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RFLEXION MTHODOLOGIQUE

Typologie des mots arabes


dans les langues europennes
dernire mise jour 10 /02 /2005

Ce texte est la mise en forme dune communication faite


Par Roland Laffitte lors de la sance SELEFA du 26 janvier 2005

Lide dun dictionnaire des mots arabes dans la langue franaise est lorigine de la cration de notre socit. Le nombre considrable douvrages consacrs ce sujet, dambition et
de qualit fort diverses, tmoigne dailleurs de la ralit de cette exigence. Le problme est
quun dictionnaire se doit de balayer le sujet dtude de faon relativement systmatique.
Pour la langue franaise, les synthses de ce type ont dsormais considrablement vieilli.
Nous avons le fameux Dictionnaire tymologique de tous les mots dorigine orientale de
Marcel Devic, 1876, et les Remarques sur les mots drivs de larabe de Henri Lammens qui
le suit immdiatement puisquil date de 1890, deux ouvrages qui posent de srieux problmes, puis le prcieux tome 19 du FEW de Walther von Wartburg, qui est aujourdhui la
base de dpart dune bibliographie srieuse. Les dictionnaires de la langue franaise
sappuient toujours, la suite de Wartburg, sur le travail de Karl Lokotsch, Etymologisches
Wrterbuch der Europischen Wrter orientalischen Ursprungs, 1927, ou celui dArnald
Steiger, Contribucin a la fontica del hispano-rabe y de los arabismos en el iberoromnico y el siciliano , 1932. Outre cela, nous disposons, dun ct, des travaux de synthse effectus sur les autres langues, comme le Diccionario des arabismos de Federico Corriente pour lespagnol, ou les travaux fait par le mme auteur en catalan et en portugais, ou
encore ceux effectus sur les langues romanes par Giovan Battista Pellegrini, Gli arabismi
nelle lingue neolatine, 1972, pour ne citer que les plus importants. Or les rsultats de ces recherches nont pas encore t transbords dans le patrimoine tymologique des dictionnaires
franais. Nous disposons galement de travaux pars, mens pratiquement au hasard de leur
dmarche sur dautres terrains par des chercheurs parfois prestigieux et passionns, travaux
trs souvent de grande valeur pour nous mais qui nont mme pas encore t inventoris.
La ralisation dun dictionnaire exige par consquent un travail dinventaire des travaux
actuels engags dans les diffrents pays, notamment europens, un recensement de termes
tudier et de longues recherches sur ces termes, toutes tches qui fondent prcisment
lactivit de la SELEFA, mais qui sont peine entames. Un tel ouvrage nest donc pensable
quen fin de parcours, au terme du long travail qui est encore devant nous.
Tout cela bien pes, lide a finalement germ que, si nous ne sommes pas en mesure de
fournir, dans les conditions prsentes, un tel dictionnaire, il nous tait toutefois possible de
nous atteler une prsentation dun recueil de mots arabes dans la langue franaise plus modeste qui, sans prtendre tre exhaustive, mette en lumire quelques termes emblmatiques
de nos hritages arabes et orientaux. Une telle ralisation prsente de grands avantages. Tout
en laissant ouverts le travail dinventaire ainsi que ltude des termes litigieux, elle permet-

trait de mesurer la richesse des legs doutre-Mditerrane, parfois largement sous-estims.


Elle pourrait en mme temps, tout en tmoignant des objectifs de la SELEFA et de la mthode de travail collective dsormais acquise, constituer une invite au travail et susciter de
nouvelles vocations.
Un certain nombre de termes, mettons entre trente et cinquante, devraient faire lobjet de
titre des diffrentes contributions. Ces articles, confis diffrents auteurs, membres ou non
de notre socit, seraient loccasion de prsenter une famille dapports linguistiques et civilisationnels dont ils sont emblmatiques. Mais pour retenir ces termes, nous avons besoins de
critres de choix. Outre le fait quils devraient veiller la curiosit du lecteur, il faudrait
quils soient reprsentatifs aussi bien des diffrents champs smantiques couverts que de diffrentes qualits propres aux apports linguistiques considrs.
I. Les champs smantiques : inventaire des apports
Nous devons distinguer les champs smantiques des apports et les champs smantiques
dexpansion des mots qui, une fois capts par la langue, ont leur propre destin. Ainsi le mot
sucre, emprunt la fin du XIIe sicle, pour la substance alimentaire bien connue, sest ensuite dvers, par usage mtaphorique, dans dautres champs smantiques comme la chimie
et llectricit, ainsi que dans dautres registres, comme celui de la langue verte. Quil
sagisse cependant des uns ou des autres de ces champs smantiques, le classement est le
mme. Voici donc une proposition que de classement que nous soumettons la discussion :
A. Esprit & me
(activits
intellectuelles)

