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Universit de Provence

(UFR Civilisations et Humanits )


Aix-en-Provence

tudes sur la Bible grecque des Septante:


1 Esdras

par

Andr CANESSA
(tome I)

Thse de doctorat
(nouveau rgime)

sous la direction de M. Gilles DORIVAL

Ce travail est ddi la mmoire de lhomme immense


qui avec amour et courage sest infatigablement dvou
pour que je puisse tudier

Louis Canessa
(1932-1994)
mon pre

AVANT-PROPOS

Au seuil de cet ouvrage jai le doux devoir de remercier ceux qui mont aid,
dune manire ou dune autre, dans les longues recherches que demande la rdaction
dune thse ou mont simplement encourag dans ma tche.
Mme Marguerite HARL a t linitiatrice de ces tudes, en me rservant le
livre dEsd.A dans la collection de La Bible dAlexandrie; elle a permis lhomrisant que
jtais alors de dcouvrir dautres horizons de recherche, puisque le travail sur Esd.A
ma conduit lautre bout du domaine grec, avec ltude du grec de la koin, et ma
amen acqurir quelques rudiments dhbreu, puis daramen.
M. Gilles DORIVAL a bien voulu se charger de diriger mon travail; au milieu
de mille publications, colloques et travaux divers, il a toujours t disponible pour
examiner les travaux que je lui remettais, me transmettant ses observations avec une
minutie et une prcision telles quelles mont au dbut laiss pantois... Bnficiant de
cette rigueur claire, jai toujours pu en revanche travailler dans la plus grande libert,
et ce respect mutuel a trs largement contribu tablir un climat de confiance qui a
beaucoup compt dans llaboration de ce travail.
Mon ami Bernard MEZZADRI a droit une double part de reconnaissance:
grce lui, jai pu quitter lenseignement secondaire et aller enseigner lUniversit
dAvignon, dans des conditions de travail plus propices la recherche. En outre, quand
nous discutions de divers problmes que je pouvais rencontrer dans ltude dEsd.A, il
ma souvent fait, comme il en a lhabitude, des remarques aussi fulgurantes que
brillantes qui mont souvent amen reconsidrer certaines de mes analyses et les
modifier.
Je ne voudrais pas oublier Philippe CASSUTO, matre de confrence en langue
et littrature hbraques lUniversit dAix, qui a toujours t disponible pour dissiper
mes doutes concernant lhbreu.

Comme la rivire lydienne roule dans la plaine les ppites quelle a arraches au
mont sourcilleux dont elle est issue, ne pouvant prendre son essor quen quittant le roc
qui lui a donn llan, ainsi, pareillement, je me dois davoir une pense amicale pour
Didier PRALON dont lenseignement reste pour moi indissociablement li aux
meilleurs moments de ma vie dtudiant.

Enfin, je remercie ma femme et mon fils pour leur patience...

NOTICES
___

Bibliographie.
BARC B.

Simon le juste rdacteur de la Torah? , in La formation des canons


scripturaires, Centre dtudes des religions du livre, Paris, 1993.
Les arpenteurs du temps ( paratre; ouvrage dont lauteur ma
aimablement prt un exemplaire).

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Esdras-Nehemia in der Vetus Latina , in Vetus Latina 30, 1986,
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Histoire de lEmpire perse de Cyrus Alexandre, Paris, 1996.
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4

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Servius et la Fortune, Paris, 1943.
Ides romaines, Paris, 1969.
Mythe et pope II, Paris, 1971 (4e dition 1986).
Les dieux souverains des Indo-Europens, Paris, 1977 (3e dition revue et
corrige, 1986).
Loki, nouvelle dition refondue, Paris, 1986.
Le roman des jumeaux (ouvrage posthume publi par J.Grisward),
Paris, 1994.
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perspectives nouvelles , in ISTINA XXXVI, 1991, n2.
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The Chronicler and the Composition of 1 Esdras , in CBQ 48,
1986, p.39-61.
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La Bible, mythe fondateur. Des temples aux murs inscrits
lcriture comme Temple , in Tracs de fondation, sous la direction de
M.Dtienne, Bibliothque de lEcole des Hautes Etudes , Sciences
Religieuses, vol.XCIII, Peeters, Louvain, Paris, 1990.
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GELIN A.
Esdras, Nhmie in La Bible de Jrusalem, Paris, 1960.
GENEBRARD G.

(traducteur des uvres compltes de Flavius Josphe, parues en1578 en deux


tomes sous les titres suivants):

ANTIQUITES JUDAQUES

(page de garde dtruite).


5

HISTOIRE DE FL. IOSEPHE, SACRIFICATEVR HEBRIEU, DE

la guerre, destruction
& captivit des Iuifs. Un Trait du Martyre des Machabees. La vie
de lAutheur, escrite par luy-mesme. Labreg de Iosippe sur le
mesme argument.Reveu & corrigee sur le Grec, par GILB.GENEBRARD
Docteur en Theologie de Paris, & Professeur du ROY s lettres
Sainctes & Hebraiques. A PARIS, A lOliuier de Pierre lHuillier, rue
sainct Iaques. M.D.LXXVIII. AVEC PRIVILEGE DV ROY.

GOODMAN W.R.
A Study of I Esdras 3,1-5,6, Dissertation, Duke, 1972.
HANHART R.
Text und Textgeschichte des 1 Esrabuches, MSU 11, 1974.
Septuaginta, Vetus Testamentum Graecum, Auctoritate Academiae
Scientiarum Gottingensis editum: vol.VIII,1: Esdrae liber I, Gttingen, 1974.
HELTZER M.
Ein epigraphischer Blick auf das III Esrabuch , in Bib. 58, 1977,
p.62-72.
The Greek Text of I Esdras III,1-2. Its Date and Subordination at
the Achaemenian Court , in Henoch 2, 1980, p.150-155.
HILHORST A.
DariusPillow (1 Esdras III.8) , in JTS 33, 1982, p.161-163.
The Speech on Truth in 1 Esdras 4, 34-41 , in The Scriptures and
the Scrolls, Studies in honour of A.S.Van der Woude on the occasion of his
65th Birthday, p;135-151.
HUMBERT P.
Magna est veritas et praevalet (3 Esra 4, 35), in OLZ 31, 3,
1928, p.148-150.
IN DER SMITTEN W.T.
Zur Pagenerzhlung im 3. Ezra iii 1-v 6 , in VT 22, 1972, p.492495.
Esra. Quellen, berlieferung und Geschichte. Studia Semitica Neerlandica 15. Assen, 1973.
JAPHET S.
Sheshbassar and Zerubbabel , in ZAW, 94, 1982, p.66-98,
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KELLENS J.
LIran rform ou les malheurs du guerrier , in Georges Dumzil,
Cahier pour un temps, 1981, p.159-172.
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Paris, 1994.
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6

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Esdras et Nhmie, traduits et comments, in La Sainte Bible, texte latin
et traduction franaise, daprs les textes originaux, avec un commentaire
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AJ
BA
BGS
BJ
Cook
Dhorme
Hanhart

K&B
LSJ

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Mdebielle

PG
PL
PO
Rahlfs
Rudolph
S&T

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9

TM
TOB
TpM
Vg
Vigouroux

Texte massortique.
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Texte protomassortique.
Vulgate.
VIGOUROUX F., La Sainte Bible Polyglotte (hbreu, grec, latin, franais), avec
les diffrences de lhbreu, des Septante et de la Vulgate, des
introductions, des notes, des cartes et des illustrations, Paris, 1900-1909.
VL
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Williamson WILLIAMSON H.G.M., Word Biblical Commentary, volume 16, Ezra, Nehemiah, Waco, Texas, 1985.
_______________________________
Abrviations des livres bibliques.
Nous suivons les abrviations utilises dans la Bible dAlexandrie:
Ab, Abdias Ac, Actes Ag, Agge Am, Amos Ap, Apocalypse Ba, Baruch
1Co, 1re Corinthiens 2Co, 2e Corinthiens Col, Colossiens Ct, Cantique Dn, Daniel
Dt, Deutronome Eccl, Ecclsiaste Ep, phsiens Esd, Esdras Est, Esther Ex,
Exode Ez, zchiel Ga, Galates Gn, Gense Ha, Habacuc He, Hbreux Is,
Isae Jb, Job Jc, Jacques Jdt, Judith Jg, Juges Jl, Jol Jn, Jean 1Jn, 1re de
Jean 2Jn, 2e de Jean 3Jn, 3e de Jean Jon, Jonas Jos, Josu Jr, Jrmie Jude,
Jude Lc, Luc Lm, Lamentations Lv, Lvitique 1M, 1er Maccabes 2M, 2e
Maccabes 3M, 3e Maccabes 4M, 4e Maccabes Mc, Marc Mi, Miche Ml,
Malachie Mt, Matthieu Na, Nahum Nb, Nombres Ne, Nhmie Os, Ose
1Par, 1er Paralipomnes 2Par, 2e Paralipomnes 1P, 1re de Pierre 2P, 2e de Pierre
Ph, Philippiens Phm, Philmon Pr, Proverbes Ps, Psaumes 1R, 1 er de Rgnes 2R,
2e de Rgnes 3R, 3e de Rgnes 4R, 4e de Rgnes Rm, Romains Rt, Ruth Sg,
Sagesse Si, Siracide (Ecclsiastique) So, Sophonie Tb, Tobit 1Th, 1re
Thessaloniciens 2Th, 2e Thessaloniciens 1Tm, 1re Timothe 2Tm, 2e Timothe Tt,
Tite Za, Zacharie.
Pour les livres dEsdras, nous usons en outre des abrviations suivantes: Esd.A, le
premier livre dEsdras de la Septante Esd.B, le deuxime livre dEsdras de la Septante
I Esr., le premier livre dEsdras dans la Vulgate III Esr., le troisime livre dEsdras
dans la Vieille Latine.
_______________________________
Systme de transcription de lhbreu et de laramen.
Les transcriptions que nous employons ont avant tout pour objet de donner lide la
plus proche possible de ltat du texte hbreu ou aramen protomassortique que le
traducteur dEsd.A ou Flavius Josphe avaient sous les yeux; pour cette raison nous
avons systmatiquement fait abstraction des signes massortiques, en particulier du
Dghs. On ne stonnera donc pas de ne jamais trouver de consonnes redoubles (par
exemple, ath au lieu du atth habituel, hagedolh l o lon attendrait haggedolh), ni
de consonnes spirantes (ntan au lieu du familier nthan).
Les voyelles sont toutefois indiques (ne serait-ce que pour plus de clart) afin de
distinguer deux interprtations possibles dun mme texte non vocalis. L aussi nos
transcriptions systmatiquement semblables dun mme point-voyelle ne sauraient
satisfaire les vrais hbrasants: ainsi le shewa est toujours transcrit e, mme lorsquil est
quiescent, le + est toujours transcrit , mme lorsquil vient dun o (par exemple kl au
10

lieu de kol).
Par ailleurs, pour simplifier la lecture de ce ceux qui connaissent encore moins
lhbreu que nous, nous avons fait en sorte de sparer par un tiret les enclitiques et les
proclitiques, afin de distinguer clairement les articles, les particules, les pronoms
suffixes du radical: ainsi par exemple nous transcrivons bemayn hrm en bemay-n h-rm, littralement dans (be) les actions (may) de nous (n) les (h)
mauvaises (rm) .

points
voyelles

=
2
y2
y1
o
V
$
3
1
O
%
&
^
*

criture
palohbraque

g
d

h
w
z

T
y
k

l
m
n

criture
carre

a
b
g
d
h
v
z
c
e
y
k
l
m
n
s

transcription

b
g
d
h
w
z
{

y
k
l
m
n
s
11

transcription

a
e

i
o
u

p
S

q
r

c
t

i
p
x
q
r
S

q
r

D
t

sh
t

12

Au seuil de ces tudes, il nest peut-tre pas inutile de faire une brve mise au point
sur les divers livres dEsdras existant1, dautant que leurs appellations respectives
sont souvent cause dambigut:
lEsdras du TM (10 chapitres), lequel est suivi de Nhmie (13 chap.), puis
des Chroniques.
les Esdras de la LXX:
Esdras A
Esdras B (= Esdras du TM [10 premiers chapitres] + Nhmie du
TM [chapitres 11 23]).
les Esdras des traductions latines:
I Esdras (= Esdras du TM: 10 chapitres)
II Esdras (= Nhmie du TM: 13 chapitres)
III Esdras (= Esdras A)

Vulgate
Vieille Latine

A ct de ces livres connus , il faut encore en ajouter un certain nombre daccs plus
difficile:
IV Esdras, apocalypse juive en latin, en syriaque et thiopien (version
grecque perdue).
V Esdras, apocalypse chrtienne du IIe sicle (= chap.1 et 2 de IV Esdras).
VI Esdras, apocalypse chrtienne du IIIe ou IVe sicle (= chap.15 et 16 de
IV Esdras).
Divers ouvrages adapts de IV Esdras, en grec et en armnien.
Deux apocalypses en syriaque et en thiopien.
Divers ouvrages dastrologie attribus Esdras en grec, latin et thiopien.

Ces diverses appellations crent toutes sortes dambiguts, gnantes et dsagrables,


la plus frquente tant de parler du Premier Esdras , sans autre prcision, de sorte
quon ne sait jamais (lorsque, par exemple, on cherche une tude concernant lEsdras
apocryphe) sil sagit du livre canonique dans son tat hbreu ou latin, ou bien du
premier livre dEsdras dans la LXX. Cest pourquoi, afin dviter toute confusion avec
les autres livres, nous avons pris lhabitude de dsigner le ntre par lappellation que
lui donne la LXX: Esdras A, quil faudrait normalement lire Esdras prton [biblion] ,
mais que nous avons pris la fcheuse habitude, dans nos communications orales,
dappeler Esdras Alpha ...
On trouvera la page suivante un tableau rcapitulatif des divers passages
communs dEsd.A avec Esd.B, avec leurs correspondances, ce qui, esprons-nous,
devrait guider nos lecteurs dans les ddales dEsd.A.

Nous empruntons cette synthse une intervention que J.C.PICARD fit le 14.04.1988 lEPHE,
et dont Mme HARL nous a aimablement communiqu le contenu.

13

Esd.A I, 1-55

2Par XXXV, 1-27


2Par XXXVI, 1-21
2Par XXXVI, 22-23
+
Esd.B I, 1-3-11(fin)

Esd.A II, 1-11

~ rupture dans la composition et la chronologie ~

Esd.A II, 12-26

Esd.B II, 1-69 (fin)


Esd.B III, 1-13 (fin)
Esd.B IV, 1-5

Esd.A III- V, 6 (partie originale)


Esd.A V, 7-45
Esd.A V, 46-62
Esd.A V, 63-71
Esd.B IV, 6-24 (fin)
Esd.A VI, 1-21

Esd.B V, 1-17 (fin)

Esd.A VI, 22-33

Esd.B VI, 1-12

Esd.A VII, 1-15

Esd.B VI, 13-22 (fin)

Esd.A VIII, 1-27

Esd.B VII, 1-28 (fin)

Esd.A VIII, 28-64

Esd.B VIII, 1-36 (fin)

Esd.A VIII, 65-87

Esd.B IX, 1-15 (fin)

Esd.A VIII, 88-92

Esd.B X, 1-6

Esd.A IX, 1-36

Esd.B X, 7-44 (fin)

Esd.A IX, 37-55


rupture dans
lutilisation
de la matire
historique

[UVRE
DE

NHMIE]

Esd.B XVIII, 1-12

14

PREMIRE PARTIE

INTRODUCTION

15

Le travail que lon va lire sinscrit dans lentreprise de traduction commente de la


Septante, La Bible dAlexandrie. La forme de cette collection, sa prsentation, mais aussi
et surtout le dessein dans lequel elle est dite ont donc largement inform notre
travail. Il sagit de permettre une lecture de la Septante dans ce quelle a de spcifique,
de sorte que nous avons vit de reproduire les commentaires accompagnant
habituellement les ditions traduites de lhbreu, quand ces commentaires nauraient
rien apport la comprhension du livre dEsd.A; il va sans dire que nous les avons
cependant systmatiquement consults.
Notre travail suit donc lordre habituel de La Bible dAlexandrie: la traduction est
prcde de chapitres introducteurs destins donner une vue densemble du livre, en
regroupant dans diverses tudes synthtiques des lments qui seraient trop parpills
dans le commentaire suivi. Nous avons fait en sorte, dans la mesure du possible, de ne
pas simplement rpter dans ces tudes ce qui pourra tre lu dans le commentaire.
Lintroduction qui prcde la traduction du texte et le commentaire qui lui succde
sont donc complmentaires, ne serait-ce que pour soutenir lattention de notre lecteur
dans la lecture toujours un peu austre dun commentaire philologique de deux cent
vingt pages...
Le titre de notre travail, tudes sur la Bible grecque des Septante: 1Esdras, dfinit les
limites dans lesquelles nous nous sommes ncessairement tenu. En effet, il ne sagissait
pas pour nous de tout dire sur un texte aussi complexe, et ce titre ne doit pas tre pris
pour une formule faussement modeste. Certains sujets, notre grand dam, nont pu
qutre effleurs, car ils auraient constitu eux seuls la matire de plusieurs thses
(nous pensons en particulier au statut des Lvites). Par ailleurs ces tudes portent sur la
Bible grecque: mme si pour chaque verset, nous avons systmatiquement compar les
leons de lhbreu (ou de laramen), du grec (Esd.A, Esd.B et Josphe) et du latin
(Vulgate et Vieille Latine), nous reconnaissons volontiers nos limites en hbreu et en
aramen: notre travail est avant tout celui dun hellniste.

16

CHAPITRE I

PRSENTATION

DU LIVRE

Le livre couvre une priode qui stend environ de -622 -397. Il souvre avec la
Pque clbre par le roi Josias; il continue avec le rcit de sa mort et la succession des
rois qui ont suivi avant la dportation de Babylone (chapitre I). Le chapitre II voque
lintervention de deux souverains perses, Cyrus qui libre les Juifs et un Artaxerxs qui,
la demande des Samaritains, soppose la construction du temple. Les chapitres III et
IV sont une partie originale qui raconte un concours entre trois gardes du corps de
Darius: le vainqueur de ce concours savre tre Zorobabel qui demandera en
rcompense Darius que lon reconstruise le temple de Jrusalem. Les chapitres V
VII racontent les circonstances dans lesquelles le temple, malgr diverses difficults, a
pu tre rebti et fonctionner normalement. Les chapitres VIII et IX sont consacrs la
mission dEsdras qui se caractrise principalement par le recrutement de Lvites
comptents, lexpulsion des femmes trangres que les Juifs ont pu pouser et
linstauration de la lecture de la Loi 2. Tous ces lments, hormis le concours des gardes
de Darius, ont leur correspondant en 2Par et Esd.B.

