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Alban Causs & Jacques Desse

Rimbaud, Aden, 1880

histoire dune photographie

AVERTISSEMENT
Ce dossier est la version longue et illustre de larticle publi
dans la Revue des Deux mondes de septembre 2010,
enrichie par des informations provenant de fonds darchives rcemment explors.
Il prsente de nombreux faits et documents indits.
La reproduction de tout ou partie de ce texte
et des documents quil prsente est strictement interdite,
y compris sur Internet, sans notre accord pralable.

SOMMAIRE
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3 Introduction
12 Une lettre indite dAlfred Bardey
14 En route pour Aden (Georges Rvoil et Arthur Rimbaud)
27 Les derniers jours dun explorateur (Henri Lucereau)
45 Linstantan dAden
51 Un passager clandestin (les Bidault de Glatign)
55 Un jeune homme prometteur (Maurice Ris)
57 Une poigne de Franais
62 De la photographie la biographie

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77 Annexe 1 : LHtel de lUnivers


82 Annexe 2 : Le visage de Jules Suel ?
83 Annexe 3 : Albert Delagnire
84 Annexe 4 : Jules Henry
86 Annexe 5 : Georges Rvoil
107 Annexe 6 : Une fausse piste
111 Annexe 7 : Gueule de con / Un autre Rimbaud

La Revue des Deux mondes (texte) / Chez les libraires associs - Septembre 2010
______________________________________________________________________________

Il ne restera plus des voyages que de grands dsordres dimages


Paul Nizan, Aden Arabie

Le 15 avril dernier, nous rvlions, avec M. Lefrre, biographe de Rimbaud, lexistence


dune photographie o apparat Arthur Rimbaud sous un aspect inconnu : pour la premire
fois, on peut distinguer ses traits lge adulte 1. Nous avions tabli que ce clich avait
t ralis sur le perron du fameux Htel de lUnivers dAden et quil provenait des
archives du propritaire de ltablissement, Jules Suel, une relation de Rimbaud durant les
onze annes de son sjour dans les pays de la mer Rouge.
La publication de cette image a connu lnorme retentissement que lon sait, faisant
instantanment le tour du monde, et gnrant une infinit darticles et de commentaires.
Du coup, plusieurs familles nous ont contacts pour nous soumettre des informations,
ayant reconnu un de leurs anctres sur la photographie. De nombreux chercheurs et
rimbaldiens ont propos des hypothses sans parler, bien sr, des invitables
contradicteurs qui tenaient dconsidrer cette image suppose ruiner le mythe
Rimbaud . Cela nous a amen poursuivre notre enqute, en nous appuyant sur la
documentation accumule par M. Lefrre depuis trente ans et sur les matriaux recueillis
pendant les deux annes de recherche pralables la rvlation publique du document. La
priode du dbut des annes 1880, dans ces rgions, est mal documente, quil sagisse
darchives crites ou de photographies 2. En dpit de cette raret des sources, les
rsultats, aprs quelques semaines de travail collectif, sont pour le moins tonnants :
nous savons dsormais quelle date a t ralis ce clich, par qui, avec quel matriel, et
nous connaissons, avec un trs fort degr de probabilit, les noms de quasiment tous les
participants. On ne trouvera pas beaucoup de clichs anonymes, dans lhistoire de la
photographie, sur lesquels ont pu tre rassembls autant dinformations 3
1

Jean-Jacques Lefrre et Jacques Desse, Un coin de table Aden , Histoires littraires, n 41,
janvier-fvrier-mars 2010. Notre propre tmoignage sur les recherches ayant abouti l'identification de
Rimbaud a t publi sur le site Ricochet : http://www.ricochet-jeunes.org/oeil-du-libraire/article/115-laphoto-d-arthur-rimbaud
2

C'est un peu plus tard, partir du milieu de la dcennie, que l'implantation franaise se renforce
(Obock, puis Djibouti) ; la Somalie et l'Ethiopie s'ouvrent, les voyages se multiplient, et donc les
courriers, les relations, les ouvrages, et les photographies. Comme celles des Messageries maritimes, les
archives du vice consulat d'Aden sont quasiment inexistantes pour cette priode (dtruites par les
termites et par l'ouragan de 1885), et son activit tait si faible qu'on ne trouve dans la correspondance
diplomatique envoye d'Aden Paris entre 1878 et 1880, qu'une lettre et une dpche (celle-ci relative
la mort de lexplorateur Lucereau) Les fonds photographiques institutionnels paraissent reclent des
vues plus tardives, ou caractre ethnologique (Quai d'Orsay, Archives d'Outre-Mer, Socit de
Gographie, BnF, Bibliothque de Fels, Quai Branly, Muse de l'Homme...).
3

Nous remercions vivement ceux qui nous ont permis d'arriver de tels rsultats en si peu de temps, en
particulier : les descendants des familles Ris, Lucereau, Rvoil, Biard d'Aunay, Delagenire et Bardey,
tout particulirement Mme Jacqueline Sibertin-Blanc, M. Jrmie Sibertin-Blanc, M. et Mme Pierre Rvoil,
M. Arthur Rvoil, M. Xavier Giocanti, M. Pierre Gury, Mme Beatrix Nicolas-Balteg, ainsi que Mmes et MM.
Alain Tourneux, conservateur du Muse Rimbaud de Charleville-Mzires ; Bruno Racine, prsident de la
Bibliothque nationale de France ; Andr Gunthert ; Anne-Sophie Cras ; Michel Frizot ; Sylvie Aubenas ;
Olivier Loiseaux, conservateur du fonds de la Socit de Gographie la BnF ; le personnel du
Dpartement des Cartes et plans de la BnF pour sa remarquable disponibilit ; Thomas Cazentre (BnF,
Dpartement des Estampes et de la photographie) ; Lise Fauchereau ; Carine Peltier (Iconothque du
muse du Quai Branly) ; Rgis Lcuyer (Archives du Palais de Monaco) ; Anne-Marie Faure (Bibliothque
de l'Alcazar, Marseille) ; Anne Goulet (Archives dpartementales des Pyrnes-Atlantiques) ; Bernard
Legleu ; Jos-Marie Bel (Espace Reine de Saba) ; Rmy Duhart (LAuberge verte) ; Jean-Franois
cobichon ; les Archives dpartementales du Rhne ; Denis Canguilhem ; Caroline Lefrre ; Jeanne
Causs ; Grard Causs ; Jeanine Desse ; Raphal Thomas ; les librairies Les Routes du Globe et
L'Opiomane ; la galerie Photo Verdeau et tous nos proches pour leur patience et leurs
encouragements. Sans oublier ceux dont les noms n'apparaissent pas ici, mais qui savent ce que nous
leur devons, comme nous le savons nous-mmes.

On en sait donc plus aujourdhui sur cette photographie que sur aucune des huit autres
o Rimbaud apparat, et lhistoire est encore plus surprenante que nous ne pouvions
limaginer il y a quelques mois. Elle apporte en outre de nombreuses informations
factuelles, en particulier des donnes biographiques, jusqu prsent inconnues des
spcialistes du pote 4.
Cette recherche a ainsi permis d'tablir quelques donnes biographiques sur Jules
Suel, personnage mal connu des biographes de Rimbaud. Il est n en 1831 Aubenas et
est mort Ussy-sur-Marne (o il sest retir vers 1892), en novembre 1898. Mari une
premire fois Lyon en 1854, il s'est remari Aden en 1882. Nous n'avons rencontr
que deux rcits voquant une Mme Suel. lie Pajot, qui passe l'htel en mars 1875 :
Mme Juel [sic], une compatriote qui tient un htel l'extrmit de Steamer Point, sur la
route conduisant Aden, nous a servi djeuner. Elle traite bien, et ne prend pas trop
cher []. Le cuisinier de Mme Juel est bon : elle le paie 200 fr. par mois, ce qui donne une
ide de ce que vaut ici la main d'uvre (Six mois en France, Challamel, 1887). Un
roman de Lon de Tinseau dresse un portrait pittoresque de la tenancire de l'Htel de
l'Univers, intrpide Champenoise aux bras robustes , laquelle fait rgner l'ordre sous la
vranda de l'htel avec un fouet de poste (Ma cousine pot-au-feu, Calmann-Lvy, circa
1888). La seconde pouse de Suel tait effectivement originaire de la Champagne. Suel
est mort sans descendance, ce qui peut expliquer la dispersion de ses archives. Son
hritage fut d'ailleurs modeste : il n'avait pas fait fortune Aden 5

Acte de dcs de la premire pouse de Jules Suel, Aden, 13 mars 1881

Nous publierons ultrieurement dautres documents indits, dcouverts lors de cette enqute. Les
informations dj connues cites sans rfrence dans cet article (donnes biographiques, extraits de
correspondances, etc.) sont empruntes aux travaux de Jean-Jacques Lefrre, publis chez Fayard :
Arthur Rimbaud, 2001 ; Arthur Rimbaud. Correspondance, 2007 ; Sur Arthur Rimbaud. Correspondance
posthume, 2010. Par ailleurs, nous respectons dans les citations les graphies des textes originaux, parfois
trs variables en ce qui concerne les noms propres (par exemple : Abou Bekr, aussi orthographi
Aboubeker, Aboubakre).
5

Il n'a jamais livr son tmoignage sur Rimbaud, alors que l'ex-employeur de Rimbaud, Alfred Bardey, un
an avant la disparition de Suel, avait donn son adresse Paterne Berrichon, beau-frre posthume du
pote, en lui conseillant de lui crire.
6

Etabli par lagent consulaire, Albert Delagnire, et contresign par deux tmoins, Aimable Dubar et
Emile Dufaut. Le nom de ce Dufaut (ou Duffaut), employ des Messageries maritimes, napparat que
dans quelques documents administratifs. Il tait g de quarante-quatre ans en 1882 et donc n vers
1838. Un recensement de 1884 indique quil tait depuis plusieurs annes Aden, mari, deux
enfants .

Acte de mariage de Jules Suel avec sa seconde pouse, Aden, 20 avril 1882

Lexplorateur italien Naufragio en face de lHtel de lUnivers Aden.


Photo ddicace au dos Jules Suel, 21 novembre 1892 (sans doute loccasion du dpart de Suel
dAden) 8 - Fonds Suel Libraires associes / Collection particulire

Etabli par le vice-consul Georges Biard dAunay, en prsence de Csar Tian, Albert Delagnire, Joseph
Henry et Emile Dufaut. Sur Joseph Henry, voir ci-dessous, annexe 4.
8

Cf. Un coin de table Aden, cit. Un article de LEsplorazione commerciale dcrit en 1889 les Europens
vivant Harar : Il y a le reprsentant de la maison Bienenfeld, Rosa [...]. Je ne passerai pas sous
silence un autre Italien, Naufragio, de Venitie, plein de vie, dactivit, pratique dans tous ses travaux,
comme il fut bon marin. La colonie franaise est reprsente par M. A. Rimbaud, de la maison Tyan [sic]
dAden. Cest une personnalit assez connue de la Socit franaise de gographie, pour ses travaux de
valeur ; il connait par ailleurs parfaitement la langue arabe et les coutumes de lAfrique occidentale.
Lautre Franais est M. Bidault, qui soccupe de photographie (cit d'aprs Lefrre, Correspondance).

Une tude systmatique des voyageurs franais de ces rgions lpoque de la


photographie a soulign quel point ce rseau relationnel tait rduit. Elle a aussi permis
de dcouvrir quelques faits inconnus. Ainsi, les biographes de Rimbaud savent quAlfred
Bardey, employeur de Rimbaud, rencontra le journaliste Paul Bourde sur le paquebot le
Saghalien (ci-dessous), en route pour lExtrme-Orient via Aden, en dcembre 1883 9. Au
dtour dune conversation, ils dcouvrirent avec surprise, pour lun que son employ avait
t un pote, dsormais fameux, pour lautre que Rimbaud travaillait dans un comptoir
dAbyssinie. Bourde, qui enverra Rimbaud, en 1888, une lettre qui linformait de sa
clbrit littraire, publiera lanne suivante un article o il rvlera que lancien pote
tait tabli Harar 10. Cet article est dailleurs illustr de gravures daprs des clichs du
photographe qui habitait chez Rimbaud cette poque, Bidault de Glatign 11. Or, on
dcouvre que Bourde a fait, le 8 janvier 1884, une halte Aden, quil dcrit de manire
pittoresque dans le rcit de son voyage. Il mentionne mme les plantes que Suel essaie
dsesprment de faire pousser pour agrmenter son htel. quelques mois prs,
Rimbaud aurait ainsi pu tomber nez nez, sous la vranda de cet tablissement, avec lun
de ses anciens condisciples de Charleville, devenu grand reporter. La lgende naissante du
pote en aurait peut-tre pris un autre tour

Le Saghalien (collection French Lines / Archives des Messageries maritimes)

12

Le Gaulois du 23 dcembre 1883 nous apprend que le paquebot est parti de Marseille avec un quipage
de l'Etat, et sous protection de la police, les marins tant en grve
10

Les Europens en thiopie. Le Harrar (suite) , LIllustration, 2 novembre 1889. Il est fort possible
que Rimbaud ait correspondu avec Bourde dans cette priode, non par sympathie, ni par intrt littraire,
mais pour obtenir quelque avantage du journaliste du Temps dans sa carrire de reporter gographe
amateur En 1885, Bourde, pourtant bavard, ne fait pas tat du scoop qu'il dtient sur Rimbaud. Il le
fait en 1889, lorsque ses contacts avec Rimbaud n'ont dbouch sur rien de concret (Rimbaud aurait eu
des prtentions exorbitantes pour envoyer des articles sur le conflit thiopien).
11

Les seuls clichs de Bidault publis de son vivant lont t par des gens qui lon connu sur place
(Rvoil, Chefneux et Audon). Bourde a donc puis trs bonne source : Rimbaud lui-mme ?
12

Lanc en juillet 1880 (premier dpart en janvier 1881), ce paquebot de 130 mtres, pouvant
transporter 175 passagers, tait affect au service de l'Extrme Orient. En juillet 1883, il sauvera
l'quipage d'un vapeur anglais chou au cap Gardafui (pointe de la Corne d'Afrique). Il sera sabord en
1915.

Sur le pont du Saghalien (dtail d'une photo de 1914) Collection Xavier Escallier

Steamer Point lpoque de larrive de Rimbaud Gravure daprs photographie

13

13

Denis de Rivoyre, Les Franais Obock, 1887, p. 77

()

Paul Bourde, De Paris Au Tonkin, 1885, p. 31, 32, 33

14

14

Au Tonkin, Bourde retrouvera son ami Paul Bonnetain, correspondant du Figaro (ils quitteront
ensemble l'Indochine en mars 1885, Bourde rentrant en France par les Etats-Unis). Bonnetain aussi tait
crivain, il tait devenu clbre l'anne prcdente avec Charlot s'amuse, sulfureux roman sur la
masturbation. Il a publi une photo de la maison Tian dans son ouvrage sur lExtrme-Orient (cf. cidessous p. 18).

La plupart des voyageurs passant par Aden cette poque font des descriptions tout
aussi effares, et soulignent que lancien Eden leur apparat comme lenfer sur terre. A
bord du Saghalien, en ces premiers jours de 1884, se trouvait aussi Franois Deloncle, qui
enverra depuis Aden des nouvelles de Bardey la Socit de gographie 15. Deloncle est
un personnage fameux : savant et politicien ambitieux, il est en route pour lInde, charg
dune mission officieuse par Jules Ferry, alors Prsident du Conseil 16. Les rapports quil
ramnera de ce voyage vont servir une fameuse mystification littraire, puisque
Mirbeau, grand ami de Deloncle, en tirera son faux reportage, les Lettres de lInde (1885).
Celles-ci font un sort Aden, et mentionnent lHtel de lUnivers :
Quelques Arabes, tristes et sales ; des Somalis, la peau noire, aux formes
magnifiques ; des Indous maigres et chtifs, sous la livre blanche et propre des sujets
de la Reine ; quelques Europens face de bandit, arms du salaco la Stanley,
haletants de chaleur, et toujours ivres de brandy ; une ou deux bandes de Tyroliennes
et de Valaques, choues lhtel Suel, et qui, le soir, jouent pniblement de leurs
misrables instruments [], voil toute la population dAden 17

Bardey, Bourde et Deloncle voyageant ensemble, ce dernier, fru de littrature, connut


peut-tre la nouvelle vie du pote symboliste, auquel cas Mirbeau qui fut lun des
premiers clbrer et citer Rimbaud -, en reut certainement quelque cho Quoiquil en
soit, Mirbeau fera passer Steamer Point les hros du Jardin des supplices, bord,
prcisment, du Saghalien
____________________________________________________________________________

18

15

Lettre date en face d'Aden , 6 janvier 1884 : Mon voyage s'accomplit trs heureusement, en
compagnie de M. A. Bardey [] qui retourne dans l'Harrar. Il me charge de vous adresser de sa part,
pour la socit, la carte ci-jointe de l'Harrar et des pays Somalis [] (Bulletin, 1884, p. 288). Quelques
jours plus tard, le 10 janvier, Bardey expdiera dAden le Rapport sur lOgadine James Jackson, le
bibliothcaire de la Socit de gographie. Le rapport de Rimbaud sera prsent la Socit en fvrier.
16

Deloncle avait un certain poids au sein du petit monde des voyageurs et explorateurs. Avant de
s'installer Obock, Soleillet se renseignera auprs de deux personnes : Franois Deloncle et l'explorateur
Georges Rvoil (Soleillet, Lettre Gabriel Gravier, 1883, p. 2).
17

Le Gaulois, 13 fvrier 1885, p. 2. Mirbeau, qui n'a jamais mis les pieds Aden, s'inspire directement
du tmoignage de Deloncle. On croirait entendre Rimbaud lui-mme, qui crira peu aprs : en fait
dEuropens [ Aden] il ny a que quelques employs de commerce idiots qui mangent leurs
appointements sur le billard, et quittent ensuite lendroit en le maudissant (lettre du 14 avril 1885).
Quant l'animation de l'htel, un voyageur qui passa une soire Aden le 19 janvier 81 indique pour sa
part : "Htel, caf-concert avec orchestre de Hongroises comme au Caire" (Notes de voyage aux Indes,
en Chine et au Japon, par un officier en cong, 1887).
18

Missions catholiques, 1887, p. 438. Dans cet article Aden est dcrit comme un gouffre noir, brl,
rong, effrayant : une lpre de terre . La vision d'Aden par Rimbaud ( four chaux , roc affreux ,
trou dbilitant o l'on meurt d'ennui) est banale l'poque, jusque dans ses expressions. Cette
perception apparat a posteriori surprenante, l'endroit n'tant pas aussi infrquentable que cela. Les
voyageurs qui chappent ce clich se comptent sur les doigts d'une main : Bardey, Rvoil (qui avoue
aimer Aden !) et deux ou trois autres. Hugues Le Roux en a une vision plus romantique : il lui trouve un
charme de monstrueuse orchide (Mnlik et nous, Nilsson, 1901).

Le roc affreux dAden aujourdhui Aden Camp (Crater) en bas, Steamer Point en haut droite

Surplombant Aden Camp, la fameuse Tour du silence, o la communaut parsie exposait ses morts
19
. Dtail dun clich des annes 1880.

19

Endroit situ sur une haute montagne dAden dont lapproche est interdite aux chrtiens on y
expose les cadavres pour les laisser manger par les vautours et se desscher lair (courrier de
Georges Rvoil, Aden, 10 mars 1881).

10

Une vue inhabituellement prcise de la Main Pass, porte fortifie qui permettait daccder
Aden Camp ou Crater Vers 1885 ? Galerie Photo Verdeau, Paris

Sur le promontoire de Steamer Point, surplombant le Crescent, le quartier des btiments officiels :
hpital europen, rsidence du Gouverneur, consulat de France Vers 1880.
Galerie Photo Verdeau, Paris

11

M. Arthur Rimbeaud

UNE LETTRE INDITE ET INCONNUE dAlfred BARDEY

Ayant bien voulu explorer pour nous les 4500 lettres de la correspondance dAntoine
dAbbadie, conserve Bayonne par les Archives dpartementales des PyrnesAtlantiques, M. Bernard Legleu a dcouvert une lettre inconnue dAlfred
Bardey (ci-contre) mentionnant M. Arthur Rimbeaud (sic), envoye
dAden le 4 septembre 1885. DAbbadie devant publier des notes de Bardey
sur le Somal, ce dernier lui adresse une notice biographique, dans laquelle
il noublie pas de mentionner le nom de son employ. Il y voque aussi un
autre personnage apparaissant sur la photographie, Henri Lucereau. Ces
notes ( Traditions et divisions des Somalis ) seront intgres dans la
Gographie de lEthiopie, que dAbbadie publiera en 1891.
Antoine dAbbadie (ci-contre en 1880), pionnier des explorateurs de lEthiopie, membre
minent et futur prsident de lAcadmie des Sciences, tait en relation avec des
personnalits savantes du monde entier ainsi quavec des compatriotes
sjournant Aden ou en Abyssinie (Bardey, mais aussi Tian, Mgr TaurinCahagne, le pre Edmond, etc.) 20. Il fut le parrain de Bardey lors de son
admission la Socit de gographie de Paris, en dcembre 1880 21, et lui
rendra visite Aden, dbut 1885, lorsquil effectuera, lge de 74 ans et
en compagnie de son pouse, son dernier voyage dans la rgion 22.
Rimbaud tait Aden ce moment : il est peu probable quil nait pas
rencontr dAbbadie, dautant que celui-ci tait trs curieux de toute nouvelle information
provenant dAbyssinie. Ce fut aprs ce passage que Rimbaud, ayant dcid de repartir
vers lthiopie, chercha se procurer son Dictionnaire de la langue amarinna. Il crivait
ainsi sa mre, le 18 novembre 1885 :
A prsent il faut que vous me cherchiez quelque chose dont je ne puis me passer, et que je
ne puis jamais trouver ici. crivez M. le Directeur de la Librairie des Langues orientales,
Paris : Monsieur, Je vous prie dexpdier contre remboursement, ladresse ci-dessous, le
Dictionnaire de la langue amhara [sic] (avec la prononciation en caractres latins), par M.
dAbbadie, de lInstitut. [] Je ne puis me passer de louvrage pour apprendre la langue du
pays o personne ne sait une langue europenne, car il ny a l, jusqu prsent, presque
point dEuropens. Expdiez-moi louvrage dit ladresse suivante : M. Arthur Rimbaud,
Htel de lUnivers, Aden.
20

Voir le site du Chteau d'Abbadia (extraordinaire manoir situ Hendaye, au Pays basque, lgu par
d'Abbadie l'Acadmie des sciences) : http://www.academie-sciences.fr/Abbadia.htm
21

D'Abbadie assiste la sance de la Socit dans laquelle Bardey annonce la mort de l'explorateur
Lucereau. A la suite de cette sance, je suis retenu par ce grand savant, qui me pose diverses
questions , en particulier sur les hommes queue d'Abyssinie, un des dadas de d'Abbadie
(Barr-Adjam, p. 235, cf. p. 291).
22

Cf. Un Voyage magntique en Orient , Magazine Pittoresque, 1888, p. 223 ss. DAbbadie effectuera
des mesures depuis le toit du consulat de France, Steamer Point.