SCIENCES

* Astronomie & mathmatiques


* Mdecine
* Sciences naturelles : Faune & flore /
Gologie & lments naturels
* Gographie & Toponymie

PHILOSOPHIE
RELIGION

B. Arts & mtiers


(activits
conomiques)

PRODUCTION
& FABRICATION

* Agriculture
* Artisanat & Industrie

TERTIAIRES

* Commerce
* Marine

TAT

* Administration
* Arme

C. Convivance
(vie sociale)

ART DE VIVRE

* Arts culinaires/Alimentation
* Habillement & Parures
* Bien tre & Confort

ART DE DIRE

* Vie artistique & Culture


* Expressions
* Argot & langue des jeunes

ART DE NOMMER
(Onomastique)

* Prnoms
* Noms de famille

II. Qualits propres aux apports


Nous choisirons les entres retenues dans notre ouvrage selon la nature des apports et de
degr de pntration des termes dans la langue, les caractres de la transmission et le rle de
la langue arabe dans cette transmission.
A. Nature des apports
1. Les emprunts : au sens strict, il y a emprunt quand un terme qui existe dans une langue
est transmis pratiquement tel quel, du moins tel quil est lu ou entendu, ou avec une lgre
dformation qui tient un procd courant dacclimatation une autre langue. Prenons ainsi
larabe irafa : la langue italienne emprunte au XIIIe sicle le mot giraffa la langue arabe
pour dsigner lanimal bien connu. On peut dire quil sagit ici dun emprunt direct. Quand
le terme est ensuite acclimat en France sous la forme adapt girafe, on peut aussi dire que le
mot franais est un emprunt direct litalien, mais un emprunt indirect la langue arabe,
litalien servant dans ce cas dintermdiaire.
2. Les calques : du fait que le terme ou la notion originelle est ici traduit par un terme
existant dans la langue daccueil, il est par consquent souvent difficile de reprer quil sagit
dun apport tranger. Maxime Rodinson faisait remarquer juste titre que les calques
sont plus nombreux que lon croit, particulirement dans le vocabulaire scientifique (voir
Quelques emprunts arabes dans les langues romanes du Moyen-ge , rdit dans le Bulletin de la SELEFA, n 4). Comment remarquer en effet, si lon est profane en la matire, que
le mot fraction est un calque de larabe kasar, ou le terme minute un calque de larabe
daqqa, son tour emprunt au syriaque, qui la lui-mme calqu sur une des termes grecs
utilis pour cette notion ? Sans parler de la langue populaire qui senrichit aujourdhui
dexpressions typiquement algriennes comme calculer quelquun, ou tenir les murs, etc. Il
est manifeste quun travail sur les calques, outre celui sur les emprunts, permettrait denrichir
considrablement le patrimoine connu des apports doutre-Mditerrane. Remarquons quil
existe aussi de faux calques qui tiennent des mprises sur le sens des terme : cest ainsi que
le terme de trigonomtrie sinus est une traduction de larabe jb, alors quil sagit en

loccurrence non du terme arabe ayant cette acception mais dun emprunt fait par larabe au
hindi
3. Les mots-miroirs : on pourrait appeler ainsi le phnomne par lequel un terme arabe
est employ de faon identitaire et ludique la place dun mot trouvant sa place dans une
expression idiomatique franaise. Un exemple fameux est celui de zebda, popularis par un
groupe musical toulousain sur le mode du calembour pour exprimer le franais beur, luimme verlan du mot arabe et qui sest mis dsigner, dans lesprit des Franais, les jeunes
dorigine maghrbine, l o cette partie de la population franaise prfre le terme reubeu.
B. Degr de pntration des termes dans la langue daccueil
Lorsquil des hommes et des femmes trangers qui arrivent dans un pays, ils sont dabord
immigrs. Puis nombre dentre eux sinstallent. Ils sont la longue intgrs voire assimils.
Il en est de mme des mots dans la langue. En dautres termes, il existe un phnomne sociolinguistique parallle au phnomne sociologique.
1. Terme descriptif : les dictionnaires anciens appelaient terme de relation un mot tranger par lequel un autre pays ou une autre culture dsigne une ralit, une notion qui lui est
propre. Il est ainsi des mots de la religion par exemple, comme islam, minbar ou mirhab ou
de fonctions sociales comme calife, chrif ou cad, dinstitutions comme achour, maghzen,
smalah, etc. Le terme sert ici dsigner une ralit qui reste trangre la socit qui la dcrit.
2. Adoption : un second degr de pntration dans la langue accompagne souvent
ladoption dun technique, dun procd ou dune notion. Ainsi le mot algbre a naturellement accompagn ladoption de lopration mathmatique quil dsigne. Cest ce processus
qui est aujourdhui en train de soprer, bien que de faon conflictuelle, pour les termes
propres la religion islamique, laquelle fait dsormais partie intgrante des socits
dEurope.
3. Assimilation : le dernier degr de pntration est atteint ici lorsque le terme donne lieu
dans la langue daccueil des drivations de diffrents types :
* drivations smantiques : le terme ayatollah, qui tait un simple terme descriptif connu
des orientalistes avant 1979, fut brutalement projet dans la langue commune par la rvolution islamique en Iran, sest ensuite mis tre utilis mtaphoriquement pour une personne
dont le comportement est suppos intolrant : on colle aujourdhui ltiquette d ayatollahs
antitabac aux organismes publics de lutte contre le tabagisme, et une adjoint au Maire de
Paris sest vue qualifier dayatollette pour avoir condamner une distribution publique de
soupe populaire ne servant que des repas contant du porc et du vin Mais on peut avoir affaire ici un effet de mode, aprs quoi il est possible que le terme spuise et disparaisse de
la langue.
* drivations lexicales : le processus dassimilation totale sopre lorsque de nouveaux
mots sont forms sur lui, ainsi caf a donn cafetire, cafetier, caftria, pause caf et
pousse-caf, etc., drivations lexicales qui ouvrent leur tour la voie des nouvelles drivations smantiques : par exemple quand cafetire est employ pour dsigner la tte .