1. Son rejet par Saint-Jrme et une partie de la tradition.


Que personne ne smeuve que nous nayons dit quun seul livre, ni ne se plaise
aux extravagances des apocryphes, les livres III et IV; parce que dune part auprs des
Hbreux les paroles dEsdras et de Nhmie sont runies en un seul volume, et que
dautre part celles que les Hbreux ne possdent pas et qui ne font pas partie des vingtquatre anciens doivent tre rejetes bien loin 3. Celui qui condamne les livres
apocryphes avec aussi peu de nuance, avec tant de violence, nest pas le premier venu:
avec lclat que sa vie dascse lui a donn auprs de ses contemporains, avec lautorit
en matire dcriture que ses immenses connaissances philologiques lui permettent,
avec le rayonnement dont tmoignent ses lettres de direction, et aussi avec un caractre
dune nergie peu commune, quand un homme aussi blouissant que Jrme dclare
que lEsdras apocryphe ne contient que des extravagances (somniis), force est au
commun des mortels de sincliner, et plus encore quand Jrme de Stridon sera
devenu saint Jrme . Le verdict de Jrme est implacable et ne saurait tre discut:
alors quavant lui Esd.A tait cit ct des textes les plus prestigieux du Pentateuque4,
aprs lui une chape de plomb sabat sur le livre qui pendant des sicles sombrera dans
loubli et le mpris, et cela dautant que la Septante sera son tour mprise au profit
2

Pour davantage de dtails sur la chronologie trs complexe du livre, voir chapitre III, 1 La
chronologie interne du livre, esquisse de reconstitution .
3
Biblia Sacra iuxta Vulgatam versionem, R.WEBER , Stuttgart, 1985, tome I, p.638.
4
Voir infra I, 4 La rception dEsd.A chez Flavius Josphe et les Pres de lglise .

17

de lhebraca ueritas de la Vulgate. Ainsi Esd.A, que lon va prendre lhabitude dappeler
un peu pjorativement lEsdras grec , cumulera le mpris dont sont victimes la fois
la Septante et la littrature apocryphe, et cela au point de quasiment disparatre.
De fait, un livre tel quEsdras A pose ds le dpart le problme de son existence
mme, et sans doute plus que tout autre puisque, la diffrence des autres apocryphes,
il ptit en outre de la reconnaissance par les autorits religieuses dun frre jumeau,
Esdras B, dont il passe le plus souvent pour une ple copie sans grand intrt. Peu sen
faut dailleurs quon ne lui dnie mme le droit dexister en tant que texte part
entire: le P.Lagrange, en 1895 dans la R.B., ny voit quun mdiocre targum ; Cook,
dans la traduction commente quil donne du texte en 1913, le prsente comme a
somewhat free Greek version of the biblical history ; mme la TOB, dans son
introduction aux livres dEsdras et de Nhmie (p.1722), dit que lEsdras grec
contient certains passages des Chroniques et dEsdras, mais aussi des rcits
apocryphes , prsentation fallacieuse puisquelle laisse supposer quEsdras A nest
quun collage de passages emprunts aux Chroniques et Esdras- Nhmie, ce qui nest
pas du tout le cas; la mme dition (p.1889), dclare quEsdras A est une adaptation
grecque dEsdras et de Nhmie , ce qui est faux aussi, puisque les chercheurs
saccordent pour penser que ce livre est la traduction dun texte protomassortique
aujourdhui perdu. Le livre est aussi superbement ignor par les relevs de la Biblia
Patristica, de sorte quil semblerait ne pas avoir t connu des Pres de lglise si, dans
une thse de thologie dirige par le P.Barthlemy5, Th.Denter navait relev les
nombreuses citations du livre chez les Pres grecs et latins, supplant avantageusement
aux carences de la Biblia Patristica. Pour ldition de la Pliade Esdras A nexiste pas
non plus: E.Dhorme et ses collaborateurs ne le font pas entrer dans leur dition de
lA.T., ce qui, somme toute, est dans la tradition des ditions bibliques, mais
A.Dupont-Sommer et M.Philonenko ne le font pas non plus figurer dans leurs Ecrits
intertestamentaires, ce qui du reste est assez logique... de sorte quon ne disposait ce
jour daucune traduction dEsdras A en franais6.
Paradoxe frquent, cest pourtant ce texte quon a recours et auquel on se fie quand
le livre canonique pose des problmes de texte ou dinterprtation: Comme il
reprsente malgr tout un texte hbreu ancien, on le consultera dans les questions de
critique textuelle o il sagira de retrouver la leon primitive dun passage obscur. Pour
les faits et lhistoire, en dehors des cas o il saccorde avec lEsdras canonique, son
tmoignage, mme appuy par Josphe, demeure sujet caution7. . Ce passage du
P.Mdebielle rsume la position dune certaine critique qui refuse de sinterroger sur le
sens dun texte depuis trop longtemps mpris, et cela principalement pour deux
raisons:
Le livre nest pas canonique ce qui bien sr lexclut des Bibles se rclamant de
limprimatur; il nentre videmment pas dans notre propos de blmer cette position
qui est fonde sur lobissance lglise et qui en cela suit une dmarche tout fait
5

Die Stellung der Bcher Esdras im Kanon des A.T., Fribourg, 1962.
Signalons nanmoins une traduction parue pendant que nous travaillions sur Esd.A, due
M.CARREZ (Revue dhistoire et de philosophie religieuses, vol.74, 1994/1, p.13-42). Nayant eu
connaissance de ce travail quaprs aprs avoir traduit nous-mme le texte dEsd.A, nous avons
pu rapidement en mesurer les partis pris et les limites: lauteur estime que le texte a sans doute
t crit directement en grec et quil compile divers livres historiques canoniques. Par
ailleurs, il sagit dun travail rapide (qui ressemble beaucoup la premire version de notre
traduction, avant que nous nayons tudi les dtails du texte plus profondment): ainsi les
passages difficiles du texte sont souvent corrigs daprs lhbreu (par exemple I, 7) ou traduits
avec un peu trop de dsinvolture.
7
P.A.Mdebielle, Introduction aux livres dEsdras et de Nhmie, in La Sainte Bible, Paris, 1949,
tome IV, p.260.
6

18

cohrente.
Il noffre pas un sens satisfaisant: autant le prcdent grief tait en soi respectable,
autant celui-ci nest bien souvent quun recours la facilit, qui sappuie plus ou
moins ouvertement sur la canonicit de lautre livre dEsdras, ou sur le parti pris
dhistoricit. On cherche dans le texte LE vrai sens, la Vrit. Le livre dEsd.A a subi
ainsi les mauvais traitements lis au mpris dans lequel il a longtemps t tenu: le
livre est difficile, mais on perdait patience devant un livre manquant ce point de
srieux. Chacun cherche, selon ses centres dintrt, y retrouver ce que dit lautre
livre, ou bien y vrifier ce que certaines dcouvertes archologiques ou
philologiques nous permettent de savoir sur les vnements quil relate, ou sur la
priode de sa rdaction. Ainsi pendant longtemps le texte na pas t tudi pour
lui-mme, on na pas cherch saisir sa cohrence propre. Jusqu ses dfenseurs
qui, prestige de la canonicit oblige, essayrent de montrer tout prix que le livre
dEsd.A tait malgr tout conforme, avec quelques acrobaties, ce que dit Esd.B, ou
bien que cest en fait lui que le concile de Trente a dclar canonique, la suite
dune erreur de numrotation8.
On a abandonn aujourdhui cette vision sectaire et troite du sujet: avec une
connaissance plus prcise du canon biblique, de son histoire et des raisons de sa
formation, il ne nous est plus possible de rflchir sur le statut dEsd.A dans les mmes
termes. Sa situation particulire dans lcriture nest plus une honte, cest une chance
en ce quil est au centre dun faisceau de questions qui nont pas trouv de nos jours de
rponses vraiment dfinitives. Peu importe finalement que le livre ait t inspir ou
pas: lorientation de la recherche montre une modification radicale de la dmarche, on
cherche comprendre ce que lauteur du livre a voulu transmettre la postrit, on
scrute plus modestement dans le texte la parole dun homme, avec ses partis pris, ses
passions, sa subjectivit, au lieu de tenter dy retrouver le souffle du Verbe.
Une autre tentation, encore vivace de nos jours, hritire de la Quelleforschung du
dbut du sicle, consiste vouloir retrouver avant tout le sens ou le texte primitifs,
expliquer les difficults rencontres par la ngligence dinterpolateurs ou par leur
respect excessif de la source quils utilisent, quand bien mme celle-ci introduit des
contradictions ou des tensions avec le texte suppos primitif. Cette dmarche nest pas
en soi dnue dintrt, en ce quelle peut permettre de mieux cerner le travail du scribe
qui a compos le texte, mais elle est le plus souvent prmature: il faut avoir saisi la
cohrence du texte dans toutes ses parties, y compris et surtout dans ses contradictions
apparentes, avant dessayer de retrouver les sources quil a utilises. En dautres termes,
une contradiction doit dabord avoir un sens, signal justement par la difficult de
lecture, et doit avoir deux consquences: dune part elle provoque une tension chez un
lecteur attentif qui doit, partir de cette nouvelle donne, reconstruire un autre sens
que celui, obvie, qui se prsentait lui jusque l; dautre part elle signifie que le scribe
qui a compos le texte a voulu donner telle ou telle inflexion sa narration, quil a
trafiqu la matire historique dans un dessein quil sagit ds lors dlucider.
________________

2. Le problme de la canonicit: apocryphes et pseudpigraphes.


Dans un tel contexte, il est donc ncessaire de rsumer rapidement les hypothses et
Howorth H.H. The Modern Roman Canon and the Book of Esdras , in JThS 7, 1906,
p.343-354; Charles R.H. The Apocrypha and Pseudepigrapha of the Old Testament, Oxford, 1913,
tome I, p.X.
8

19

les conclusions les plus gnralement retenues actuellement concernant le canon et les
apocryphes, afin de mieux comprendre la position dEsd.A par rapport aux divers crits
bibliques. Il va sans dire que sur un sujet aussi vaste et aussi complexe, le rapide expos
quon va lire ne saurait prtendre lexhaustivit, et que sa seule prtention est dtre
suffisamment clair sans trahir les recherches pleines de finesse et drudition que nous
avons utilises 9et auxquelles nous renvoyons.
Il convient dabord de prciser la terminologie servant dsigner les livres qui ne
figurent pas dans le canon hbraque, dautant que leurs dnominations changent de
sens selon les poques et les auteurs; l o tel auteur catholique parle dun deutrocanonique , un protestant dira quil sagit dun apocryphe . Il faut ainsi connatre la
religion et lpoque dun chercheur pour savoir de quoi il parle exactement: lexpos
que fait langlican Cook sur les apocryphes concerne surtout ce que nous appelons les
deutrocanoniques; pareillement, Origne nutilise pas forcment le mme vocabulaire
que Grgoire de Nysse:
1) Les apocryphes: comme leur nom lindique, il sagit de livres quon a mis de
ct pour les cacher (pkrufoj). Le terme lorigine ne se rapporte pas
lauthenticit dun livre, il ne suggre pas que ce livre est de moindre valeur
religieuse que les autres; bien au contraire lide est celle dun trsor quon met
labri, le mot semble se rfrer une littrature sotrique (apocalyptique
souvent) qui ne doit pas tre accessible aux non-initis: ainsi on connat un
Livre sacr secret de Mose (Mwuswj er b&loj pkrufoj). On trouve par ailleurs
des traces de cette notion de littrature rserve aussi bien dans la Bible
canonique10 que dans les crits intertestamentaires11. Le terme sapplique mme
des livres canoniques: Grgoire de Nysse 12 compte lApocalypse du Nouveau
Testament dans les apocryphes (n pokrfoij). Le terme finit toutefois par
prendre chez Origne un sens pjoratif et dsigne des livres dimportance
secondaire et sujets caution, quil oppose aux ndiqhkoi les testamentaires :
le mot dsigne les ouvrages que nous connaissons aujourdhui sous lappellation
pseudpigraphes : le Martyre dIsae, la Prire de Joseph, Janns et Mambrs, le
Testament des douze patriarches, le Testament de Mose, lApocalypse dAbraham,
lApocalypse de Baruch. Toutefois Origne nutilise jamais le mot pkrufoj pour
parler de ce que nous appelons de cette double formulation un peu gnante les
deutrocanoniques / apocryphes : Origne dclare13 que Judith et Tobit ne
font pas partie des apocryphes hbreux, mais il ne donne pas ces deux textes
une troisime appellation. Il reproduit peut-tre l une distinction juive des
livres en trois groupes: canoniques (ndiqhkoi), apocryphes (pkrufoi) et un
troisime type dont le nom ne nous est pas parvenu. On peut toutefois avancer
lhypothse que ce qui distingue pour Origne Judith et Tobit des autres livres
9

A.P.Charles Apocrypha, vol.1, Oxford, 1913; M.Harl-G.Dorival-O.Munnich La Bible grecque des


Septante, Paris,1988.
10
Daniel XII, 4: Quant toi Daniel, garde secrtement ces paroles et scelle le Livre jusquau
temps de la fin .
11
Dans lincipit Du livre secret sur le ravissement dHnoch le juste de lcrit
intertestamentaire Livre des secrets dHnoch (Dupont-Sommer et Philonenko Ecrits
intertestamentaires, p.1173); dans le livre dHnoch lui-mme (I, 2; CVIII, 1); dans le Testament de
Mose I, 16-17 ( Reois cet crit afin que tu songes protger les livres que je vais te confier; tu
les mettras en ordre, les oindras et les dposeras dans des jarres dargile en un lieu quIL a fait ds
le dbut de la cration du monde , trad. dE-M Laperrousaz, ibid.p.1000); dans IV Esdras XIV,
45-46 ( Les premiers livres que tu as crits, publie-les; que les dignes et les indignes les lisent.
Quant aux soixante-six derniers, tu les conserveras pour les livrer aux sages de ton peuple , trad.
de P.Geoltrain, ibid.p.1464).
12
Oratio in suam ordinationem III, 549 (d.Migne).
13
Lettre Africanus XIX, 13.

20

non canoniques, cest quils ne prsentent peut-tre pas le mme caractre


apocalyptique, ce qui cadrerait assez bien avec le sens originel des deux
vocables: on ne peut dvoiler (pokalptein) que ce qui a dabord t
cach (pokrufen).
2) Les deutrocanoniques: cest lappellation catholique qui a t donne
tardivement (depuis Sixte de Sienne, au XVIe sicle) aux livres ou aux passages
de livres qui ne figurent pas dans le canon hbreu; ces livres font partie de la
Bible catholique depuis le concile de Trente. Les protestants les considrent
comme apocryphes, au mme titre quEsd.A. Les positions des diverses glises
sur ce sujet, les exclusions ou inclusions en appendice des Bibles autorises sont
divergeantes et fluctuantes et ne concernent pas directement notre texte. Nous
ne nous y attarderons pas plus longuement.
3) Les pseudpigraphes: ces livres sont peut-tre distinguer des apocryphes
surtout par leurs dates de composition et par leur souci eschatologique qui
vient se substituer linspiration prophtique qui a cess aprs la disparition
des derniers prophtes, Agge, Zacharie et Malachie. Ces crits apparaissent en
effet la fin de lpoque hellnistique et se multiplient lpoque romaine.
Leurs auteurs ne sont pas des faussaires, leur dmarche consiste en fait mettre
leur uvre (ou la tradition orale quils perptuent) sous le patronage dun
personnage biblique clbre et respectable. Lexistence de livres attribus
Esdras, une douzaine au total, est le signe que le personnage conserve une aura
certaine dans certains milieux juifs du dbut de notre re, et que le rejet qua
subi Esdras parfois (cf. le Siracide qui locculte totalement) nest pas gnralis.
Par sa date de composition, par son contenu, Esd.A nest pas un
pseudpigraphe14.
Il ressort de ces observations que le livre dEsd.A se dfinit comme un apocryphe au
premier sens du terme: il sagit dun livre quon a mis de ct parce quil nest pas
mettre dans toutes les mains. Plutt que dexclusion, il faudrait parler de prservation
jalouse: cette attitude litiste converge avec dautres traits du livre pour nous conforter
dans lopinion que nous avons affaire un ouvrage issu du milieu pharisien. Esd.A ne
comporte pas cependant cette dimension apocalyptique dont nous avons vu quelle
caractrisait souvent les apocryphes, tels que les voque Origne. Peut-tre faut-il en
dduire que ce livre appartenait ce troisime groupe sans nom dans lequel Origne
place Judith et Tobit et qui runit les livres qui, sans tre canoniques, ne sont pas non
plus apocalyptiques. Cette nature assez indtermine conciderait aussi avec la place,
fluctuante, du livre dans la liste des crits, puisquaprs avoir appartenu au groupe
prestigieux des Prophtes, Esd.A a t relgu (par hostilit contre les ides
pharisiennes?) dans le troisime groupe des Ecrits.
Lors de la formation du canon des Prophtes, les sadducens et les pharisiens eurent
une controverse assez pre. B.Dupuy 15, faisant le point sur nos connaissances des
canons bibliques, a montr que ces deux groupes rivaux sopposent sur deux points
troitement lis: la croyance en la rsurrection des morts et la rception des critures;
les sadducens repoussaient le tmoignage des livres prophtiques qui pouvaient
apporter des lments la croyance en la rsurrection, livres que les pharisiens
reconnaissaient, se fondant sur lide que ces livres staient transmis par la tradition,

14

Nous renvoyons pour plus de dtails lintroduction dA.Dupont-Sommer et M.Philonenko


Ecrits intertestamentaires, dans ldition de la Pliade, ainsi quaux Entretiens de la fondation
Hardt, Pseudepigrapha I, XVIII, Genve, 1972.
15
B.Dupuy Rception des Ecritures et fixation du canon; recherches et perspectives nouvelles ,
in ISTINA XXXVI, 1991, 2.