12

Mon premier voyage, sjour compris, dura six mois. Lucereau nest arriv
Harar que lorsque jy tais dj. En 1881, jy retournais avec Monseigneur Taurin.
Mon second sjour Harar fut de sept mois. Je laissais Harar mon frre Pierre
et M. Arthur Rimbeaud qui dirigrent les comptoirs jusquen 1884

Conseil gnral des Pyrnes-Atlantiques Service dpartemental des Archives

13

EN ROUTE POUR ADEN

Georges Rvoil en 1881

23

Le 25 juillet 1880, un certain Georges Rvoil sembarque Marseille bord du Pe-Ho,


paquebot des Messageries maritimes (ci-contre 24), pour son troisime voyage au pays
des omalis . Le jeune explorateur, n en 1852 Nmes, sest
engag volontaire en 1870 et a quitt larme en 1877 pour se
consacrer lexploration. Il effectuera quatre voyages dans la
Corne de lAfrique et, en 1886, un dernier, moins connu, au
cours duquel il cherchera atteindre les Grands lacs et
lOuganda par la Tanzanie 25. Par la suite, renonant ses
prgrinations dexplorateur, il connatra une carrire de consul
de France, suivant lexemple de son frre Paul, gouverneur gnral de lAlgrie, puis
ambassadeur. Il dcdera prmaturment au Brsil en 1894, lge de 42 ans 26. En
1880, lexpdition que Rvoil sapprte effectuer dans le pays somali nest pas anodine :
il ne reste alors en Afrique que deux grandes terrae incognitae : le cur de lAfrique noire,
domaine des clbrits de lexploration, et la Corne orientale, rpute trs dangereuse,
23

Extrait du Dictionnaire illustr des explorateurs franais du XIXe sicle (Afrique), par Numa Broc
(Editions du CTHS, 1988). Ce portrait figure dans les collections de la Socit de Gographie avec la date
1881 , qui parat tre une date de prise de vue et non d'entre. Il s'agit vraisemblablement d'un clich
ralis fin 1881, aprs le retour de l'explorateur (il a t ralis Marseille par Brion, dont le laboratoire
traitait les photos prises par Rvoil). On remarque d'ailleurs que lexplorateur a l'air d'avoir le visage
bronz, et qu'il parat amaigri et fatigu, par rapport d'autres portraits connus.
24

Le Pe Ho tait le plus rcent des cinq paquebots identiques assurant le service de l'Indochine via Suez.
C'est bord du plus ancien de cette srie, l'Amazone, que Rimbaud sera rapatri Marseille en 1891.
25

Le rcit de cette expdition, partie de Zanzibar, a t publi par Lucien Heudebert (Vers les grands
lacs de l'Afrique orientale Georges Rvoil, 1900). Ds mars 1881, Rimbaud voquait un projet similaire
(mais sans but scientifique ni patriotique, bien sr) : Si je quitte cette rgion, je descendrai
probablement Zanzibar, et je trouverai peut-tre de loccupation aux Grands Lacs.
26

Sur Georges Rvoil, voir Jules Gros, Nos explorateurs en Afrique, Picard & Kaan, 1893, p. 276 ss. ;
Numa Broc, Dictionnaire illustr des explorateurs franais du XIX e sicle (Afrique), ditions du CTHS,
1988 ; Antoine Lefbure, Explorateurs photographes, La Dcouverte, 2003 ; Marie-Hlne Degroise
(http://photographesenoutremerafrique.blogspot.com). Des photographies prises par Rvoil figurent dans
Olivier Loiseaux (dir.), Trsors photographiques de la Socit de Gographie, BnF / Glnat, 2006 (c'est
d'ailleurs une photo de Rvoil qui figure en couverture de ce bel ouvrage).

14

laisse aux jeunes et aux commerants aventureux. Rvoil, qui voyageait accompagn
seulement de quatre indignes , allait tre le premier Europen pntrer dans
certaines zones de la Somalie. Alphonse Aubry le souligne avec grandiloquence, dans son
rapport sur un voyage au Choa en 1883 :
Entre lAbyssinie et locan, de Kaffa Zanzibar, vivent des peuples dont nul ne sait les
noms ; dintrpides voyageurs von Decken, Julietti, Lucereau, Arnoux, Bianchi, Barral,
tentrent de soulever un coin de ce voile impntrable, mais peine se furent-ils avancs
dans lintrieur de ces terres brlantes quils furent massacrs ; seul Rvoil aprs avoir
couru les plus grands dangers, nous fut heureusement rendu. 27

Le romancier populaire Adolphe Belot ne manque pas, dans son rcit sur le naufrage
du Mkong au cap Gardafui, de lui rendre hommage : un seul voyageur, un Franais, M.
Rvoil, ayant os, jusqu' ce jour, pntrer dans le Somal et vivre parmi ses habitants.
28

Rvoil arrive le 7 aot Aden, colonie anglaise qui fait fonction de dernier poste
avanc de la civilisation dans la rgion 29. Il y est accueilli par Suel, qui lui fait
naturellement visiter lHtel de lUnivers, mais va loger chez un autre Franais, Csar Tian,
quil connat depuis ses prcdents sjours et qui est membre, comme lui, de la Socit de
gographie de Marseille. Ce personnage important de la petite communaut franaise
dAden devait tre lassoci de Rimbaud partir de 1888, et ce fut chez lui que ce dernier
sjourna, lorsque, trs gravement malade, il passa une dernire fois par la ville, en 1891
30
.
27

Une mission au royaume du Choa et dans les pays gallas , Ministre de l'Instruction publique,
Archives des missions scientifiques et littraires, 1888, p. 457. Le Service des missions (anctre du
CNRS) subventionnait en moyenne une ou deux missions par an dans l'Afrique subsaharienne, dont celles
de Rvoil et Lucereau. Cest vers ce service que Maunoir, secrtaire gnral de la Socit de Gographie,
dirigea Rimbaud lorsquil chercha obtenir des subsides pour ses travaux gographiques. Voir l'inventaire
de Sonia Lvin, Missions scientifiques et littraires dans l'Afrique subsaharienne, Archives nationales,
2009 (merci M. Jrmie Sibertin-Blanc, qui nous a signal cette prcieuse rfrence).
28

Belot, Chre adore, Dentu, 1890. Bardey raconte dans ses souvenirs avoir achet en 1880, bord du
paquebot lamenant Aden, un roman de Belot parlant de ce naufrage, dont le titre restait un mystre. Il
fait une confusion, ce livre ayant t publi dix ans plus tard (sauf si Belot avait dj voqu l'affaire du
Mkong dans l'un de ses nombreux - prcdents romans).
29

Rvoil, Voyage au pays omali , Bulletin de la Socit de Gographie de Marseille, 1881, p. 329.
Dans son livre La Valle du Darror (1882), Rvoil suggre qu'il a quitt la France alors que rsonnaient
les flonflons de la nouvelle fte nationale, le 14 juillet, mais ce nest l quun enjolivement littraire,
comme l'atteste sa correspondance.
30

N Marseille en 1839, Tian avait fond Aden-Camp une maison de commerce spcialise dans
l'import-export de peaux, de gommes, de plumes d'autruche et surtout de caf Moka. Il avait fait
rapidement fortune. Rvoil lvoque dans La Valle du Darror : Une cordiale hospitalit mattend chez
M. Csar Tian. Douze annes de rsidence Aden lui ont assur le doyennat sur le petit groupe que
forment nos compatriotes. La qualit de son accueil tait proverbiale, et le docteur Lacroix, membre de
la Socit de gographie de Lille, crit en 1884 qu'il est la providence du voyageur franais de ces
pays . Comme Rimbaud plus tard, Rvoil se faisait adresser son courrier chez Tian.

15

Rvoil frquente aussi, durant ce sjour Aden, des personnalits locales comme
lagent consulaire franais Delagnire 31, et les notabilits anglaises, le capitaine Hunter
et le major Goodfellow 32. Lexplorateur sapprte raliser les premires photographies
de populations somalies : il a emport avec lui un matriel flambant neuf, quil teste en
ralisant de nombreux clichs Aden 33. Aprs un sjour dun mois, il sembarque pour la
cte africaine, le 12 septembre, non sans avoir fait [ses] adieux [ses] compatriotes
prsents dans la colonie anglaise 34. Il passera dix mois dans cette rgion et
rembarquera Aden en juillet 1881. Ce voyage est le plus important que ralisera
Rvoil, les deux suivants seront avorts cause de difficults multiples ; malade et
menac de mort Rvoil sera oblig dy mettre un terme. Il tirera du voyage de 1880-1881
ses deux principaux ouvrages : La Valle du Darror et lalbum de photographies Souvenirs
de voyage aux pays omalis, 1880-1881. Il en ramnera aussi une moisson consquente
dobservations, dobjets et de specimen, dont une partie constitue le fonds Rvoil du
Muse de lHomme 35, qui feront lobjet de publications et dtudes dans de nombreux
domaines, de la cartographie la musicologie, en passant par les diverses sciences
naturelles, lanthropologie, lethnologie et larchologie 36. Trs marqu par son aventure,
il mettra en exergue de son rcit de voyage :
Dans les pays omalis, le seul champ que lon cultive est le champ des morts.

31

Sur Delagnire, voir ci-dessous, annexe 3. Aden ntant pas assez important pour tre dot dun
consulat, la France y tait reprsente par un agent consulaire, simple particulier cumulant cette fonction
avec dautres activits ( certaines priodes, le poste fut rig en vice-consulat et gr par un
fonctionnaire du Quai dOrsay). A cette poque, le poste tait rattach au consulat de Bombay, lui-mme
dpendant de lambassade de France Londres.
32

En l'absence du gnral Loch, gouverneur d'Aden, Goodfellow occupait la fonction de Resident, qui
semble avoir essentiellement politique, la gestion de la colonie tant du ressort de l'Assistant Resident
Hunter.
33

Rvoil indique, dans l'ouvrage qu'il consacre ce voyage : J'utilisai quelques jours d'attente
essayer mes appareils d'observation et mes instruments de photographie (La Valle du Darror, p. 16).
Et on lit dans le Bulletin de la Socit d'anthropologie de Paris de 1882 : Avant de gagner son tour
ces rgions difficiles, M. Georges Rvoil s'tait familiaris avec les procds les plus perfectionns de la
photographie... (p. 697). Voir aussi la Revue conomique doctobre 1880 : En mme temps qu'il
organisait son expdition, M. Revoil prenait aux environs d'Aden de nombreux clichs photographiques,
dont quelques-uns reproduisent les types des diffrentes peuplades du littoral (p. 619).
34

Rvoil, La Valle du Darror, cit. , p. 17.

35

Le muse du Quai Branly conserve plus de 300 objets rcolts par Rvoil lors de ses diffrents
voyages.
36

Rvoil est quasiment le seul cette poque s'intresser aux vestiges archologiques en Afrique en
dehors des rgions habituelles (Egypte et Maghreb). Il relve autour d'Aden et en Somalie de
nombreuses traces de prsence gyptienne, grecque et romaine, et collecte des silex bifaces.

16

Invitations adresses Revoil pendant son sjour chez Tian


( gauche celle du major Goodfellow, la rsidence du gouverneur dAden)

37

La Corne de l'Afrique - Carte dresse par Poydenot, 1889


Harar, environ un mois de route dAden, est situ juste en dessous de Adel et Issas

37

Nous avons retrouv lessentiel des archives crites de Rvoil, en particulier les changes de
correspondance, conserves dans des collections familiales, prives et publiques. En revanche, il est trs
difficile de dater avec certitude les clichs conservs dans ces fonds (on peut savoir en gnral de quel
voyage date tel ou tel clich, mais non de quel moment exact).

17

A gauche, la factorerie de Csar Tian (o loge Rvoil et o Rimbaud passa ses derniers jours Aden),
devant le march aux chameaux. A droite, la petite glise catholique 38.

La factorerie Tian vue de larrire, vers 1875-1880. Photo Albomis


Clich indit du fonds Suel (dtail) Libraires associs / Collection particulire

38

Gravure d'aprs photographie, publie en 1887 par Paul Bonnetain (L'Extrme-Orient). Un tirage de ce
clich se trouvait dans lensemble de Scheick-Othman (ex-collection Leroy), un autre parat figurer dans
l'album Bardey (1882), conserv au muse Rimbaud de Charleville cf. Barr-Adjam, dition 2010, cahier
HT, pp. 34-35. La factorerie de Tian est indissociable de lhistoire photographique dAden, pas seulement
parce quelle apparat trs souvent dans les vues de la ville, mais aussi parce que les photographes ont
rgulirement ralis des clichs depuis cette btisse : Rvoil, Bidault de Glatign, et Auguste Bartholdi
lui-mme, qui y fit en 1856 les premires photographies connues dAden (cf. J.-M. Bel, Aden, port
mythique au Yemen, 1998, p. 55).

18

Aden Camp vers 1885 (dtail)


Au premier plan la mission catholique. Derrire, lancien cimetire chrtien et le temple anglican.
Au loin, sur la droite, le tribunal anglais, avec la maison Bardey en vis--vis.
Libraires associs / Collection particulire

G. Rvoil. Bazar dAden Camp. 1880 ? (dtail)


Collection particulire

19

Le major Hunter

Nous recroiserons ces personnages, dont lun a t peu prs totalement nglig par
les chercheurs sintressant au second Rimbaud : le captain, puis major, puis colonel
Frederick Mercer Hunter (1844-1898), dont il est souvent question dans les rcits de
lpoque sur cette rgion. Assistant Resident (gouverneur adjoint) dAden, il est le
responsable militaire de ce poste hautement stratgique, ainsi que de la rive oppose de
la Mer Rouge. Lorsque lAngleterre prendra la tutelle de la Somalie, il en sera le
premier gouverneur, et son nom reste attach des traits conclus avec les tribus locales.
Hunter est aussi un homme de science et de culture, qui publie, en cette anne 1880, le
premier vocabulaire de la langue somalie, rdig en collaboration avec les Pres franais
de la mission catholique dAden 39. Cest lui qui donne la transcription Bar Adjam, que
reprendra Bardey 40. Il sintresse bien des sujets, se plat rencontrer les explorateurs
de passage, comme Rvoil, et frquente la poigne dEuropens vivant Aden avec
lesquels des changes intellectuels sont possibles. Parmi eux, bientt, un jeune Franais
qui parle correctement sa langue et qui a pour nom Arthur Rimbaud. Il est trs possible
quils se soient connus ds 1880, mme si rien ne latteste 41. En mars 1884, dbarquant
Harar la tte dune petite colonne, Hunter sera invit par le pacha local, mais dcidera
de passer la nuit dans la maison de Monsieur Rimbaud 42. Hunter jouera dailleurs un rle
dans le destin ultrieur du Franais : cest lui qui signera, en 1886, laccord avec la France
39

Ce vocabulaire sera complt en 1886 par des Notes de grammaire omalie, donnes par Gabriel
Ferrand, employ de Bardey Zeilah, qui devint un spcialiste de ces rgions (cf. ci-dessous p. 112).
40

Alfred Bardey, Barr-Adjam, Souvenirs d'Afrique Orientale, 1880-1887, CNRS, 1981, dition originale
tablie d'aprs le manuscrit par Joseph Tubiana, p. 5, cf. p. 215 (Bardey le nomme par erreur Fred H.
[sic] Hunter ). Hunter est aussi l'auteur de The Aden Handbook (1873) et de An Account of the British
Settlement of Aden in Arabia (1877). Bardey semble avoir nou de bonnes relations avec l'officier anglais
puisque, revenant de Harar Aden, il se contenta en guise de formalits de dbarquement de faire
adresser un petit mot Hunter (cf. Barr-Adjam, cit., p. 215).
41

Rimbaud semble avoir eu des relations rgulires avec les officiels anglais. Ainsi, Bardey suggrera
Berrichon de contacter, parmi une dizaine de personnes ayant connu Rimbaud, le gouverneur anglais
Aden . Parmi les souscripteurs au monument Rimbaud en 1901 figurait un nomm Haworth, d'Aden. Il
pourrait s'agir du Major L. Haworth, qui eut par la suite une carrire de Resident et de consul dans la
rgion et que Rimbaud aurait pu connatre jeune officier, dans les annes 1880.
42

L'vque franais Taurin Cahagne ira leur rendre visite. L'anecdote est rapporte par un tmoin, le
pre Ferdinand (cf. Lefrre, Rimbaud, p. 873). Sotiro indiquera par la suite, dans un rapport traduit par
Rimbaud : nous avons encore peut-tre lespoir de voir repasser le major Hunter dAden, qui a mis tout
ce mouvement en train, et qui tient la clef de nos destines, nous autres ngociants, comme au reste
de la population de cette colonie, sans daigner nous avertir des ventualits quil fera natre . Voir aussi,
ci-dessous, p. 32 et 105.

20

interdisant lintroduction darmes sur la cte, ce qui compliquera le dpart de


la caravane de Rimbaud et Labatut, laquelle attendait de quitter Tadjourah
pour se rendre dans le Choa, royaume de Mnlik (ci-contre), le futur
empereur de lthiopie.
Les contacts de Rvoil avec les responsables de la colonie anglaise auront t
particulirement chaleureux. M. Pierre Rvoil, descendant de lexplorateur, nous a
communiqu une lettre du 6 septembre 1880, adresse My dear Mr Rvoil , dans
laquelle Hunter le remercie for the pictures, which are excellent . Il lui demande des
agrandissements de ces photographies et linvite passer lheure du th Le 13
septembre, lendemain du dpart de Rvoil, Delagnire adressera un long rapport sa
hirarchie, dans lequel il suggre que la France remercie officiellement, par la voix du
ministre de lInstruction publique un certain Jules Ferry ! , les autorits dAden pour
laccueil qui a t fait Rvoil, lequel a russi tablir lentente cordiale avant lheure

Lettre de Fred Hunter My dear Mr Rvoil , Aden, 6 septembre 1880 Collection particulire

21

Rapport de Delagnire, 13 septembre 1880

Langton Prendergast Walsh, commandant de la police dAden, puis Second Assistant Resident

43

43

Photographie de Elliott & Fry, vers 1910 ? (Pour l'anecdote, ce fameux studio ralisa en 1881 les
photos d'Oscar Wilde avant son dpart pour les Etats-Unis). Walsh (1856-1927) tait le bras droit
d'Hunter. Francophone, Walsh est cependant un adversaire dtermin des intrts franais, comme le
montrent ses mmoires (Under the Flag and Somali Coast Stories, Londres, 1912, 384 p.). En 1880, il est
en train de former, la demande d'Hunter, quelques dizaines de policiers d'Aden pour constituer un corps
expditionnaire destin au jour o les Anglais dcideront d'tablir leur tutelle sur la Somalie. Ce fut chose
faite en 1884, date laquelle il devint le reprsentant anglais, bas Berbera. Son hobby tait son petit
zoo priv Aden : I had collected a large number of the fauna of Somaliland. I possessed, in fact, a
complete collection, except for an elephant and a lion. Lorsqu'il quitta Aden pour la Somalie, il vendit
cette collection un intermdiaire, destination des jardins des plantes europens.

22

Rapport de Raffray, vice consul de France Aden, sur les ngociations avec Hunter
propos du transit darmes Aden par des ngociants franais, 19 dcembre 1884

Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

Un accord sera conclu entre Raffray et le Resident Blair dbut 1885, sous rserve que
ces armes ne favorisent pas les conflits entre tribus, et par l le trafic desclaves.
Rimbaud se lancera dans le commerce des armes avec le Choa un an plus tard.
En aot 1888, la licence de dbitant dalcool fut retire Suel par les autorits
anglaises ; il sagissait dune mesure de reprsailles envers le propritaire de lHtel de
lUnivers, accus de se livrer au trafic des armes la cte de Somalie , ce qui
entranera une intervention du vice-consul Gaspary auprs du ministre des Affaires
trangres.

23

Bien loin de ces changes pleins durbanit, un jeune Franais en rupture de ban,
Arthur Rimbaud, qui a quitt Chypre au mois de juin ou dbut juillet et a cherch du
travail le long du canal de Suez et de la mer Rouge, dbarque Aden peu prs en mme
temps que Rvoil, sans doute quelques jours plus tt. Il est malade en arrivant 44, pisode
qui sera mentionn alors quil entrait dj dans sa lgende, dans Le Symboliste du 22
octobre 1886 : Revenant dAsie (via Suez), Rimbaud arriva malade Aden. 45 Une
lettre de Bardey, rpondant en 1901 aux questions de Jean Bourguignon, donne quelques
prcisions sur ces prgrinations :
Rimbaud [] sembarqua Suez sur un bateau de la Cie Khedivale gyptienne faisant
les escales de la Mer Rouge et stationnant de un trois jours dans chacun de ses ports,
Souakim, Massaouah, Djeddah, Hodedah avant darriver Aden. En qute dun
emploi il alla trouver notre agent M. Dubar qui lengagea provisoirement. A mon retour
du Harar en octobre 1880 il me le prsenta comme un homme actif, exceptionnellement
intelligent mais misanthrope au-del de toute expression.

Le parcours ne dura donc pas bien longtemps : quelques jours entre Chypre et Suez,
et pas plus de deux semaines entre Suez et Aden. Le 17 aot, Rimbaud crit sa famille
pour lui annoncer quil a trouv du travail Aden. Ne sachant sil allait rester sur place, il
navait pas donn de ses nouvelles lors de ses brves tapes prcdentes 46. Il ne fut
dailleurs jamais un pistolier empress de donner sa mre des nouvelles de ses
changements de rsidence : les annes suivantes, lors de la plupart de ses installations ou
rinstallations Aden ou Harar, il laissera parfois passer plusieurs semaines aprs son
arrive avant de lui envoyer un courrier (dj, Chypre, il ne lui avait crit quau bout
dun mois de sjour). Ces faits amnent rviser la date habituellement avance de son
arrive Aden 47 : probablement a-t-il dbarqu tout dbut aot, voire courant juillet.
Les premiers temps, Rimbaud loge vraisemblablement lHtel de lUnivers 48. Vers le
15 aot, il est embauch par Dubar, un ancien colonel, beau-frre de Suel et responsable
44

Rimbaud crit le 17 aot : j'ai t malade en arrivant ; je suis employ chez un marchand de caf .
Pas : je suis malade ni j'tais malade mon arrive . En clair : il a t souffrant quand il est arriv
Aden, et cette maladie est passe au moment o il donne de ses nouvelles. (On ne lui fera pas l'injure
de le souponner de ne pas bien manier la langue franaise !). Le 15 fvrier 1881, Rimbaud crit d'Harar
aux siens : J'ai pinc ici une maladie , et le 5 aot, donc prs de 6 mois plus tard : Je commence
me remettre un peu de ma maladie . Bardey signale un moment : Rimbaud tombe malade, mais ne
reste alit que dix ou quinze jours (Barr-Adjam, p. 271).
45

Il faut croire que cette maladie a t assez grave, pour faire partie des deux ou trois lments
mmorables sur la vie de Rimbaud qui sont arrivs aux oreilles de l'informateur de la revue (les tenant de
Bardey ?), plusieurs annes aprs cet pisode.
46

On sait que Rimbaud aurait t aiguill sur Aden par Trbuchet, l'poque reprsentant de la maison
Morand-Fabre Hodedah, qui connaissait Dubar. A Massouah, le consul de France n'tait autre qu'Achille
Raffray, naturaliste qui fera un important voyage en Abyssinie et au Choa en 1881, puis sera
reprsentant de la France Aden en 1884-1885 (voir page prcdente).
47

Si Rimbaud tait arriv Aden le 7 aot, comme on le suppose le plus souvent, il aurait dbarqu le
mme jour que Rvoil. Un biographe de Rimbaud, M. Jeancolas, le fait arriver le 17 aot : dans la mme
journe, lhomme aux semelles de vent aurait t malade puis guri, se serait fait embaucher, aurait
emmnag Aden Camp, et aurait crit sa famille lissue de ce fougueux marathon
48

Steamer Point comptait cette poque deux htels ( two hotels whose hight-sounding names
contrast with the desolation of the scene , crit Sir William Lucy en 1885). Les Franais logeaient
l'Htel de l'Univers, tandis que d'autres voyageurs comme lady Brassey, par exemple - sjournaient
volontiers l'Htel de l'Europe, situ non loin sur le Crescent. Les tarifs des deux htels taient
identiques, en juger par un guide des annes 1890. En 1880, un colonel anglais en dlicatesse avec sa
hirarchie n'accepta de faire escale Aden que sous rserve de ne pas tre log la Rsidence anglaise :
I shall go to the French hotel . Il s'installa donc l'Htel de l'Univers, comme si celui-ci jouissait d'une
sorte d'extra-territorialit (anecdote rapporte par Walsh, Under the Flag, cit.). L'Htel de l'Univers
apparat ainsi trs souvent dans les rcits de l'poque, et de nombreux vnements s'y sont drouls,
depuis la mort de Soleillet jusqu' un pisode mouvement de l'affaire de la colonisation de Port-Breton,
la Nouvelle France , en 1881.

