam, christianisme et
religions du terroir.

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Abstract

63

12/07/2004

18:26

Page 63

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Bernault F. et Tonda J. (sous la dir. de), Pouvoirs sorciers , numro spcial Politique
africaine, , no .
Boahen A.A., Britain, the Sahara and the Western Sudan, -, Londres, Oxford
University Press, .
Boilley P., Les Touaregs Kel Adagh. Dpendances et rvoltes : du Soudan franais au Mali
contemporain, Paris, Karthala, .
Burguire A. et Revel J. (sous la dir. de), Histoire de la France, Paris, Seuil, (prface,
tome I).
Chrtien J.-P., Les annes de lleusine, du sorgho et du haricot dans lancien Burundi.
cologie et idologie , African Economic History, , printemps , p. -.
Chrtien J.-P., Agronomie, consommation et travail dans lagriculture du Burundi du
e au e sicle , in M. Cartier (d.), Le travail et ses reprsentations, Paris, , p. .
Chrtien J.-P. & Triaud, J.-L. (eds.), Histoire dAfrique. Les enjeux de mmoire, Paris,
Karthala, .
Coquery-Vidrovitch C. & dAlmeida-Topor H. (ed.), numro spcial LAfrique et la
crise des annes , Revue franaise dHistoire dOutre-Mer, me semestre .
Coquery-Vidrovitch C., Histoire des villes dAfrique noire des origines la colonisation,
Paris, Albin Michel, .
Coquery-Vidrovitch C., LAfrique et les Africains au XIXe sicle, Paris, Colin, .
Coquery-Vidrovitch C., La mise en dpendance de lAfrique noire, - ,
Cahiers dtudes africaines, n -, , p. - ; Coquery-Vidrovitch C.,
Dveloppement et socits africaines. Les facteurs de freinage , dans Pour une Histoire
du Dveloppement (C. Coquery-Vidrovitch, D. Hemery et J. Piel ds), Paris,
LHarmattan, , p. -.
Cordell D. & Gregory J.W. (eds.), African population and capitalism : Historical perspectives, Boulder, Westview Press, .
Dtienne M., Comparer lincomparable, Paris, Seuil, .
Doneux J.-L., Histoire de la linguistique africaine, Aix-en-Provence, Publications de
lUniversit de Provence, .
Dozon J.-P., Frres et sujets : la France et lAfrique en perspective, Paris, Flammarion, .
Emmanuel A., Lchange ingal, essai sur les antagonismes dans les rapports conomiques
internationaux, Paris, Maspero, .
Falola T. & Salm S. (eds.), African urban spaces in historical perspective, University of
Rochester Press. ( paratre)
Falola T. (ed.), African urban culture. A History, Carolina Academic Press ( paratre).
Ford J., The role of the trypanosomiases in African ecology. A study of the tse-tse fly problem,
Londres, Oxford Clarendon Press, .
Geschiere P., Sorcellerie et politique en Afrique : la viande des autres, Paris, Karthala, .
Goerg O., Pouvoir colonial, municipalits et espaces urbains. Conakry Freetown, Paris,
LHarmattan, vol., .
Goerg O., La ville europenne outre-mer (en collaboration avec X. Huetz de Lemps),
in J.-L. Pinol (d.), Histoire de lEurope urbaine, t. II, De lAncien Rgime nos jours,
Paris, Le Seuil, , p. -.
Greenberg J.A., Studies in African linguistic classification, New Haven, Compass
Publishing Co, .
Greenberg J.A., The languages of Africa, La Haye, Mouton & Co, .
Huxley J., Africa view, New York & Londres, Harper & Brothers, .
Iliffe J., Les Africains : histoire dun continent, Paris, Aubier, .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

12/07/2004

18:26

Catherine Coquery-Vidrovitch

Page 64

64

D o s s i e r

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Inikori J.E. (ed.), Forced migration : the impact of the export slave trade on African societies,
Londres, Hutchinson University Library for Africa, .
Kea R.A., Settlements, trade and polities in the seventeenth-century Gold Coast, Baltimore,
John Hopkins University Press.
Kjekshus H., Ecology control and economic development in East Africa : the case of
Tanganyika -, Londres, Heineman, , .
Lain A., Gntique des populations et histoire du peuplement de lAfrique. Essai dhistoriographie et dpistmologie, thse de luniversit Paris , .
Lain A. (dir.), La drpanocytose. Regards croiss sur une maladie orpheline, Paris, Karthala,
.
Leduc J., Les historiens et le temps, Seuil, Points , .
Lepetit B. (sous la dir. de), Les formes de lexprience : une autre histoire sociale, Paris,
A. Michel, .
Lovejoy P., Transformations of slavery : a history of slavery in Africa, Cambridge, Cambridge
University Press, (e d. rv. ).
Mamdani M., Citizens and subject : contemporary Africa and the legacy of late colonialism,
Princeton, Princeton University Press, .
Mathew G., The dating and the significance of the Periplus of the Erytrean Sea , in East
Africa and the Orient (H. Neville-Chittick & R.I. Rotberg eds.), Londres, Africana
Publ. House, , p. -.
Meillassoux Cl., Anthropologie de lesclavage : le ventre de fer et dargent, Paris, Presses universitaires de France, .
Mudimbe V., The invention of Africa. Gnosis, philosophy, and the order of knowledge,
Bloomington, Indiana University Press, .
Mudimbe V., Tales of faith. Religions as political performance in Central Africa, Londres,
Athlone Press, .
Neville-Chittick H. & R. I. Rotberg (eds.), East Africa and the Orient. Cultural syntheses in precolonial times, New York, Africana Pub. Co., .
The Periplus Maris Erythraei (L. Casson ed.), Princeton, Princeton University Press, ,
p.
Perrot, Cl.-H. (dir.), Dmographie historique , numro spcial, Cahiers dtudes africaines, XXVII (-), .
Ptr-Grenouilleau O. (coord.), Traites et esclavages : vieux problmes, nouvelles perspectives ? , Outre-mers. Revue dHistoire, n -, e semestre .
Prost A., Douze leons sur lhistoire, Seuil, Points , .
Renault F., La traite des noirs au Proche-Orient mdival, VIIe-XIVe sicles, Paris, Geuthner,
.
Rivet, D., Le Maghreb lpreuve de la colonisation, Paris, Hachette, .
Thornton J.K., The Kongolese Saint Anthony : Dona Beatriz Kimpa Vita and the Antonian
movement, -, New York, Cambridge University Press, .
Thornton J.K., Religious and ceremonial life in the Kongo and Mbundu areas, , in Central Africans and cultural transformations in the American diaspora
(L. Heywood ed.), Cambridge, Cambridge University Press, , p. -.
Valensi L., Lexercice de la comparaison au plus proche, distance : le cas des socits
plurielles , Annales, e anne, no , , p. -.
Vansina J., Oral tradition as history, Madison, University of Wisconsin Press, .
Vansina J., Sur les sentiers du pass en fort. Les cheminements de la tradition politique
ancienne de lAfrique quatoriale, Enqutes et documents dhistoire africaine, n ,
Universit de Louvain-la-Neuve, .

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

001_210_afrique

001_210_afrique

65

12/07/2004

18:26

Page 65

De la priodisation en histoire africaine

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Document tlcharg depuis www.cairn.info - - - 201.81.113.184 - 14/11/2011 15h16. Verdier

Webb J., Desert frontier : ecological and economic change along the western Sahel, -,
Madison, University of Wisconsin Press, .
White G. (introd.), Papers on firearms in sub-Saharan Africa , I & II, Journal of African
History, XII, & , , p. - & -.