21

cest--dire en vertu de la succession des prophtes16. A ct de cela les pharisiens


semblent avoir partag les conceptions concernant la mditation des critures telles
que les rvlent les crits de Qumran, mais qui ntaient pas propres la communaut
essnienne; comme la fixation du canon des critures doit en fin de compte tre
attribue aux pharisiens, B.Dupuy prfre mettre en valeur le rle jou par cette
rflexion mditative et rejette lide dune dcision synodale Yabn, dont il rappelle
que nous nen avons dailleurs aucune preuve certaine.
Flavius Josphe dans le Contre Apion (I, 38-41) quil rdige en 95, au dbut de
lpoque des Tannam, cite visiblement le canon pharisien, puisquil se rfre, pour
montrer la fidlit des Juifs leurs crits, au critre de la succession des prophtes et de
la cessation au temps dArtaxerxs de la prophtie, critre hrit des discussions
relatives lintroduction dans le canon du livre dEsther. B.Dupuy estime que ce canon
nest autre que celui des Tannam lpoque et quil nous fournit donc la liste des
crits que les pharisiens tenaient pour inspirs , en vertu galement dun critre de
cohrence interne des ouvrages. Toutefois on remarquera que, dans les Antiquits juives,
rdiges un ou deux ans plus tt, Josphe utilise pourtant abondamment Esd.A et
dautres livres qui napparaissent pas dans la liste des livres inspirs quil donne: le tout
est de savoir si Josphe, quand il paraphrase ce livre au lieu dEsd.B, fait l uvre
dhistorien ou de pharisien; et lorsquil choisit de suivre le premier livre17, fait-il ce
choix parce que le livre lui semble meilleur, plus fiable du point de vue de lhistorien,
ou bien parce quil considre ce livre comme inspir? Le critre voqu plus haut de
cohrence interne et le critre de la cessation des prophtes nous orientent tous deux
vers la mme interprtation: si Josphe choisit de suivre Esd.A, cest quil lui semble
plus cohrent et partant recevable dans le canon, et quand il parle du livre dEsdras,
cest Esd.A quil pense. Dautre part, si lon se rfre la fin de la prophtie comme
critre de canonicit, le livre, bien qu lextrme limite du canon, en fait encore partie,
si lon suppose toutefois quil a t crit assez rapidement aprs les vnements quil
relate. Cest peut-tre, entre autres, cette dernire considration qui a fait douter de la
valeur du livre: a-t-il t crit avant ou aprs Artaxerxs? Et quel Artaxerxs exactement,
le premier ou le second?
Quoi quil en soit, le rouleau des douze petits prophtes (classs chronologiquement
par souci de canonicit) a t scell lpoque dEsdras et de Malachie qui est donc le
dernier prophte . Les livres dEsdras-Nhmie et des Chroniques taient attribus
Esdras. On passa ensuite de ce canon de 22 livres un canon de 24 livres, par
sparation de Ruth davec les Juges, ainsi que des Lamentations davec Jrmie. Les livres
restaient les mmes, mais le principe de rpartition a t revu: on transfra
intentionnellement divers livres de la srie des prophtiques (qui passrent de 13 8)
la srie des hagiographes (qui passrent de 4 11). Ce passage de 22 livres 24 se fit,
semble-t-il, la suite de la perscution religieuse qui acheva la rvolte des Maccabes et
durant laquelle il fallut sauver les livres. Lordre adopt est celui des mmoires ou des
archives, respect depuis Nhmie: lois, prophtes, hagiographes.
Nous reproduisons partiellement ci-aprs la liste des Prophtes et des Hagiographes
que propose B.Dupuy, montrant le changement de statut dEsdras-Nhmie, tant
entendu que le tmoignage de Josphe incline faire penser, sans que ce soit une
certitude absolue, que le livre dEsdras mentionn dans la premire colonne est celui
16

Nous pouvons rajouter: en vertu de la conservation de la Loi orale dont les pharisiens se font
les champions. Esdras sera lui-mme dpeint comme un expert en la matire: Esdras embrassait
beaucoup de savoir de sorte de ne rien omettre des choses extraites de la Loi du Seigneur et de ses
commandements, pour enseigner tout Isral toutes les lgislations et jugements (VIII, 7).
17
Mais le choisit-il vraiment ou bien est-il le seul dont il dispose son poque?

22

dEsd.A:
CANON DES TANNAM
(vers 90-100)
PROPHTES:
Josu
Juges-Ruth
I & II Samuel
I & II Rois
Isae
Jrmie-Lamentations
Ezchiel
Douze Prophtes
Job
Daniel
Esdras-Nhmie
I & II Chroniques
Esther

CANON EN ORDRE CHRONOLOGIQUE


(vers 180)
PROPHTES:
Josu
Juges
I & II Samuel
I & II Rois
Jrmie
Ezchiel
Isae
Douze Prophtes
ECRITS:
Ruth
Psaumes
Job
Proverbes
Qohelet
Cantique
Lamentation
Daniel
Esther
Esdras-Nhmie
I & II Chroniques

ECRITS:
Psaumes
Proverbes
Qohelet
Cantique

Signalons enfin rapidement, car cela naffecte pas le rang dEsd.A dans la liste des
Ecrits, qu la fin de la priode talmudique on classa les Hagiographes selon la longueur
dcroissante des livres. Ces remaniements eurent pour effet de placer les Chroniques la
fin de la Bible, si bien que la fin de ce livre (XXXVI, 23), qui semblait laisse en
suspens dans le premier canon pour mieux sarticuler peut-tre avec le livre qui suivrait,
fait maintenant de la Bible un livre qui semble inachev ou, pour mieux dire, ouvert.
Il semble quon trouve la trace de ce canon de 24 livres dans IV Esdras, que nous
avons dj cit (XIV, 48-47). Cet ouvrage, compos vers 90-100, semble maner des
milieux pharisiens qui mditrent sur la chute du temple. La coupure entre les 24 livres
publics et les 70 autres secrets ou apocalyptiques suggre que la fixation du canon de
24 livres a pu tre opre afin disoler ces derniers dune littrature apocalyptique qui
commenait prolifrer. Linspiration des textes nouveaux ne pouvait se juger quen
vertu de leur conformit avec les textes dj reus, en fonction du principe de non
contradiction: ce fut le cas pour deux sortes de textes, les crits apocalyptiques et les
crits chrtiens.
La Mishna Shabbat (XVI, 1) nous rapporte quaprs la premire rvolte juive on
examina attentivement tous les textes et quon dtermina quil fallait sauver, quelle que
ft la circonstance, les livres crits en hbreu (comprenant donc le Ttragramme) et
que sil sagissait de livres hors dusage, mme de traductions, on devait les conserver
la geniza . La geniza ntait pas lenfer des bibliothques: il faut voir dans ce mot la
dsignation dun endroit o lon mettait des crits considrs comme saints parce quils
contenaient le nom divin, mais qui ntaient pas utiliss pour la lecture publique, pour
une raison ou pour une autre. On retrouve dans la geniza lide que nous avons dj
voque propos du mot pkrufoj, celle dun trsor quon met labri, et il ne nous
23

semble pas absurde de voir dans ce lieu le rceptacle naturel des apocryphes, ouvrages
prcieux (parce que contenant le nom divin), mais ne pas utiliser pour la lecture
publique (parce que rservs une lite seule apte les comprendre). A partir des
recherches de B.Dupuy nous pouvons avancer lhypothse qu un moment qui reste
prciser le livre dEsd.A (en hbreu ou en grec18) dont Josphe atteste la valeur, ne fut
plus utilis pour la lecture publique, mais quil fut pieusement conserv dans la geniza
avec dautres livres dun grand intrt religieux; parmi ceux-ci les crits apocalyptiques,
vu leur prolifration, taient les plus nombreux, ce qui expliquerait la connotation
apocalyptique que le terme semble avoir chez Origne.
________________
3. La rception dEsdras A chez Flavius Josphe et les Pres de lglise.
Avant la condamnation sans appel de saint Jrme, Esd.A jouit dune rputation tout
fait honorable, de sorte quil nous faut presque faire un effort pour considrer la place
que tenait Esd.A dans lAntiquit, habitus que nous sommes au mpris dans lequel il a
t si longtemps tenu. Les Pres de lglise qui lutilisent ne font manifestement aucune
diffrence entre Esd.A et les livres les plus prestigieux et les plus respectables de la
Bible auprs desquels il est cit, et Josphe, quand il suit la LXX plutt que le TpM,
privilgie le plus souvent le texte dEsd.A (auquel il emprunte le vocabulaire).
Le tmoignage de Josphe:
Lhistorien est particulirement complexe tudier19, principalement parce quil
semble ne pas suivre une mthode homogne, quand on le compare aux divers tats du
texte (TM, Esd.A, Esd.B, Vg, VL); en outre, Josphe compile parfois plusieurs livres
pour un mme passage, ce qui disperse considrablement les emprunts Esd.A et les
rend plus difficiles reprer et tudier ( cela sajoute probablement aussi le recours
des sources extrieures la Bible, encore plus difficiles identifier). Nous pouvons
distinguer dans un mme livre, voire un mme passage, quatre types dattitude:
Josphe recopie par endroits des phrases entires du texte dEsd.A dont il a
manifestement sous les yeux un exemplaire trs proche de celui que nous
connaissons. Il va sans dire que cette apparente fidlit pourrait tout aussi bien
trouver sa source dans une harmonisation du texte de Josphe partir de la LXX;
cependant cette harmonisation naurait rien eu de systmatique, et elle reste assez
improbable.
Josphe suit Esd.A quil prfre aux leons de notre TM (tant entendu que cette
prfrence pour Esd.A nest peut-tre aussi bien que laccord de Josphe avec le
TpM traduit par Esd.A, et que notre TM ntait pas forcment celui que lisait
Josphe). Cependant Josphe varie lexpression, soit par lutilisation dun synonyme
qui la plupart du temps ne semble pas ajouter un sens trs important 20, soit par une
lgre modification du vocabulaire (le procd le plus frquent est lutilisation dun
mme radical, dont Josphe, pour varier lexpression, modifie les prfixes21, ou bien
le recours un verbe l o Esd.A utilise un nom, et inversement22).
18

Par exemple quand on prfra la rvision par Thodotion du livre qui nous fut transmis sous le
nom dEsd.B.
19
Sur tous les problmes que pose ltude complexe de cet auteur, on consultera lintroduction
aux Antiquits Juives de Flavius Josphe (livres I III), Paris, 1992, rdige par dE.NODET, avec la
collaboration de G.BERCEVILLE et .WARSCHAWSKI, en attendant lIntroduction gnrale annonce
pour la fin de la srie.
20
Par exemple, en I, 7 Esd.A parle de mscoj taurillon , que Josphe remplace par bo*uj
buf .
21
Par exemple en VI, 24 au xustn dEsd.A Josphe substitue exstwn.
22
En VI, 26, Esd.A utilise le verbe pimelhqnai, Josphe le nom pimleian.

24

Josphe suit lhbreu contre la leon dEsd.A23.


Josphe ajoute des gloses, des remarques qui ne sont ni dans le TM, ni dans Esd.A,
et dont on ne trouve de traces dans aucun autre tat du texte: il sagit l visiblement
dinterventions personnelles, la plupart du temps caractre explicatif, qui ne
bouleversent pas radicalement le sens gnral du texte; il faut nanmoins prciser
que ces remarques ne sont pas forcment toutes anodines, et quelle manifestent en
particulier une certaine volont dinflchir le rcit (sympathie pour le roi Josias, ou
bien encore volont deffacer tout ce qui pourrait donner une mauvaise image
dIsral un non-Juif, etc.).
Un certain nombre des difficults que posent les AJ sexpliquent (sans pour autant se
rsoudre) par la faon dont Josphe travaillait. Avouant lui-mme mal connatre la
langue grecque, il affirme quil a eu recours des auxiliaires qui, pour reprendre
lexpression dE.Nodet, travaillent comme des dcorateurs , apparemment sans
intervenir sur le fond. Par ailleurs, Josphe connat lvidence lhbreu et laramen;
cela ne lempche pourtant pas loccasion de transcrire lhbreu sans le traduire, voire
de se tromper dans sa traduction (si tant est bien sr quil lise le mme texte que nous
dans ces passages...).
Cependant, au-del des problmes didentification des divers auxiliaires de Josphe, la
question qui nous concerne est de savoir quel crdit accorder Josphe pour une
meilleure apprhension du texte dEsd.A. Or, il savre que seuls les passages o
Josphe sloigne de notre texte (en fonction dun autre sens possible de lhbreu ou de
laramen) peuvent vritablement nous tre utiles, car prcisment ils nous laissent
entrevoir ltat du TpM qui a pu servir de base Josphe et Jason; au rebours, plus
Josphe est proche dEsd.A, plus cette similitude peut tre interprte comme une
intervention personnelle de Josphe ou de lun de ses assistants (quil sagisse dun
choix dict par des considrations stylistiques, ou de considrations plus profondes qui
font prfrer linterprtation par la LXX dune forme hbraque ou aramenne
difficile)24.
En ce qui concerne Esd.A, et pour autant quon puisse avancer une thorie gnrale
sur un auteur aussi fluctuant, il semble donc que Josphe (ou ses collaborateurs) suive
davantage le texte grec dEsd.A que le TpM ou Esd.B (quil ne semble pas utiliser) et
que ses interventions soient de deux ordres: dune part des amnagements
stylistiques qui montrent que le texte grec que suit Josphe est bien Esd.A, dautre
part des corrections de la LXX sur lhbreu ou laramen quand Josphe nest pas
daccord avec la traduction grecque, ou quil entend inflchir lhistoire dans une autre
direction (cela est particulirement manifeste dans les passages concernant les
successeurs de Josias 25).
Les citations des Pres de lglise:
La rception du livre dEsd.A chez les Pres de lglise rejoint le problme de la
canonicit dj voqu. Lusage que font dEsd.A les auteurs grecs et latins montre que,
23

Par exemple, en I, 27, Josphe lit toxesaj tirant larc , en face dEsd.A qui parle de
chefs (voir encore I, 28, II, 6, 8, 12, etc.).
24
Quand une variante de Josphe pourrait tre susceptible dclairer le sens dEsd.A ou de
montrer comment travaille Josphe, nous avons fait en sorte de la mentionner dans notre
commentaire: labsence de rfrence Josphe dans un verset signifie donc quil ny a rien
signaler de particulier, cest--dire que Josphe suit le texte dEsd.A tout en sen loignant
toujours un peu pour des raisons stylistiques.
25
Voir Introduction III, 4 Les successeurs de Josias .

25

pour ceux qui le citent, il faisait partie intgrante de la Bible et ne prsentait pas de
caractre douteux.
Dans son tude26, Denter tablit des tableaux concernant le nombre de citations du
livre dEsd.A par poque; mme si ce type de tableaux est parfois un peu rducteur,
voire approximatif, ils sont particulirement rvlateurs des ravages causs par la
condamnation de saint Jrme et par la dsaffection de la LXX dans lglise latine; dans
une moindre mesure, peut-tre plus tardivement, les doutes concernant la valeur
dEsd.A dans lglise grecque entranent galement une diminution notable des
citations:

1er
sicle

2e
sicle

3e
sicle

4e
sicle

5e
sicle

6e
sicle

7e
sicle

1er
sicle

nombre de citations
chez les Pres grecs

2e
sicle

3e
sicle

4e
sicle

5e
sicle

6e
sicle

7e
sicle

nombre de citations
chez les Pres latins

Tous les passages du livre nont pas le mme succs; le concours des gardes du corps
de Darius est de loin le plus cit, et lintrieur de ce concours le passage sur lloge de
la vrit (chapitre IV); ce succs, comme on pouvait sy attendre, est surtout le fait de
lglise grecque; par ailleurs les centres dintrt ne sont apparemment pas les mmes
chez les Pres grecs et les Pres latins, ces derniers rpartissant leurs citations un peu
plus largement sur lensemble du livre.
Le livre dEsd.A est cit une cinquantaine de fois par les Pres de lglise, sans quil
soit toujours possible de distinguer, quand la citation est faite de mmoire ou trop
allusivement, si les auteurs se rfrent Esd.A ou Esd.B. On trouvera en fin
douvrage un Index des versets cits par les Pres de lglise permettant de retrouver
rapidement les passages cits, avec les rfrences prcises des uvres; on se reportera
notre commentaire a.l. pour plus de dtails.
Voici par ordre chronologique (avec indication entre parenthses du nombre de
citations) les auteurs relevs par Denter:
1) les Grecs:
Thophile dAntioche (1), Clment dAlexandrie (2), Origne (3), Denys
dAlexandrie (1), Mthode (1), Alexandre dAlexandrie (1), Eusbe de Csare
(3), Athanase (3), Basile de Csare (3), Grgoire de Naziance (1), les
Constitutions apostoliques (1), Didyme dAlexandrie (1), Cyrille dAlexandrie (4),
Thodoret (2), Olympiodore (1), Svre dAntioche (2), Jean Damascne (1).
2) les Latins:
Tertullien (1), Cyprien (1), Lucius / Cleste le Plagien (1), un ecclsiastique
africain (2), Ambroise (2), lAmbroisien (1), Sulpice Svre (1), Bachiarius
(1), Idacius / Vigilius (1), Orose (1), saint Jrme (1), Gaudence (1), saint
Augustin (2), un auteur inconnu du Ve sicle (1), Quodvultdeus (1), Cyprien
(1).
26

Die Stellung der Bcher Esdras im Kanon des A.T., Fribourg, 1962, p.12 et 66-67.

26

27

CHAPITRE II

ESDRAS A,

TEXTE DE TRADUCTION

1. Le texte protomassortique, les traces dun substrat hbreu ou aramen.


Contrairement lappellation traditionnelle Esdras grec , Esd.A nest en aucune
faon un texte rdig directement en grec. La comparaison systmatique que nous
avons mene tout au long de notre commentaire avec les autres tats du texte (TM,
Esd.B, Vg, VL et Josphe) montre qu lvidence Esd.A est un texte de traduction,
aussi bien dans les parties quil a en commun avec les textes canoniques que dans le
passage original (chapitres III et IV) o la comparaison avec les Antiquits Juives montre
que les divergences observes avec Josphe ne peuvent sexpliquer que par un substrat
hbreu ou aramen commun.
Le texte hbreu ou aramen qui sert de base Esd.A nest dailleurs pas le mme que
celui qui est traduit par Esd.B: notre TM est en fait une compilation de deux textes
protomassortiques dont les rapports ne sont pas toujours faciles cerner avec
exactitude. En particulier, lide que chacun des deux livres a t crit dun trait avant
ou aprs lautre nous semble illusoire: il faut sans doute envisager plutt une
laboration progressive dun texte qui a t tir par des coles rivales dans deux
directions opposes, ce qui explique un certain dialogue entre les deux livres27. Nous
pensons avoir montr que les divergences qui distinguent ces deux TpM nont
absolument rien daccidentel: il est en particulier tout fait visible que ces divergences
se multiplient ds que le texte touche un point important (le statut des Lvites, la
personnalit dEsdras), et quelles sont beaucoup plus rares ds que le texte redevient
plus anodin (les diffrences sont alors davantage dues des soucis de style, Esd.A
privilgiant les tours grecs alors quEsd.B au contraire est soucieux de dcalquer le TM
au plus prs). Par ailleurs, comme on le verra, ces divergences prsentent dans chacun
des deux livres dEsdras une remarquable constance, chaque texte tirant lui la matire
historique commune. De la sorte, il est plus ais de distinguer entre dune part les
interventions tendant trafiquer dlibrment lhistoire, et dautre part les
vritables accidents de lecture. Ce sont ces accidents qui nous permettent daffirmer
avec une quasi certitude que le TpM traduit par Esd.A tait rdig en caractres trs
proches de la cursive aramenne dlphantine (voire totalement identiques), criture
27

Pour prendre un exemple simple, dans le concours des gardes du corps de Darius la formulation
employe dans le discours de Zorobabel pour voquer la la pallak Apam qui se tient tout prs
du roi (kaqhmnhn n dexi to*u basilwj) rpond Esd.B XII, 1-6 o Nhmie raconte quau
moment de recevoir les pleins pouvoirs dArtaxerxs, la favorite du roi se tient tout prs de lui (
pallak kaqhmnh cmena ato*u).