24

de la factorerie Bardey en labsence du patron 49. Il sinstalle ds lors dans cette


factorerie, situe Crater, la ville indigne, que les Anglais dsignent sous lappellation
dAden-Camp (lHtel de lUnivers est, lui, situ en bordure du port, le Steamer Point de la
colonie anglaise). Il y demeurera quelques mois, trois cents mtres de la factorerie de
Tian, o Rvoil sjourne en aot. Ces tablissements sont, avec la mission catholique, les
trois lieux de prsence franaise Crater, mais la petite communaut se retrouve plutt
Steamer Point, lHtel de lUnivers 50. Outre la nouvelle factorerie Bardey, on trouvait
Aden deux maisons de commerce franaises, les socits marseillaises Tian et MorandFabre 51, et une italienne, celle des frres Bienenfeld, pour laquelle ont travaill la plupart
des explorateurs commerants que Rimbaud connatra durant ses annes africaines.

Steamer Point vu de la baie, vers 1890 (dtail dune carte postale)


LHtel de lUnivers est le dernier btiment gauche

En novembre 1880, Rimbaud traversera le golfe pour dbarquer Zeilah et partir en


caravane vers Harar, o il allait prendre en charge le comptoir cr par Bardey. Les
scnaristes du film de Marc Rivire, LHomme aux semelles de vent, font partir Rimbaud
avec un jeune explorateur franais se dirigeant lui aussi sur Harar, Henri Lucereau
(interprt par Samuel Labarthe). Cest historiquement faux, mais la fiction anticipait
quelque peu, ici, sur la ralit

49

Franois-Aimable Dubar est n Lyon en janvier 1829. Il pousa en 1864 Zo Suel (sur cadette de
Jules Suel, ne en 1833). Il fut adjudant d'administration l'intendance militaire de la VIII division
Privas. Il a particip la guerre de Crime et command, avec le grade de colonel, la Cinquime Lgion
du Rhne pendant la campagne de 1870. Il continua porter le titre de colonel une fois revenu la vie
civile. Il arriva Aden avec Alfred Bardey en mai 1880. Il quitta la firme Bardey dbut 1882 et sinstalla
Lyon, o il dcda en janvier 1888. On ne connaissait jusqu'ici quasiment rien de Dubar, son prnom
mme n'ayant pu tre tabli.
50

Selon le recensement de 1872, 26 Europens autres qu'Anglais - et un Amricain - vivaient Aden


(pour une population civile totale de 19 000 mes). En 1884, le consul de France comptait 25 Franais
demeurant Aden, dont une dizaine vivait en fait au Choa, Obock ou Hodeidah. En 1900, une
trentaine de Franais taient immatriculs Aden.
51

Cette agence tait alors dirige par Edouard Bertrand, qui sera le grant de lagence consulaire en
1884-1885 (voir aussi, ci-dessous, p. 83). Lors de son retour Aden en juillet 1881 Rvoil logera dans
les locaux de Morand-Fabre.

25

Le Grand Htel de lUnivers vers 1880, juste aprs son agrandissement (la dernire partie
gauche nest pas acheve). La photo du Coin de table a t prise l o lon aperoit des
personnages (premier escalier, au niveau de la sixime arche). Il nest pas impossible que
ce clich soit contemporain de celui o Rimbaud figure 52.

Dtail dune vue de Steamer Point, vers 1880 (avant 1885), attribuable Bidault de Glatign.
A droite la grande maison deux tages du commerant indien Cowasjee Dinshaw.
Au centre, lHtel de lEurope 53. Collection particulire

52

Ex-collection Leroy (dtail) Rimbaud Aden, p. 16. Ce clich a t ralis un jour de crmonie
militaire : il doit tre possible de savoir si l'Empire Britannique a clbr quelque chose en aot 1880, ou
si un vnement officiel s'est droul Aden dans cette priode.
53

L'Htel de l'Europe, anciennement The Prince of Wales Hotel, sera plus tard dirig par I. Benghiat,
fameux diteur de cartes postales. L'Htel de l'Europe tait dans les annes 1870 tenu par des Franais
(cf. Hunter, An Account of the British Settlement of Aden, p. 9). Mais, durant une brve priode, il a
port le nom d'Htel de l'Orient. En 1879, un certain Jules Renard, revenant en France dans un convoi de
communards amnistis, loge l'Htel de l'Univers mais signale que seul le patron de l'Htel de l'Orient,
un Italien nomm Camerini, lui fit bon accueil Aden.

26

Vue de Zeilah, daprs un croquis de Denis de Rivoyre (Denis de Rivoyre, Obock, 1898, p. 1)

LES DERNIERS JOURS DUN EXPLORATEUR

Un autre explorateur franais est prsent dans la ville en ce mois daot 1880. Le
jeune Henri Lucereau n en 1850 se trouve dans la rgion depuis octobre 1879. Il a
embarqu Toulon le 20 septembre prcdent, aprs avoir pos pour un photographe
local, en grande tenue dexplorateur la Savorgnan de Brazza, lair conqurant et
matamore 54. A Aden, il fait connaissance avec les autres Franais sjournant dans la ville.
La plupart dentre eux tmoigneront plus tard sur ce jeune compatriote, dont le destin va
rapidement tourner au tragique : il sera massacr avec sa suite, quelques heures de
marche de Harar, en octobre suivant.
- Le docteur Dutrieux :
Jai pass 15 jours Aden avec M. Lucereau, en novembre 1879, au moment o je revenais
mourant de mon voyage dexploration scientifique dans lAfrique centrale []. La
confraternit qui unit tous les voyageurs mattira les sympathies de M. Lucereau [], jen ai
gard un souvenir reconnaissant []. M. Lucereau ntait g que de 28 ans. Constitution
robuste, temprament nerveux, nature ardente, gnreuse, enthousiaste []. 55

- Mgr Taurin-Cahagne avec lequel Rimbaud sera en relations suivies durant ses annes
Harar- :
Javais connu linfortun voyageur en avril et mai 1880 Aden []. Je lui donnais alors les
conseils que suggrait mon exprience. 56
54

Ce clich, offert en 1886 la Socit de Gographie, a t reproduit par Claude Jeancolas dans
Passion Rimbaud, Textuel, 1998, p. 157.
55

Dutrieux lui rend hommage dans un article dat d'Alexandrie, 18 fvrier 1881, d'abord publi dans
l'Egyptian Gazette. Il souligne ensuite que l'opposition de Lucereau l'esclavagisme n'est peut-tre pas
trangre son assassinat ( Dfunt M. Lucereau , Bulletin de la socit de gographie commerciale de
Paris, 1881, pp. 193-195).
56

L'Exploration, 1881, p. 344. Mgr Taurin arrive Steamer Point en mars 1880, aprs 16 ans passs
dans les Gallas, en Abyssinie. Cette anciennet dans la rgion, comme sa sagesse, donnait lvque
une grande autorit sur tout ce qui concernait lAbyssinie. Brau de Saint-Paul Lias (voir note suivante)
indique que Lucereau, en fvrier, attendait Mgr Taurin. Antoine d'Abbadie se fit l'cho de cette rencontre
et des conseils de Taurin Cahagne, lors d'une communication la Socit de Gographie (Bulletin, 1881,

27

Mgr Taurin-Cahagne / Charles Courret

- lexplorateur Brau de Saint-Paul Lias en route vers Sumatra (vers le mois de mars) :
Nous revenons lHtel-de-lUnivers o lon nous a signal la prsence dun explorateur
franais, un collgue en mission scientifique, auquel nous allons naturellement faire visite.
Cest Henri Lucereau, officier de la rserve, membre de la Socit de gographie, un grand
garon bien dcoupl, dtermin, un peu exalt peut-tre. 57

- Pinchard

58

, Dubar et Bardey (ces deux derniers en mai) :

M. Dubar et moi crit Bardey-, installs dans lhtel [de lUnivers], faisons la connaissance
de quelques-uns de ses passagers. Lun deux est un Franais, M. Henri Lucereau, grand et
vigoureux jeune homme qui a obtenu de notre gouvernement une mission dans le but de
rechercher les sources de la Sobat, affluent du Nil bleu []. Au repas du soir nous faisons
part de nos projets dtablissements, dj connus de M. Suel, nos compatriotes, MM.
Lucereau et Pinchard []. Aprs le dner, chacun sinstalle sur le devant de lhtel qui sert de
terrasse []. Ce qui est ici le plus pnible, cest la chaleur qui ne cesse ni jour ni nuit. 59

- Charles Courret, lui aussi sur le chemin de Sumatra, accompagn de Louis Wallon et
Jules Guillaume (qui seront massacrs en mars 1880), rencontre Lucereau dbut
dcembre 1879. Ils font ensemble la traditionnelle promenade aux citernes dAden.
p. 179). Rvoil rencontrera lvque Aden dbut 1881 et ce dernier partira en Abyssinie en mars dans
une caravane commune avec celle de Bardey : Jai vu ici Monseigneur Taurin []. Jai eu avec lui de
longues conversations pleines dintrt pour moi (lettre du 6 fvrier 1881). Rvoil prtera dailleurs la
mission Taurin Cahagne une carabine chassepot :

Rvoil quittera Aden le 13 mars, Mgr Taurin et Bardey en partiront le 15 : Rvoil et Bardey se sont donc
croiss, mais ne parlent pas l'un de l'autre dans leurs crits.
57

De France Sumatra, Oudin, 1884, p. 95. Brau de Saint-Pol-Lias tait un explorateur fameux, il avait
d'ailleurs donn quelques mois plus tt, le 1er septembre 1879, une confrence la Socit de
gographie en compagnie de Rvoil, Soleillet et Rabaud.
58

M. D. Pinchard, ancien sous-officier de tirailleurs, a sjourn assez longtemps en Algrie, et parle


suffisamment larabe vulgaire pour se faire comprendre en Arabie. Pour le moment il est employ dans
une socit forme Aden pour le sauvetage des navires qui schouent trop frquemment au cap
Gardafui, extrme pointe de lAfrique orientale (Barr-Adjam, p. 25). Le pudique Bardey appelle socit
de sauvetage une socit qui s'tait constitue pour piller les paves des steamers naufrags en 1877,
en particulier le Meikong et le Cachemire. Recrut en mai 1880 par Bardey, Pinchard part avec ce dernier
fin juillet destination de Harar, ville o ils seront les premiers Franais pntrer. En 1880,
L'Exploration publia un rcit dans lequel Pinchard prtendait avoir atteint Harar en 1879, qui fut
immdiatement dnonc comme une supercherie, en particulier par Mgr Taurin Cahagne (L'Exploration,
1882, p. 342).
59

Barr-Adjam, pp. 25-26.

28

Courret retrouvera Lucereau vers le 18 mars 1880 :


Redoutant son caractre emport, je me souviens toujours des recommandations que je
lui fis. Peine perdue ! 60

Lucereau Aden, aot 1880


Libraires associs/Adoc-photos

Lucereau vers 1879, portrait indit (dtail) 61


BnF Reproduction interdite sans laccord
de la Socit de Gographie

60

Ch. Courret, A l'Est et l'Ouest dans l'ocan Indien, Chevalier-Marresq, 1884, p. 115. Les
tmoignages sont finalement rares, alors que Lucereau a sjourn prs d'un an dans la rgion, et que sa
mort a fait grand bruit (par exemple, sept ans plus tard, Borelli, qui n'tait pas prsent au moment du
passage de Lucereau, note dans son Journal en arrivant Ouarabelly en compagnie de Rimbaud : On y
voit encore, demi sci, le tronc de l'arbre prs duquel fut assassin M. Lucereau ). Cela suggre que
les voyageurs franais n'taient pas si nombreux s'arrter Aden.
61

On remarquera combien ces deux photographies, reprsentant indubitablement la mme personne,


quasiment au mme ge, donnent une impression diffrente, et comment certains dtails peuvent
apparatre dissemblables (par exemple la mchoire, qui apparat carre et un peu massive gauche, que
l'on imagine plus fine d'aprs le portrait de droite ; le nez, qui gauche parat plus long et plus rgulier,
etc.) : il est clair que le clich de l'Htel de l'Univers fait apparatre les traits plus lisses et plus
pais qu'ils ne sont en ralit, peut-tre cause du lger flou dont il est affect. On constate
une dformation similaire sur le visage de Rvoil (voir ci-dessous), et bien sr sur celui de Rimbaud.

29

G. Rvoil ? Vues de Zeilah (dtail)

62

Collection particulire

62

La premire photographie figure dans lalbum de Paulitschke, ralis en 1885. Dans les papiers de
Rvoil ces vues figuraient avec dautres ralises par Rvoil en 1881. Une autre photo de Zeilah par
Rvoil - trs belle - figure dans les collections du Muse Arthur-Rimbaud de Charleville-Mzires
(reproduite dans Explorateurs photographes, cit., p. 87).

30

Lucereau a quitt une premire fois Aden pour Zeilah en novembre 1879. Cette ville
situe sur la rive somalienne de la mer Rouge tait lpoque un point de passage oblig
pour se diriger vers lintrieur de lAbyssinie. Le gouverneur local, Abou Bekr, multiplie les
obstacles pour empcher le dpart de sa caravane. Durant huit mois, Lucereau fera
plusieurs tentatives qui seront autant dchecs, lobligeant chaque fois regagner Aden.

Lucereau, lettre date du 6 juillet 1880

63

Cet Abou Bekr tait alors un personnage incontournable. Tout le monde savait quil
tait un crapuleux trafiquant desclaves, mais la ligne officielle de la France tait de se
concilier ses grces. En effet, en labsence de vritable implantation franaise sur les
rivages somaliens, Abou Bekr tait le seul point dappui sur lequel elle pouvait plus ou
moins - compter 64. Brmond ramnera mme avec lui, en 1881, un fils dAbou Bekr,
Mohammed, pour le prsenter au Gouvernement (un zbre les accompagnait, prsent de
Mnlik Jules Grvy, mais celui-ci ne supporta pas le dpaysement et ne dpassa pas
Marseille) 65.

63

Publie dans le Bulletin de la Socit de Gographie commerciale de Paris, 1881, p. 44.

64

Langton Walsh se plait souligner les liens entre la France et cette famille de marchands d'esclaves :
Abubeker and five of his sons were slave-dealers and protgs franais (Under the Flag, cit., p. 204).
LItalien Cecchi indique dans un rapport du 22 mai 1888 : Je crois savoir que, le 10 de ce mois, une
grande caravane conduite par Ibrahim Abubeker (un des nombreux fils du fameux feu Abubeker, dabord
mir puis pacha de Zeilah) est arrive Ambos. Elle transportait, du Choa via Harrar, de livoire et des
esclaves en grand nombre. La caravane tait accompagne par un commerant franais, M. Rembau
[sic], un des agents les plus intelligents et les plus actifs du gouvernement franais dans ces rgions.
65

Soleillet : Vous avez probablement vu les fils du pacha Paris, Marseille, au Caire. Un lgant
tabouche, un frac irrprochable, les bottines vernies vous ont fait d'un gentleman noir la peinture
acheve ; rien n'y manquait []. Ici ces messieurs vont nu pieds, les cheveux sont couverts de graisse,
le vtement consiste en une pice de cotonnade autour des reins serre par une ceinture qui soutient un
large couteau recourb [] : ce sont de vrais sauvages et c'est dans cet attirail qu'ils mnent leurs
troupeaux humains (Bulletin de la Socit de gographie commerciale, 1883, p. 44).

31

Lucereau, extrait du Rapport M. le Gouverneur dAden en ce qui concerne lesclavage (lettre


au major Goodfellow, aot 1880) : QuIbrahim Abou-becker, ain du fils du pacha, est charg
en chef du mouvement des esclaves. Que Mohamed Abou-becker, son troisime fils est le
recruteur principal et que ses autres fils commandent et dirigent constamment les caravanes qui
vont chercher les esclaves dans lintrieur. Que les points principaux de vente et de
dbarquement sont Moka et Hodeidah ou les points de la cte les plus rapprochs des deux villes.
Que quelques-uns des femmes principalement sont mme vendus Aden. .

Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

A propos de Mohammed dAbou Bekr, Rimbaud aura des mots aussi peu tendres que
Lucereau : dans une lettre de novembre 1887 Gaspary, consul de France Aden, il
voquera le redoutable bandit Mohammed Abou-Beker, lennemi des ngociants et
voyageurs Europens au Choa . Les membres de la Socit de gographie, en particulier
ceux qui ont eu souffrir de ses caprices, mnent une virulente campagne contre Abou
Bekr 66. Les Anglais dcideront finalement de se dbarrasser de lui lors du dpart des
Egyptiens, en 1884 : le major Hunter dbarqua dAden sans pravis avec une quarantaine
dhommes, ce qui suffit le ramener de meilleurs sentiments ( Abou Bekr ne savait ou
se cacher , crira Charles Cotton Alfred Bardey). Dsormais charg de la tutelle de la
Somalie, Hunter, emmenant avec lui en garantie lun des fils dAbou Bekr, Bourane, se
dirigea ensuite sur Harar, et cest cette occasion quil logea une nuit chez Rimbaud 67.
Bourane Abou-Bekr poursuivra la tradition familiale dalliance avec la France : il deviendra
en 1889 le premier bey de Djibouti, nomm par Lonce Lagarde, lorsque la France
dcidera de crer cette nouvelle colonie 68.

Lettre de Paul Soleillet au ministre des Affaires trangres, Ankober, 3 fvrier 1883
Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes
66

Dans une lettre du 16 avril 1882 au vice-consul de France Aden, Soleillet, Labatut et dautres
franais dObock accusent Abou Bekr davoir fait assassiner un enfant Somali qui tait bord dun
boutre affrt par Labatut. Quelques-uns sont plus nuancs propos dAbou Bekr (Rivoyre, Bardey) ;
Mgr Taurin-Cahagne et Gabriel Ferrand (employ de Bardey Zeilah partir de mi-1882) prennent
mme sa dfense dans l'affaire Lucereau, et Ferrand va jusqu suggrer que Lucereau tait
intemprant
67
68

Cf. aussi Barr-Adjam, cit., p. 330-331.


H. Lepointe, Colonisation franaise au pays des Somalis, 1914, p. 10.

32

La famille Abou Bekr

Ci-dessus, Abou Bekr (au centre) et les siens : Bourane en noir sa droite, Mohammed derrire, et
les trois plus jeunes fils sa gauche Photo ralise Zeilah par Philip Paulitschke dbut 1885 69
(quelques mois avant la mort dAbou Bekr, en dcembre).

Deux clichs indits reprsentant peut-tre Abou Bekr vers 1875 figuraient dans lensemble de Scheick
Othman (ex-collection Pierre Leroy). Le premier se retrouve galement dans la collection de types dAden
du fonds Tian (Muse Arthur-Rimbaud de Charleville-Mzires).

Collection particulire
69

Selon M. Jeancolas, Rimbaud rencontra le professeur de lUniversit de Vienne Philip Paulitschke


deux fois Aden, dbut janvier 1885 et au retour de la mission dbut avril 1885, ce dont Bardey
tmoigne (LAfrique de Rimbaud, 1999, p. 128). Nous navons pas trouv trace de ce tmoignage de
Bardey, ni de ces ventuels colloques entre le fugueur dAden et le professeur viennois

33

Le 19 juillet 1880, la rupture entre Lucereau et Abou Bekr est consomme : lors dune
dernire entrevue, lexplorateur aurait pris publiquement le sultan partie, de la manire
la plus crue 70. Il dnonce alors aux autorits anglaises et franaises son implication dans
le trafic desclaves 71. Lucereau parvient quitter Zeilah en boutre le 29 juillet. Il est donc
de retour Aden dans les premiers jours daot 72. Delagnire lui apprend alors que des
autorisations ont t envoyes dEgypte et quune expdition commerciale, mene par
Alfred Bardey, a quitt Aden quelques jours plus tt destination de Harar. Une lettre de
Lucereau confirme dailleurs la date du dpart de Zeilah de la caravane de Bardey : le 4
aot.
Ds son retour Aden, il [] fit part de son nouvel chec M. Delagnire, agent consulaire
de France, ajoutant que nous naurions pas plus de succs que lui auprs dAbou Bekr qui ne
nous laisserait pas pntrer lintrieur. Mais, quelques jours aprs, une de mes lettres M.
Dubar [cf. Barr-Adjam, p. 83], Directeur de notre agence dAden, donnait le dtail de nos
dmarches pour lorganisation de notre premire caravane et annonait notre prochain
dpart de Zeilah pour Harrar. M. Delagnire engagea alors Lucereau ne pas perdre
courage et lui conseilla de se rendre au plus tt Zeilah []. (Bardey, Barr-Adjam, p. 171)

Route de Zeilah Harar


(Dtail dune carte annexe une demande de mission au Choa en 1882 Archives nationales)

70

Alfred Bardey rapporte ce que Lucereau lui aurait racont par la suite, Harar : Il apprit quelques
injures arabes, y compris la qualification de marchand d'esclaves. A notre stupfaction, il nous dit qu'au
cours d'une dernire entrevue il les cria publiquement Abou Bekr. Pinchard et moi, ahuris, avons la
mme pense que notre compatriote risque gros de son imprudente algarade (Barr-Adjam, cit., p.
170). Paul Soleillet, dans un article accusant le ngrier Abou Bekr du meurtre de Lucereau, indique :
Notre malheureux collgue Lucereau avait vivement et plusieurs fois offens Aboubakre-pacha
(Bulletin de la Socit de Gographie commerciale, 1883, p. 45). Dans un courier adress Delagnire,
Lucereau dment avoir insult le pacha et affirme que cet information nest quune rumeur mal
intentionne.
71

Une copie autographe du long rquisitoire adress au Major Goodfellow, adresse par Lucereau
Delagnire, est conserve dans les archives du consulat. Le Resident, dj au courant comme tous les
officiels des agissements du clan Abou Bekr, a d bien sourire de voir un Franais dnoncer lalli des
Franais aux autorits anglaises
72

Nous avions prcdemment tabli que Lucereau tait revenu Aden - la toute fin juillet, pensionsnous. Daucuns ont cherch dmontrer toute force que Lucereau ne pouvait tre Aden en aot (en
mme temps que Rimbaud et Rvoil). Mais les dates sont donnes par Lucereau lui-mme, dans des
courriers conservs dans les archives du consulat de France Aden, au ministre des Affaires
trangres

34

Le dernier passage de Lucereau Aden a pu se prolonger. Certes, il a dsormais les


cartes en main pour forcer le blocus dAbou Bekr, mais il a menac, voire insult ce
sultan, et celui-ci risque de lui faire payer fort cher, tout le moins en le faisant mariner
quelques semaines, comme son habitude. Lucereau, dont ce sjour prolong a puis
les ressources, ne peut quitter Aden pour se retrouver, une fois de plus, dans la nasse. Il
a probablement pris des assurances, en particulier pour tre sr de pouvoir rcuprer son
quipement dtenu par Abou Bekr Zeilah, et dans cette hypothse, son sjour dans la
ville a d tre assez long. Denis de Rivoyre indique que le sultan lui a montr Zeilah,
dans les tous derniers jours d'aot, deux ou trois lettres rcentes d'un de nos
compatriotes, M. Lucereau, qui, d'Aden o il rsidait provisoirement, sommait, en termes
hautains, Abou-Bekre d'avoir lui livrer passage 73. Lucereau avait adress la copie
dune de ces lettres Delagnire : elle date effectivement du mois daot, et ce seul
courrier a pu bloquer Lucereau au bas mot une semaine supposer quAbou Bekr lui ait
rpondu immdiatement, ce qui ntait gure son style 74. Une lettre de Lucereau
Delagnire atteste dailleurs que lexplorateur tait Aden le 13 aot.