B. Caractres de la transmission
Par caractres de la transmission, nous entendons les poques des apports ainsi que les
voies et modes selon lesquels se sont effectus ces apports.
1. poque des apports : La priodisation des apports est un aspect important de ce travail
dans la mesure o certaines poques nont pas t suffisamment mises en lumire.
a. LAntiquit : certes, nous avons ici peu de termes, mais ils ne sont nullement mis en
vidence. Une recherche est mener par exemple sur des mots comme baam, amal ou
misk, les tudes se bornant ici donner aux termes grecs une origine ouest smitique en
gnral. Dans une optique plus large que celle de notre tude, il est noter que les apports
du grec et du latin langue arabe, que ce soit directement ou par lintermdiaire du syriaque, sont extrmement riches.
b. Le Moyen-ge : nous avons ici deux sortes dapports :
* Ceux qui traduisent la connaissance de lAutre, avec notamment une quantit de
termes descriptifs de la gographie doutre-Mditeranne et des socits qui y vivent :
ainsi sont apparus les termes mir, mosque, sultan, etc. ; et surtout
* Ceux qui traduisent nos hritages civilisationnels, lesquels ont t acquis par des
voies extrmement diverses : Levant et croisades ; Andalousie et Sicile et trsors de
guerre des conqutes chrtiennes ; etc. (voir voies et modes des apports) : nous
avons ici algbre, luth ou sofa, et toutes une gamme de termes extrmement riches
dans des champs smantiques extrmement varis (voir plus haut).
c. Les Temps modernes : cette poque se caractrise par les types dapports suivants :
* Ceux des voyages en Orient comme alme, gerboise ou kif ou et ;
* Ceux qui sont revenus dans les bagages de la colonisation, comme baroud, cad ou
clbard ;
* Ceux qui surgissent de lactualit postcoloniale, comme intifadha, moujahidin ou
taliban.
2. Voies et modes des apports : il est patent que ces voies et modes sont en rapport strict
avec les poques et les champs smantiques, si bien que certains termes seront caractristiques des trois lments en mme temps.
a. Les voies gographiques : Nous avons dans cette rubrique :
* La voie levantine, avec des termes comme amiral, sirop ou mamelouk.
* Les voies occidentales : landalouse avec quantit de termes dans tous les domaines,
mais aussi sicilienne avec coton, douane ou orange ;
* La voie maghrbine, avec des termes comme bougie, cador ou casbah ;

* Larne du monde village daujourdhui, qui livre des termes qui sont galement
ceux qui surgissent de lactualit postcoloniale (voir prcdemment).
b. Les canaux linguistiques : Ils sont eux aussi strictement lis au poques, aux voies
et modes des apports et aux champs smantiques :
* Le latin mdival, notamment avec les termes scientifiques.
* Le byzantin et le turc, comme cest le cas damiral venu par le byzantin ou de caf
transmis par le turc.
* Les langues communes dEurope, comme cest le cas en franais pour les termes
emprunts par largot des militaires, notamment bled, brle ou guitoune, ou encore la
langue des colons dAlgrie, comme loubia, ramdam ou souk.
c. Les modes de transmission : Il est ici absolument ncessaire de distinguer :
* la voie orale, par laquelle sont souvent passs des termes de commerce, ou les
termes du langage des soldats, et
* la voie crite, par laquelle ont t notamment transmis les termes scientifiques.
Une telle distinction est trs importante car les distorsions et corruptions du terme originel entranes par lune et lautre voie sont trs diffrentes. Ainsi la reprise de termes
inconnus dun copiste conduit de nombreuses fautes et coquilles qui sont absentes de
la langue orale o la phontique prend en revanche une grande importance.