28

dans laquelle taient crits la plupart des documents de lempire perse rdigs en
aramen dempire 28.
Cette criture tait bien entendu dpourvue des points voyelles ajouts plus tard par
les massortes, de sorte que seule la tradition orale permettait de lire le TpM; or nous
navons pas affaire une tradition unique, mais au contraire (au moins) deux
traditions, reprsentes par Esd.A et Esd.B (avec parfois encore une troisime faon de
comprendre le texte chez Josphe, une quatrime dans la Vg, etc.). Ainsi, pour prendre
quelques exemples parmi tant dautres, en I, 12 devant une racine BQR, Esd.A et
Esd.B lisent boqr matin , tandis que le TM et la Vg lisent bqr buf ; ailleurs
(en I, 11) tous les textes interprtent la racine MWT en miewt commandements ,
tandis quEsd.A comprend mat pains sans levain . Outre ces diffrences de
vocalisation, dans un TpM dpourvu des signes diacritiques des massortes, le Shin (D)
et le Sin (S) sont semblables: ainsi par exemple (en I, 30), devant une racine Myrw, le
TM et la Vg lisent shorm chanteurs , tandis que les deux textes de la LXX lisent
arm princes ; de mme (en VI, 5), les textes hsitent devant une forme ybw entre
by les anciens et sheb la captivit .
Les listes de noms, quantitativement importantes dans Esd.A, constituent une
vritable mine daccidents de toutes sortes, de sorte que la quantit des observations
permet damliorer notablement la qualit des conclusions; sy ajoutent encore les
diffrences trs nombreuses concernant les chiffres, quand ceux-ci ont t donns en
utilisant une notation numrale alphabtique. Voici un aperu des confusions les plus
frquemment releves, occasionnes par lusage de la cursive aramenne dlphantine,
et qui ne peuvent gure sexpliquer que par lusage de cette criture:
confusions extrmement frquentes entre le Beth (b), le Daleth (d) et le
Resh (r); en criture carre, seuls le Daleth (d) et le Resh (r) se ressemblent,
tandis que le Beth (b) ne permet gure de confusion quavec le Kaph (k), ce
qui en revanche semble moins le cas en palohbraque (b / k) car nous
navons pas relev ce type de confusion;
confusion entre le Mem (m), le H (h) et le Heth (H), impossible en criture
carre;
confusion entre le Heth (H) et la squence Daleth-Waw (wd);
confusion entre le Resh (r) et le Nun (n), difficile en criture carre;
confusion entre le Kaph (k) et le Nun (n), rare en criture carre;
plus rarement, on observe des confusions entre le Beth (b) et le Ph (p), ou
entre le An (o) et le Kaph (k), ou entre lAleph (a) et le Yod (y).
A ces confusions spcifiques, il faut ajouter celles qui sont communes au
palohbraque et lcriture carre: confusion entre le H (h) et le Heth (H), entre le
Waw (w) et le Nun (n).
________________
2. La date de la traduction.
Le vocabulaire utilis permet de dater la traduction du dernier tiers du second sicle
avant notre re. En effet, dune part, la plupart des mots datables, dont la dure de vie
nexcde pas une fourchette assez troite, tournent autour de 150 av.J.C. (avec
28

Sur lcriture palohbraque, voir J.G.FVRIER Histoire de lcriture, Paris, 1984, p.205-244, et en
particulier p.236 pour la cursive dlphantine. Nous reproduisons dans la notice introductive
lalphabet palohbraque, avec ses quivalents en criture carre et en transcription.

29

toutefois certains mots dats du premier sicle de notre re, peut-tre traces de
rvisions tardives). Dautre part, Esd.A prsente des similitudes de vocabulaire avec des
textes de mme poque. En effet, en faisant un relev systmatique dans la
concordance dHatch-Redpath de tous les mots du livre ayant un certain caractre de
raret29, on en trouve 301. Or dans ce corpus de 301 mots, Esd.B nen a que 50 en
commun avec Esd.A alors quil parle de la mme chose; en revanche 2 Maccabes en
prsente 115 bien quil traite dun tout autre sujet. Deux choses sont donc peu prs
certaines: les deux livres dEsdras nont pas le mme traducteur (cest dailleurs flagrant
quand on compare les textes); Esd.A et 2M sont du mme traducteur. Or ce dernier
livre est explicitement dat de 124 av.J.C., cette datation tant elle-mme confirme
par la prsence dans Esd.A de 77 mots communs avec le Siracide, qui arrive en
deuxime position aprs 2M, et qui est lui-mme dat entre 132 et 117 av.J.C.30.
Par ailleurs, les sujets traits et lart de la composition montrent une similitude de
vues entre Esd.A et 2M qui va plus loin quune simple ressemblance de vocabulaire. Les
deux textes ont pour thmes principaux la rsistance et lobservation trs stricte de la
Loi, le refus de la compromission; les deux textes montrent et justifient la perte de leurs
privilges par les prtres issus dAaron; les deux textes entretiennent aussi les mmes
rapports dopposition avec un double (Esd.B et 1M). Mais surtout on retrouve dans le
prologue de 2M le mme procd de chronologie inverse dont nous verrons 31 quil fait
toute loriginalit dEsd.A par rapport Esd.B: en effet, dans ce prologue nous avons
dabord une lettre date de -124, qui inclut une lettre date de -143, suivie dune
troisime lettre date de -164. Cette similitude nest sans doute pas un hasard: cette
prsentation en ordre invers est un procd de composition que le traducteur dEsd.A
a apprci et il le reproduit dans son travail, rapprochant ainsi la bienveillance des rois
perses et lhostilit des Sleucides.
________________
3. Lorigine gographique de la traduction et son auteur.
Qui est ce traducteur? Lorigine gyptienne dEsd.A est vraisemblable. Lemploi du
mot pastofrion en VIII, 58 et IX, 1, mme si le mot est utilis par le palestinien
Aquila, rapproche Esd.A de livres dont lorigine gyptienne est rpute certaine:
Paralipomnes, Jrmie, Ezchiel et Isae. A cela sajoute la parent vidente avec 2M. Ce
livre nest pas palestinien, semble-t-il32, bien que lauteur se prsente explicitement
comme un Juif de Jrusalem crivant ses frres dEgypte. Cette discordance entre
lorigine affirme et lorigine suppose peut sexpliquer si lon considre prcisment
comment celui quon appelle labrviateur parle de son travail dans sa prface 2M:
il rsume les cinq gros livres touffus et embrouills de ce Jason de Cyrne dont nous ne
savons rien, sinon quil est de Cyrne. Les termes ou les points de vue gyptiens
quon peut trouver dans 2M sexpliquent alors aisment: la composition, la
29

Sont considrs comme rares les mots qui apparaissent dans moins de 10 autres livres, sur
les 53 textes que compte la LXX, sans tenir compte de la frquence dun mot lintrieur dun
livre (tant donn que le sujet trait peut multiplier sur quelques versets un grand nombre
doccurrences dun mme mot).
30
A titre indicatif, voici par ordre dgressif les rsultats des autres livres, le chiffre entre
parenthses indiquant le nombre de mots rares en commun avec Esd.A: 2Par (53), 4M et Sg
(46), Pr (45), Ps et Est (43), Gn (42), 3R (40), Ex (39), 1Par et Jr (38), Jb (37), Is (36), Ez (35),
Nb et Dn-LXX (33), Jg (30), Jdt (28), Lv et Dt (26), Tb (24), 2R (23), Jos et 4R (20), 1R (18),
Eccl (11), Ct et Lm (8), Os, Am et Sz (7), Lettre de Jrmie (6), Jon, Za et Ba (5), Ha et Bel et le
dragon (4), Na et So (3), Rt, Mi, Jl et Ml (2), Ag (1); aucun mot rare commun avec les Psaumes de
Salomon et Ab.
31
Voir infra Introduction III, 3. Une chronologie oriente .
32
Cf. La Bible grecque des Septante, 1988, p.103.

30

rorganisation du texte sont de labrviateur qui reconstruit le texte comme un


architecte (II, 29: kaqper tj kainj okaj rcitktoni), mais la matire textuelle avec
laquelle il travaille reste celle de Jason de Cyrne, labrviateur ne se proccupe pas de
chercher des synonymes pour changer le vocabulaire. Les mots utiliss sont ceux de ce
Jason dont lorigine appuie davantage la thse alexandrine (ou en tout cas gyptienne)
que la thse palestinienne. Les caractres mmes au moyen desquels tait probablement
crit le TpM vont dans le sens de cette origine gyptienne: nous avons vu en effet que
cette criture est certainement trs proche des caractres aramens dlphantine, de
sorte quil ny aurait rien de surprenant ce quun traducteur vivant en gypte dispose
dun exemplaire recopi dans une telle criture.
Un dernier problme demeure: faut-il distinguer les trois lettres initiales de la prface
de 2M ou pas, cest--dire est-ce que le procd de linversion chronologique est luvre
de Jason de Cyrne ou de labrviateur? Cette dernire hypothse semblerait plus
probable, ne serait-ce qu cause des dates des lettres (dont la plus rcente est date de
-124) et de la datation du vocabulaire de 2M et dEsd.A. Cependant on peut aussi
envisager que Jason de Cyrne reproduit lintrieur de son uvre historique le
procd de composition inverse quil a apprcie dans Esd.A, ouvrage quil traduit
dailleurs presque en mme temps quil rdige ses cinq gros livres embrouills. Peut-tre
justement faut-il voir dans lemploi de cette composition la source de lobscurit que lui
reproche son abrviateur qui, comme un architecte , rorganise son rcit de manire
plus claire, mais reproduit ce procd dans les trois lettres quil insre avant sa propre
prface. Cette solution expliquerait aussi la place de cette prface, trs curieusement
insre entre les trois lettres liminaires et le reste du texte: avant de prsenter son
travail de rorganisation du texte de Jason, labrviateur le fait prcder dune sorte
dchantillon de composition inverse, puis il explique comment il a rorganis le texte
de Jason, et enfin il prsente sa version rorganise de lhistoire des Maccabes. Il
reproduirait ainsi le droulement de sa dmarche: 1) une composition en ordre invers
due Jason; 2) son intervention dabrviateur; 3) une composition en ordre normal .
________________
4. Les caractristiques de la traduction de Jason.
La comparaison avec les autres textes permet une approche plus prcise des choix de
traduction oprs par Jason. Dune part en effet, le TpM en hbreu ou en aramen est
mieux connu grce aux recoupements que nous pouvons faire avec ses diverses
traductions; dautre part la traduction dEsd.B et la version de Josphe nous offrent
dans le domaine grec deux lments de comparaison complmentaires.
La traduction de Jason se caractrise principalement par un souci constant de grcit
qui lamne en particulier adapter la syntaxe hbraque quand elle est trop loigne
de la langue grecque, ce qui fait quEsd.A est souvent beaucoup plus clair pour nous
(du moins dans sa formulation...) que ne lest Esd.B qui multiplie les syntagmes
hbrasants et les anacoluthes (par exemple en V, 57, alors que le TM et Esd.B disent:
et se levrent les prtres revtus dans les trompettes , Esd.A dit: les prtres en
habits prirent place au milieu de la musique ).
Par ailleurs, un certain nombre dexpressions hbraques sont adaptes la langue
grecque, alors quau contraire Esd.B les reproduit avec une tnbreuse fidlit, parmi
lesquelles:
la porte et la porte ; Esd.A: chaque porte (I, 15);
fils de 23 annes ; Esd.A: lge de vingt-trois ans (I, 32);
sur la main de Mithridate ; Esd.A: Mithridate (II, 8);
sh ( homme = chacun ); Esd.A: kastoj (V, 8).
31

mer de Yp ; Esd.A: le port de Jopp (V, 53);


chevreaux de chvres ; Esd.A: chevreaux (VII, 8);
mettre dans la bouche de quelquun des paroles dire ; Esd.A: dire
quelquun de parler (VIII, 44);
je pesai sur leurs mains ; Esd.A: je leur confiai (VIII, 56)
dans le fait de dchirer mes vtements ; Esd.A: tenant mes vtements
dchirs (VIII, 70).
La plupart des anthropomorphismes, si frquents en hbreu et en aramen, sont tout
simplement supprims (par exemple en VIII, 23: TM: selon la sagesse de ton Dieu qui
est dans ta main ; Esd.A: selon la sagesse de ton Dieu ).
A ct de cette simplicit du style, le traducteur ne recule pas devant lemploi de mots
qui, pour autant que nous le sachions, sont dans la LXX ou bien dans la langue grecque
des termes rares, voire des hapax, trs nombreux dailleurs pour un livre de dimensions
assez modestes (pour donner un ordre dide, sur les 36 chapitres des Nombres on
trouve 6 hapax et 8 premiers emplois de mot). tant entendu que de nombreux autres
mots dEsd.A qui ne sont pas mentionns ci-dessous sont relativement rares
lintrieur de la LXX (avec une ou deux autres occurrences seulement), et que par
ailleurs il y a aussi des hapax de sens (signals dans notre commentaire), les mots les
plus remarquables par leur raret sont les suivants:
hapax dans la LXX:
nagnfsthj (VIII, 8), namfis&httwj (VI, 29), ntiparatssein (II, 21),
rgurikj (VIII, 24), genikj (V, 39), dhmagwga (V, 70), gcscein (IV, 19),
mfusio*un (IX, 48), pikinesqai (VIII, 69), pistaten (VII, 2), erdouloj (I,
3), storen (I, 31), lVsteein (IV, 23), lwpoduten (IV, 24), megalwst (V,
62), meridarca (I, 5), metagenj (VIII, 1), pragmatikj (VIII, 22),
prokaqhgesqai (VI, 11), prokaqmenoi (I, 30), propomp (VIII, 51),
sum&ouleutj (VIII, 11), sumpoien (VI, 27), sunexormn (VIII, 11), snnouj
(VIII, 68), sunoikodomen (V, 65), pagoreein (VI, 29), po&llesqai (II,
14), pomnhmatzesqai (VI, 22), poshmanein (VI, 6), camaipetj (VIII, 88),
cskein (IV, 19), crhmatistrion (III, 14), crusoeidj (VIII, 56), ylthj (V,
41).
mots rares et quasi-hapax dans la langue grecque:
bi&liofulkion (VI, 20), dwdekaetj (V, 41), kmukthrzein (I, 49), kpazein (I,
49), nakoein (IV, 3), xupnoj (III, 3), pakoustj (IV, 12), pidxwj (IX,
45), e!ilatoj (VIII, 53), eroylthj (I, 15), katatllein (VIII, 68),
nomatografa (VI, 11).
hapax dans la langue grecque:
pisuncein (IX, 17), erostthj (VII, 2), sum&ra&eein (IX, 14).
Par ailleurs, on peut remarquer que de temps en temps le traducteur a des
rminiscences de culture classique: le rare sum&ouleutj est apparemment emprunt
Platon (Lois 921a), de mme que crusoeidj (Phdon 110 c); le tragique camaipetj
semble bien tre un souvenir dEuripide ou dEschyle qui en prsentent les attestations
les plus nombreuses; le trs rare nakoein se retrouve chez Sophocle (Electre 81); en
VIII, 84, lallgement des fautes est en fait une inversion de ce que dit le TM et
pourrait bien tre une rminiscence de la pese des destines chez Homre (Il VIII, 6972 et XXII, 209-213); en VIII, 85, lassociation du sprma et de la za (absente dans le
TM) pourrait tre un souvenir de Pindare (O.II,50).

32

Enfin, dernier trait de cette traduction, et non des moindres, le vocabulaire utilis
tisse un rseau complexe de liens dintertextualit: ce phnomne est suffisamment
frquent et prsente assez de cohrence pour ne pas tre simplement le fruit du hasard.
Ce systme fonctionne non seulement lintrieur du livre (pour rapprocher ou
opposer deux passages), mais aussi par rfrence dautres livres de la LXX (ces
citations ou renvois plus ou moins discrets permettent galement de vrifier par la
cohrence de cette intertextualit quil ne sagit pas de lemploi par concidence dun
mme terme). Il ne saurait tre question de citer ici tous les passages qui font intervenir
lintertextualit; nous nous bornerons quelques chantillons significatifs:
rapprochements par assimilation:
en V, 2, Esd.A emploie le verbe sunapostllein dont les deux seules autres
attestations dans la LXX sont en Ex XXXIII, 2 et 12: avec ce verbe, Jason
rapproche Mose (conduisant son peuple vers la terre promise, tandis que le
Seigneur envoie avec lui son ange) et Zorobabel (qui rentre Jrusalem
sous la protection de Darius);
en V, 70, pisustsij compare la rvolte de Kor contre Mose et Aaron (Nb
XVII, 5 et XXVI, 9, les deux seules autres attestations du terme dans la
LXX) au conflit des Samaritains avec Zorobabel et Jsus, ce qui a pour effet
dassimiler le prtre Jsus Aaron, mais surtout Zorobabel Mose;
lemploi de flarcoj en VII, 8 renvoie la seule autre occurrence du terme
dans la LXX (Dt XXXI, 28: Mose confie aux Lvites le livre de la Loi pour
quils le protgent), ce qui a pour effet de souligner la comptence des
Lvites et leur lgitimit;
en VIII, 76-78 lutilisation simultane de fwstr et de sterwma confirme
que le texte renvoie bien au dbut de la Gense.
rapprochements par opposition:
en II, 25, nazeugnein renvoie lExode (XIV, 15, XL, 36, 37) et aux
Nombres (II, 9, 16, 17, 31), cest--dire aux passages concernant lalliance du
peuple juif avec le Seigneur (cest un usage contre-emploi qui souligne
quel point toute la scne est linverse de la normale).
connotations de sens par rapprochement:
le verbe nsthmi, caractristique de laction dEsdras (V, 40, VIII, 92, IX, 1,
7), connote une agressivit certaine en renvoyant dautres passages du livre
(en I, 22 quand les paroles du Seigneur se dressent contre Isral aprs la
Pque de Josias, et en I, 18 quand les murailles de Jrusalem se dressent de
faon menaante);
de mme ladjectif perlupoj est appliqu Esdras avant que celui ne prenne
la dcision de chasser les femmes trangres (VIII, 68): or cet adjectif, qui
na que quatre autres occurrences dans la LXX, a pour objet de rapprocher la
colre dEsdras de celle de Can, ce qui est pour le moins de mauvais augure
pour les femmes trangres...
un exemple dintertextualit multiple:
en VIII, 5, sunana&anein suggre que la mission dEsdras est une nouvelle
sortie dgypte, par rfrence la Gense (L, 7, 9, 14), lExode (XII, 38 et
XXXIII, 3) et aux Nombres (XIII, 32).