Lucereau, lettre Abou-Bekr, Zeilah, aprs le 29 juillet 1880 - Copie autographe adresse Delagnire.
Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

Bardey a donc certainement raison quand il date de la mi-septembre larrive de son


concurrent Harar. Lucereau serait parti dAden vers le 20 aot, aprs deux semaines
dattente lHtel de lUnivers... Ce dernier voyage dAden Zeilah fut rapide, Lucereau
ayant pu voyager avec un vapeur gyptien (ces bateaux ne mettaient quune journe pour
traverser le golfe).

73

Les Franais Obock, Picard & Kaan, 1887, p. 113 ; cf. aussi Rivoyre, Obock, 1898, p. 18. Les fois
prcdentes, Lucereau s'tait dplac pour voir Abou Bekr Zeilah, il n'avait donc pas de raison de le
sommer depuis Aden.
74

A cette poque, les courriers entre Aden et Zeilah taient en gnral convoys par la golette de la
maison Tramier Lafage, L'Ornoque, base Zeilah et commande par Eloi Pino. Elle mettait, semble-t-il,
de un trois jours pour traverser le golfe. Vers 1889 la poste entre Zeilah et Aden partait une fois par
semaine (Lefrre, Rimbaud, p. 1056, n. 45).

35

Lettre autographe de Lucereau Delagnire, Aden, 13 aot 1880


Lucereau y rfute laccusation davoir insult Abou Bekr, et soutient quil
sagissait juste dune plaisanterie, formule lhtel Suel

Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

Le 10 novembre, Delagnire crit la Socit de gographie commerciale pour


donner des nouvelles de Rvoil et par la mme occasion de Lucereau : Je viens de
recevoir, par lentremise de S. Exc. le mudir gnral de Harar, des nouvelles de M.
Lucereau qui avait quitt cette ville dans le courant doctobre, se dirigeant vers le sudouest, aux pays gallas 75.

75

Bulletin de la Socit de gographie commerciale de Paris, 1881, p. 53.

36

Mais, le 6 novembre, Delagnire avait transmis son suprieur, le consul de France


Bombay, une lettre de Lucereau, envoye de Harar, demandant des sanctions de la France
lencontre dAbou Bekr. Delagnire accompagnait cet envoi dun long courrier
confidentiel, o il livrait son sentiment. Celui-ci tait trs dfavorable ce M. Lucereau
Henri, se disant officier de rserve Delagenire se rfrait aux tmoignages de Pino 76
Zeilah et de Bardey Aden, et soulignait que lattitude de Lucereau vis--vis dAbouBekr aurait t extrmement provocante, ainsi quil rsulte des propos quil a tenus dans
les htels dAden . Il navait donc pas cru aux explications que lui donnait Lucereau en
aot. Il suggrait aussi de faire prendre des renseignements sur les agissements de cet
explorateur .

Il concluait : A mon avis donc, si M. Lucereau ne russit pas dans ses projets, cest
lui seul quil aura sen prendre.

Son attitude allait bientt changer du tout au tout. Le 10 dcembre 1880, Delagnire
contactait nouveau les Autorits franaises propos de Lucereau, mais cette fois sans
passer par la voie hirarchique : de manire tout fait exceptionnelle, il envoya
directement une dpche tlgraphique au ministre des Affaires trangres :
76

loi Pino (1845-1907), qui tait originaire du Roussillon, avait deux frres plus gs devenus
capitaines au long cours et qui lavaient incit suivre leur chemin en gravissant un un les chelons de
la marine marchande. En 1879, il commandait une golette qui faisait du cabotage en Mditerrane, puis
il se rendit en Abyssinie, o le commerce des armes lattirait. En 1880, il tait le reprsentant Zeilah de
la maison marseillaise Tramier, Lafage et Cie. partir de lanne suivante, il effectua des allers-retours
entre la cte et le Choa, et se mit son compte en 1883. En 1885, sa connaissance du Choa lui
permettait dadresser une note la Socit de Gographie de Paris, dont il tait membre : il y
recommandait une route qui partait de Zeilah, plus au sud et moins pnible que celle partant dObock.
la suite de mauvaises affaires, il quitta dfinitivement lAbyssinie en 1896. Sur sa tombe figurent les
titres suivants : Capitaine au long cours et Fitaouarari [colonel] de larme abyssine (Lefrre,
Correspondance).

37

Nouvelles officieuses disent Lucereau assassin avec escorte en pays Gallas

Le lendemain, 11 dcembre, Delagnire adressa un rapport donnant la source de


cette nouvelle : linformation lui tait parvenue par Jules Suel, propritaire du Gd Htel
de lUnivers , qui avait reu de Zeilah une lettre personnelle de Louis-Henri Tramier 77.
Pinchard, reprsentant de Bardey Harar, aurait missionn, ds le 23 octobre, un homme
de confiance pour se renseigner sur la mort de Lucereau. Son rapport sera transmis aux
autorits. Lanne suivante, Delagnire demandera Bardey de lui faire parvenir les
affaires ayant appartenu Lucereau : Le Consul de France ma pri de vous demander
le retour Aden des armes, instruments et objets de toute nature ayant pu tre
rassembls [retrouvs] depuis la mort de Lucereau. Vous voudrez bien y joindre un
rapport circonstanci qui sera transmis au Ministre.78

Rapport de Delagnire au ministre des Affaires trangres, 11 dcembre 1880


77

C'est galement grce une lettre de Tramier Suel que Bardey sera inform du dpart de Zeilah de
la premire caravane mene par Rimbaud. Bardey indique avoir t prvenu de la mort de Lucereau alors
qu'il se trouvait en France, par un tlgramme et une lettre de Dubar, du 1 er dcembre, dont il reproduit
les textes dans Barr-Adjam (p. 231). Le tlgramme ( Lucereau assassin Itous ) comme la lettre sont
tout fait affirmatifs, et la lettre est assez prcise. Or Dubar indique avoir t inform, lui aussi, par un
courrier de Tramier. Delagnire aurait donc attendu plus d'une semaine avant d'alerter Paris ? (Pour sa
part, Alain Borer dans Rimbaud en Abyssinie indique que Lucereau fut assassin, le 1er dcembre
1880 : en l'occurrence il confond sans doute, comme d'autres spcialistes de Rimbaud, date des
courriers et date des vnements).
78

Lettre de Dubar, 31 aot 1881 (Barr-Adjam, cit., p. 296).

38

Lettre de Delagnire confirmant officiellement la mort de Lucereau, 5 janvier 1881


Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

En janvier 1881, Delagnire indiquait au ministre des Affaires trangres quil


comptait demander un croiseur franais de passage dans la rgion de se rendre Zeilah
pour obtenir de plus amples explications de la part des chefs locaux 79.

Note du ministre des Affaires trangres au Prsident du Conseil, 28 janvier 1881


Envoi du croiseur le Bisson pour enquter sur la mort de Lucereau

79

La brusque dmission de Delagnire, quelques mois plus tard, et son remplacement par un diplomate
(Biard d'Aunay), auraient t provoqus par des reproches du ministre des Affaires trangres
Delagenire pour son attitude vis--vis de commandants de nos navires de guerre (cf. A.-S. Cras,
Rpertoire numrique, cit., p. 2). Le ou les incidents ont d tre srieux, puisque moins dun an avant, en
mai 1880, le consul de France Bombay avait propos que Delagnire soit promu titulaire de ce poste
quil noccupait qu titre provisoire.

39

Inventaire des objets ayant appartenus Lucereau, retrouvs par Bardey, qui parviendront au ministre
des Affaires trangres en novembre 1885. On remarque labsence de tout document (notes, cartes).
(Archives nationales)

Dubar, lettre autographe Delagnire, Aden, 4 janvier 1880 (sic pour 1881)
Transmission du rapport Pinchard sur la mort de Lucereau.
Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

40

Pinchard, manuscrit autographe du rapport sur la mort de Lucereau. Harar, 15 novembre 1880.
Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

Les Autorits franaises semblent donc avoir accord beaucoup dimportance cet
explorateur charg par le ministre de lInstruction publique dune mission dexploration
des sources dun affluent du Nil bleu. Certes Lucereau, qui tait bien officier de rserve,
ntait pas quun jeune aventurier, il jouissait de relais et dappuis politiques consquents
en France. Mais peut-tre sa mission se doublait-elle dune autre, demeure plus
officieuse ? Cela naurait rien dextraordinaire, compte tenu des enjeux stratgiques de la
rgion, et des luttes dinfluence entre la France, lAngleterre et lItalie 80. On sait que sous
prtexte de recherche des sources du Nil, lAngleterre et la France se sont livres une
guerre froide, par lentremise de leurs socits de gographie, qui a fait plus dune victime
(ainsi, en Egypte, des caravanes ont opportunment fait les frais d attaques de
brigands ...) 81. Cette hypothse expliquerait aussi limplication soudaine de Delagnire,
et peut-tre ces dpches officielles arrivant dAlexandrie pour ouvrir le passage de Zeilah
lexplorateur. On peut aussi se demander si, linverse, le blocage prolong de Lucereau
Zeilah par Abou Bekr tait seulement d aux mauvaises manires du Franais ou
rsultait de jeux dinfluence souterrains 82.

80

De mme, Duveyrier indiquera Rvoil, dans un courrier, en 1883 : Il parat que Soleillet agit du
ct de lEthiopie avec lassentiment du gouvernement. Ce doit tre l chose connue de vous.
81

Le premier consul de France Aden, Henri Lambert, initiateur de la prsence franaise Obock, a pri
assassin, l'instigation, selon les autorits franaises, du gouverneur de Zeilah de l'poque. Le clan
Abou Bekr stant montr alli de la France dans cette affaire, cest alors quil devint officiellement
protg franais .
82

Le 29 juillet, alors que Lucereau allait quitter Zeilah, Abou Bekr lui confisqua ses cartouches. Il savait
que le Franais avait lintention de tenter de gagner Harar partir dun autre point de la cte : cela
montre sa dtermination empcher tout prix Lucereau de mener son expdition. Officiellement ami de
la France, Abou Bekr n'en n'tait pas moins compltement la merci des puissances coloniales locales,
l'Egypte et l'Empire britannique, et bien sr trs sensible aux bakchich... En juillet et aot 1880, il se
montra inhabituellement affable et coopratif envers les deux autres voyageurs franais auxquels il eut
affaire (Bardey et Rivoyre). Comme s'il avait se faire pardonner quelque chose vis--vis de la France

41

Cest en tout cas durant ce dernier sjour de Lucereau Aden que Rvoil fait sa
connaissance, comme il lindique dans un courrier du 7 septembre, repris par de
nombreuses revues savantes : M. Rvoil annonce quun autre voyageur franais, M.
Lucereau, est parvenu dpasser Zeila, aprs avoir eu lutter contre les difficults que
lui suscitait Aboubekre. M. Rvoil avait vu M. Lucereau Aden avant son dpart. 83

84

Cette lettre tait adresse Charles Maunoir, secrtaire gnral de la Socit de


gographie 85, et Rvoil en a envoy dautres versions diffrentes socits savantes
dans les jours qui ont suivi. Le texte original de la lettre de Rvoil tait plus explicite : Je
lai vu avant son dpart bien aigri par tous les contretemps quil a subis. Il faut beaucoup
de patience avec les noirs ! Il en manque 86. Rvoil semble avoir appris la mort de
Lucereau son retour Aden dbut 1881. Dans une lettre du 6 fvrier, il crira :
Jai su [] que ma correspondance M. Maunoir avait t publie par lExploration !
Il y tait question de ma rencontre Aden avec ce malheureux Lucereau, et je ne
croyais pas en exprimant les impressions que mavaient produites cette rencontre
tre de mauvais augure !
Ses correspondants en France, en particulier Topinard, le mettent en garde contre les
dangers quil court en voulant pntrer, comme Lucereau, chez les Gallas. Les
informations que Rvoil donne sont celles transmises par Pinchard, par ailleurs dj
envoyes Marseille par Tian. Il confirme son impression initiale : Il faut du calme et du
sang froid, et ce pauvre Lucereau nen navait pas assez ! (lettre Paul Rvoil, Aden, 6
fvrier 1881). Rvoil voque aussi la prsence du Bisson Aden pour instruire
lassassinat de Lucereau (lettre du 6 janvier 1881). Il prcisera que lenqute du
Bisson Zeilah namne pas de nouveaux dtails (lettre Rabaud, 6 fvrier), mais est
trs heureux de retrouver parmi les officiers de ce navire deux de ses connaissances, qui
se chargent de vrifier ses calculs de relevs de position.

83

L'Exploration, 1880, p. 600. Cette information est reprise dans diverses publications, et jusque dans
La Science populaire (octobre 1880, p. 590 - voir aussi Revue conomique, Bulletin de la Socit de
Gographie de Marseille, Bulletin de la Socit normande de Gographie, Bulletin de l'Union
Gographique du Nord de la France, etc.). Ce tmoignage montre que Lucereau tait forcment Aden
aprs le 7 aot (date de l'arrive de Rvoil). Dans la version publie par la Socit de gographie de
Paris le nom de Lucereau napparat pas (Bulletin, 1880, p. 56) ; tandis que dans celle de la Socit de
gographie de France, Lucereau est mentionn : nous pensions quil pouvait sagir de deux lettres
diffrentes, mais le passage sur Lucereau figure bien dans le courrier du 7 septembre. Le 7 septembre,
on savait donc dj Aden, que Lucereau avait quitt Zeilah : il a d en partir vers le 1er septembre, ce
qui concorde avec la chronologie donne par Bardey.
85

Charles Maunoir est bien connu des biographes de Rimbaud, en particulier pour la lettre quil lui crivit
en 1887, lui rpondant au nom de la Socit quil ne pourrait subventionner son voyage.
86

Rimbaud : Il faut une patience surhumaine dans ces contres (lettre du 2 janvier 1886) ; La
moindre entreprise ici est sujette des contretemps insenss, et requiert une patience extraordinaire
(31 janvier 1886) ; Donc rien faire qu prendre patience ! (7 octobre 1889).

42

G. Rvoil, lettre du 6 fvrier 1881 : sur la mort de Lucereau

On le voit, tous ces Franais se connaissent, se tiennent informs des aventures des
uns et des autres, se soutiennent et sentraident aussi souvent que possible. Cette
poigne de compatriotes exils, partage des conditions de vie dcrites lpoque comme
trs prouvantes, auxquelles mme des soldats de larme des Indes et des missionnaires
ne rsistaient pas longtemps 87. lexception des cinq ou six qui passent une partie de
leur vie Aden, ils sont en transit ou en partance. En partance pour des aventures
87

Aden, rocher malsain, foyer de maladies mortelles et de folies furieuses pour les jeunes officiers de
l'arme des Indes (Edmond Plauchut, Le Tour du monde en 120 jours, Michel Lvy, 1872, p. 43). Ces
conditions taient encore plus dures aux dbuts de la colonie : Les missionnaires y perdent la sant ou
la vie aprs deux ou trois ans de rsidence. Et cependant la mission d'Aden est, pour le moment, le seul
point de la cte o l'on jouisse d'une certaine tranquillit (Revue de l'Orient, 1852). En 1886, Mgr Louis
de Gonzague alerte le public catholique sur les multiples difficults de la mission d'Aden, o les pres et
les surs ne peuvent se consacrer qu' leur propre survie (Missions catholiques, 17 dcembre 1886).
Les insolations n'taient pas le moindre des dangers ; un voyageur note en 1884 : Nous n'avions perdu
Aden qu'un homme d'quipage, tu par un coup de soleil (Dr Bernard, De Toulon au Tonkin , Le
Correspondant, 1884, p. 503).

43

extraordinaires, dans lesquelles ils ont toutes les chances de perdre la vie 88. Lucereau,
Rvoil, Rimbaud et quelques autres constituent un petit groupe ce jour-l, lHtel de
lUnivers 89. Lun dispose dun matriel photographique et il est trs possible quil souhaite
faire ses premiers essais de clichs, avant de raliser des photos ethnologiques.

Ci-dessous, Lucereau, lettre autographe Delagnire, Harar, 25 aot 1880 (sic pour 25
septembre ?) 90. Probablement la dernire lettre crite par Lucereau avant son assassinat :
Pour le moment jouvre mon cur lespoir je marche dans le sud ouest et je menfonce en
plein pays Galla

Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

88

Outre Lucereau, de nombreux explorateurs de la rgion connatront une fin tragique : les deux
accompagnateurs d'Arnoux, puis Arnoux lui-mme, Barral, sa femme et leur suite, Giuletti, Sacconi,
Panayotti, le comte Porro et ses onze compatriotes, etc. Un texte de l'poque souligne mme avec
tonnement qu'un Franais, M. Rimbaud, voyageur au service de la maison Mazeran, Bardey et Cie ,
semble tre revenu sain et sauf d'une excursion dans l'Ogaden (Alexandre Hron, M. Georges Rvoil et le
pays des omalis, Cagniard, 1892, p. 10, citant les Proceedings of the Royal Geographical Society).
L'anne prcdente l'abb Debaize avait attrap Aden, o il sjournait chez Tian, une svre insolation
dont il ne se serait jamais remis. Il tait la tte d'une norme expdition devant rivaliser avec celles de
Cameron et Stanley (subvention de 100 000 fr, six tonnes de matriel, des centaines de porteurs), mais
dcdera en dcembre 1879 aux abords du lac Tanganyka. De fait, certains, ayant chapp aux lances
des guerriers Danakils, y laisseront, en quelques annes, leur sant. Entre autres, une relation de
Rimbaud, le clbre Paul Soleillet, qui dcdera l'Htel de l'Univers le 10 septembre 1886. La sant de
Rvoil fut srieusement affecte, il d renoncer ses voyages d'exploration et mourut prmaturment,
alors qu'il tait soign pour un bribri.
89

Rimbaud ne mentionne pas Rvoil ni Lucereau dans sa correspondance, ni d'autres personnes qu'il a
croises ou frquentes. Mais on sait que sa correspondance de cette poque est purement utilitaire
et exempte d'affect - sauf vis--vis de lui-mme - (voir par exemple les lapidaires pitaphes de Sacconi Mr Sacconi est mort prs du Wabi, le 11 aot, massacr par sa faute et inutilement -, et de Labatut J'tais associ avec cet idiot de Labatut qui, pour comble de malheur, est mort -). Rimbaud frquente
Suel et son htel pendant dix ans, ils sont en affaire ensemble, mais Rimbaud ne parle pas une seule fois
de lui dans ses lettres connues.
90

Tous les courriers envoys dHarar par Lucereau sont dats daot au lieu de septembre, or Lucereau
ne pouvait se trouver en aot de lautre ct de la Mer Rouge, un mois de route au minimum dAden
Selon Bardey, ces erreurs de date ont t commises dlibrment par Lucereau, pour laisser croire quil
tait arriv le premier Harar (Barr-Adjam, cit.,, p. 178).

44

LINSTANTAN dADEN
M. Andr Gunthert, spcialiste de lart photographique au XIX e sicle, a signal que le
clich de lHtel de lUnivers est affect par un lger bouger de plaque, d un
branlement de lappareil, caractristique dun usage prcoce dune nouvelle technique,
ultra-moderne : le glatino-bromure dargent 91. Dautres experts ont confirm que le
clich, qui est de surcrot marqu par une surexposition caractristique, a
t ralis grce ce nouveau procd, lequel tait alors tout fait nouveau
et encore totalement inconnu outre-mer. Selon eux, lusage du glatinobromure dargent dans la rgion dAden en 1880 tait hautement
improbable. Or, le 28 aot de la mme anne, Rvoil crit dAden Henri
Duveyrier (ci-contre 92), secrtaire de la Socit de gographie de Paris, qui
sen fera lcho dans une communication : M. Georges Rvoil [] photographie les types
qui se rencontrent Aden, et il se flicite beaucoup de lemploi du glatino-bromure de M.
Rigault [sic], de Marseille. 93

Il sagit plus exactement de Jules Rigaut, spcialiste de ces productions, qui diffusera
en 1882 lannonce suivante 94 :

91

Rimbaud, la photo infidle l'icne, mai 2010 - http://culturevisuelle.org/icones/717#comment-1024.


Les premires plaques au glatino-bromure ncessitaient cependant un temps de pose assez long : notre
clich cumule peut-tre les effets du boug de plaque et dinfimes mouvements de certains des
personnages (Rimbaud et lhomme debout derrire lui).
92

En 1887, Maunoir, Secrtaire gnral de la Socit de Gographie, crira Rimbaud : Jai caus de
vos projets avec mon ami M. Duveyrier, spcialiste en choses dAfrique et je crois que lui aussi sera bien
dispos en votre faveur. Il ma charg de vous demander si labba Moudda est un marabout musulman,
et quelle confrrie reprsente le chekh Hosn, ainsi que laba Moudda si ce dernier est musulman. .
(Rimbaud, sachant quil ne recevrait pas de subvention de la Socit, ne sest probablement pas donn la
peine de rpondre ces questions ; Rvoil en revanche rpondait rgulirement ces demandes de
Duveyrier).
93

Revue de Gographie, 1880, p. 386.

94

Jules Rigaut, spcialiste des ngatifs au glatino-bromure d'argent, dbitait du matriel


photographique dans une boutique situe cette poque au 62 rue Saint-Ferrol. Il a publi
ultrieurement La photographie pratique l'usage des dbutants traitant le procd au Glatino-Bromure
d'argent, Epreuves ngatives et positives. L'annonce de 1882 a t trouve par Thalassa , un
contributeur du forum Rimbaud.