C. Rle de la langue arabe dans la transmission


Ltude de cet aspect permet de mettre en lumire les apports civilisationnels spcifiques
du Monde arabe bien que ceux-ci ne concident pas toujours avec les apports lexicaux. Ce de
point de point, la langue arabe jour deux rles distincts :
1. Larabe comme passeurs de mots :
a. Larabe a souvent repris, notamment dans la langue scientifique, des termes grecs par
lintermdiaire du syriaque, ou par celui du moyen perse, lui-mme souvent par
lentremise de laramen. Noublions pas ici le rle majeur jou par la langue syriaque dans la formation du vocabulaire scientifique arabe.
b. Larabe a transis aussi une partie de lhritage babylonien, par lintermdiaire soit du
syriaque et du manden, comme cest le cas des noms du zodiaque qui nous fournissent les appellations de nombre dtoiles, soit du moyen perse.
c. Larabe est aussi le passeur de nombreux mots sanscrits et persans parvenus dans les
langues europennes, comme azur, jasmin ou lilas.
d. Larabe sest enfin le passeur dautres langues, notamment le malais, le sud-arabique,
les langues thiopiennes, le berbre, etc., sans parler du chinois.

a. Larabe comme crateur de mots : ce rle est souvent sous-valu comme sont sousvalues les innovations apportes par la civilisation arabe et islamique la civilisation
tout court.
* On connat mal le fait par exemple que sur quelques deux cent noms arabes dtoiles
courants inventoris par la socit astronomique internationale, la moiti sont des
noms issus de lesprit arabe : l dessus, une nouvelle moiti vient surgit certes dans
des reprsentations nes dun univers culturel aramen, mais lautre moiti qui fait
partie intgrante de la nomenclature stellaire utilise par monde village provient de figures nes dun imaginaire proprement arabe, hrit de lAntiquit mais qui sest encore dvelopp au Moyen-ge.
* Les mathmatiques fournissent un exemple du rle de la civilisation islamique et de
la langue arabe dans ce processus double de transmission/cration : ainsi les mathmaticiens arabes reprirent des Indiens les chiffres que nous appelons arabes mais que
les Arabes appellent juste titre indiens . Ils hritrent galement deux la notion
de sunya, vide , dont ils firent le calque ifr. Mais avec le grand astronome et mathmaticien de Samarkand Al-Khwrizm, il furent les premiers utiliser comme inconnue ce ifr dont, avec Fibonacci, nous avons fait le zro et que nous avons aussi
emprunt pour form le mot chiffre. Et cela dans une opration entirement indite
nomme al-abr wa-l-muqbala, qui marquait le lancement dune discipline nouvelle,
lalgbre, dont le nom vient dailleurs du premier terme de lexpression arabe que
nous venons de mentionner.
Lorsque nous parlons dapports arabes, il est donc important de prciser le rle de la
langue arabe dans lapport. Cette constatation entranera son tour une discussion lgitime
sur le fait sil sagit dun emprunt ou non la langue arabe. Si nous prenons le mot au sens
le plus strict, il sagit dun emprunt lorsque, directement ou indirectement, la langue arabe
nous a lgu un mot : cest le cas du terme truchement. Pour ce qui nous concerne, cest-dire vu depuis la langue daccueil du mot, soit le franais, il est normal de le considrer,
comme saccordent en cela les dictionnaires de langue franaise, comme un emprunt effectu au XIIe sicle larabe tarumn, dans la forme premire de drugement et avec
lacception premire de interprte Mais si lon se place du point de vue de la langue
arabe elle-mme, on devra considrer quil sagit dun emprunt laramen targaman,
qui la lui-mme emprunt au babylonien targumanu, de mme signification. Le terme
emprunt doit par consquent pris dans un sens relatif et non absolu.
Le projet dun recueil de mots emblmatiques des apports arabes la langue franaise ouvrage est le fruit dune rflexion collective sur les tches et les ambitions de la SELEFA.
Lexercice de typologie auquel nous venons de nous livrer constitue le premier pas de notre
dmarche. Ses rsultats sont dsormais livrs la discussion, aux commentaires, aux critiques de chacun et appelle la contribution de tous.
Le second pas de notre dmarche consiste commencer proposer des termes emblmatiques, en utilisant le prsent document, dment complt et amlior, comme pierre de
touche. Sur ce point aussi, toutes les suggestions sont les bienvenues.