33

CHAPITRE III

COMPOSITION DESDRAS A
1. La chronologie interne du livre, esquisse de reconstitution.
Voici la chronologie dEsd.A, telle quon peut la rtablir en regroupant le plus
rigoureusement possible toutes les indications parses que nous livre le texte. Le dessein
de lauteur nest pas, lvidence, de prsenter avec clart un ordre chronologique
strict. Devant cet imbroglio quasi inextricable premire lecture33, et mme aprs un
examen approfondi, il nest pas draisonnable de supposer que lauteur fait tout au
contraire pour brouiller les pistes, de faon ce que le lecteur privilgie les rapports
logiques de similarit et dopposition quentretiennent les divers pisodes du livre,
plutt que leur succession dans le temps.
Pourtant cette dmarche, dans sa difficult mme, nous claire mieux sur les
intentions de lauteur que ne laurait fait un rcit strictement chronologique:
prsentation pro-perse insistant sur la tradition de bienveillance des Achmnides;
composition en diptyque dans laquelle, autour de luvre de Zorobabel, sopposent et
se rpondent les deux rformes de Josias et dEsdras; description et lgitimation de la
monte en puissance des Lvites au dtriment des privilges dtenus jusque l par les
fils dAaron.
Vers 622, [la 18e anne de son rgne: cf.2Par XXXIV, 8], Josias clbre la Pque (I,
1-22).
En 609, Josias meurt dans la plaine de Maggdaous, en combattant contre le
pharaon (I, 23-31).
Jkhonias rgne ensuite trois mois (I, 32-34); puis Joakhim lui succde sans que la
dure de son rgne soit prcise (I, 35-40); aprs lui vient son fils Joakhim qui rgne
trois mois et dix jours (I, 41-43); enfin Sdcias rgne onze ans (I, 44-49).
En 587, cest la prise de Jrusalem par les Chaldens et la captivit de Babylone (I,
50-55).
Vers 539, lors de la premire anne de son rgne (II, 1; VI, 16, 23), Cyrus
promulgue un dit librant les Juifs et autorisant la construction du temple (II, 2-4),
pour laquelle il donne des ordres prcis (VI, 23-25): les gens des lieux doivent aider
les Juifs (II, 6). Le roi confie les objets sacrs, enlevs par Nabuchodonosor,
Mithridate qui les remet Sanabassare (II, 8) et Zorobabel (VI, 17)34.
33

Pour aborder le livre comme le voulait son auteur, il faudrait pouvoir le lire avec un regard
neuf, sans explications pralables: aussi il serait bon de lire la traduction du texte sans avoir pris
connaissance de notre introduction, afin de mesurer tout ce que le livre dEsd.A peut avoir de
dlibrment droutant.
34
Il semble dailleurs quil sagisse du mme personnage: Sanabassare doit alors tre considr

34

Cest la premire vague de retour, mene par Zorobabel. Sanabassare ( ce momentl ou plus tard?) jette les fondations du temple, mais il ne lachve pas (VI, 19).
En effet, toute la vie de Cyrus (donc jusque vers 529) on empche les Juifs dachever
le temple (V, 69-70)35.
Bien plus jusquau rgne de Darius 36, pendant deux ans (donc aux environs de 524522), la construction est contrecarre (V, 71), les Juifs sont carts du chantier37.
En 522, le jour o Darius reoit la tiare (IV, 43), il promet de btir Jrusalem et le
temple (IV, 43-47).
Pourtant, de 522 520, jusqu la deuxime anne de Darius, la construction reste
en suspens (II, 26).
En 520, le premier mois de la deuxime anne de son rgne (V, 6), Darius donne
une grande rception, pendant laquelle a lieu le concours des trois gardes du corps,
dont Zorobabel sort vainqueur (III, 1 IV, 42). En rcompense, Darius exauce le
vu de Zorobabel: il fait crire des lettres daffranchissement pour les Juifs et des
lettres pour quon transporte Jrusalem des cdres du Liban (IV, 47-57).
Zorobabel bnit alors le Seigneur de lui permettre de rebtir Jrusalem et son
sanctuaire (IV, 58-63). Pendant sept jours on festoie (IV, 63).
Aprs cela (on ne sait quand exactement), Darius fait escorter les Juifs Jrusalem;
cest la deuxime vague de retour, mene cette fois-ci encore par Zorobabel (V, 145). On procde un recensement, au cours duquel sont exclus des fonctions
sacerdotales ceux qui nont pas pu montrer leur registre de famille (V, 40). Les chefs
font vu de rebtir le temple (V, 43-44).
Le septime mois de la mme anne 520, Zorobabel dresse un autel, et les ennemis
se coalisent contre eux (V, 49). On clbre tous les sacrifices, bien que le temple ne
soit pas encore construit (V, 46-52). On fait venir les cdres du Liban...
conformment lordre de Cyrus, et non de Darius (V, 53).
Le deuxime mois de la deuxime anne de leur arrive Jrusalem (en 518 donc),
les Juifs posent nouveau les fondations du temple (V, 55), prs de vingt ans aprs
celles de Sanabassare. Les travaux avancent (V, 57), au son des trompettes (V, 62):
alerts par le bruit, les ennemis proposent Zorobabel de construire avec lui, ce que
Zorobabel refuse, rappelant lordre de Cyrus (V, 63-69: cf. V, 53). Cependant Agge
et Zacharie prophtisent, tandis que Zorobabel et Jsus commencent construire le
temple (VI, 1-2).
A ce moment mme (VI, 3) Sisinns et ses amis voient le temple en partie achev
(VI, 4); voulant se faire plus nergiques, ils demandent une interdiction officielle
Darius, en suggrant que le roi va contre laction de ses anctres (VI, 7 sq). Darius
consulte alors ses archives et constate que ce quil a entrepris est conforme la
promesse que Cyrus a faite aux Juifs (VI, 22 sq). Il ordonne alors plus fermement
Sisinns daider Zorobabel (VI, 27-33), rappelant son premier ordre (VI, 27 sq; cf.
IV, 63). Sisinns obtempre; les travaux avancent, tandis quAgge et Zacharie
continuent prophtiser (VII, 1 sq).
La sixime anne de Darius38, au mois dAdar, qui est le dernier mois de lanne
(VII, 5) le temple est enfin achev et fonctionne.
Le 14 du premier mois de lanne suivante (en 515 donc), on clbre la Pque (VII,
10-15).

comme le nom perse de Zorobabel (cf. VI, 17-18 o le pronom at, au singulier, reprend
Zorobabel et Sanabassare).
35
Cest--dire quon les empche de btir sur les fondations de Sanabassare.
36
Cest--dire sous Cambyse qui nest pas nomm dans le livre.
37
Il est possible qu ce moment-l les fondations de Sanabassare soient endommages par les
ennemis des Juifs, ce qui expliquerait que Zorobabel doive recommencer en 518 (V, 55).
38
En 516 donc, aprs les quelque 70 ans de sabbat annoncs par Jrmie (I, 55).

35

Au temps dArtaxerxs39 les Samaritains et leurs allis envoient une lettre de


protestation au roi parce que les Juifs construisent la ville et soccupent des
fondements40 du temple (II, 12-18). Artaxerxs rpond par lettre quil a ordonn
dempcher de construire la ville davantage (II, 20-24). Les Samaritains et leurs
allis vont donc sopposer en armes aux btisseurs (II, 25).
Le premier mois de la septime anne du rgne dArtaxerxs 41, Esdras part de
Babylone pour Jrusalem (VIII, 6). Artaxerxs lui donne par lettre les pleins
pouvoirs pour la restauration du culte et la gestion des affaires y affrant (VIII, 24).
Le 9 du premier mois (VIII, 60), Esdras rassemble ses hommes prs du fleuve Thra
et y campe trois jours pour les examiner (VIII, 41). Ne trouvant pas de prtres ni de
Lvites, il envoie chercher des Lvites comptents (VIII, 42-48). Le 12, il lve le
camp (VIII, 60); entre temps il a slectionn douze Lvites qui il a confi le trsor
du temple: ceux-ci arrivent une date indtermine et remettent le trsor aux
prtres et aux Lvites qui sont dans le temple de Jrusalem (VIII, 59).
Le cinquime mois Esdras arrive Jrusalem (VIII, 1-6). Trois jours aprs il pse lor
et largent et les met dans le temple. Les chefs avouent alors les fautes des Juifs
Esdras, qui reste afflig jusquau soir. Puis il fait sa prire de contrition; le peuple se
rassemble autour de lui. Les Juifs sont tenus, par proclamation, de se runir dans les
trois jours.
Le 20 du neuvime mois ils sont tous rassembls (IX, 5).
A la nouvelle lune du dixime mois, Esdras se runit avec les chefs des lignes (IX,
16). Ils mnent lenqute sur les exogames jusqu la nouvelle lune du premier mois
(IX, 17): on chasse alors les femmes trangres avec leurs enfants.
A la nouvelle lune du septime mois (IX, 37), la foule se rassemble pour couter la
lecture de la Loi, de laurore jusqu midi (IX, 41).
________________
2. Les problmes de chronologie.
Comme on le voit, les difficults que prsente la lecture dEsd.A sont principalement
dues des problmes de chronologie, car dune part la composition mme du livre
semble trs cahotique42, dautre part les rapports du livre avec dautres documents
extrieurs sont trs complexes, au point que lon peut penser avec E.Nodet43 quil y a
eu un brouillage systmatique des pistes, qui na rien daccidentel; cet auteur montre
clairement en particulier comment chaque nouveau dtail qui semblerait apporter un
nouveau jour sur la question est en fait immdiatement contrebalanc par un dtail
inverse qui ne fait en fait quobscurcir encore la question. Cet antagonisme structurel
tous les textes concernant cette priode (cest--dire principalement pour nous Esd.A,
Esd.B et Josphe) a pour consquence que, devant deux versions contradictoires dun
mme vnement, les commentateurs pour la plupart ont suivi dinstinct le livre qui
jouissait dune plus grande autorit, savoir Esd.B, au dtriment de lapocryphe; le
tmoignage de Josphe nest en fait tolr que lorsquil va dans le sens du texte
canonique44. Ainsi Mdebielle (p.259) voque le tmoignage de Josphe en ces termes:
39

Sans doute Artaxerxs Ier Longue-Main, ce qui situe les vnements entre 465 et 423.
Le passage fait problme puisque le Temple est dj achev depuis longtemps. Il sagit
probablement de murs de soutnement: le terme po&llesqai employ ici est diffrent de celui
qui dans Esd.A (V, 57; VI, 11) dsigne habituellement les fondations, qemelio*un.
41
Cest--dire vers 397 si lon admet quil sagit dArtaxerxs II Mnmon (c.404-359).
42
Ces problmes seront examins plus en dtail au paragraphe suivant ( Une chronologie
oriente ).
43
Essai sur les origines du judasme, CERF, Paris, 1992.
44
Si nous parlons dEsd.B comme dun texte canonique , cela ne signifie pas bien entendu
quEsd.A nest pas canonique dans la Bible grecque: les deux livres sont canoniques pour la LXX.
Quand il nous arrivera de qualifier Esd.B de livre canonique, ce sera uniquement dun point de
40

36

On allgue parfois en faveur dEsd.A lusage presque exclusif quen a fait Josphe dans
son histoire de la restauration. Mais ce patronage est loin den rehausser le crdit. Sans
doute lcrivain juif a soin, loccasion, de redresser les erreurs de son guide. [...] Ces
embellissements, ces amplifications et ces invraisemblances nous avertissent de
naccorder quune confiance limite Josphe comme historien de la Restauration. Ses
prfrences pour lEsdras apocryphe ne fortifient nullement lautorit de celui-ci.

La principale difficult, qui ne peut pas trouver de rponse absolument certaine, est
celle des dates respectives des missions de Nhmie et dEsdras. Les textes saccordent
pour dire quEsdras vient Jrusalem la septime anne du rgne dArtaxerxs, que la
vingtime anne du rgne dArtaxerxs Nhmie est envoy comme gouverneur
Jrusalem et quil revient dans la ville la trente-deuxime anne dArtaxerxs. Le
problme est que les textes ne prcisent pas de quel Artaxerxs il sagit, car deux
Artaxerxs ont rgn plus de trente-deux ans, Artaxerxs Ier Longue-Main (465-423) et
Artaxerxs II Mnmon (404-359). Deux thses sopposent donc depuis des dcennies,
celle qui situe Esdras avant Nhmie, et celle qui le situe aprs Nhmie. Les points de
discussion principaux (cest--dire ceux qui ne ressortissent pas uniquement des
prjugs totalement subjectifs) sont les suivants:
les mariages mixtes: les partisans de la thse Esdras aprs Nhmie insistent sur
le fait quil y a une progression du mal et de la violence avec laquelle on y
remdie (Nhmie rprimande dabord les exogames, puis quand il revient quelques
annes plus tard il punit plus svrement les transgresseurs en les frappant et en leur
rasant la tte; Esdras arrivant Jrusalem dcouvre que la situation a encore empir
et il ragit encore plus svrement en chassant les femmes trangres). Partant des
mme constatations, les partisans de la thse Esdras avant Nhmie soulignent
au contraire avec quel naturel, garant dauthenticit, les textes peignent la
rsurgence dun mal toujours renaissant, malgr les mesures drastiques prises ds le
dbut par Esdras...
le prtre Joanan: quand Esdras dcouvre que les fils dIsral ont souill leur semence
sacre, il se retire afflig dans le temple, dans la chambre de Joanan, le fils
dEliasib . Lidentification de ce Joanan (et donc la datation de lpisode) a donn
lieu de violentes controverses, dans lesquelles chacun des deux camps est rest
camp sur ses positions (voir notre commentaire de IX, 1). Les mmes controverses
se sont dchanes sur lidentification dun Mermt fils de Ouriyh fils dHaq
en Ne III, 4 et 21 (=Esd.B XIII, 4),... avec les mmes rsultats (voir notre
commentaire de VIII, 61-62).
les remparts de Jrusalem: dans sa prire de contrition (VIII, 77-78), Esdras dit que
le Seigneur a donn aux fils dIsral une muraille (TM: gdr), une clture (Esd.B:
fragmn, Vg: sepes), Esd.A ne parlant que de fondement (sterwma). Cette image est
tire eux par les partisans de la thse Esdras aprs Nhmie : il ne peut sagir,
selon eux, que dune allusion aux murailles reconstruites par Nhmie, donc Esdras
est postrieur Nhmie. Les partisans de la thse adverse soulignent quel point
cette image est banale, dautant que les mots traduisant gdr dans la LXX et la Vg
dsignent plutt de petites cltures, et non de puissantes murailles.
le silence de Nhmie sur luvre dEsdras est interprt comme une preuve
incontournable de lantriorit de Nhmie,... mais Esdras ne dit pas un mot non
plus sur Nhmie.
labsence dEsdras lors de la signature de lalliance: elle peut aussi bien tre tire
dans un sens que dans lautre, que lon considre quEsdras ny participe pas parce
quil ne viendra quaprs Nhmie, ou quinversement Esdras nest dj plus l...
ltat du culte larrive de Nhmie: ltat lamentable dans lequel il se trouve serait
vue philologique, cest--dire en fonction du fait que son texte est majoritairement plus proche du
TM (base de nos Bibles modernes) que ne lest Esd.A.

37

peu compatible avec laction dEsdras si celui-ci avait prcd Nhmie.


ltat de la ville: Nhmie arrive dans une ville qui semble presque dserte et en
butte une foule de petits potentats trangers, alors qu larrive dEsdras tout
semble paisible et quen un instant une foule nombreuse se runit autour de lui.
La solution qui nous semble la plus probable est que, alors quArtaxerxs II Mnmon
a vingt ans, en 405, Nhmie part pour Jrusalem et y reste douze ans. Rien dans les
textes ne semble en effet garantir que Nhmie vit sous Artaxerxs Ier Longue-Main:
lanimosit de ce roi (qui soppose la reconstruction du temple au chapitre II dEsd.A)
et la prsence simultane Jrusalem dEsdras et de Nhmie telle que nous la montre
Esd.B (mme si le texte a trs probablement t trafiqu cet endroit) tendent
privilgier lhypothse que les deux rformateurs sont mandats la mme poque par
un roi qui ne peut tre quArtaxerxs II Mnmon. La difficult rside dans lexpression
la vingtime anne du roi en Esd.B II, 1, qui se rapporterait non pas la vingtime
anne de son rgne, mais son ge. Or la chronologie de la vie dArtaxerxs nest pas
trs bien connue: on se reportera par exemple lintroduction de lArtaxerxs de
Plutarque aux Belles Lettres, 1979, dans laquelle E.Flacelire et E.Chambry rappellent
lhypothse de K.J.Beloch (Gr.Gesch. 3, 1, 29 et 3, 2, 126-131) selon laquelle
Artaxerxs naurait eu que vingt-trois ans environ quand il devint roi en 405 . Ds
lors il nest pas absurde de supposer quArtaxerxs monte sur le trne vers lge de vingt
ans et quune des premires mesures quil prend soit la restauration de Jrusalem afin
dtablir des relations amicales avec la communaut juive.
Nous pouvons aisment imaginer les rapports quEsdras45 et Nhmie, mandats
ensemble par le roi, pouvaient entretenir: obligs de collaborer alors que lingalit des
comptences est flagrante, Esdras crasait sans doute lchanson de son double mpris
de grand prtre et de scribe, et la cohabitation dut tre difficile! Dautant que le
nouvel arriv venait prendre en main une partie des fonctions que Nhmie occupait
depuis sept ans, ce qui suppose dune manire ou dune autre que, si Esdras est envoy
par Artaxerxs Jrusalem, cest pour mener bien une tche que Nhmie lvidence
na pas t capable daccomplir. Cette incompatibilit dhumeur, outre son aspect
anecdotique, recouvre trs probablement une tension entre le pouvoir lac et le pouvoir
religieux, et elle expliquerait en particulier quEsdras (ou ses partisans) puisse crire ses
mmoires aprs ou pendant une des missions de Nhmie sans dire un mot sur lui: le
seul Nhmie que lon trouve dans Esd.A est prcisment celui qui dclare que
Zorobabel et lui-mme ne sont pas assez comptents pour dsigner les prtres aptes au
service divin (V, 40) et quil faut attendre un grand prtre vtu de la Rvlation et de
la Vrit ...
Cette rivalit, double du vieil antagonisme entre Aaronides et Lvites, expliquerait
aussi une curiosit du Siracide: on y trouve des louanges appuyes de Josias et de
Nhmie, mais pas dEsdras. Ben Sira est trs visiblement du ct des fils dAaron
(XLV, 6-22). Or un des points importants de la rforme sacerdotale dEsdras est la
promotion des prtres-Lvites comptents (VIII, 42-47, IX, 48). Il semble bien que le
fait de choisir son camp implique leffacement de la faction adverse dans les mmoires;
on nen dit pas de mal, mais on nen parle pas: Esdras se tait sur Nhmie, Ben Sira se
tait sur Esdras. Dans toute la Bible personne ne parle dEsdras en dehors dEsd.A, sauf
Nhmie dans Esd.B, sans doute parce quil ne peut gure faire autrement: le grand
prtre peut ignorer superbement lchanson, mais linverse est plus difficile. Cependant
45

Ce point de vue historique nest bien entendu valable que dans lhypothse o Esdras a
vraiment exist: au vu du silence que tout le monde garde sur lui, peut-tre aprs tout nest-il pas
absurde de penser que le personnage dEsdras nest quune invention du milieu pharisien des
fins de propagande...