45

La lettre de Rvoil Duveyrier cite par la Revue de Gographie disait plus


prcisment :
Permettez-moi de vous rappeler ces fameuses plaques dont je vous ai parl (Rigault, 62
rue St Ferrol, Marseille). On obtient avec elles des rsultats merveilleux. Leur usage
est aussi simple que possible, et lon arrive des instantans comme ce type que je
joins ma lettre. On peut faire mieux, surtout avec de leau douce. Cest un peu ce qui
manque Aden []. Je conseillerais beaucoup ces plaques aux voyageurs, dautant que
deux flacons de sels suffisent pour les rvler si lon veut de suite, et que dautre part
on peut les envoyer au bout de 4,5, et mme dix mois en France 95.

Le clich a donc t ralis sur lun de ces ngatifs sur verre de la maison Rigaut, que
Rvoil teste ce moment, dans la lumire dArabie. Avec ces plaques sches au glatinobromure dargent, le temps de pose devient extrmement bref, mais le plus infime choc
transparat sur limage. Ce que nous avions pris pour un flou d un mouvement de
Rimbaud serait en ralit provoqu par un boug de la plaque photographique elle-mme.
Quoi quil en soit, cette photographie constitue en elle-mme un exemple rare cette
poque, et exceptionnel en outre-mer, dinstantan. Car ce nouveau type de ngatif, qui
va prdominer jusque vers 1940, est alors rvolutionnaire : il permet de saisir le
mouvement et rend la technique photographique beaucoup plus accessible aux amateurs.
Cest ce qui a d immdiatement sduire Rvoil, qui nest en rien photographe de mtier.
Le Coin de table Aden est ainsi lune des plus anciennes photographies franaises
connue tmoignant de lapparition du nouveau procd. Comme nous lindique M.
Gunthert : cet exemple de pratique outre-mer du glatino-bromure [] compte parmi
les cas les plus prcoces de cette technique qui sont parvenus jusqu nous. Cette image
nest pas seulement un document extraordinaire du point de vue de lhistoire
littraire, cest aussi un tmoignage exceptionnel du point de vue de lhistoire de
la photographie 96.
Nous avons retrouv linventaire du matriel que Rvoil avait achet chez Rigaut avant
de sembarquer pour Aden. Ce matriel comprenait en particulier un obturateur
guillotine 97, 252 glaces [ngatifs sur verre] au glatino-bromure 98 et une boite 13
x 18 de 12 verres glatino 99.
95

Ceci reprsentait un progrs considrable : auparavant les explorateurs devaient dvelopper sur place
leurs clichs (dans des conditions pouvantablement difficiles : il fallait manier produits chimiques et
plaques dans lobscurit, rincer ces dernires leau claire, etc.). Avec le glatino-bromure dargent, les
plaques pouvaient se conserver sans tre rvles immdiatement. Lopration photographique
demeurait cependant, au dbut du glatino-bromure, trs lourde, et se soldait souvent par des checs :
pas question de faire des photographies tout bout de champ
96

L'une des plus anciennes photographies franaises conserves utilisant ce procd est le premier
clich connu d'Albert Londe, qui est prsent exactement au mme moment (le 6 aot 1880 !) la
Socit Franaise de Photographie. Ralise avec un temps d'exposition de quatre secondes, il est affect
par un flou de boug identique (cf. Andr Gunthert, La Conqute de linstantan. Archologie de
limaginaire photographique en France, 1841-1895, thse de doctorat dhistoire de lart, sous la direction
de Hubert Damisch, EHESS, 1999, p. 235).
97

Lors du voyage de 1883, Rvoil crit dans un courrier : Mes appareils instantans sont merveilleux.
Celui d'Escoffier m'agace il ne s'adapte pas sur le pied du mien, la guillotine va mal et ici impossible
de trouver [] un artiste en guillotine . Un tel dysfonctionnement de l'obturateur peut tre la cause
d'un branlement comme celui constat sur notre clich.
98

son retour de Somalie, en juillet 1881, Rvoil annoncera rapporter, entres autres documents, un
ensemble de 250 plaques au moins . Lors de son voyage suivant, en 1883, il emportera pas moins de
1000 plaques. Au dbut des annes 1880, Rvoil chagera de fournisseur et achtera ses plaques au
glatino-bromure chez Monckoven, celles-ci nexigeant quun temps de pose trs bref.
99

Le Muse du Quai Branly conserve au Cabinet des fonds prcieux plus de 80 ngatifs sur verre de
Rvoil, offerts au Laboratoire d'anthropologie du Muse de l'Homme en 1883. Ces plaques de format 13 x
18 sont dcrites dans l'inventaire comme des ngatifs au collodion : il est possible que Rvoil, qui
avait d'ailleurs plusieurs appareils, ait utilis les deux types de plaques en parallle. Dbut 1881, il

46

Matriel photographique emport par Rvoil en 1880, achet chez Rigaut Collection particulire

commandera de nouvelles plaques 13 x 18 Rigault : Je suis trs pauvre en grands clichs et je serais
trs contrari de ne pouvoir oprer quavec des de plaques. Pour le moment il ne me reste quune
soixantaine de clichs .

47

Nous sommes en aot 1880, aprs le 7. Ce jour-l, aprs avoir invit ses compatriotes
prsents se disposer harmonieusement sur le perron de lHtel de lUnivers, Rvoil
installe son appareil quelques mtres, un peu en contrebas, sur le terrain en lgre
pente. Le clich est dvelopp et tir sur place 100. Sans doute Rvoil offre-t-il en souvenir
un tirage Jules Suel ou son beau-frre, Dubar. Cest cette image que nous
retrouverons 128 ans plus tard, avec dautres documents rapports dAden par le patron
de lhtel. Et nous comprenons pourquoi son format et son aspect sont trs diffrents des
autres photographies du mme album. Car on ne prenait pas des photos tous les jours,
chez les Franais dAden. Les images qui nous sont parvenues sont en grande majorit
des tirages achets par des voyageurs : dans toutes les villes, des photographes
professionnels commercialisaient des clichs souvenirs, comme auparavant des gravures.
En revanche, les photographies prives de lAden de cette poque, comme celle de lHtel
de lUnivers, sont fort rares, particulirement celles reprsentant des Europens. Mme les
fonds photographiques constitus par un Bardey ou par un Tian, qui vcurent pourtant de
longues annes dans la rgion, nen contiennent que fort peu 101. Certains, comme
Soleillet ou Borelli, sauront se mettre en scne, mais la photographie aura ici une autre
fonction, quasiment publicitaire

Bidault de Glatign, Paul Soleillet Obock, 1882

102

100

A Aden, Rvoil dveloppait des preuves sur place. Il envoyait aussi des ngatifs, destins ses
correspondants franais, au laboratoire Brion, situ Marseille, deux pas de la maison Rigaut. Les plus
importants, qui devaient tre prsents au monde savant, furent en gnral tirs, comme ceux de Bidault
de Glatign, par Moltni (cf. Trsors photographiques de la Socit de Gographie, cit.). Des photos
ralises au mme moment peuvent donc se prsenter sous des aspects et des tonalits trs diffrentes,
selon qu'elles ont t tires sur place par le photographe lui-mme, ou ultrieurement par un laboratoire
professionnel, qui se chargeait galement de corriger les imperfections des ngatifs (taches, etc.).
101

Les portraits sont encore plus rares : sans l'action de James Jackson, bibliothcaire de la Socit de
gographie, qui demanda aux explorateurs de lui communiquer leur portrait photographique, on ne
connaitrait mme pas aujourd'hui les visages de Tian et Bardey. Rimbaud, pour sa part, ne donna pas
suite la demande que lui adressa Jackson en fvrier 1884, et cest bien dommage
102

Extrait du Dictionnaire illustr des explorateurs franais du XIXe sicle (Afrique), par Numa Broc
(Editions du CTHS, 1988). Rvoil crivait d'Aden son frre, en mars 1881 Je voulais me
photographier. Jy ai renonc pour ne pas imiter Soleillet. Jai une barbe de sapeur, un teint culot de pipe
et je suis maigre comme un coucou (Rvoil semble en effet avoir considr que Soleillet tait plus
soucieux de communication - comme nous dirions aujourdhui - que dexploration, et ne tenait pas
avoir lair dagir la manire de son mdiatique confrre).

48

Georges Rvoil. LHtel de lUnivers la fin des travaux dagrandissement (dtail). 1880 ? Cet intressant
clich, o lon distingue des chafaudages, est lgrement antrieur celui de la page 26 (le dernier tiers
de lhtel nest pas encore peint). Photo de petit format, de qualit mdiocre, et de tonalit similaire
celle du Coin de table : il pourrait peut-tre sagir de lun des essais raliss par Rvoil dans les premiers
jours daot, tandis que celui de la page 26 pourrait avoir t pris quelque temps plus tard.
Collection particulire

49

Georges Rvoil Le march dAden vu depuis ltage ou le toit de la maison Tian Aot 1880 ?
Collection particulire

Georges Rvoil Le march dAden Aot 1880 ?


Collection particulire

50

Acte de naissance de Ccile Bidault de Glatign, 1880

UN PASSAGER CLANDESTIN

Parmi les nombreux dtails de cette image gure remarqus par les
commentateurs, lun est surprenant. Il y a une femme, fait dj notable
les Europennes ntaient pas nombreuses dans la rgion, surtout
avant le milieu des annes 1880 , et son ventre prsente une forme
ronde caractristique. En effet, elle est enceinte, et cest peut-tre
dlibrment quelle est place de profil. Car une Franaise attendait un
enfant, en aot 1880, dans la fournaise dAden : Mme Bidault de
Glatign.
douard Joseph Bidault de Glatign de La Touche (1850-1925), tait arriv Aden
avant 1878 103, probablement en rupture avec son milieu dorigine. Il sy tait tabli
comme photographe, sous le patronyme roturier de Louis Bidault 104. On ne connat
quasiment rien de la vie et du travail de cet homme discret et rveur ( il vit dans la
contemplation , dira Rimbaud 105), sinon un album sur Obock ralis pour Soleillet en
1882 et les extraordinaires portraits dEthiopiens quil fit, aux cts de Rimbaud, en 1887-

103

Selon le recensement des Franais dAden en 1884, Bidault serait arriv en 1880 (peut-tre avait-il
quitt Aden entre 1878 et 1880 ?). En 1881, il semble stre install Obock avec les premiers colons du
comptoir franais (en dcembre 1881 il a cosign avec Chefneux, Deschamps et dautres une ptition
contre les agissements dArnoux, manuscrit que nous avons trouv dans les archives de Rvoil).
104

Louis Bidault est le nom qui figure, imprim, sur lalbum dObock. Peut-tre sagit-il dune erreur
de limprimeur : nous avons retrouv de nombreux documents signs E. Bidault , et mme parfois
E. Bidault de Glatign . Bidault et Suel signent comme tmoins de nombreux actes dtat-civil dresss
par le consulat dans cette priode (tels des actes de dcs de marins ou passagers morts bords de
navires passant par Aden), probablement parce quils taient parmi les rares Franais rsidant Steamer
Point, proximit du consulat et du port.
105

Par la suite, Bidault sera hberg quelques mois par Rimbaud dans sa maison de Harar. Litalien Luigi
Robecchi-Bricchetti, qui les reut lun et lautre chez lui le soir de Nol 1888, mentionnera, dans son livre
NellHarrar paru en 1896, Bidault et son ami Rimbaud .

51

1888 106. Le 19 mai 1878, Il avait pous Aden une jeune femme, Augustine Emilie
Porte 107. La crmonie stait droule sous les auspices du Pre Franois, de la mission
apostolique dAden 108. Leur fille Ccile devait natre le 11 novembre 1880, Aden 109. En
aot 1880, Mme Bidault tait donc enceinte de six mois environ, et ntait pas rentre en
France pour accoucher. Ses descendants nous ont fort aimablement fourni la plupart de
ces renseignements, ainsi que des portraits de leurs anctres.

Certificat de mariage des Bidault, double de 1887

La mission catholique lpoque du mariage des Bidault (lglise est le premier btiment droite)
Photo Albomis (dtail) Fonds Suel Libraires associs / Collection particulire

106

Lettre Borelli, 25 fvrier 1887. Sur Bidault, voir : Trsors photographiques de la Socit de
Gographie, cit., p. 49-52. Nos recherches nous donnent penser que Bidault commercialisait des vues
d'Aden et de sa rgion, dont certaines figurent dans les fonds Bardey et Tian du Muse-Bibliothque
Arthur-Rimbaud de Charleville-Mzires.
107

Le prcieux Delagnire tablira en octobre 1880, pour Mme Bidault, un certificat, dont nous avons pu
consulter le double dress Aden en janvier 1887, garantissant la validit du mariage.
108

Dans une lettre de 1897, le pre Franois, qui rsidait toujours Aden, tmoignera sur Rimbaud :
Vers lanne 1881, il se trouvait Aden o il passa quelques annes chez Mr. Tian, et chez Mr. Bardey,
nos voisins de la Mission Catholique dAden. Ce qui fit que nous nous voyons souvent . Selon Franoise
Grisard, femme de chambre de Jeanne Bardey, Rimbaud aurait envisag de confier l'ducation de
Mariam, sa compagne abyssine, la Mission d'Aden, chez le pre Franois .
109

Sur l'acte de naissance, tabli par Delagnire, la profession du pre a t complte : photographe
est corrig par commerant photographe.

52

milie Bidault eut un destin singulier : elle quitta bientt son poux et
divora pour pouser un explorateur italien, dont le nom est familier aux
rimbaldiens : Pietro Felter (ci-contre) 110. Elle le suivra en Italie (ils y sont
enterrs dans le mme petit mausole) et laccompagnera dans ses
aventures thiopiennes, au point de conduire, seule, des caravanes. En juillet
1891, de Harar, Felter crira Rimbaud :
Maintenant il me faudrait savoir lpoque prcise a laquelle vous descendrez Aden, et si de
la cte (Djibutil ou Zeylah) vous seriez assez gentil de permettre la caravane de ma
femme de sajouter la vtre.

Lettre de Felter Rimbaud, 15 juillet 1891 Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud

cette date, Felter ignorait que Rimbaud, revenu en France, ntait plus en tat de
regagner Aden. En septembre, il lui crira une nouvelle fois Marseille, pour lui demander
sa date de retour Aden, et lui proposera encore de fusionner sa caravane avec celle de
sa femme. Il linformait quil venait de prendre son service son ancien domestique, ce
Djami auquel son premier matre lgua une somme quIsabelle Rimbaud eut cur de
faire parvenir destination, par lentremise de Csar Tian et Mgr Taurin Cahagne 111.
Bidault de Glatign prsente des traits similaires ceux de lhomme moustachu debout
ct de Lucereau, daprs son seul portrait connu, ralis vers 1870 112. Cela
expliquerait le regard charm quil porte sur son pouse enceinte. Les noms de Rvoil et
de Bidault de Glatign, les deux grands photographes de la rgion en cette aube des
annes 1880, sont ainsi associs ce clich daot 1880, lHtel de lUnivers

110

Le 22 avril 1888, de Zurich, Alfred Ilg crivait Bidault : De votre dame je


nouvelle que celle quelle tait parti[e] en Italie, mais personne ne savait me dire o.
parce que jaurais bien voulu vous donner de bonnes nouvelles surtout de votre
mentionne Rimbaud dans la mme lettre). Ccile Bidault de Glatign a vcu en Corse,
en 1933, dans un accident de voiture.

nai pu avoir autre


Jen suis trs fch
chre petite (Ilg
o elle est dcde

111

Elle se montra cette occasion quelque peu casse pied l'gard de Tian : exigeante,
souponneuse, procdurire... Cela explique peut-tre que Tian et Ris se soient par la suite abstenus de
rpondre aux sollicitations de la famille pour tmoigner sur Rimbaud, au grand dam de Paterne Berrichon
: Il fut en effet crit ces messieurs, qui ne daignrent rpondre ; ces sourds d' prsent, les Tian
et autres (ambiance vnneuse qui n'a gure chang depuis, ds qu'il est question d'informations
biographiques sur Rimbaud!).
112

Le visage de ce moustachu est assez flou, mais les proportions du visage, la forme du front, de
l'oreille, des arcades sourcilires sont similaires. La lvre infrieure du moustachu d'Aden semble
beaucoup plus forte, mais on dirait que Bidault, sur le portrait de studio, pince sa lvre infrieure (comme
Rimbaud sur la clbre photo de Carjat : tait-ce un truc usuel, demand par les portraitistes de
cette poque, pour effacer ce dtail sans doute jug inesthtique ?).

53

Bidault de Glatign, vers 1870


Emilie Porte, vers 1890 ? (clich ici invers)
Collection familiale Reproduction strictement interdite sans laccord des ayants droits

Ci-dessous, le march aux chameaux vu depuis la maison Tian


Gravure sur bois (dtail) daprs une photographie de Bidault de Glatign,
publie en illustration du rcit du quatrime voyage de Rvoil
(Le Tour du monde, 1885, p. 3)

54

UN JEUNE HOMME PROMETTEUR


Un autre personnage, reconnu sur ce clich des premiers temps de Rimbaud dans sa
nouvelle vie, devait tre un tmoin de ses derniers jours, lui ayant rendu visite
Marseille, lHpital de la Conception : il sagit de Maurice Ris 113. Csar Tian lavait fait
venir Aden en 1876, ds ses 18 ans, en lui offrant une place demploy comptable.
En 1880 ! Aden ? Jtais bien jeune encore sans exprience relativement son ngoce et aux
personnes lexerant ; je terminais mon noviciat de quatre annes au titre de commis aux
critures et je partais Hodeda, Moka, y crer, la diriger, la succursale de notre tablissement
visant seul le commerce du roi des cafs114

Le jeune Ris ne manquait pas dambition. Il sera de plus en


plus impliqu dans les affaires de la maison Tian et jouera un rle
important lors de son partenariat avec Rimbaud, au cours de la
priode 1888-1890 115. En 1891, anne de la mort de Rimbaud,
Ris deviendra lassoci de Tian, dont il prendra la succession en
1909. A partir de 1897, il reprsentera la France Aden, en
alternance avec Tian, et le drapeau franais flottera sur la
factorerie de Crater, hbergeant dsormais le vice-consulat (cicontre, dtail dune carte postale, vers 1900). Cette charge
demeura lapanage de la maison Ris jusquen 1928 116. Ris fondera une dynastie de
commerants franais, toujours prsents dans la rgion.

113

M. Xavier Giocanti, arrire-petit-fils de Ris, a reconnu son anctre sur le deuxime barbu de la
photographie. La comparaison avec dautres portraits photographiques de Ris confirme qu'il s'agit bien,
selon toute vraisemblance, du futur notable adni, dj lgant, jambes croises, costume immacul et
souliers bicolores talons.
114

Lettre de 1941 au fils de Csar Tian, cite par Lukian Prijac, Maurice Ris et ses fils. Des
commerants et des diplomates franais en mer Rouge (1876-1920) , Chroniques ymnites, n 12,
2004.
115

Selon Savour, Ris et Tian avaient la plus grande estime pour M. Rimbaud . Exemple des relations
entre Ris et Rimbaud, cette lettre du 3 septembre 1891 : Mon cher Monsieur Rimbaud, Je suis tonn
de navoir pas reu de rponse ma lettre qui en renfermait une dAden En voici trois autres sous ce
pli Donnez-moi de vos nouvelles (bonnes jespre) ici o je serai jusquau 8 courant. Pouvez-vous
me dire approximt le revenu annuel de la douane du Harar Je veux dire ce que cela rapporte annuellt
au Gouvernt Abyssin. Vous pourrez, quand vous le voudrez, passer par Djiboutil toutes les armes quil
vous fera plaisir, pourvu que vous nen parliez pas de manire veiller lattention des Italiens. A vous
lire - Votre dvou - M. Ris . Une des dernires lettres de Rimbaud sera destine Ris. Ecrite
Roche, elle est date du Terrier des loups
116

Cf. Anne-Sophie Cras, Rpertoire numrique dtaill des archives rapatries de l'agence consulaire
puis vice-consulat de France Aden, Centre des Archives Diplomatiques de Nantes, 2002.

55

Maurice Ris

(daprs Lefrre, Rimbaud - ici inverse)

Collection familiale
Reproduction strictement interdite sans laccord des ayants droits

56

UNE POIGNE DE FRANAIS

Lucereau, Rimbaud, les Bidault, Ris On pouvait sattendre trouver, sur ce portrait
de groupe, Suel lui-mme, ainsi que Tian, lami des voyageurs franais. Ce nest pas le
cas. Le visage de Suel nous demeure encore inconnu, mais Bardey a donn du
personnage cette description physique : Cest un homme dune cinquantaine dannes,
grand, alerte, que le climat dAden ne parat pas avoir prouv. Il porte sans laisser-aller
le costume colonial 117 De Tian, on connat une photographie (ci-dessous), offerte la
Socit de Gographie en 1884 par Georges Rvoil. Dailleurs, en aot 1880, Tian tait
en France pour suivre une cure ; il ne rentrera quen septembre, aprs le dpart de Rvoil
118
. Quelques autres voyageurs sont dans la rgion certains sont un mois de route
dAden , mais aucun ne parat se trouver dans la ville en ce mois daot.

Lettre de Rabaud Rvoil, 20 aot 1880 :


Tian est Vals o il restera encore quelque temps pour se soigner

117

Barr-Adjam, cit., p. 24. Voir en annexe le possible portrait de Suel.

118

Tian avait quitt Aden au plus tard dans les tous premiers jours d'aot, mais il avait pris ses
dispositions pour que Rvoil puisse loger chez lui. Ils se verront lors du sjour de Rvoil dbut 1881 ; lors
du retour de ce dernier, en juillet 1881, Tian tait nouveau rentr en France pour raison de sant (il
stait embarqu sur lOxus en juin).

57

Denis de Rivoyre (ci-contre) arrive directement Zeilah fin aot 1880, o sont bass
Tramier et Pino. Il va Obock, o stablira en juin 1881 Pierre Arnoux 119,
suivi par Soleillet en janvier 1882, puis par Barral. A Berberah se trouve un
seul Europen, le jeune Brmond, qui attend depuis 18 mois le retour de son
oncle Louis-Antoine Brmond, parti au Choa (Pino ira sa rencontre en
dcembre 1880 et Brmond reviendra Aden en mars 1881). Au Choa
sjourne aussi Pierre Labatut, le futur associ malheureux de Rimbaud, et
peut-tre mile Lafage, lassoci de Tramier. Pierre Bardey et Pinchard ont eux quitt
Aden vers le 20 juillet, ils sont en route pour Harar o ils seront plus tard rejoints par
Lucereau -, et tabliront le comptoir que Rimbaud prendra en charge lanne suivante.
Arrivs Zanzibar en mai, Bloyet et Sergre sont, eux, en Tanzanie, et Mgr Taurin est
parti en France. Quelques autres explorateurs ou commerants europens sont alors en
Abyssinie (principalement des Italiens), que Rimbaud ctoiera, pour la plupart, par la suite
120
.
La factorerie Bardey est gre cette poque par le seul Dubar (avec Rimbaud, si le
clich est postrieur la mi-aot). Les frres Righas, Pierre Bardey, Pierre Mazeran, Otto
Frey, narrivent quun peu plus tard. Les autres Europens dAden peuvent tre carts :
officiels anglais, pres et surs de la mission catholique, et les quelques employs.
Manifestement les explorateurs et commerants ne frquentaient gure ces derniers ; ils
ne les mentionnent mme pas dans leurs textes. On ne voit pas pourquoi ils en auraient
invit un se joindre leur groupe pour une photo-souvenir Sauf, un, un peu
particulier, le seul employ un peu intelligent dAden 121 Les gens de passage ont
laiss plus de traces, en particulier dans leurs rcits de voyage 122.
119

Le premier colon d'Obock s'est install en juin 1881 (en 1880 il est en France, aprs avoir t spoli
par Abou Bekr son retour du Choa). En 1882, il ramnera bord du Saghalien une douzaine de colons
franais, qui pour la plupart ne tarderont pas fuir la colonie. Rvoil a ralis, probablement en juin ou
juillet 1881, une photographie du site, o apparat la tente de Pierre Arnoux et de sa fille Josphine.
Aprs l'assassinat d'Arnoux, il a offert un tirage de cette photographie la Socit de Gographie (elle
est visible en ligne sur la base Gallica).
120

Un explorateur assez obscur, Georges Richard, avait sjourn Aden en mars 1880, o il avait
rencontr Mgr Taurin Cahagne. De retour dun voyage en Abyssinie entam en 1879, il tait
manifestement rentr en France au printemps 1880 (cf. Lefrre, De Paul Soleillet Georges Richard ,
Parade sauvage, 7, sept. 1991). Dbut septembre 1880, un curieux personnage du nom de Gustave
Lombard, charg d'une mission en Abyssinie, arriva sur les rives de la Mer Rouge ; il s'tait fait faire un
pompeux papier en-tte et un cachet Mission en Abyssinie mais il semble qu'il n'ait jamais dpass
le port de Souakim... Sacconi indiquait en 1883 : Les vritables Europens Harrar sont cinq :
Reimbaut [sic], mon frre et moi, et deux de mes neveux. Rimbaud crira en 1888 : Il y a peine
une vingtaine dEuropens dans toute lAbyssinie et tous ces pays-ci. Or, vous voyez sur quels immenses
espaces ils sont dissmins. A Harar, c'est encore l'endroit o il y en a le plus : environ une dizaine. J'y
suis le seul de nationalit franaise. (en 1885 Paulitscke comptait 14 Europens Harar, dont 11
Grecs).
121

Certains de ces employs ntaient pas incultes, mais dautres taient analphabtes : on trouve dans
les actes du consulat de France Aden des pices signes dune croix, par des Franais.
122

Ainsi, Rvoil voque le capitaine Bonnet, de la maison Roux de Freyssinet, qu'il rencontre,
probablement dbut septembre, chez Csar Tian, et qui le dposera sur la cte somalienne. Aden tait un
port o s'arrtaient de nombreux navires, mais les paquebots de passage ne stationnaient que le temps
de faire du charbon (Jules Verne fait s'arrter quatre heures Steamer Point le paquebot de Phileas
Phogg). Les passagers restaient bord ou faisaient une rapide excursion Aden (d'o les nombreux
rcits racontant la visite aux citernes). Deux lignes des paquebots franais des Messageries maritimes
passaient par Steamer Point dans les annes 1880 : celle de l'Extrme Orient (dpart tous les 14 jours),
et celle de l'Australie (dpart tous les 28 jours) ; cette halte tait technique et les principales
correspondances se faisaient partir d'autres ports. Un voyageur en route pour l'Asie dcrit la population
de l'un de ces bateaux en provenance de France : Le 19 mars 1882, je prenais passage sur le paquebot
des Messageries, l'Oxus, pour me rendre en Cochinchine. Nous tions environ 100 passagers []. Comme
toujours l'lment anglais dominait, puis venaient quelques familles hollandaises et espagnoles se
rendant Batavia [Djakarta] ou Manille, et trois ou quatre fonctionnaires franais destins Pondichry
et Sagon (Delteil, Un an de sjour en Cochinchine, 1887, p. 5). Un missionnaire belge bord du
Saghalien, en septembre 1885, crit : Il ny a que 15 voyageurs, en premire classe, et 30 en seconde.

58

Ds lors, les deux figurants non encore identifis pourraient tre :


- Le premier barbu gauche, Rvoil lui-mme, qui lui ressemble beaucoup. Il tait
courant, lpoque, que des photographes figurent sur leurs propres clichs (ils
prparaient lopration et laissaient un assistant le soin de dclencher ou manipuler
lobturateur) 123.
Georges Rvoil

1881 (ici invers)

Portrait suppos, Aden, 1880

Zanzibar, 1883

- Lhomme au centre, portant babouches et fumant le cigare, pourrait tre Dubar,


lhomme qui engagea Rimbaud dans la factorerie Bardey : son ge et son attitude
pourraient correspondre, mais nous navons trouv, ce jour, aucun
portrait de lui 124. Sa position dans la photographie sexpliquerait : il est
lan, les autres, jeunes expatris, sont ses cadets. se demander
mme si le clich ne pourrait tre, initialement, un portrait de Dubar,
entour de ses compatriotes du moment. Toutefois, les traits de cet
homme au costume larges carreaux prsentent des points de
ressemblance avec un autre militaire : le major Hunter. Sa prsence sur
le clich naurait rien dextraordinaire, tout comme le fait quil trne au
centre. Mais sa tenue semble assez invraisemblable pour un grad anglais, et le
personnage parat sensiblement plus g que ltait Hunter en 1880
Nous savons dsormais pourquoi Bardey et Tian absents dAden ne figurent pas
sur notre clich, mais labsence de Suel demeure ce stade assez surprenante. Sachant
que Rvoil est certainement le premier barbu, et quil est possible que le clich soit
initialement un portrait de Dubar entour de Franais prsents ce moment, il est permis
de formuler une hypothse : ce serait Suel, le sympathique pre Suel , qui serait
derrire lappareil et dclencherait lobturateur, pour immortaliser son beau-frre et
quelques compatriotes devant son htel, profitant de la prsence de Rvoil avec son
matriel photographique

Les voyageurs appartiennent toutes sortes de nations : Anglais, Allemands, Chinois (source :
Philippe Ramona, site dhistoire des Messageries maritimes). Les Europens qui s'arrtaient Aden
taient, d'une part, ceux qui devaient attendre une correspondance avec un autre navire, et, d'autre part,
ceux qui avaient faire sur place ou dans la rgion (Abyssinie) : fort peu de monde par rapport la
foule de voyageurs passant en vue d'Aden.
124

La taille pourrait aussi correspondre : Dubar mesurait 1 mtre 70, selon les registres militaires
(Rvoil, Lucereau et Rimbaud taient plus grands). Lhomme porte une alliance (Dubar tait mari).

59

Assis sur la vranda dans ce groupe, le jeune Rimbaud, ce garon de vingt-six ans qui
a dj pas mal bourlingu et a fait bonne impression ses compatriotes, est en train de
sintgrer, malgr ses manires singulires, leur socit 125. Il se remet tout juste de sa
maladie et na sans doute pas trs bonne mine. Il fixe lobjectif avec un air un peu
circonspect. Pour autant, son attitude, trs diffrente de celle des autres, apparat bien
plus moderne , contrastant avec la pose compasse prise par les autres assis de la
photographie.
Sept personnes sur le clich (huit avec Ccile Bidault !) sont ainsi runis par les
hasards de lexil sur le perron de lhtel de Jules Suel, en ce jour daot 1880, et
photographis par un compatriote, auquel est galement attribu le seul autre clich
connu montrant Rimbaud Aden 126. En considrant prsent cette photographie, on a
limpression que chacun de ces personnages, initialement anonyme, nous avait laiss
entrevoir son histoire, ses projets, et ce travers son apparence sur limage : le
photographe et explorateur Rvoil, calme, srieux, la physionomie concentre et comme
soucieuse ; llgant Ris, qui a lair de sennuyer un peu ; le fougueux Lucereau, grand et
bel homme un peu but, qui a lhabitude que tout lui cde ; le doyen du groupe, qui
adopte une contenance dhomme habitu commander ; le dcontract Bidault, qui oublie
de se tenir droit et porte son attention vers la future mre de son enfant ; cette dernire,
soigne, un peu lasse, qui ne regarde pas son mari mais droit devant elle ; et, bien sr,
linsaisissable Rimbaud, le coude sur la table, qui fixe lobjectif 127.
Avec M. Lefrre, nous avions tabli la prsence de Rimbaud sur ce clich partir de
trois critres principaux. Dans lordre chronologique, ce fut : 1) le contexte du document
et son histoire ; 2) lattitude atypique du personnage ; 3) la ressemblance physique,
base sur une tude dtaille des traits de Rimbaud. Dans lordre dimportance, ce fut : 1)
la ressemblance physique ; 2) le contexte du document et son histoire ; 3) lattitude
atypique du personnage.
Nous en concluions que, si ce ntait Rimbaud, seul un quasi-jumeau prsent
Aden en mme temps que lui ! pouvait figurer sur limage. ce jour, les nombreux
lments contextuels convergent un tel point vers Rimbaud quon se demande bien qui
dautre que lui pourrait tre le sixime homme du groupe. Certes, la prsence Aden dun
autre Europen, en aot 1880, peut nous tre inconnue. Mais peut-on imaginer que notre
homme, avec son allure bien particulire, puisse tre un officier de marine, un militaire
125

A vrai dire, rien n'interdit qu'il ait dj t en contact avec l'un ou l'autre des prsents, lors de ses
prcdentes prgrinations (par exemple en Egypte), sur lesquelles on ne sait quasiment rien. Comme on
le voit ici, le monde des expatris europens - et a fortiori franais - dans ces rgions est tout petit.
126

Ce clich, dcouvert en 2000, figure dsormais dans les collections du Muse-Bibliothque Arthur
Rimbaud de Charleville-Mzires. Il a t ralis Sheik-Othman, localit proche d'Aden. Lattribution
Rvoil a t formule par ses inventeurs lpoque de la dcouverte du document. Le clich est
malheureusement beaucoup moins document que celui de l'Htel de l'Univers : aucun des cinq hommes
qui y figurent aux cts de Rimbaud n'a t identifi ce jour. Le 27 janvier 1883, Rvoil crivait dAden
: Il y a trois jours, M. Tian, M. Greffulhe et moi nous sommes alls Cheik-Othman tant pour chasser
que pour visiter cette annexe de la colonie anglaise []. Je connaissais ce site que j'avais visit deux
reprises dans mes voyages antrieurs, et il est peu d'Europens stationnaires Aden qui ne choissent de
temps autre, comme but de promenade, la maison de campagne d'un riche Arabe, Assan Ali, toujours
gracieusement mise leur disposition (L'Anthropologie, 1883, p. 279). cette poque, Rvoil et
Rimbaud se trouvent nouveau simultanment Aden. Si Rvoil est bien l'auteur du clich de SheikOthman, on peut avancer qu'il a t pris lors d'une autre partie de chasse dans cette priode. Il serait
donc quasi contemporain des autoportraits de Harar, qui datent de la mme anne.
127

Dtail tonnant, il y a un objet pos sur la table devant Rimbaud, un objet rectangulaire, pas trs
pais. Un autre, similaire en apparence, se trouve sur l'autre table : on voit trs bien qu'il est en verre, il
s'agit manifestement du cendrier de Pyjama . Le premier est opaque : il semble s'agir d'un livre. Sa
position, perpendiculaire Rimbaud, suggre que c'est lui, et non Mme Bidault, qui l'a pos sur la table.
On sait que Rimbaud ne lisait plus d'ouvrages littraires, mais aussi qu'il tait avide de documentation,
puisqu'il n'a cess de commander, durant ses prgrinations, de nombreux manuels spcialiss.

60

anglais, un notable comme Vittorio Bienenfeld 128 ou lun des consuls europens dAden
129
? Sa ressemblance physique avec Rimbaud tiendrait ds lors, plus que de
lextraordinaire concidence : du prodige. De fait, il y a eu beaucoup de concidences dans
lhistoire de cette photographie, mais toutes ont abouti, chacune sa manire, resserrer
davantage ltau, broyant au passage les derniers arguments de ceux qui militaient contre
lauthenticit de ce portrait.
Lors de la publication de cette photographie, le 15 avril, seul Rimbaud avait t
identifi. Aujourdhui, si Rimbaud navait pas t reconnu, la question se poserait : ce
clich rassemble des gens qui lont connu, dont certains qui deviendront des proches, en
un lieu et un moment prcis o il tait prsent
Les recherches et dbats de ces derniers mois, ltude systmatique de tous les
voyageurs prsents dans la rgion cette poque, nont pu aboutir aucune autre
hypothse concernant lidentit de ce jeune homme qui a les traits de Rimbaud. Tous les
lments accumuls ces derniers mois confirment et prcisent lattribution initiale, pas un
ne la contredit : le clich de lhtel de lUnivers est la neuvime photo connue
reprsentant Rimbaud, et la seule o lon distingue son visage de jeune adulte, aprs quil
ait renonc la littrature, la seule o ce visage chang a un regard. Mieux encore, les
tudes menes partir de ce clich enrichissent la connaissance du milieu auquel
appartenait Rimbaud, et ouvrent des pistes nouvelles quant sa biographie.

128

La socit Bienenfeld tait l'une des trois grosses maisons de commerce d'Aden ; c'est elle qui
emploiera Felter, Pietro Sacconi, Ugo Ferrandi, Ottorino Rosa Vittorio Bienenfeld tait prsent Aden en
aot 1880, il a d'ailleurs reu Georges Rvoil (voir annexe 5).
129

D'aprs l'Almanach de Gotha de 1880, il y avait gure que quatre consuls en titre Aden : Guiseppe
Bienenfeld (frre de Vittorio), pour l'Italie ; W. Ganslandt pour la Grande-Bretagne ; E.C.M. Ooms pour
les Pays-Bas ; H. Farrer pour la Sude. Une poigne d'autres pays taient comme la France reprsents
par des agents consulaires. On remarquera par ailleurs l'absence quasi-totale de savants ou explorateurs
anglais dans cette priode. On relve quelques passages de savants Aden, au premier semestre 1880 :
expdition Balfour sur lle de Socotra, les Italiens Manzoni, Doria et Beccari Dbut 1881, Rvoil ctoiera
Aden le clbre Schweinfurt, en route pour Socotra en compagnie de trois autres explorateurs
allemands, et lItalien Martini, rapatri du Choa et retournant en Italie.

61

DE LA PHOTOGRAPHIE LA BIOGRAPHIE

En explorant les archives de Georges Rvoil, nous avons dcouvert un clich fort
connu : le portrait de cette Mariam qui passe pour avoir t la compagne abyssine de
Rimbaud. Cette photographie dune Donna Abissina a t publie pour la
premire fois en 1913 par Ottorino Rosa (ci-contre) dans son livre de
souvenirs, avec cette lgende : Cette femme vivait en 1882 Aden avec le
gnial pote Arthur Rimbaud 130. Un tirage figure dans lalbum Bardey et
Csar Tian en possdait deux, dont lun lgrement diffrent, pris lors de la
mme sance (tous trois sont dsormais conservs au Muse-Bibliothque
Arthur-Rimbaud de Charleville-Mzires). Cette photographie orne dailleurs la
couverture de la rcente rdition du Barr-Adjam de Bardey. Comme le note lditeur de
cet ouvrage, ce clich appartient toute une srie de photos format carte cabinet (9 x 6
cm), reprsentant les types dAden. Lalbum Bardey en compte 64, au style, dcor et
aspect similaires.
Dans ces archives Rvoil o nous lavons trouve, la photographie tait classe parmi
dautres portraits du mme genre. On sait que Rvoil a ralis, ds aot 1880, des
portraits des types indignes de la rgion dAden 131. Au dos du clich de Mariam
figure cette seule notation dpoque :
Abyssin Physique typique et Costume National
Nous lisons bien : Abyssin, et non Abyssine. Voil une erreur de sexe bien surprenante
de la part dun savant qui ralise des portraits destins la Socit danthropologie 132.
Serait-elle due laspect androgyne du personnage, aspect qui apparat encore plus
nettement sur les deux autres portraits connus du personnage 133 ? Sur lun de ces clichs
du fonds Tian, reproduit ci-dessous, le visage pourrait passer pour celui dun trs jeune
homme, surtout si lon fait abstraction du costume.

Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud (dtail)


130

Ottorino Rosa (1853-1930) tait un commerant italien de Harar qui avait accompagn Rimbaud dans
quelques explorations en pays galla. Il rsida dans cette ville, de 1884 1896, d'abord comme agent de
la maison italienne Bienenfeld d'Aden (Pietro Felter lui succda ce poste).
131

Si le clich est bien de Rvoil, et reprsente bien Mariam, il aurait pu tre ralis en janvier 1883.
L'album Bardey porte la date 1882 . Cependant, il est possible, pour diverses raisons, que certains des
clichs qui y figurent ont t raliss dbut 1883. En revanche, si le clich date de 1880 ou 1881, il y a
peu de chances pour qu'il reprsente bien Mariam
132

Rvoil crira d'Aden la Socit de Gographie, le 7 septembre : J'ai dj envoy quelques


preuves M. le docteur Taupinard [l'anthropologue Paul Topinard] (Bulletin de la Socit de
Gographie, 1880, p. 567).
133

Selon M. Jean-Marie Bel, bon connaisseur des populations de ces rgions, le costume du personnage
est bien celui dune femme et il ne s'agit pas d'un travesti.

62

Abyssin du fonds Rvoil ( Mariam ) Collection particulire

63

Un autre personnage local apparat commun aux biographies de Rvoil et de Rimbaud :


le guide Ali Farah. Il fut le domestique de Rvoil lors de la plupart de ses voyages dans la
rgion. Il tait Dolbohante , tribu que Rvoil qualifie dans un courrier priv de
vritables fauves . Pour autant, lexplorateur aura lors de ses diffrents voyages
dexcellentes relations avec cet Ali du clan Farah, auquel il fait souvent allusion dans ses
rcits, comme ici en septembre 1880 :

134

Ci-dessous, contrat dembauche dAli Farah et des trois autres assistants de G. Rvoil,
Aden, 31 aot 1880 (Le contrat de travail de Rimbaud sera rdig

sur le mme papier timbr Eight Annas )

134

Rvoil, lettre du 7 septembre 1880 (Bulletin de la Socit de Gographie, 1880, p. 567). Ali Farah n'a
rien voir avec le Ali Ferat qui accompagne Lucereau.

64

G. Rvoil. Ali Farah (au centre) et les trois autres serviteurs de Rvoil. Aden, vers le
20 aot 1880. Image manifestement ralise dans la maison Tian (sur la terrasse
arrire). Dtail du ngatif verre.
Muse du Quai Branly

Tirage cyanotype du ngatif ci-dessus, annot par Rvoil


Collection particulire

65

On aperoit souvent Ali sur des photos de Rvoil 135. Lors du retour Aden dbut
1881, Ali posa devant le gourgui (hutte somalie) ramen par Rvoil avec tous ses
ustensiles, et install sur le toit de la maison Tian en attendant son envoi Marseille 136. A
lissue de son voyage, en juillet 1881, Rvoil emmenera Ali avec lui pour un voyage en
France Il apparat sur un bordereau administratif : Ali Farah (Indigne), domestique de
Mr Rvoil (Rvoil voyageait en 1re classe et Farah en 4e).

Ci-dessous, Ali Farah et les trois autres assistants de Rvoil lors dune halte, fin 1880 (detail)
Clich reproduit dans Souvenirs dun voyage au pays des omalis

Collection particulire

135

Lettre de Paul Georges Rvoil, 16 septembre 1880 : Ali, ton Dolbohante a une bien bonne
figure. J'attends maintenant l'preuve o tu dois figurer au milieu de tes serviteurs. Rvoil ne
semble pas avoir ralis ce dernier clich.
136

Le gourbi sera mont dans le jardin du Cercle artistique de Marseille dbut mai 1881, par des
chauffeurs somalis employs bord de paquebots des Messageries maritimes, le Saghalien et le Yang
Ts. Il y rencontra, comme on peut limaginer, un grand succs de curiosit. Il fut ensuite expos au
muse ethnographique du Trocadero.

66

Rvoil, Gourgui omali . Ce clich na pas t pris en expdition mais ralis sur
la terrasse de la maison Tian Aden, en fvrier 1881. On voit dailleurs dans le fond
les crtes du cratre dAden Camp. Les figurants debout sont Ali Farah, gauche, et
droite un aide recommand par Tian, fils desclave moiti arabe moiti
zanzibarite , qui accompagnera Rvoil dans la suite de son expdition. Les deux
photos du gourbi Aden figurent dans les Souvenirs de voyage aux pays omalis.

Dtail du ngatif verre, ici reproduit en positif, en noir et blanc.


Muse du Quai Branly

Tirage albumin ralis Aden en fvrier 1881, envoy par Rvoil son frre (dtail)

137

Collection particulire

137

Regarde la lumire par transparence pour te rendre compte car cette preuve est mauvaise []. Il
ny a pas de perspective... Devant est Farah accroupi (lettre du 10 fvrier 1881).

67

Ali Farah, qui se trouvait Aden en aot 1880, eut dautres occasions de croiser
Rimbaud. En effet, il entra ensuite au service de Savour (ci-contre), qui crivit
Rimbaud en 1888 :
Mon domestique Ali Fara le fils dun chef Issas connat une route desclaves
aboutissant au Gubet Karab. tant plus loin elle conviendrait mieux et vous pourriez
le prendre avec vous en passant par Zeilah o il doit tre. Jai t tonn de laccueil
quon lui faisait en route et de tout ce que lon nous apportait cause de lui. Ne le
ngligez pas, il connat tout le pays fond. 138

Ali tait dune fiabilit rare et les Europens qui lont frquent se louent de ses
services. On ne sait si, comme cela a t suppoos, Farah Ali est le Farah Kli qui devint
labban (chef de caravane) de Rimbaud. Sotiro crira Rimbaud, en juillet 1891 :
Votre abban Farah Kli est mort Gueldessa, empoisonn par sa femme

139

Or Ali Farah semble avoir t bien vivant en 1895, puisquil guida Vanderheim, qui le
photographia 140.

Ali Farah en 1895, dessin dEugne Ronjat daprs une photographie de Vanderheym.

138

Savour crit Rimbaud le 1er janvier 1889 : Ali Fara est arriv daprs la nouvelle que me donne
Moconen, dites-lui de venir avec les domestiques, ses fusils et de bien veiller tous les bagages. Il
repartira prochainement avec MM. Laffineur et Pino . Le 8 juin 1889, Ernest Laffineur Rimbaud : Je
vous retourne tous mes domestiques pour lesquels Mr Savour a d vous donner des instructions pour le
paiement []. Pour les backchish [sic] soyez peu large, je nai pas t content deux except pour Ali
Fara qui vous ferez une gratification pour remonter les chameaux et la caravane jusque Harar .
139

Il vostre abban Farah Kli morto in Gueldeissa lo ha velenato la moglia. Lettre date de Zeilah,
10 juillet 1891. La nouvelle est confirme par Righas le 15 juillet : le 27 juin est mort aussi notre aban
Farah Kli dans notre zriba de Gueldessa. [] jai fait appeler un nomm Abdy Songali qui est le plus
proche de la famille de Farah Khli et je lai reconnu comme aban . Farah Kli parat avoir t assez
proche de Rimbaud, il lui aurait envoy un courrier, auquel fait allusion Sotiro : je me trouve Aden,
prs de Monsieur Tian []. Jai vu le domestique Djami, qui ma parl de vous. Je vous ai envoy une
lettre de Monsieur Dimitri [Righas] et de Farah Kli (21 juin 1891).
140

J.-Gaston Vanderheym, Une expdition avec le ngous Mnlik. Vingt mois en Abyssinie , 1896.