38

il nest mme pas sr que Nhmie lui-mme ait parl de son collgue: en Esd.B XVII,
1 (dans la LXX comme dans TM) lapparition soudaine dEsdras donne au passage un
air de pice rapporte. Nhmie ce moment-l est clips par Esdras: le texte46 semble
ne plus tre de la main de Nhmie (lemploi de la premire personne cesse), mais tre
adapt du TpM dEsd.A. Quand Esdras disparat (chap.XX), la premire personne
revient; en XXII, 26, il rapparat, et lon parle nouveau de Nhmie la troisime
personne,... de sorte quon peut mme douter si Nhmie a vraiment parl dEsdras
ailleurs que dans la description de la ddicace de la muraille (XXII, 36): ce momentl, ironie du sort, les deux hommes vont dans deux directions diamtralement
opposes, comme dans une mise en scne de leur inimiti (Nhmie le lac va avec les
chefs de Juda droite, Esdras le prtre va avec les prtres gauche).
Enfin, il convient cependant de prciser que lantagonisme personnel que nous
suggrons entre les deux rformateurs, mme sil nest pas impossible, nest pas
vraiment le fond du problme; laffaire ne se rduit pas une opposition mesquine
entre deux individualits, mais entre deux, voire trois factions opposes: le livre est crit
contre Nhmie et ses partisans laques et contre les prrogatives des prtres
incomptents. Lidal pour runir contre soi le plus possible dennemis...
________________
3. Une chronologie oriente.
On trouve dans Esd.B (VI, 14-15) un passage qui pose un srieux problme de
chronologie, voire de logique: en effet le texte dclare que le temple a t reconstruit
avec lassentiment (p gnfmhj) de Cyrus, Darius et Artaxerxs, puis il ajoute: Et ils
achevrent cette maison jusqu au troisime jour du mois d'Adar, cest--dire la sixime
anne du rgne du roi Darius. Cest galement la leon que donne le TM, et la
tradition textuelle, en aramen comme en grec, ne prsente pas de variante. De deux
choses lune: ou bien le temple est achev sous Artaxerxs, ou bien sous Darius. De
quelque faon quon sollicite le texte, on aboutit une aporie que la composition du
livre ne permet gure de rsoudre: on supprime alors discrtement le nom dArtaxerxs
(BJ par exemple), ou on suppose que lauteur aramen du passage a insr le nom de ce
roi, dont il est peut-tre contemporain, pour rappeler son action concernant les murs de
la ville et du temple (par exemple la TOB), ce qui est pour le moins curieux...
La mme difficult apparat dans Esd.A (VII, 5): Et avec lagrment (met tj
gnfmhj) de Cyrus, de Darius et dArtaxerxs, roi des Perses, fut acheve la maison, la
sainte maison, jusquau 23 du mois dAdar de la sixime anne du roi Darius. L aussi
peu de variantes significatives, si ce nest que la recension lucianique (cf.lapparat de
ldition de Hanhart) prsente lordre: Cyrus - Artaxerxs - Darius. Nous y reviendrons.
La place de ce verset problmatique dans la composition dEsd.A nest pas
ngligeable. Ce verset marque en effet la fin dune longue squence, problmatique elle
aussi (II,12 VII, 5), dans laquelle le lecteur perd facilement le fil du rcit. Le
droulement des faits jusquau chapitre II est tout fait clair: cest la succession des
derniers rois de Jrusalem jusqu la captivit de Babylone, puis ldit de Cyrus qui
libre les Juifs. La fin du livre, partir du chapitre VII, ne pose pas non plus de
problmes de chronologie: on inaugure le temple, on fte la Pque, puis cest lhistoire
dEsdras sous le rgne dArtaxerxs. Le centre du livre en revanche est particulirement
droutant. Nous sommes sous le rgne de Cyrus quand soudain (II, 12) nous tombons
sur une correspondance entre les Samaritains et Artaxerxs. De l nous passons au
rgne de Darius (III, 1 sq) qui, la demande des chefs de Syrie et de Phnicie (VI, 7),
46

Cf.TOB p.1757, note j.

39

cherche dans les archives perses ce que Cyrus avait promis aux Juifs (VI, 22). Le lecteur
est ce point dsorient que la tentation est grande de corriger Artaxerxs en
Cambyse (Flavius Josphe le premier dans les Antiquits juives), dans lide que cest
l le travail dun compilateur maladroit qui connat mal lhistoire perse... ce qui est
oublier que le texte, en VII, 5, cite dans lordre normal les trois souverains perses. Si
lauteur dEsd.A prsente les faits dans cet ordre, ce nest donc pas par ignorance de
lhistoire perse quil connaissait sans doute mieux que nous. Avant de le taxer de
maladresse ou de ngligence, nous faut-il encore essayer dtre au moins aussi peu
maladroit et ngligent que lui et nous donner la peine de lire ce texte avec bienveillance
afin dessayer den saisir la cohrence propre, sans nous demander constamment sil est
conforme au texte canonique dEsd.B. Nous pourrons alors dpasser lopposition strile
du canonique et de lapocryphe et tenter de concilier ces deux textes et les expliquer
lun par lautre. Les deux versions ne sexcluent pas forcment: elles fonctionnent
diffremment.
Nous lavons vu: avant et aprs la longue squence de II, 12 VII, 5 la chronologie
est trs claire. Or lerreur des commentateurs qui condamnent le texte est de vouloir
comprendre la continuit du premier chapitre avec cette squence avant davoir
compris la composition de celle-ci. De fait si nous considrons lordre chronologique
quoffre la narration dans les six premiers chapitres, nous narrivons rien: aprs Cyrus
(II, 1), on saute jusqu Artaxerxs (II, 12 sq), puis la narration fait un flash-back au
rgne de Darius quelle ne quittera pas jusqu lachvement du temple (VII, 5). Cyrus
- Artaxerxs - Darius: a na pas de sens. Cest toutefois cet ordre que donne la
recension lucianique en VII, 5: lauteur de cette leon comprend bien que ce verset
rsume et conclut lhistoire de la reconstruction du temple; mais comprenant mal (ou
autrement) la composition du livre, il corrige et place Artaxerxs entre Cyrus et Darius.
Reprenons cette squence, mais ne la considrons plus sous langle de la narration,
puisqu lvidence lauteur du livre bouleverse dessein la chronologie pour crer un
surcrot de sens. Considrons plutt ce qui concerne lagrment de Cyrus, Darius et
Artaxerxs , savoir les documents officiels perses que lauteur recopie soigneusement.
Vient dabord la lettre dArtaxerxs (II, 20-24), puis les lettres de Darius (IV, 47-56),
puis lextrait des annales perses concernant la premire anne du rgne de Cyrus (VI,
23-25); Darius qui est all chercher dans ces annales, rappelle alors fermement (VI, 31)
ses premires dclarations et les confirme (VI, 27-33). La succession obtenue semble
plus satisfaisante: Artaxerxs - Darius - Cyrus, cest lordre chronologique normal mais
invers, cest--dire qu mesure que le texte progresse, lauteur prsente des documents
toujours plus anciens, montrant chez les rois perses une bienveillance toujours plus
ancienne propos de la construction du temple. Le dernier dcret de Darius (VI, 2733) napporte rien de nouveau cette construction: se contentant de rappeler ses
premiers ordres la concernant, Darius prescrit en outre des subventions pour le service
divin. Cet ajout, loin de nuire la squence Artaxerxs - Darius - Cyrus, couronne en
quelque sorte lhistoire de la construction du temple.
Reste une difficult de taille: la lettre dArtaxerxs (II, 20-24) nest rien moins que
bienveillante puisquelle ordonne darrter tous les travaux... Si cette lettre pose
problme dans lconomie de la squence dcrite ci-dessus, son existence mme
lintrieur dun livre si visiblement pro-perse est pour le moins troublante. Et surtout
comment conclure triomphalement que le temple a t construit avec lagrment de
Cyrus, Darius et Artaxerxs quand la seule intervention dArtaxerxs que lon
rapporte est son opposition la construction du temple? La chose peut sexpliquer si
lon pose que lauteur qui sexprime ainsi entend ne pas choquer ses lecteurs avec une

40

dclaration aussi trange47. Or cela ne peut se faire que si le livre a t crit sous le
rgne dun Artaxerxs dont la bienveillance envers les Juifs est bien connue de ses
contemporains, bienveillance qui prcisment incite lauteur dEsd.A donner une
bonne image des rois perses. Il peut alors dire que cest avec lagrment des trois rois
que le temple sest achev sous Darius. A cet gard il se garde bien demployer le mot
ordre (prstagma) pour voquer laction des trois souverains; il parle de leur
agrment (gnfmh). Ainsi tous trois approuvent la construction, Cyrus et Darius par
leurs directives, Artaxerxs par les mesures pro-juives quil prend lpoque dEsdras.
Cette louange sans rserve dArtaxerxs, amplifie encore dans le chapitre VIII avec
lhistoire dEsdras, cadre mal avec la lettre du chapitre II, qui semble oublie ce
moment-l et confirme lhypothse quil ne sagit plus du mme personnage: au
chapitre II il sagit donc probablement dArtaxerxs Ier Longue-Main, et aux chapitres
VII et VIII dArtaxerxs II Mnmon, ce qui apporte quelques lumires au problme
historique bien connu concernant la chronologie des prsences dEsdras et Nhmie
Jrusalem: laction de Nhmie Jrusalem nest pas postrieure celle dEsdras, cest
le religieux qui parachve luvre du lac, et non linverse.
La bienveillance des rois perses est donc souligne dans son anciennet, mais plus
encore dans sa continuit: cest sur la fidlit des rois aux engagements de leurs
prdcesseurs que lon insiste; do cette remonte dans le temps qui, mieux quun
expos chronologique strict, enracine la conduite de chaque roi sur les dcisions de ses
devanciers. Cest la raison pour laquelle Sisinns dans sa lettre (VI, 7-21) demande
dabord non pas si Darius approuve la construction du temple, mais si Cyrus a bien
donn lautorisation ; cest seulement aprs que Sisinns demande Darius sil trouve
bonne la dcision de Cyrus (VI, 21). Darius dans sa rponse souligne son accord avec
Cyrus: Moi aussi jai ordonn (VI, 27: kgw d ptaxa); Artaxerxs, dans sa lettre
Esdras usera dune formule similaire: Et moi aussi Artaxerxs, le roi, jai donn des
ordres (VIII, 19: kgw d 'Artaxrxhj basilej prostaxa). Cest aussi en voquant
cette continuit que les Juifs, sous le rgne de Darius, vont se prvaloir des dcisions de
Cyrus: Zorobabel devant Darius (IV, 43-45), les Juifs devant Sisinns (IV, 16-17).
Cette attitude se comprend dautant mieux que lon sait que lavnement de Darius
sest fait dans des circonstances assez troubles48, et que le roi se devait de montrer quil
ny avait eu aucune rupture entre le prestigieux Cyrus et ses descendants .
Ces considrations amnent deux constatations: tout dabord on ne peut pas tirer
argument de la rponse des Juifs Sisinns pour dire49 que lauteur a maladroitement
introduit cet endroit un texte qui nest pas sa place, sous prtexte que les Juifs
rappellent le dcret de Cyrus et non celui de Darius. Ensuite, cette insistance sur la
continuit chez les rois perses des ides pro-juives permet de mieux comprendre
pourquoi lauteur, dans les chapitres II VII, se donne tant de peine pour inverser la
47

A moins de revenir la thse de linterpolateur maladroit ou (pourquoi pas?) dun auteur


frapp de folie furieuse.
48
Selon P.Briant (Darius, les Perses et lEmpire, Paris, 1992, p.14 sq) il est probable en effet que
lhistoire du mage Gaumata (qui aurait tent de prendre le pouvoir cens revenir lgitimement
Darius) nest quun rcit de propagande destin faire croire la lgitimit de Darius, qui, autant
quon sache, ntait pas de sang royal. Il a au contraire apparemment limin le seul successeur
lgitime en la personne de Bardiya, fils cadet de Cyrus et frre du roi Cambyse, quil fait passer
pour un mage imposteur: Reconnu roi, Darius seffora dancrer son pouvoir dans la continuit
dynastique. Lune de ses premires dcisions fut de contracter les mariages les plus honorables
aux yeux des Perses , cest--dire quil pousa des filles de Cyrus.La fidlit luvre de Cyrus a
donc une importance politique capitale pour les Achmnides qui lui succdent.
49
P.A.Mdebielle Esdras et Nhmie, traduits et comments, in La Sainte Bible, texte latin et
traduction franaise, daprs les textes originaux, avec un commentaire exgtique et thologique, Paris, 1949,
p.258 sq.

41

chronologie, au risque de perdre ses lecteurs: lintervention dArtaxerxs de II, 12 sq


viendrait briser cette continuit et altrerait la belle image que lauteur sefforce de
donner des Achmnides. En prsentant les faits dans lordre invers il reste exact et
honnte (lintervention malheureuse dArtaxerxs nest pas passe sous silence); mais
en trichant un peu dans la prsentation des faits, il oriente la chronologie de faon
donner limpression que les rois perses ont toujours aid les Juifs.
Cette prsentation des faits est favorise par les systmes verbaux du grec et de
lhbreu qui privilgient laspect et ngligent le temps relatif. A la diffrence dun
lecteur franais qui distingue soigneusement entre la valeur temporelle dun pass
simple et dun plus-que-parfait, le lecteur grec tout comme le sphr ne sintressera qu
son achvement ou sa dure. Leffet obtenu est une sorte dindiffrenciation des
divers pisodes de la construction du temple: les changements dpoque dans les
chapitres II VII ne se traduisent par aucune modification du temps des verbes (ce qui,
pour nous, ne contribue gure la clart dj diffuse du texte...). Le procd de la
remonte du temps dans ces chapitres prsente donc plus de fluidit que dans une
traduction moderne. Toute lhistoire de la construction du temple baigne ainsi dans
une lumire floue qui confre cet pisode un aspect intemporel, une vision dternit.
Cest prcisment cause de cette intemporalit que lauteur peut dire et doit dire que
le temple, fini sous Darius, a t construit avec lagrment dArtaxerxs.
Cette composition complique explique que, dune part, on ait souvent et longtemps
rejet Esd.A en le taxant dincohrence et que, dautre part, on ait prfr un texte
dont la chronologie rponde mieux aux exigences dune conception plus rationnelle de
lHistoire. Esd.B cet gard prsente une chronologie plus claire. Toutefois on devine
derrire cette ordonnance rgulire un tat plus ancien, un texte primitif dont on na
pas limin toutes les scories: nous avons vu que dans Esd.A la squence des chapitres
II VII et le verset 5 du chapitre VII posaient problme sparment, mais que les deux
apories sexpliquaient lune lautre. Sans la squence de chronologie inverse, Esd.B
conserve les versets 14 et 15 du chapitre VI qui, ds lors, sont plus difficilement
comprhensibles.
________________
4. Les lments principaux du livre:
a) La Pque de Josias
Le rcit de la grande Pque de Josias et de sa mort ouvre le livre dEsd.A. On le
retrouve en 4R XXIII, 21-30 et en 2Par XXXV. Or certaines divergences entre les trois
textes doivent retenir notre attention car elles amnent reconsidrer laction de Josias,
traditionnellement perue comme un des sommets de lhistoire religieuse dIsral.
Dans le livre des Rgnes (aussi bien dans le TM que la LXX) la Pque de Josias est
laboutissement de ce qui prcde: en rparant le temple, on redcouvre par hasard le
livre de la Loi, le roi Josias comprend alors ltendue des fautes de son peuple et des rois
qui lont prcd, il dchire ses vtements de dsespoir et envoie consulter une
prophtesse qui prdit pour les Juifs un grand malheur auquel Josias chappera; la mort
que lui enverra le Seigneur sera une faveur spciale, rcompense de sa pit. Josias
renouvelle alors lalliance lors dune lecture publique de la Loi, il abolit les rites paens,
dtruit les temples des faux dieux. Aprs quoi la Pque est rapidement voque (XXIII,
21-23). Lauteur insiste alors nouveau sur les qualits minentes de Josias, prcise
encore une fois que le Seigneur va punir le pays cause de Manass, puis il raconte
brivement la mort de Josias, sans commentaire particulier.
42

Dans les Paralipomnes nous retrouvons la mme succession des vnements.


Cependant lauteur sattarde plus longuement sur le dtail de la Pque (XXV, 1-19). Le
texte de la LXX comporte en outre cet endroit un plus : les v.19a-19d traduisent
alors un passage emprunt 4R XXIII, 24-2750. Ce plus rappelle laction de Josias
contre les cultes paens, souligne nouveau la pit exceptionnelle du roi, avant de
prciser que le futur chtiment divin sera caus par Manass. Aprs quoi le Chroniste
raconte la mort de Josias en introduisant toutefois une prcision que le rcit des Rgnes
ne comprenait pas: Josias meurt parce quil na pas prt attention aux avertissements
du pharaon qui se dit envoy par Dieu.
Dans les deux textes de la LXX la Pque est donc encadre par lvocation de la pit
exceptionnelle de Josias, elle en est en quelque sorte lgitime. Ainsi la LXX en
Paralipomnes saligne sur le texte des Rgnes pour conserver cet encadrement; cet
gard Esd.A est plus proche de lesprit du TM. La rforme de Josias est donc une bonne
rforme, cest un retour lusage ancien accompli la perfection. Cette Pque est situe
elle-mme dans la logique dun rcit qui explique pourquoi le chtiment divin frappe
prcisment au moment o le roi de Juda renouvelle enfin lalliance avec Dieu.
Dans Esd.A il nen est rien. Le dcoupage de la matire historique isole le chtiment
divin de son contexte et surtout semble tablir un lien de cause effet entre la
clbration de la Pque et la dcadence politique et religieuse de Jrusalem. En effet en
comparaison des livres des Rgnes et des Paralipomnes, Esd.A charge le roi Josias:
lauteur prcise de manire pour le moins tendancieuse que les vnements de sa vie
ont t consigns dans les Chroniques qui prcdent, propos de ceux qui ont commis
des fautes et des impits envers le Seigneur , et il ajoute que ces choses ont afflig le
Seigneur et que (donc) les paroles du Seigneur se dressrent contre Isral (I, 22).
Nous sommes loin de la version traditionnelle de lvnement: la Pque nest plus
encadre par lvocation des mrites du roi. La squence est toute diffrente: Josias
clbre la Pque, on indique comme un dtail quil a un coeur plein de pit , mais
pour dire aussitt aprs quil est mettre, si lon peut dire, dans le mme sac que les
autres rois... Bien plus: le rcit de sa mort vient encore corroborer cette impression,
puisque le v.23 voque cette mort comme une consquence chronologiquement directe
de la colre du Seigneur ( Et aprs toute cette action de Josias... : post hoc, ergo propter
hoc). Quel lecteur songe ce moment-l quen fait un intervalle de douze ans spare la
Pque de la mort du roi?
Enfin, pour finir daccabler le roi, le texte dEsd.A prsente une divergence grave avec
les textes historiques dont il se rclame51: Josias refuse dcouter le Seigneur (v.26);
passe encore de ne pas prter attention un souverain gyptien se rclamant du
Seigneur,... mais ne pas considrer les paroles du prophte Jrmie qui viennent de la
bouche du Seigneur !... Josias est ainsi mis sur le mme plan que ses successeurs: il
ncoute pas plus Jrmie que ne le fera Sdcias au v.45, et la reprise de la mme
formule52 nest sans doute pas fortuite, non plus que loracle de Jrmie qui clt le
chapitre et semble narguer les rois inattentifs53.
50

Le texte est diffrent de la traduction correspondante de la LXX, ce qui suppose que la


contamination est antrieure ou trangre lentreprise de traduction des Rgnes.
51
Cf. I, 22 pour les Paralipomnes, et I, 31 pour les Rgnes.
52
Les paroles du prophte Jrmie qui viennent de la bouche du Seigneur .
53
V.54-55: Et ils furent ses esclaves lui et ses fils, jusqu ce que rgnent les Perses, pour
laccomplissement de la parole du Seigneur dans la bouche de Jrmie: Jusqu ce que la terre
ait son content de sabbats, tout le temps de sa dvastation, elle fera le sabbat jusqu
laccomplissement de soixante et dix ans