68

Anonyme, Somali dAden, vers 1880


Fonds Csar Tian, Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud, Charleville-Mzires.
Le fauteuil qui apparat ici est exactement le mme que ceux de lHtel de lUnivers
(il est possible que cette sance de pose se soit droule lhtel).
Le clich du milieu figure galement dans un album de photographies de Rvoil.

Rvoil, types dhommes somalis


Ce clich publi dans lalbum de Rvoil, Souvenirs de voyage aux pays Somalis, a
selon toute vraisemblance t ralis Aden en aot 1880 : cest ce moment
que Rvoil a produit des portraits par groupes des diffrents types de Somalis
141
. Selon la lgende figurant dans louvrage, ces cinq personnes appartiennent
des tribus diffrentes : il peu probable que Rvoil ait eu loccasion de pouvoir
rassembler des reprsentants de ces diffrentes tribus au moment o il se
trouvait, en Somalie, sur le territoire de lune ou de lautre.

141

J'utilise mon sjour Aden faire de nombreux essais photographiques, tudiant avec soin tous les
types de tribus omalis qui s'y trouvent (Bulletin de la Socit de gographie de Marseille, 1881, p.
324). Le 7 septembre il annonce envoyer en France 24 clichs, dont une dizaine comporte, par
groupes, tous les types du littoral d'Aden .

69

G. Rvoil, Aden, Maalah, aot 1880 ? Rare vue du village somali situ sur la route entre Steamer Point
et Aden Camp. Cest dans ce village que Rvoil a recrut les Somalis quil a photographis Aden.

Rvoil, Types omalis :


Omar Ouarfa - Tribu des Dolbohantes, 1880-1881

70

Bidault de Glatign, guerriers danakils, 1887-1888


Extrait de : Trsors photographiques de la Socit de Gographie, BnF/Glnat, 2006

Le regard et lattitude de Rimbaud dans ce portrait de groupe ont inspir Anne-Marie


Garat une interprtation personnelle et subjective : ce serait lopration photographique
elle-mme qui le fascinerait 142 hypothse qui a le mrite de concorder avec ce que lon
sait de lintrt que manifestera Rimbaud pour cette technique : ne se mettra-t-il pas en
tte, quelques mois plus tard, de raliser des photographies Harar, comme est en train
de le faire Rvoil en Somalie et comme le fera lanne suivante Bidault Obock ? Le
curieux album que Rimbaud veut raliser, cest prcisment le projet de Rvoil en
1880 pour la Somalie. Il crit dailleurs dans une lettre envoye dAden le 27 aot 1880 :
tous ces documents [photographiques] doivent servir la confection dun bel album .
Ce recueil de photographies originales contrecolles sera dit en 1882 sous le titre
Souvenirs de voyage aux pays omalis 1880-1881 143.

142

Anne-Marie Garat, A propos de la photo retrouve de Rimbaud lHtel de l'Univers dAden,


mag4.net/rimbaud, avril 2010.
143

Rimbaud voque son projet de curieux album dans une lettre date d'Aden, 19 mars 1883, donc
aprs le passage de Rvoil en janvier. Il n'y aurait rien d'extraordinaire ce que Rimbaud ait vu l'album
de Rvoil, celui-ci ayant pu en amener un exemplaire en prsent pour Tian, par exemple (il offrit lors de
ce sjour son livre, La Valle du Darror, Hassan Ali Bey, qui fut trs heureux d'y dcouvrir son portrait).
La composition de cet album varie quelque peu selon les exemplaires. Nous avons pu en comparer
plusieurs, dont les trois donns par Rvoil la Socit de gographie et au Muse de l'homme,
aujourd'hui conservs par la BnF. Lalbum similaire que voulait raliser Bidault ne sera jamais publi.

71

Rimbaud voudra tre le premier raliser des photographies des sites et des
populations de Harar, cette rgion o si peu dEuropens ont pntr avant lui 144. Ds
janvier 1881, il commandera un appareil Lyon (mais ne le recevra, aprs intervention de
Dubar, quen mars 1883). Lexpertise de lautoportrait de 1883 conserv au Dpartement
des Estampes de la Bibliothque nationale de France montre quil sagit dun tirage citrate
daprs ngatif au glatino-bromure dargent 145. Rimbaud est donc lun de ces
amateurs qui se sont empars de cette technique ds les dbuts de sa diffusion. Il nen
tirera dailleurs que de mdiocres rsultats, comme il le reconnatra lui-mme, et comme
Bardey le lui fera remarquer dans une lettre 146. Rimbaud expliquait que ces dfauts
taient principalement dus aux mauvaises eaux quil utilisait pour rincer les preuves ;
Rvoil avait rencontr la mme difficult Aden, o lon ne trouvait pas plus deau claire
qu Harar 147. Bref, il est permis de supposer que, outre les conseils de Dubar, le souvenir
dune sance de photographie daot 1880 et de probables discussions avec Rvoil naient
pas manqu de linfluencer dans ses choix, voire dans ses projets.

En 1883 : Rimbaud et Bardey, tous deux gs de 29 ans ; Rvoil, g de 31 ans

144

Rimbaud crit d'Aden, le 6 janvier 1883 : Je repars la fin du mois de mars pour le Harar. Le dit
bagage photographique marrive ici dans 15 jours, et je verrai vite lutiliser et en repayer les frais, ce
qui sera peu difficile, les reproductions de ces contres ignores et des types singuliers quelles
renferment devant se vendre en France []. Concidence : quatre jours plus tard, Rvoil est de retour
Aden, bard de matriel photographique, et en route pour son quatrime voyage aux Pays des
omalis . Il quittera Aden le 31, trois jours aprs le fameux incident ayant oppos Rimbaud et un
contrematre de la factorerie Bardey.
145

Il se pourrait donc que Rimbaud ait utilis des plaques du principal producteur de ngatifs au glatinobromure d'argent : les frres Lumire, qui taient bass Lyon. Les autoportraits de Harar ont t
raliss sur de grandes plaques de 18 x 13. On se souvient que Rvoil avait galement emport en 1880
une boite 13 x 18 de 12 verres glatino .
146

Il n'est pas le seul avoir connu des soucis techniques. Ainsi, Borelli note dans son Journal, en 1886 :
J'ai dvelopp quelques photographies faites en chemin, dans le pays des Adal. Il ne reste aucune trace
d'images. Plus de cent preuves irrmdiablement perdues. [...] J'avais opr avec mille prcautions et
des temps de pose calculs au Caire. Comment faire ? Le mal est dans la prparation du papier.
147

Il crivait au Dr Topinard, le 24 aot 1880 : les preuves tires sur place sont loin dtre bonnes
parce quelles sont tires sur du papier au prussiate, dont leau est le principal rvlateur. Or ici leau
quasi saumtre contrarie beaucoup les virages. Les clichs sont l trs bons En France ils produiront
mieux. Si, comme nous lesprons, nous parvenons localiser le ngatif de la photographie du Coin de
table Aden, il devrait tre possible dobtenir un tirage de bien meilleure qualit que celui que nous
avons retrouv.

72

On ne connat aujourdhui que huit des photographies ralises par Rimbaud : trois
autoportraits 148, et cinq vues et portraits : Sotiro, Ahmed Ouady, le fabricant de
daboulas, le march de Harar, la coupole de Cheick-Ubader 149. Dans un courrier
remerciant Rimbaud pour lenvoi de photographies, Bardey accusait rception de ces
derniers clichs (il mentionne explicitement ceux reprsentant Sotiro et Ahmed Ouady).
Quelques mois plus tard, dans la lettre jointe lenvoi de son propre portrait la Socit
de gographie, Bardey indiquait : Par ce courrier, je vous adresse quelques
photographies que jai reues dernirement de M. Rimbeaud [sic], lagent de ma maison
de Harar. Elles ne sont pas trs bonnes, mais jespre vous en adresser sous peu de
meilleures. Bardey annonait galement lenvoi du Rapport sur lOgadine, et de la carte
de Harar, qui sera transmise par Deloncle 150.
Nous avons men avec M. Lefrre une petite enqute pour en avoir le cur net sur le
destin de ces images, et savoir, en particulier, si elles ne pourraient pas figurer dans les
collections de la Socit sans y tre identifies comme telles. Grce lobligeance de la
Bibliothque nationale de France, et tout particulirement de M. Olivier Loiseaux, nous
avons pu vrifier quelles ne peuvent, a priori, se trouver dans ce fonds. Le mystre est
peu prs clairci : ces preuves nont jamais t intgres la collection de photographies
dexploration de la Socit, qui nallait vraiment se constituer que dans les annes
suivantes. On peut supposer que, n'tant pas juges utiles la Socit, elles ont t
rendues Bardey 151. Le 6 juin 1898, Bardey signala Paterne Berrichon quil avait
communiqu ces clichs la Socit de gographie 152, mais il tait toujours en leur
possession, puisqu'il les envoyait Berrichon, en mme temps qu'une lettre de Pinchard
153
, en le priant de les lui retourner. Le 21 juin, Bardey rappelait Berrichon de lui
renvoyer les pices l'occasion . Berrichon ne trouva sans doute jamais cette
occasion et les conserva probablement par devers lui 154 Il parat donc clair que les
cinq vues subsistant aujourdhui sont celles adresss par Rimbaud Bardey.
148

On peut se demander si l'autoportrait la balustrade conserv au Muse Rimbaud est bien le


tirage d'origine : les preuves connues de Rimbaud sont des tirages au citrate, la tonalit jauneorang, qui ne se retrouve pas dans cette image, qui est d'ailleurs plus ple que les autres, et a t
anciennement contrecolle sur carton. Sans prjuger d'un examen de visu par des experts, on peut se
demander s'il ne s'agirait pas d'un contretype (photographie de photographie), prsentant une image
inverse : cela expliquerait pourquoi la pointe des cheveux sur le front semble tre oriente l'inverse
des autres clichs, et pourquoi Rimbaud relve ici le bras droit et non le gauche (ce qui semble contraire
ses habitudes).
149

Sept de ces clichs font aujourd'hui partie des collections du Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud de
Charleville-Mzires ; l'autoportrait du jardin de bananes est conserv par la Bibliothque nationale
de France. Certains nont pas hsit attribuer n'importe quelle photo Rimbaud (les arcades de la
maison Tian par exemple), et suggrer que la photographie de Mariam pourrait elle aussi avoir t
prise par Rimbaud lui-mme (!) : elle constituerait le portrait de lui le plus rapproch, le plus travaill
peut-tre (P.-E. Boudou, cite par Giovanni Dotoli). Il serait assez comique dimaginer Rimbaud
distribuant des photos de sa petite amie ses potes Rosa, Tian, Bardey, Rvoil
150

Compte rendu des sances de la Socit de Gographie de Paris, 1884. Ce portrait est la seule
photographie connue de Bardey, elle date probablement de 1883 (Bardey, n la mme anne que
Rimbaud est alors g de 29 ans, il est assez saisissant de la rapprocher des autoportraits de Rimbaud,
raliss la mme anne). Bardey l'a envoye la Socit de gographie le 24 novembre 1883 (avant
son retour Aden fin dcembre), et ce clich se trouve toujours dans les fonds de la Socit.
151

On sait dsormais que le manuscrit original du Rapport sur l'Ogadine tait rest en possession de
Bardey, puisqu'il a rcemment t offert par ses descendants au Muse Rimbaud de Charleville-Mzires.
152

Berrichon avait dj explor les fonds de la Socit de Gographie ; il indiquait dans un courrier
Isabelle Rimbaud, le 22 aot 1896 : M. lise Reclus, m'a [] facilit les recherches la Socit de
Gographie .
153

Le contexte suggre qu'il s'agit du rapport de Pinchard sur l'assassinat de Lucereau.

154

Bien des annes plus tard, Bardey aurait rpondu la question Auriez-vous des photos de lui ? :
Jen avais, je les ai envoyes avec des documents M. Berrichon il y a longtemps (J.-P. Vaillant, Le
Vrai visage de Rimbaud lafricain , Mercure de France, 1-1930, p. 15).

73

Les seules photographies connues sont bien celles que Rimbaud envoya en 1883
Bardey et sa famille. Il en a forcment ralis dautres, qui, restes sur place, sont sans
doute dfinitivement perdues.
La pratique de la photographie au cours de la deuxime moiti du XIXe sicle dans
les pays tropicaux possde de fait des charmes auxquels un grand nombre de
photographes de lpoque auraient fort apprci se soustraire ! Les preuves et
ngatifs qui ont survcu jusquici peuvent donc tre considrs, et juste titre,
comme de vritables miraculs 155

Rimbaud, Fabricant de daboulas, 1883 (dtail)


Collection Muse Bibliothque Arthur-Rimbaud

155

Philippe Le Guern, La Photographie d'exploration, une prouesse , Explorateurs photographes, cit.,


p. 26.

74

Rimbaud, march de Harar, 1883


Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud de Charleville-Mzires

Rvoil, place du march de Lahdje (Laheij, rgion dAden), 1880 ou 1881

156

156

Rvoil indiquait dans un courrier du 20 aot 1880 avoir lintention daller Lahdge avec le capitaine
Hunter et ses cipayes. Cette ville proche dAden tait le sige du sultan et rpute dangereuse pour les
Europens. Le clich a peut-tre t ralis cette occasion (on aperoit au premier plan trois Europens
en costume colonial).

75

La photographie de lHtel de lUnivers savre tre


dun intrt biographique de premier plan, puisquelle
date des premiers jours du Rimbaud africain : elle
permet dores et dj dclairer son existence ce
moment, ses premires relations avec ses compatriotes dAden, son insertion dans leur
socit. Le contexte du document confirme que Rimbaud a bien appartenu un milieu,
dans lequel, aussi indpendant et singulier quil soit, il stait parfaitement intgr. Cest le
milieu intellectuel de la rgion, fait dun mlange assez baroque daventuriers en
qute de fortune, de commerants audacieux, dexplorateurs prts sacrifier leur vie pour
la science, et de politiques servant les intrts de leur pays 157. Mais, comme lavait
soulign Hannah Harendt dans Limprialisme, ces avant-gardes de la colonisation sont
souvent tout la fois 158. Ainsi, Rvoil, qui effectue cinq voyages dans la rgion en 18781886 : le premier est strictement commercial, les deux suivants dominante scientifique,
et les derniers sont doubls de missions officielles pour les autorits franaises. Le
ngociant Bardey recueille des manuscrits anciens pour les faire tudier, lvque Taurin
Cahagne prte un mousqueton dartillerie Bardey (du mme modle que celui qui figure
ci-dessus), le contrematre Rimbaud fait un rapport sur une rgion inconnue et transporte
des courriers de lvque 159, le patron de lhtel finance une caravane darmes et
transmet des informations aux autorits franaises, le chef militaire et politique anglais
effectue de prcieuses observations sur la flore locale Ces exils peuvent partager les
prjugs de leur temps, certains nont peut-tre pas une trs haute moralit, mais ils ne
sont en aucun cas des crapules coloniales 160 : ils manifestent, en gnral, un respect
tonnant pour les populations quils ctoient et certains, comme Rvoil, pourraient
aujourdhui servir dexemple... Par-del racisme ou anti-racisme, ils considrent les gens
pour ce quils sont. Cest le gage de leur russite, et de leur survie.
Lenqute sur cette photographie ouvre ainsi des pistes de recherche vers la
dcouverte de documents inconnus. Elle implique aussi un rexamen des travaux
photographiques de Rimbaud lui-mme et surtout une remise en jeu de liconographie
admise du pote (qui a jamais tudi loriginal de la clbre photographie de Carjat ?).
ce stade des connaissances iconographiques sur le pote (ou lancien pote), la dernire
photographie retrouve de Rimbaud serait-elle la plus vraie, la plus porteuse
denseignements ? Victor Segalen crivait en 1909, Aden :
Rimbaud est une perptuelle image qui revient de temps autre dans ma route

Annexes en pages suivantes

157

Seul Jules Suel, le propritaire de l'Htel de l'Univers, n'est pas impliqu directement dans les
recherches sur la rgion. Mme Csar Tian, qui est un pur commerant, pas un explorateur, joue un rle
important de relais et d'intermdiaire pour les savants.
158

Sonia Lvin l'a galement remarqu, propos des projets d'exploration adresss au ministre de
l'Instruction publique : La mission est la fois politique, commerciale et scientifique : telle semble tre
une formule consacre que les candidats nhsitent pas faire valoir dans leurs lettres de
recommandation adresses au ministre de lInstruction publique (Missions scientifiques et littraires
dans l'Afrique subsaharienne, Archives nationales, 2009).
159

Dont, en avril 1889, une lettre destine Antoine d'Abbadie. En 1881 Dubar rceptionnait Aden le
courrier destin la mission catholique de Harar, qui tait probablement transmis ensuite avec les lettres
destines aux agents de Bardey Harar Pierre Bardey et Rimbaud.
160

Expression malencontreuse dun chroniqueur propos des personnages prsents sur la photo de
lHtel de lUnivers (comme quoi les aventuriers du XIXe sicle ntaient pas forcment plus imprgns de
prjugs que les pres la morale du politiquement correct...).

76

ANNEXE 1
LHTEL DE LUNIVERS
Les passagers que le soleil meurtrier dArabie neffraie pas profitent des quelques
heures de station du paquebot pour descendre terre et se rendre [] Aden-Town,
distant encore de Steamer-Point de quatre kilomtres. Avant cette course, ils sarrtent
gnralement au grand htel de lUnivers. Le propritaire, M. J. Suel, la amnag de
telle faon que le confortable ny laisse rien dsirer. Des galeries spacieuses de cet
tablissement, on a vue sur la grande place, sur la rade, et comme fond de ce tableau
dj saisissant, se profilent dans le lointain, en lignes noirtres, les montagnes de
lYmen.
G. Rvoil, La Valle du Darror, cit.

Jane Dieulafoy, en route pour les fouilles de Suze, fait tape Aden au dbut de lanne
1884 ; elle voque avec humour lhtel de Jules Suel 161 :

161

Jane Dieulafoy, A Suse (Le Tour du monde, 2e semestre 1887). Elle se rend ensuite chez Tian, qui
lui fait visiter sa factorerie, o s'activent les trieuses de caf.

77

Un autre voyageur, le Dr Bernard, a dcrit lambiance nocturne de lhtel :

De Toulon au Tonkin , Le Correspondant, 1884, p. 246

Ci-dessous, acte de dcs de Paul Soleillet, Aden, 10 septembre 1886.


Dress par le vice-consul de Gaspary, sur la dclaration de Jules Suel et de Joseph Mrignac
(employ des Messageries maritimes)

Archives du ministre des Affaires trangres et europennes, Nantes

78

Steamer point vers 1875 (lHtel de lUnivers est le dernier btiment gauche)
Photo Albomis Clichs indits du fonds Suel Libraires associs / Collection particulire

79

LHtel de lUnivers vers 1878, avant son agrandissement Clich Albomis Fonds Suel

Le Grand Htel de lUnivers vers 1880 Album Bardey (dat 1882), Muse-Bibliothque Arthur-Rimbaud
Clich attribuable Bidault de Glatign.

80

Lex-Htel de lUnivers vers 1930 (Carte postale)

Le btiment et le quartier de lhtel aujourdhui (le repre est plac hauteur de la sixime arche)

81

ANNEXE 2 LE VISAGE DE JULES SUEL ?


Sur le premier feuillet de lalbum Suel tait colle une petite photographie, plus ancienne et dun
aspect diffrent des autres : on peut supposer quy apparat le propritaire de lalbum. Il aurait ici
environ 30 ans. Par ailleurs, sur deux autres clichs apparat un personnage pouvant correspondre
la description de Suel donne par Bardey (voir p. 57). Le premier, o il est appuy contre un
poteau, reprsente lHtel de lUnivers (reproduit ci-dessus p. 80). Nous pensons quil existe une
certaine ressemblance entre le jeune homme et lautre.
Libraires associs / Collection particulire

82

ANNEXE 3 Albert DELAGENIERE


Jean Albert Delagnire (1842-1909), a pous le 5 janvier
1874 Fanny Whitty (1845-1919). Le couple sest install Aden
la mme anne. Leur second fils, Csar Ren Devereux
Delagnire est n Aden le 5 janvier 1884 (il deviendra
mdecin et dcdera en 1967). On remarquera le prnom
Csar , hommage Tian, qui fut le parrain de lenfant, et dont
les Delagnire paraissent avoir t proches. Les tmoins de
cette naissance taient Jules Suel, Eloy Pino, et le vice-consul par intrim Edouard Bertrand.
Agent des Messageries maritimes, Delagnire fut grant de l'agence consulaire d'Aden
partir de 1877. Il dmissionnera brusquement en juillet 1881 et les Delagnire quitteront
Aden le 6 aot 1881, bord du Yang Ts. Le remplaant de Delagnire aux Messageries, un
certain Martin, tait arriv par le mme paquebot en provenance de Singapour. Le nouveau
reprsentant de la France Aden, Georges Biard dAunay, avait remis Delagnire la
mdaille dor du ministre des Affaires trangres. Delagnire roccupera le poste en 1883.
Rimbaud aura loccasion de faire appel ses services en janvier de cette anne-l, suite
lincident layant oppos un contrematre de la factorerie Bardey. Les Delagnire
sinstalleront par la suite Port-Sad.
On ne connaissait jusqu prsent que fort peu de choses de la biographie dAlbert
Delagnire 162 et son visage demeurait inconnu. Ces informations indites nous ont t
fournies par sa petite fille, Mme Beatrix Nicolas-Balteg, grce lobligeance de M. Jos-Marie
Bel.

Delagnire en 1879, g de 37 ans

163

Collection familiale Reproduction strictement interdite sans laccord des ayants droits

162

Le nom Delagenire scrit avec un seul accent, mais nous avons conserv dans notre tude la
graphie de lpoque.
163

Clich de Brion, photographe Marseille, qui est galement lauteur de plusieurs portraits de Rvoil.

83

ANNEXE 4 Joseph HENRY

Cet Henry est lun de ces seconds rles de lhistoire de Rimbaud lAfricain , dont on ne
connaissait pas mme le prnom jusquici. Rimbaud le mentionne dans sa lettre au Bosphore
gyptien, et Suel indique dans un courrier Rimbaud, le 3 juillet 1886 : Monsieur Henry part
ce soir avec le Mtore il vous remettra cette lettre crite la hte .
Joseph Henry tait ingnieur civil, chevalier de la Lgion dhonneur, demeurant Aden, et
g de quarante-six ans en 1882, donc n vers 1836. Il est dcrit en 1884 comme agent de
M. Tian la cte orientale dAfrique, mari, a un fils de vingt ans environ employ chez M. C.
Tian . Henry deviendra agent consulaire de la France Berberah, sur la cte somalienne. Ses
relations avec le gouverneur anglais, le major Hunter, se seraient dgrades un tel point
quils auraient t tous deux simultanment remplacs par leurs autorits de tutelle (Lucien
Labosse succdera Henry). En aot 1884, un journal franais, Le Carnet financier avait publi
une trange correspondance signe J. Henry et date dHarar, le 16 juin 1884 : le Franais sy
vantait davoir fait le voyage dAden Harar en une quinzaine de jours (!), affirmait que les
relations sur les dangers de ce parcours taient de la blague de haute fantaisie et
ridiculisait les explorateurs de ces rgions, tout en concdant que certains y avaient laiss leur
vie comme le pauvre Lucereau, que jai beaucoup connu Aden . (Il est trs possible
quHenry naie jamais effectu cette expdition et que ce ce rcit ne soit quune vantardise ou
un rglement de comptes).
Un Lon Henry signera en 1897 un Essai de vocabulaire pratique Franais-Somali Issa avec
prononciation figure (Melun, Imp. adm., 100 p.) : peut-tre est-ce le fils dHenry prsent
Aden en 1884, et n vers 1864 ?