43

Pourquoi une telle application salir la mmoire dun roi dont la tradition chante les
louanges54? Qua-t-il donc fait de si terrible en clbrant la Pque pour que lauteur
dEsd.A ose aller au rebours de la tradition et coure ainsi le risque de frapper son livre
de discrdit? La rponse est bien sr dordre religieux. Il faut sinterroger sur le sens de
la rforme de Josias, telle quelle est voque dans le rcit de la Pque, et aussi dans ses
rapports avec lautre grande rforme du livre: celle dEsdras. Tout les oppose: lune
ouvre le livre, lautre le clt; lune est prsente comme un chec et aboutit la
dportation de Babylone, lautre est une russite et aboutit au rassemblement des
Juifs55; lune est faite par un lac qui vient tout juste de redcouvrir la Loi, lautre est
faite par un prtre qui un expert de la Loi. Le livre dEsd.A se prsente donc clairement
comme une rflexion sur la rforme et comme une dmonstration historique du bienfond de laction dEsdras: la rforme de Josias nest dtaille ici que pour servir de
repoussoir, de contre-exemple. Or prcisment le texte nembrasse toute laction de
Josias, il ne condamne pas toute luvre du roi; il se focalise sur un problme religieux
que soulve la Pque de Josias, un problme en fait plus sacerdotal que thologique, et
qui rapparat rgulirement dans lhistoire juive avec lvolution des mentalits et des
circonstances historiques: le statut des Lvites56. En effet considrer attentivement le
dtail de la Pque de Josias, nous constatons que la nouveaut tient au statut nouveau
que le roi accorde aux Lvites au dtriment des Aaronides. La Pque est prsente en
trois temps:
Versets 1 6: Josias annonce sa rforme. Alors que le statut des prtres reste
inchang (ils restent leur place habituelle, v.2), les Lvites bnficient dune
promotion surprenante, puisque de simples porteurs quils sont censs tre ils sont
propulss au rang dofficiants. Le terme erdouloj qui les dsigne napparat dans la
LXX que dans Esd.A et dsigne toujours le personnel sacerdotal le plus subalterne57.
Ces erdouloi seront ensuite soigneusement distingus des autres Lvites, les
prtres-Lvites, dans les listes gnalogiques: ici le scandale vient en partie de ce que
le roi nglige cette distinction, et lse ainsi la fois les prtres-Lvites et, plus forte
raison, les prtres Aaronides. En faisant cela, Josias va ( son insu, semble-t-il)
contre la Loi (le Lvitique en particulier) puisquici la seule onction, la seule
purification que reoivent ces erdouloi est lautorisation de poser larche: ils
entrent dans le temple sans tre sanctifis, cest le fait daller dposer larche dans le
temple qui les sanctifie58. Josias va galement contre les ordonnances des Nombres
qui prcisent bien (chap.III; IV; XVI-XVII) que les Lvites sont au service des
prtres, quils sont leur possession (III, 9: dma dedomnoi), quils ne doivent toucher
ni mme voir les objets sacrs, plus forte raison lautel (IV, 11-14). Les erdouloi
mettent larche dans le temple, o elle va rester immobile, tandis queux-mmes,
dbarrasss de leur fardeau, bnficient dune mobilit qui contraste avec
limmobilit obligatoire des autres leurs postes respectifs: le mouvement est
comme une mtaphore de la saintet et de lautorit. A ce titre les erdouloi se
placent devant tous les autres (v.5), comme des chefs, pour offrir la Pque.
54

Cf. par exemple Siracide XLIX, 1-4: 1 Le souvenir de Josias est un mlange aromatique,
prparation due au travail du parfumeur. Dans toutes les bouches il est comme du miel, comme
une musique dans un banquet arros de vin. 2 Il suivit la voie droite en convertissant le peuple et
il supprima les horreurs impies. 3 Il dirigea son coeur vers le Seigneur, en des jours impies il
fortifia la pit. (trad. de la TOB).
55
' Episuncqhsan ils se rassemblrent est le dernier mot du livre.
56
Sur le statut des Lvites et leur antagonisme avec les prtres issus dAaron, voir chapitre IV, 1
Lvites et prtres p.76 sq.
57
Cf. V, 29-35 o ces erdouloi sont mis dans le mme groupe que les serviteurs de Salomon .
58
Cf.v.3: 2Par cet endroit noffre pas le mme sens; le texte fait problme dans ce verset, aussi
bien dans les deux versions de la LXX que dans leTM qui prsente des variantes importantes, ce
qui montre que le texte et ses enjeux ont t considrs comme pineux par la tradition.

44

Versets 7 9: les dons. Josias en offre tout le peuple, lequel est analys par
lnumration peuple - prtres - Lvites qui procde par ordre dimportance
croissante, comme le montre le dtail des dons: les prtres reoivent des trois chefs
religieux peu prs 1/10 des dons royaux (= la dme); les Lvites reoivent des six
chefs militaires peu prs 2/10 des dons royaux, soit le double de la dme des
prtres. Le scandale l aussi est vident, sagissant du personnel sacerdotal le plus
subalterne, et il est encore soulign par lidentit et la fonction des participants: les
chefs du sanctuaire (= fixit) donnent aux prtres qui doivent rester immobiles, les
chefs militaires (par dfinition mobiles et devant le peuple) donnent aux Lvites
(mobiles et devant leurs frres). Cela implique deux considrations: dune part la
mobilit, qui semblait lgitimer les nouvelles fonctions des Lvites-porteurs est,
immdiatement dnonce et fortement oppose la saintet des prtres et du
sanctuaire (donc, les erdouloi sont incomptents), dautre part ces Lvites sont
considrs comme des soldats, non comme des religieux. Leur soudaine promotion
est donc doublement condamnable.
Versets 10 19: la description de la Pque proprement dite illustre le renversement
opr: les prtres lextrieur du temple font brler les victimes sur lautel des
holocaustes, tandis qu lintrieur les Lvites gorgent les victimes. On notera le
caractre ambigu du commentaire: depuis Samuel on navait pas vu une Pque
pareille (toio*uto). Le terme nest pas laudatif; il pourrait ltre dans un autre
contexte; ici il signifie quelque dexceptionnel, dinhabituel, pour ne pas dire
quelque chose danormal.
Ainsi lauteur dEsd.A tire dans le sens de sa dmonstration un pisode
traditionnellement considr comme un des sommets de lhistoire religieuse des Juifs,
puisque la rforme de Josias est peu prs la seule pouvoir rivaliser de prestige avec
celle dEsdras. La figure de Josias est modifie habilement, sans excs. Il est manifeste
quil na pas voulu faire le mal, il reste le bon roi Josias, mais un roi un peu trop
dbonnaire, pas assez strict, pas assez dur; il est maladroit et incomptent: en un mot
ce nest pas Esdras. Il a pris nimporte quels Lvites pour le service du temple, alors
quEsdras (VIII, 41-42) et, avant lui Zorobabel (V, 38-40) mettront un soin particulier
vrifier laptitude du personnel sacerdotal. La Pque clbre par Zorobabel (VII, 1012) se distinguera de celle de Josias par la puret de ses Lvites.
________________
b) Les successeurs de Josias
La succession des derniers rois dIsral aprs Josias est traite dans plusieurs passages
de la Bible (4R XXIII, 30-XXV, 7; 1Par III, 15 sq; 2Par XXXVI, 1-21; Ez XIX, 1-14),
auxquels il faut ajouter Flavius Josphe (AJ X, 81-154), ainsi que les indications
ponctuelles de Jrmie, de Baruch et dEsther. Les traditions tant divergentes sur de
nombreux points, il convient de procder une tude comparative de ces textes, afin de
mieux comprendre les choix qua effectus lauteur dEsd.A.
Les difficults proviennent en partie de la complexit de lonomastique: dune part,
chacun des quatre rois possde sur lensemble des textes, deux noms; dautre part la
paronymie ou lhomonymie de ces noms font quau total nous avons affaire deux
Jkhonias, deux Jakim et deux Sdcias. On comprend ds lors que les auteurs des
livres ou leurs copistes successifs aient pu commettre des erreurs ou des glissements
dun roi un autre, les choses tant encore compliques par labsence de points voyelles
en hbreu, lie un systme de transcription des consonnes hbraques assez fluctuant
dun auteur un autre.

45

Le premier roi:
Nous apprenons par 1Par III, 15 sq que Josias a eu quatre fils. Par ailleurs Jr
XXII, 11 prcise que cest Shalm, le dernier fils, qui a succd son pre, cest-dire celui que le TM et la LXX de 4R et de 2Par appellent Yeh{z et Iwcaz
(ou Iwcaj), et Josphe Iwcazoj; les manuscrits dEsd.A hsitent entre Ieconaj
et Iwacaj (ou Iwcaz); mais aucun des textes nexplique ni ne signale ce
changement didentit:
Josias
TM:
LXX:

Y{anan
Iwann

Yehyaqm
Iwakm

ideqiyah
Sedekaj

Shalm
Sal(l)om
= Yeh{z
Iwcaz
Iwcazoj
Ieconaj
Vg-4R: Ioahaz
Vg-2Par: Ioachaz

On sait par 4R, 2Par-LXX et Josphe que sa mre est Amital, et tous les textes
saccordent pour dire quil a 23 ans quand il monte sur le trne. Pour tous les
textes la dure de son rgne est de 3 mois, sauf pour Josphe qui lestime 3
mois et 10 jours. Cette diffrence est due un souci dharmonisation: les
quatre rois sont prsents par couples dans lesquels un rgne court succde un
rgne long; pour souligner ce paralllisme les premier et troisime rois ont un
rgne dgale dure dans 4R (3 mois) et chez Josphe (3 mois et 10 jours).
Cette harmonisation nest dailleurs pas forcment le fait de Josphe qui lit
peut-tre un TpM dj harmonis, lequel propos du troisime roi suit parmi
des traditions divergentes celle qui donne 8 ans au roi avec un rgne de 3 mois
et 10 jours, au lieu de 18 ans avec un rgne de 3 mois.
Dun point de vue moral, ce roi est peru trs diversement. Pour 2Par et
Esd.A cest un bon roi, en tout cas il ne prsente pas de vices particuliers: bien
quil soit semble-t-il le cadet, il est spontanment choisi par le peuple comme le
successeur naturel de son pre (2Par prcise mme daprs 4R quil a reu
lonction du peuple); le roi dEgypte ne semble lcarter du pouvoir quafin de
punir lesprit dindpendance du peuple, lequel est frapp dune amende. En
revanche, pour 4R et Josphe il est un mauvais roi: il fit le mal devant le
Seigneur en tout ce quavaient fait ses pres selon 4R, tandis que Josphe,
aprs avoir pass sous silence le plbiscite qui le lgitime, prcise quil tait
dun caractre impie et impur ; lintervention du pharaon est ds lors
prsente comme une sanction divine de son impit.
Le deuxime roi:
Il sagit du deuxime fils de Josias. Une partie de la tradition (4R, 2Par et
Josphe) prcise que son nom Eliakim a t chang par le pharaon en Joakim,
alors que les autres livres (1Par, Jr, Dn et Esd.A) prsentent directement son
nouveau nom. Voici les diffrentes formes des noms que porte le personnage
(les leons sont les mmes pour le TM et la LXX dans tous les textes:
TM: lyqm
Yehyqm
Eliak(e)m
Iwak(e)m
LXX:
Eliakmoj
Iwkimoj
Josphe:
Vg: Eliacim (2Par)
Ioacim (2Par)
Eliachim (4R)
Ioiachim (4R, Jr)
46

Tous les textes saccordent sur son ge (25 ans) et sur la dure de son rgne (11
ans; Jr et Esd.A omettent cette dernire indication, ce qui dans la composition
dEsd.A contribue attnuer le paralllisme chronologique entre le deuxime
roi et le quatrime). Il y a dsaccord sur le nom de sa mre: Zebdh (K de 4RTM, suivi par 4R-Vg: Zebida), Zabdh (Q de 4R-TM, suivi par Josphe:
Za&oda), Ieldf ou Iella ou Amital (4R-LXX). La tradition qui la nomme
Amital considre donc que le deuxime roi a aussi la mme mre que le
premier; en revanche Josphe dit de Sdcias, le quatrime roi, quil a la mme
mre que Joakim, le deuxime roi.
Esd.A parle dun frre, dont le nom (Zarioj) nest mentionn dans aucun
autre texte; Josphe, qui est le seul mentionner aussi un frre, dclare que le
roi, aprs tre mont sur le trne, a dport son frre en Egypte, lequel est sans
doute Joakhazos, ce qui rejoint la tradition de 2Par. Labondance des variantes
mentionnes dans lapparat critique de Hanhart et le fait que ce frre soit par
ailleurs inconnu orientent vers lhypothse dun TpM corrompu, partir
duquel le nom de ce frre a t cr. Nanmoins ce personnage permet de
nuancer limage de Joakim dans Esd.A: malgr tous ses dfauts ce mauvais roi
nest pas compltement goste et ramne son frre dEgypte, de sorte que la
corruption du TpM, parce quelle recouvre un enjeu, nest sans doute pas
involontaire; on devine qu un moment donn da la tradition on a corrig le
texte, soit pour accabler le deuxime roi (2Par et Josphe), soit au contraire
pour nuancer sa mauvaiset.
A part cette hypothtique intervention en faveur de son frre, le deuxime roi,
pour tous les textes, est nettement plus mauvais que le premier. Outre quil fait
le mal devant le Seigneur comme les autres, il est unanimement prsent
comme une crature du pharaon (en quoi il soppose au premier roi); il pousse
la tratrise jusqu se retourner contre ses frres, soit en taxant lourdement le
peuple pour payer lamende (4R), soit en enchanant les hauts personnages
(Esd.A), soit en dportant son frre (2Par, Josphe); enfin on insiste beaucoup
sur limportance de ses fautes, soit en prcisant que le Seigneur le punit pour le
sang dinnocents quil a vers (4R), soit en rappelant ses abominations (2ParTM), son impuret et sa mcrance (Esd.A), soit en affirmant quil tait dune
nature injuste et sclrate, impie et injuste pour les hommes (Josphe).
Le troisime roi:
1Par-TM I, 16 dit que Yehyaqm, le deuxime roi, eut deux fils: Yekneyah et
ideqyh. Cest le premier qui devient roi et, selon les versions des textes, il est
dsign sous quatre noms qui peuvent se transcrire Joakhin, Joakhim, Joakim et
Jkhonias:
TM
LXX
Vg
Iwacm
4R: Yehykn
Ioiachin
Ieconaj
1Par: Yekneyah
Iechonias
Ieconaj
2Par: Yehykn
Ioachin
Iwakm
Esd.A:
Est: Yekneyah

Iechonias
Ieconaj
Jr: (Ye)Kneyh
Iechonias
Ieconaj
Ba:
Iechonias
Iwakem
Ez: Yykn
Ioachim
Iwcimoj
Josphe:
Les divers tats du texte de 1Par (de mme Jr et Ba) sont concordants; en
revanche on observe de srieuses distorsions entre le TM et la LXX de 2Par et,
47

plus encore, entre le TM, la LXX et la Vg dEz; par ailleurs on note une
confusion entre Joakhin et Joakim.
Il semblerait quen 2Par la distorsion soit due une mtathse des consonnes
Y.H.Y.K.N (de Yehykn) en Y.K.N.Y.H. qui se transcrivent tout naturellement
en Yekneyah; le mme roi est aussi appel Kneyh en Jr XXII, 24. Lenjeu de
ces modifications est la prsence plus ou moins visible du ttragramme dans le
nom: YeHykn contient au dbut les trois premires lettres du nom divin;
dans YeKneYH (Jr XXIV, 1) ou KneYH ces trois lettres sont relgues
la fin du nom; enfin dans YekneYaH le ttragramme nest presque plus
perceptible.
En outre, la prsence dune forme Iwcimoj chez Josphe en regard des autres
leons Yehykn et Iwacm de 4R permet de supposer que lhsitation sur le nom
(et donc les corrections du texte par mtathse) remonte au TpM que lit
Josphe. Cette confusion sur les noms nest sans doute pas uniquement un
problme de lecture, et il faut plutt parler dinterprtation: certains auteurs
peroivent en effet que dune certaine manire le deuxime et le troisime rois
ont une certaine analogie. Ainsi partir dun texte hbreu non ponctu leurs
transcriptions vont plus ou moins accentuer cette ressemblance: soit les deux
rois sont homonymes (Ez-LXX, Esd.A), soit ils diffrent par la prsence ou
labsence daspiration (Joakhim / Joakim: Josphe, 4R-LXX, Ez-Vg), soit par
laspiration en mme temps que par la dernire lettre (Joakhin / Joakim: 4R-Vg,
2Par-Vg). Dautres enfin, suivant la version du TpM avec mtathse,
distinguent nettement les deux rois (Jkhonias / Joakim: 1Par, 2Par, Jr, Ba, Est).
A partir de l deux traditions se dveloppent:
dune part celle de Jkhonias qui expliquerait pourquoi le premier
roi dans Esd.A sappelle ainsi: dans lun des TpM le premier et le
troisime rois sappelaient sans doute Ieconaj afin de souligner le
paralllisme de la dure de leurs rgnes; cette hypothse semble
confirme par Mt I, 11-12 qui, suivant visiblement la leon dEsd.A
ou le mme texte de base, confond le premier et le troisime rois:
Josias engendra Jkhonias et ses frres au moment de la
dportation de Babylone; aprs la dportation de Babylone
Jkhonias engendra Salathiel, Salathiel engendra Zorobabel .
Inversement Jr XXII, 30 semble prendre le premier roi pour le
troisime: alors que Jkhonias (le 3e roi) est un des anctres de
Zorobabel, Jrmie affirme quil est strile et quaucun homme de sa
race ne rgnera et naura de pouvoir dans Juda, ce qui sapplique
plutt au premier roi, le Jkhonias dEsd.A.
dautre part Joakhim qui au lieu dun paralllisme privilgie une
sorte de chiasme dans lequel, autour de deux Joakim, se rpondent le
bon et lgitime roi Jkhonias et le mauvais et illgitime roi Sdcias,
avec le thme traditionnel du cadet surpassant lan (cf. Jacob et
Esa). Lexploitation de ce thme pourrait par ailleurs expliquer bien
des bizarreries dans la succession, et surtout lhsitation des textes
concernant cette priode: le thme du cadet, plaqu sur le rcit
historique, sadapte plus ou moins bien et laisse et l des zones de
flou historique.
En outre, les textes ne saccordent ni sur lge du nouveau roi, ni sur la dure
de son rgne:
4R: il a dix-huit ans et rgne trois mois
48

2Par: il a
huit ans et rgne trois mois et dix jours
Josphe:

il rgne trois mois et dix jours


Esd.A: il a dix-huit ans et rgne trois mois et dix jours
Il y a eu lvidence un dplacement dans le TpM du chiffre 10 qui (aussi bien
sous forme de chiffre, , que de lettre, y) peut facilement tre saut ou dplac.
Le plus probable est que le nouveau roi a 18 ans (son pre, ayant ce momentl 36 ans, peut trs bien lavoir eu 18 ans) et quil rgne pendant trois mois,
comme le premier roi dont il est le pendant en 4R. Aprs le dplacement
(volontaire ou fortuit?) du chiffre 10, le nouveau roi na plus que 8 ans mais
rgne 10 jours de plus (2Par): cette extrme jeunesse explique ds lors, pour
ceux qui adoptent cette leon, la brivet de son rgne et la ncessit de le
remplacer par Sdcias, son parent. Josphe ne se prononce pas sur ce sujet
(toutefois ce quil dit du roi dun naturel gnreux et juste sapplique
davantage un adulte qu un enfant); en revanche, lauteur (ou le traducteur)
dEsd.A corrige alors un TpM aussi trange: il rtablit les 18 ans du jeune roi,
sans pour autant se sentir oblig de corriger la dure de son rgne, qui na rien
dinvraisemblable.