84

Le Carnet financier, 1er aot 1884

85

ANNEXE 5 GEORGES REVOIL

Au centre, Rvoil en Cheik Akim ( Depuis le golfe dAden jusqu Zanzibar, je ne suis gure
connu aujourdhui que sous ce titre usurp ).
Gravures daprs des autoportraits photographiques de 1883

86

Lettre de Csar Tian Paul Rvoil propos du voyage de Georges Rvoil, 4 mai 1881

Collection particulire

Recommandation pour Georges Rvoil, tablie par Delagnire en 1878

Rvoil parle de cette recommandation, et explique son utilit, en ces rgions dsertes :
Sur ma demande, M. Delagnires [sic], agent consulaire de France, a lamabilit de me
munir dune lettre de crdit pour le cas o quelque navire viendrait visiter les ports de la
cte [] afin dcarter de ma personnalit les soupons qui planent malheureusement
parfois avec trop de raisons sur lEuropen qui sexpatrie. (Voyage au cap des aromates,
p. 108)

87

Extrait du rapport du ministre de lInstruction publique sur le voyage de 1880

Lettre de Georges Rvoil au ministre de lInstruction publique, Jules Ferry Aden, 25 aot 1880

88

Invitation de Vittorio Bienenfeld


Georges Rvoil
Aden, 25 aot 1880
Cest tout fait en famille,
sans faons, et en blanc
(costume adenais)
Collection particulire

Lettre de Schweinfurt
G. Rvoil
Aden, 6 mars 1881
Vous me rendriez un
service signal par
linformation sur les
fabricants de lits (ghacide)
qui se trouvent dans la
ville []. Jen ai besoin 4
de 2 mtres long et 1
large

89

Lettre dun officier du Bisson, ami de Rvoil,


pendant le sjour du navire Aden pour enquter sur la mort de Lucereau.

90

Invitation de Fanny Delagnire G. Rvoil, 23 janvier 1883

Ci-dessous, invitation du brigadier gnral Blair, gouverneur dAden, du mme jour

91

G. Rvoil ? Trieuse de caf (Aden ? Maison Tian ? vers 1880)


Archives G. Rvoil - Collection particulire

92

Hassan Ali Bey. Portrait indit, figurant dans les archives de Rvoil 164. Le consul
ottoman, grand ami des Europens, tait le propritaire de la maison o fut ralis
lautre photographie connue de Rimbaud Aden (Scheik-Othman).
En mdaillon, le dessin original ralis daprs ce portrait, qui sera reproduit dans
louvrage de Rvoil, La Valle du Darror.

Collection particulire

164

Plusieurs clichs de la collection des types dAden (fonds Tian et Bardey) sont raliss dans le mme
dcor.

93

G. Rvoil, vues de Scheick-Othman, janvier 1883


Nous navons retrouv ce jour que deux photos de Rvoil reprsentant ScheickOthman. Des tirages de ces deux photos, sans nom dauteur, figuraient dans
lensemble o fut retrouve la photo de Rimbaud Scheick-Othman (ex-collection
Leroy, reproduits dans Rimbaud Aden, p. 132 et 137).
Ici, lun deux est tir en cyanotype, preuve de couleur bleute quaffectionnait Rvoil ;
un autre cyanotype, reprsentant les frres Hassan Ali Scheick-Othman figurait
galement dans cette collection. Ces lments, parmi dautres, viennent lappui de
lattribution Rvoil de lautre clich connu de Rimbaud Aden.

Emplacement des ateliers de verriers, prs de la mosque


Collection particulire
Tombeau et mosque de Scheick-Othman - Tirage cyanotype.

94

Georges Rvoil Khamsim (tempte de sable), Aden, le 24 aot 1880 Vue depuis la terrasse du
consulat de France Steamer Point (le navire droite est le Godavery, paquebot des Messageries
maritimes) Tirage cyanotype, sign au cachet humide. Collection particulire
Ci-dessous, le khamsim des 19 et 20 septembre 1880 (lettre de Meraya, 23 septembre)

95

Lettre de Paul Rvoil Georges, 3 septembre 1880 (extraits)


Photographies de Lagal : peut-tre sagit-il de Lahdje (Laheij, ville o rsidait le sultan dAden) ?

96

Lettre du vice-consul Delagnire Paul Rvoil, le frre de Georges, dcembre 1880 :


Les dernires nouvelles de Mr votre frre ont t reues par Mr Tian

Collection particulire

97

Lettre de Georges Paul Rvoil Aden, 21 janvier (1883)


Troisime voyage de Rvoil. Sjour de deux semaines Aden, avant le dpart vers Zanzibar :
Rvoil loge chez Tian, ses accompagnateurs lHtel de lUnivers

Georges Rvoil Caravane Bender-Gassim (novembre ou dcembre 1880)

98

Rvoil, 23 septembre 1880


Premire lettre du voyage proprement dit, aprs le dpart dAden

Collection particulire

99

Lettre de Georges Rvoil son frre (extraits)


19 octobre 1880 (aprs un mois dexploration en Somalie)165

165

Georges Rvoil pouvait envoyer des courriers lorsqu'il se trouvait sur la cte, en les confiant des
boutres se dirigeant sur Aden, en particulier celui qui appartenait Hassan Ali. Ces courriers taient
adresss Tian, qui se chargeait de les faire suivre en France.

100

Collection particulire

101

Les dangers de lOgadine


Lettre de Paul Rvoil son frre Georges, le 23 novembre 1883, le dissuadant dentrer
dans lOgaden (il y fait rfrence Sacconi, tu en aot, tandis que Sotiro explorait
cette rgion la demande de Rimbaud 166). Rvoil voudra alors se diriger vers Harar, o
il aurait pu nouveau croiser Rimbaud ( ce jour nous navons pas trouv de trace de
cet ventuel sjour de Rvoil Harar).

Collection particulire
166

Le fameux Rapport sur lOgadine sera envoy Bardey par Rimbaud dHarar le 13 dcembre 1883. Il
sera prsent la Socit de gographie en fvrier 1884.

102

Votre frre est sauv


Lettre de Duveyrier Paul Rvoil , 3 janvier 1884
Aprs avoir t bloqu pendant des semaines, malade et menac de mort, Rvoil se rsigna fin
1883 courter son voyage, puis retourner Zanzibar

Collection particulire

103

Envoi de Duveyrier son ami G. Rvoil,


sur sa plaquette consacre aux fanatiques de la confrrie Es-Senousi

G. Rvoil, Types somalis : Chauffeurs (employs bord des paquebots des


Messageries maritimes, les Europens ne pouvant rsister la chaleur des chaudires
dans les zones torrides comme la Mer Rouge). Dbut des annes 1880.
Collection particulire

104

Lettre de Csar Tian Georges Rvoil, Aden, 31 mars 1884


Tian suggre Rvoil de postuler pour le poste du consulat dAden, en indiquant tout
le monde ici serait content de vous avoir .
Il poursuit en voquant ses projets pour Harar : M. Hunter est au Harrar, il va revenir
par la route de Barborah, et on dit que les anglais vont prendre le protectorat du Harrar
ce dont je serais trs heureux, car je vais essayer quelque chose de nouveau au
Harrar dans lequel jai bon espoir . Il sagit manifestement pour Tian de simplanter
Harar, ce que les circonstances politiques ne permettront que plus tard. Cest alors, en
1888, que Rimbaud sassociera avec Tian pour ouvrir un comptoir Harar.

Collection particulire

105

G. Rvoil, rue de Berberah (fvrier 1881 ?)


Le port de Berberah, qui servait de march une bonne partie du commerce de lAbyssinie
et du Choa, tait situ presque en face dAden. Territoire gyptien, il passa en 1884 sous
contrle anglais. Ferrandi nota dans son journal, en avril 1888 : Nous sommes Berbera.
[] Rimbaud, Dimitri Righas et moi descendons terre et allons dans la cit indigne o
dans une grande hutte nous buvons un th trs bon, prpar par un cafetier turc. En mai
suivant, Rimbaud annoncera que Berberah a t incendie.
Collection particulire

106

ANNEXE 6 : LE MAJOR HUNTER

Lhomme au centre du clich de lHtel de lUnivers prsente des points communs avec le major
Hunter (cf. p. 20), dont on nous navons pour le moment trouv quune photographie, non date.
Selon Walsh, les Somaliens surnommaient Hunter lastucieux et le renard , ce qui
conviendrait dailleurs notre homme lair rus.
Il faut tenir compte pour la comparaison :
- du hiatus considrable qui existe entre les photos de studio et un clich de campagne comme
celui de lHtel de lUnivers.
- des dformations inhrentes ce clich (par exemple les nez qui paraissent un peu plus longs
cause du flou)
- de linclinaison de la tte, qui fait varier les proportions
On observe des points communs :
-

la coiffure (ras sur les tempes, plus long sur le haut du crne)
la dcoupe des cheveux sur les tempes et la forme du crne paraissent identiques
de mme, la lvre infrieure, caractristique
loreille est longue, plate, colle au crne

107

les narines troites


les yeux clairs, lgrement en amande
les cheveux, la moustache et les sourcils tirant sur le blond
ils semblent tous deux un peu trapus, avec les paules arrondies
lhomme a une alliance, et Hunter tait bien mari (depuis 1868)

Des doutes :
- Pyjama semble beaucoup plus gras , avec son double menton prononc (cependant Hunter
a un cou assez charnu)
- son menton parat plus large, moins rond, trs diffrent de celui dHunter
- loreille parat monter un peu moins haut (peut-tre cause des cheveux rass au dessus des
oreilles)
- la hauteur du front (mais les cheveux de Pyjama sont plus longs que ceux dHunter sur le
dessus du crne)
- la forme caractristique des narines dHunter napparat pas chez Pyjama (mais Hunter a la
tte lgrement releve par rapport Pyjama )
- tous deux ont les sourcils froncs, mais le dessin est compltement diffrent
- le cou de Pyjama parat plus court
- la moustache dHunter est beaucoup soigne
Des invraisemblances :
- Hunter est n en 1844 : il aurait donc ici 36 ans. Les gens, cette poque, font souvent cinq ou
dix ans de plus quaujourdhui, mais on a du mal croire que cet homme ait moins de 40 ou 45
ans.
- lattitude, qui donne une impression diffrente ( Pyjama fait patriarche, Hunter plutt
conqurant)
- la tenue : le costume carreaux, les babouches, etc., paraissent peu compatibles a priori avec la
dignit dun officier anglais

108

Un personnage qui ressemble Hunter, et parat porter luniforme et le British helmet , figure
sur la photographie la plus connue de la factorerie Bardey (ex-collection Leroy, cf. Rimbaud Aden,
p. 72), dont nous avons retrouv un autre exemplaire dans une archive prive. Ce clich ne peut
dater que de 1880 ou 1881, puisquil a t publi en 1881 dans LExploration. Or lhomme parat
plus svelte que Pyjama .

Anonyme (G. Rvoil ?). La factorerie Bardey Aden (dbut 1881 ?)

167

- Collection particulire

167

Devinette : il y a en fait deux personnages sur le dtail de la photo. Le second nest pas facile
reprer, jusqu ce quil saute aux yeux. Conclusion : on ne voit jamais tout

109

ANNEXE 7

UNE FAUSSE PISTE

Dans cette enqute aux rebondissements imprvisibles, nous avons suivi bien des
pistes qui ne dbouchaient sur rien, ne serait-ce que pouvoir les refermer. Lors de la
prparation du voyage de Rvoil, il tait prvu que le prince Albert 1er de Monaco
l'accompagnerait dans cette expdition. Or notre premier barbu offrait quelque
ressemblance avec ce haut personnage. Par prcaution, nous avons contact les Archives
du Palais de Monaco. Le conservateur nous a confirm qu'il ne s'agit pas du prince
explorateur. Rimbaud ne pose pas en compagnie d'un membre d'une famille royale (Nous
avons vit un nouveau scandale en rimbaldie). Mais sans le contretemps qui a empch
le prince de se joindre Rvoil, il y aurait certainement eu un huitime personnage sur la
photographie

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ANNEXE 8 (et dernire !)


GUEULE DE CON

Cette pithte a t lance par un commentateur un peu excit


l'encontre du Rimbaud de la photo d'Aden, qui navait pas, son
got, lair inspir qui sied un pote de gnie. Cette invective a
bien malgr elle une valeur heuristique. On pourrait penser que
Rimbaud, ici, voque plutt ce que l'on nomme exactement en
franais familier une tte de con : quelqu'un qui n'a pas trs
bon caractre, un peu but, pas forcment mchant mais qui ne se montre
pas vraiment agrable.
Rimbaud ntait pas du genre sympa , ni souriant. L'auteur des
Illuminations n'tait pas un pur esprit habit par la Posie, il avait ses
petits travers, et des manires plutt rustres. D'autre part, s'il est une
attitude qui est aux antipodes de Rimbaud, c'est l'envie de plaire : envie
d'tre admir, sans doute, mais de l s'abaisser se montrer aimable ou
soigner son allure cela n'est mme pas concevable pour lui.
Le visage qui apparat ici est bien celui de la tte de con Rimbaud. Et aussi, nous
semble-t-il, celui du timide Rimbaud, qui face au regard de l'autre oscille entre deux
extrmes : gne et dfi. Qu'est-ce qu'elle a ma gueule ? , semble-t-il dire. Mais cet il
sombre et translucide, ce regard port en avant , qui nous fixe et nous ignore la fois,
avoue la solitude d'un homme et nous y confronte. Jean-Jacques Lefrre remarquait,
propos de lautoportrait du Jardin de bananes :
Un exgte de Rimbaud a vu juste en crivant que lancien pote, par le regard que lon
pose aujourdhui sur cette image, semble poser la question : Pourquoi cherchez-vous
me voir ? Quattendez-vous encore de moi ? Presque une accusation.

D'aucuns ont ironis sur l'interprtation subjective de l'attitude de Rimbaud que nous
avions risque la fin de l'article, trs factuel, d'Histoires littraires : nous l'imaginions
insr dans le groupe, mais apparaissant presque dplac. Avec le recul, et aprs
quelques mois de travail supplmentaires sur le sujet, nous ne trouvons pas un mot y
changer.

UN AUTRE RIMBAUD
En 1912, Paul Claudel recueillit le tmoignage de Gabriel Ferrand sur Rimbaud. On y
dcouvre un autre Rimbaud, loin du mythe du pote aventurier : plutt un original, un peu
pauvre type , comme il sen trouvait plus dun parmi les exils Europens 168. Le regard
de Ferrand sur Rimbaud est comprhensible : le jeune employ de Bardey en 1882 169,
168

Ainsi, par exemple, Bardey voque un curieux habitant de lHtel de lUnivers qui tait vtu de peaux
de btes pestilentielles.
169

Ferrand, n en 1864, avait dix ans de moins que Rimbaud. Il avait donc 18 ans lorsquil sinstalla
Zeilah et fit la connaissance de Rimbaud. Loriginal et misanthrope Rimbaud prfrait la compagnie des
indignes et des humbles celle de ses pairs . On sait cependant que cette distance ne la pas
empch dentretenir des relations trs ordinaires avec les autres Europens.

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tait ambitieux et plein de projets, il deviendra diplomate et grand orientaliste, auteur de


trs nombreuses publications, en particulier sur les pays de la Mer Rouge et Madagascar.
A ces yeux, un personnage comme le Rimbaud de ces annes devait apparatre comme
dirait-on aujourdhui - un looser 170.
Gabriel Ferrand me donne des nouvelles de Rimbaud quil a connu Aden et Zeilah.
Trs doux, coiff aux enfants ddouard, sortant nu-tte ce terrible soleil. Il vivait
avec une femme abyssine, qui fit une fausse couche. Accroupi, les pieds et les mains
nus et teints au henn. Il riait sans aucun bruit et la main devant sa bouche, avec une
espce de petit gloussement. Sa conversation tait totalement insignifiante, de
queues de poires . Lettres dpicier ignorant. Petites histoires mal racontes. Il lui
demande des livres. Il rpond quil s'est servi des quelques romans quil avait pour faire
des paquets et des cornets. Mpris de tous et considr comme un voyou (sans
rien de malhonnte) et un loufoque. Les yeux seuls taient extraordinaires, toujours
ports en avant . Paraissant absolument insensible la nature.
Tout ce quil ma dit de R[imbaud] confirme ce que nous savons dj sur sa rsolution
de senfermer dans une attitude impntrable. Ferrand me dit que de sa vie il na t si
tonn que quand il a appris que lpicier quil avait jadis connu dans la Mer Rouge tait
un homme de gnie. Mais cest une chose considrable quun tmoin oculaire. Pour la
1e fois, jai vu le R[imbaud] africain, avec ses pieds et ses mains teints au henn, ses
cheveux coups aux enfants dEdouard, cette manire de saccroupir sur les talons et de
rire sans aucun bruit.

Paterne Berrichon, tude pour le buste de Rimbaud, 1900 - Collection Pierre Leroy
(extrait de Lefrre, Sur Rimbaud Correspondance posthume, 1891-1900)

En 1900, Paterne Berrichon ralisa une esquisse pour le futur buste de Rimbaud. A
premire vue, une berrichonnade de plus : une image destine nourrir le mythe (on
170

Il cite cependant dans ses tudes sur le omal et sur Harar, en 1884, le Rapport sur lOgadine de
Rimbaud ( A. Raimbaud dans le deuxime article). Ces recherches trs rudites, dans lesquelles
Ferrand se permet de rfuter une observation de Rvoil, sont publies alors que lauteur avait peine
vingt ans. Bizarrement, Berrichon, parlant en 1914 des amis particuliers, trs fidles de Rimbaud,
donne deux noms : Delahaye, et Ferrand (!?).

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dirait Tintin, un peu marqu). A y regarder de plus prs, ce portrait ralis daprs
documents et sous le contrle dIsabelle Rimbaud est remarquablement prcis et honnte,
sinon dans lexpression, du moins dans le rendu des traits (par exemple les oreilles ne
sont pas retouches, liftes , comme dans la photo de Carjat) 171. On remarque
dinfimes dtails qui dnotent une tude trs attentive : le petit dfaut de conformation de
la lvre suprieure, la lgre dissymtrie de laxe du visage (le nez et la bouche tant un
peu dcentrs lun par rapport lautre), etc. Les mplats du visage, caractristiques de la
famille Rimbaud, sont particulirement souligns. Dans son application donner des
volumes pour servir de modle au sculpteur, Berrichon semble mme avoir exagr ces
dtails : il a ainsi ralis une sorte de portrait-robot. La coiffure et lair conqurant
essaient de donner ce rustique visage un petit air rimbaldien Pour autant, ce
portrait tait trop raliste - et un peu trop niais - pour devenir clbre ; il demeure
aujourdhui quasiment inconnu.
Les traits de Rimbaud tel quil apparat ce dessin de Berrichon concordent
tonnamment avec un autre portrait, lui aussi trop raliste pour plaire : celui ralis par
Garnier en 1872 (Rimbaud avait alors 18 ans). La similitude des mplats du visage et de
la forme du front est particulirement frappante. Cette ressemblance est dautant plus
intressante quils ont t raliss de manire totalement indpendante (il est plus que
probable que Berrichon na pas connu cette huile sur carton, qui ne sera rvle quen
1951). Contrairement ltude besogneuse de Berrichon, le tableau de Garnier semble
avoir t rapidement bross, daprs nature. Certains traits diffrent : la forme du
menton, les oreilles, etc. Mais on retrouve des petites particularits, bien spcifiques et
bien relles, comme le lobe de loreille, que Rimbaud avait assez large et un peu relev.

(image inverse)

171

Ernest Delahaye crira Louis Pierquin : Pour ma part je suis trs satisfait ; une correction dans la
forme du nez [] rendra luvre parfaite. La ressemblance nest pas absolue sans doute [] mais lair de
famille est vident et je suis convaincu que vous reconnaitrez Rimbaud (lettre du 17 aot 1900).

113

Curieusement les traits que lon observe dans ces uvres picturales se retrouvent
dans la photographie dAden, en particulier, quand on contraste fortement ce clich, les
creux et bosses du visage, le petit renflement du front sur les tempes, ou le lobe de
loreille droite (il apparat dailleurs de la mme manire que celui de loreille gauche sur le
tableau de Garnier). Certains diffrences sexpliquent facilement, soit par les dfauts de la
photographie (flou de boug), soit par lvolution du visage de Rimbaud (ainsi, Rimbaud
adulte avait les yeux creuss, enfoncs voir dtail ci-dessus -, ce qui napparat pas du
tout sur les portraits de jeunesse).

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Avant son poux, Isabelle Rimbaud-Berrichon avait ralis des portraits imaginaires de son frre, quelle prtendit tre daprs nature - comme si elle lavait vu sur
place Le plus connu est manifestement inspir par lautoportrait du jardin de
bananes . Comme son mari, mais avec maladresse, Isabelle idalise Rimbaud, en
particulier en lui donnant un ample front dintellectuel et un air gentiment mlancolique
quil na certainement jamais arbor Ce dessin a nanmoins une valeur documentaire,
puisque son auteur avait sous les yeux un clich sans doute plus lisible quaujourdhui (o
lvanescente moustache tait bien visible) et connaissait parfaitement le visage de son
frre.

En fin de compte, ces images, comme le portrait boudeur des 16 ans, nous
donnent une ide beaucoup plus proche de ce que fut rellement Arthur Rimbaud. On y
retrouve en particulier le ct lav ( us , plus que marqu), du visage de cet
homme jeune. Daucuns prfreront sen tenir licne de Carjat, clich aussi idal que
fabriqu, voire trafiqu 172. Cette photographie demeure dailleurs extraordinairement
moderne puisquelle fut un outil majeur de la construction du mythe Rimbaud, pilote de
main de matre par les poux Berrichon, qui anticipaient sur la fabrication de stars telles
que Madonna ou Lady Gaga par les majors amricaines. Le visage de Rimbaud adulte,
le visage dun Rimbaud qui ne serait pas celui dune idole, cest un petit peu comme Elvis
Presley rapparaissant vieilli et bouffi - encore que les fans de Presley semblent plus
ouverts que certains des adulateurs de Rimbaud 173

172

Carjat est un grand matre du portrait officiel, on lui doit notamment La Galerie contemporaine,
importante collection de photographies de clbrits, qui incluait en particulier le portrait de Baudelaire,
galement devenu iconique. La photographie de Rimbaud par Carjat nest en ralit connue que par des
versions tardives et retouches : on ne sait pas vraiment quoi ressemble loriginal, sil existe toujours.
Rimbaud est probablement lune des personnes dont la vie a t le plus tudie et commente, mais
quasiment aucun chercheur na cherch en savoir plus sur son clbrissime portrait. Ainsi, lune des
photographies anciennes les plus connues et diffuses au monde na jamais t rellement tudie
173

Nous professons notre dsir de vrit, mais prfrons souvent les sductions de la propagande, et
ceux qui se mlent de nous rappeler au rel sont parfois maudits comme briseurs de rve

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