Dun point de vue moral, ce troisime roi, comme le premier, est diversement
peru. Pour 2Par et Esd.A il est mauvais, mais sans plus, les deux textes ne
sattardent gure sur lui et fournissent la squence minimale caractrisant un
mauvais roi: il devient roi, il fait le mal devant le Seigneur, il est emmen par
Nabuchodonosor. Pour 4R il est aussi, si lon peut dire, moyennement mauvais
(donc nettement meilleur que le deuxime roi) car aux indications prcdentes,
4R najoute quune certaine veulerie du personnage qui ne craint plus le roi
dEgypte parce que celui-ci a t battu par Nabuchodonosor, mais qui se rend
Nabuchodonosor une fois que celui-ci assige la ville; enfin aprs 37 ans de
captivit le roi de Babylone le tire de prison et lentretient la cour. Cest donc
un tre qui nexiste que par labsence, absence de vertu et absence de vice, ce
qui loppose fortement aux deuxime et quatrime rois dont le mal est
marqu . En revanche, pour Josphe il est un trs bon roi, dun naturel bon
et juste : quand Nabuchodonosor assige Jrusalem, ne voulant pas que les
autres souffrent cause de lui, il dcide de se rendre, et si malgr cela des
centaines de personnes sont alors dportes, ce nest pas cause du roi de
Jrusalem, mais parce que le roi de Babylone ne tient pas sa promesse. On
notera que les divergences des textes se correspondent: le premier roi est trs
bon pour 2Par et Esd.A, mais mauvais pour Josphe, le troisime roi est
mauvais pour 2Par et Esd.A, mais trs bon pour Josphe. Cette divergence
pourtant concordante est le signe que certains auteurs ont peru dans la
succession des derniers rois de Jrusalem une structure quils ont mise en
vidence, chacun sa faon, dans laquelle, dune manire ou dune autre, on
obtient les quations: 1er = 3e et 2e = 4e.
Le quatrime roi:
4R est le seul signaler que ce roi, comme le second, porte un nom qui lui a
t impos par un roi tranger: il sappelait Matthanias, mais Nabuchodonosor
lui donne le nom de Sdcias. Voici les noms que porte le roi selon les versions
(hormis la prcision de 4R sur Matthanias, tous les textes ont la mme leon):
TM
LXX
Vg
batqanaj
dabord dans 4R: Matanyh
Matthanias
puis dans
Sedekaj
tous les textes: ideqiyh
Sedecias
Tous les textes saccordent sur son ge (21 ans) et sur la dure de son rgne (11
49

ans), la mme que celle du deuxime roi. Pourtant lge du personnage est
problmatique: si lon en croit la gnalogie de 1Par III, 15, il est le frre an
du premier roi; or le premier roi a 23 ans quand il monte sur le trne; ces 23
ans il faut ajouter ses 3 mois de rgne, les 11 ans du deuxime roi et les 3 mois
(et 10 jours) du troisime, ce qui lui fait quelque 34 ans lavnement de
Sdcias. Or Sdcias na que 21 ans, 13 ans de moins que son cadet...
Devant lunanimit des textes, nous nous trouvons confronts une aporie.
Cependant le fait mme quaucun tat du texte ne rvle une tentative pour
corriger cette chronologie bizarre permet dorienter notre recherche. En effet
certaines divergences concernant la parentle du roi doivent retenir lattention.
Pour 4R et Jr, il est frre germain du premier roi (tous deux sont issus de Josias
et dAmital) et demi-frre du deuxime roi; pour Josphe, le deuxime et le
quatrime rois sont frres germains (issus de Josias et de Zabouda), Sdcias
ntant que le demi-frre du premier roi. On retrouve l les deux prsentations
possibles des quatre rois, soit en chiasme (1er = 4e et 2e = 3e), soit en
paralllisme (1er = 3e et 2e = 4e).
Par ailleurs, les liens de parent de Sdcias avec le troisime roi ne sont pas
clairs. Lhbreu emploie deux mots diffrents: dd (en 4R) qui dsigne
habituellement loncle paternel (Lv X, 4; Nb XXXVI, 11; 1R X, 14-15; etc.),
mais aussi le cousin (Lv XXV, 49; Jr XXXII, 12), et { (en 2Par) qui dsigne,
plus vaguement, toute personne proche, un frre (Gn XXIV, 29), un parent (Gn
XXIX, 15), un ami, un alli; cet gard Josphe utilise aussi un mot assez vague
(qeoj, loncle en gnral, paternel ou maternel) au lieu des termes grecs plus
prcis que sont ptrwj ou mtrwj. Les termes utiliss pour exprimer la parent
entre le troisime roi et Sdcias sont les suivants:
TM
LXX
4R dod un ato*u
2Par {w delfn to*u patrj ato*u

Vg
patruum eius
fratrem eius (AGCSLS)
ou
patruum eius (Fc)

tn qeon to*u Iwacmou...


momtrioj Iwakmou tdelfo*u ato*u
Esd.A

On voit quaux deux termes hbreux rpondent des traductions diverses:


Sdcias est le plus souvent loncle paternel du troisime roi (cest la leon de
Jr-TM XXXVII, 1 qui dit que Sdcias, fils de Josias, rgna la place de
Jchonias, fils de Joakim; Jr-LXX dit que Sdcias, fils de Josias, rgna la place
de Joakim); mais il est aussi son fils (pour 4R-LXX) ou son frre (pour la
majorit des manuscrits de 2Par-Vg). La divergence de la traduction manuscrite
en 2Par-Vg peut sexpliquer par linterprtation dun terme hbreu assez vague
li la paronymie entre le deuxime et le troisime roi, ou bien par la
corruption dun groupe *fratrem patris , qui aboutirait dabord *fratrem
patruum , puis (aprs limination dun des deux mots pris pour une correction
ou une glose marginale) fratrem ou patruum . Cependant on ne voit
gure comment en 4R-LXX on peut aboutir la forme un ato*u, moins de
supposer une altration de qeon en un.
Josphe

Il y a donc bien une hsitation relle de la tradition, qui trouve sa source


dune part dans les problmes chronologiques poss par lge de Sdcias et par
sa place dans la gnalogie de 1Par o, cit en premier, il semble bien tre
lan, dautre part dans lhomonymie (les deux Sdcias ne sont dailleurs pas
50

totalement homonymes en hbreu: le fils de Josias se nomme ideqiyh tandis


que son petit-fils se nomme ideqiyh; mais il sagit en fait, comme le
confirment S&T et K&B, de deux graphies du mme nom). Deux solutions
sont ainsi possibles:
on peut corriger lge de Sdcias; mais linconvnient est quil faut alors
corriger tous les textes et partant supposer que laltration remonte trs haut
dans le temps; en outre, comme nous lavons dj soulign, il est curieux
quaucun scribe nait tent de corriger lhbreu, le grec ou le latin...
sappuyant sur 1Par III, 16, on peut considrer que ce Sdcias de 21 ans
nest pas le premier Sdcias, qui serait trop vieux, mais son neveu, le
second Sdcias, fils dEliakim-Joakim, le deuxime roi. Cest sans doute l
que sest faite laltration: on peut supposer un TpM ne comportant
lorigine que le nom du roi; puis partir de l se dveloppent deux
traditions, lune prcisant quil sagit du fils du deuxime roi ou du frre du
troisime, lautre quil sagit du frre de son pre, de son oncle. En outre, le fait
que seul 4R mentionne le changement de nom pourrait tre la trace dun
remaniement ancien, la justification dune tranget dans le texte primitif,
afin dexpliquer ce que vient faire l ce Sdcias. De mme Esd.A (I, 44)
semble aussi vouloir prciser cette ambigut quand il prsente Sdcias: Et
il dsigna Sdcias roi de Jude et de Jrusalem, Sdcias g de vingt et un ans,
et son rgne est donze ans . La rptition du nom du roi, associe la
mention de son ge, ne peut gure tre interprte que comme le souci de
lauteur dEsd.A de prciser quil parle de Sdcias le Jeune, et non de son
oncle.
Outre quelle semble plus naturelle (car on ne voit gure pourquoi, sinon,
Nabuchodonosor irait prendre loncle du roi au lieu de son frre) cette
deuxime solution a lavantage de rsoudre le problme de chronologie et de
tirer parti des divergences des manuscrits. Par ailleurs cette solution va dans le
sens du paralllisme des situations et donc de la composition de lhistoire: par
deux fois le principe de la primogniture est dabord nglig, puis rtabli; au roi
de 23 ans succde son frre de 25 ans, au roi de 18 (ou 8) ans succde un roi de
21 ans. Le problme de la gnalogie de 1Par, qui est en contradiction avec
lge du roi, est ds lors rsolu (la gnalogie de 1Par pose encore le problme
du frre an: en effet, Y{anan, le premier fils de Josias et donc son successeur
naturel, napparat dans aucun autre livre): la structure lemporte sur le dtail,
en dautres termes cette composition, fonde sur la restauration nfaste de la
primogniture, nglige la tradition reprsente par 1Par au profit du thme du
cadet surpassant lan; peut-tre mme pouvons-nous alors avancer que
Y{anan na t invent quafin dtre spoli de son droit danesse.
Dun point de vue moral, le quatrime roi est non seulement un mauvais roi,
mais il est en quelque sorte le paradigme extrme du mauvais roi dont il
accumule tous les traits, tel point quil surpasse mme le second avec lequel il
est clairement assimil (4R prcise quil fit le mal devant le Seigneur selon ce
quavait fait Joakim ): il est nomm par un souverain tranger; il jure par le
nom du Seigneur, puis se parjure; il ncoute pas le prophte Jrmie et les
avertissements rpts du Seigneur; il affame son peuple en se faisant assiger
(ce qui loppose au troisime roi qui choisit de se rendre); sous son rgne le mal
gagne tout son peuple qui se moque comme lui des messagers du Seigneur.
Il convient de prciser que cette interprtation, qui fait de Sdcias le frre du
troisime roi, essaie simplement de rendre compte de la diversit des textes et
51

de comprendre par quels mcanismes a t transform un texte primitif,


aujourdhui inaccessible, travers les contradictions des textes qui en sont issus:
elle ne saurait prtendre rtablir LA vrit historique. Allons plus loin: les
ambiguts et les contradictions que prsentent les textes nous semblent non
pas accidentelles, mais structurelles, en ce que les hsitations sur la gnalogie
du quatrime roi peuvent tre interprtes comme une tentative de concilier
deux systmes, lun fonde sur la conception largement rpandue dans le
monde mditerranen selon laquelle le petit-fils reproduit le grand-pre, lautre
fond sur des liens privilgis entre loncle paternel et le neveu (tel quon peut
les voir, par exemple, dans linstitution du lvirat o loncle paternel devient le
pre de lenfant qui aurait d tre son neveu). Cette reconstitution va bien sr
contre tous les textes qui affirment que Sdcias est bien le fils de Josias;
cependant on relve dans ces livres tant dhsitations (et mme dincohrences
apparentes: en Jr XXVII, 1-3, Joakim semble mme postrieur Sdcias), il y a
tant de variantes qui semblent se contredire que, dans limpossibilit o nous
sommes de concilier tous ces textes, le mieux est de chercher au nom de quel
principe suprieur les auteurs des divers livres se sont ainsi contredits, au risque
de perdre de leur crdibilit. La seule ambition de notre interprtation est de
tcher de comprendre non pas lhistoire, mais les historiens.
La composition respective des livres historiques:
Les choix de la tradition semblent donc surtout lis la composition obtenue, cest-dire la conception de lhistoire qui prside lorganisation du rcit. Deux tendances
se dessinent, qui ne sont pas incompatibles dans un mme livre. Dun ct nous avons
affaire une prsentation qui privilgie laspect temporel des quatre rgnes: on souligne
alors le paralllisme des deux squences comportant un rgne court suivi dun rgne
long; lhistoire des derniers rois est rptitive. Dun autre ct, on insiste sur laspect
moral, qui est un paramtre historique important dans une histoire domine par
laction de Dieu: autour du deuxime et du troisime rois, aussi semblables par leur
attitude que par leurs noms, se placent les deux extrmes, le premier roi (lgitime et
bon) et le dernier roi (nomm par un souverain tranger et vraiment mauvais); cest
alors pour conclure lhistoire de la royaut, une sorte de panorama des diverses sortes
de rois, avec la base lide que le systme ainsi dcrit va du bien vers le mal, que la
royaut est foncirement mauvaise pour les Juifs. Ds lors il nest pas tonnant que
Jrmie se dmarque des autres livres qui sefforcent de hirarchiser les mrites et les
dfauts des quatre rois: pour Jrmie les rois sont tous intgralement mauvais, de sorte
que sa prsentation des faits ne comporte pas les dtails qui, dans dautres livres, crent
une structure cohrente.
A ces deux types de narration, il faudrait encore ajouter certaines modalits de
narration qui dcoupent la matire historique en se fondant sur les figures de
lopposition et de linversion. La plus visible est celle qui concerne le deuxime roi, o
la dportation du frre chez Josphe inverse en quelque sorte le rapatriement du frre
dans Esd.A. Sy ajoute lantithse enfermement intrieur // enfermement extrieur,
dveloppe en deux modalits, collectif et individuel : ainsi lincarcration
individuelle rpond le sige collectif de la ville, la dportation collective des habitants
rpond lexil individuel du roi. Enfin probablement, sur le mode actif / passif, au
mauvais roi qui affame son peuple lintrieur de la ville, rpond le mauvais roi dont le
cadavre, jet hors de la ville du haut des remparts, est donn manger aux chiens. La
multiplication de ces phnomnes de composition, leur complexit et leur cohrence,
en mme temps que les incohrences des textes entre eux, confirment que le rcit
historique que nous livrent les textes na rien dun rcit vnementiel, accidentellement
52

dform: nous avons affaire une structure organise, qui a pour objet une rflexion
sur le pouvoir royal.
Il convient donc, la lumire de ces observations, dtudier quels sont les choix de
composition de chacun des livres, afin de mieux comprendre les choix qua oprs
lauteur dEsd.A. Seuls les textes prsentant les quatre rois dans une composition
cohrente et suffisamment complexes sont donc pertinents pour cette tude, savoir
4R, 2Par, Esd.A et Josphe (on trouvera en annexe un tableau synoptique de la
prsentation des successeurs de Josias dans les quatre livres historiques); nous pourrons
ajouter ces livres Ez (mme sil nvoque symboliquement que le premier et le
troisime roi):
en 4R, le paralllisme de la composition est fortement soulign: tous les rois font le
mal, mais le premier est oint par le peuple et le troisime est tir de prison avec les
honneurs, tandis que les deux autres rois sont des cratures de souverains trangers
qui leur imposent un nouveau nom; ces deux derniers rois ont une mauvaiset
marque en comparaison des deux autres qui font le mal sans plus; le texte
souligne ce paralllisme en prcisant que Sdcias fit le mal selon ce quavait fait
Joakim . Le paralllisme suggre donc une rptition, mais en mme temps une
progression: si le 1er roi est trs semblable au 3e, en revanche le 4e semble pire que le
2e. En outre le rle des contrastes ainsi obtenus est important: le 2 e roi soppose au
1er, et le 3e au 4e; mais le 3e roi semble dautant moins mauvais quil est prcd et
suivi des trs mauvais rois, il est donc plutt mauvais . Il faut ajouter un dernier
contraste qui noircit le 4e roi: aprs lui vient Godolias qui est prsent comme un
homme probe, juste et pieux, et sa seule prsence semble dmontrer que Jrusalem
peut tre correctement gouverne sans roi.
Le livre dEz va dans le mme sens que 4R: il voque symboliquement Jrusalem
sous la forme dune lionne qui pousse en avant deux de ses lionceaux. Le premier
apprend ravir des proies et dvorer des hommes, et il est emmen avec des
anneaux en Egypte: on y reconnat gnralement le portrait du 1 er roi. Le second
lionceau, plus entreprenant que le premier, dchire les proies, dvore les hommes,
dmolit les citadelles et ravage les villes: on y reconnat traditionnellement le 3e roi
cause de sa rsistance contre Nabuchodonosor et du sige de Jrusalem. Ez,
linverse de 4R, met laccent, non pas sur les rois dont la mauvaiset est marque,
mais sur ceux qui sont moyennement mauvais, mais la structure dgage est la
mme.
2Par prsente plutt une composition fonde sur la figure du chiasme: le 1er roi qui
est bon (et semble mme trs bon, par contraste avec le second) soppose au 4 e roi
qui est extrmement mauvais; entre les deux se trouvent deux rois, lun trs mauvais
(2e) et lautre mauvais (3e). En ne prcisant pas quun souverain tranger a chang le
nom du 4e roi comme du 1er, 2Par supprime un des lments qui craient le
paralllisme dans 4R, de sorte que la structure du texte est moins claire: ainsi, alors
que la nomination par un souverain tranger pouvait tre un lment de
paralllisme (2e=4e), on peut ds lors interprter cette indication comme une double
opposition, fonde sur la lgitimit, entre le 1 er et le 2e dune part, et le 3e et le 4e
dautre part. A une composition en paralllisme de ce type:
1er lgitime

2e illgitime

3e lgitime

4e illgitime

2Par substitue la rptition dune mme opposition entre le lgitime et le lgitime:


1er lgitime

2e illgitime

3e lgitime

53

4e illgitime

Ainsi se cre entre les deux premiers rois et les deux derniers une sparation qui peut
tre ressentie comme un axe de symtrie, dautant que labsence de vices du 1er roi
soppose fortement laccumulation des vices du 4e.
Cette construction en chiasme est plus visible encore dans Esd.A: comme en 2Par le
1er roi (bon) soppose au 4e (extrmement mauvais), mais en outre les traits de
paralllisme disparaissent compltement, tandis que les lments soulignant la
composition en chiasme sont renforcs. Le changement de nom du 2e roi disparat,
seul subsiste le fait que le 2e et le 4e roi sont dsigns par un souverain tranger. Or,
la diffrence de tous les autres livres, Esd.A tempre la mchancet du 2e roi en lui
prtant des sentiments damour fraternel qui contrebalancent son impuret et sa
mcrance: il est ainsi ramen au mme niveau que le 3e roi. Cette ressemblance est
encore accentue par la parfaite homonymie des personnages: autour de deux
mauvais Joakim, labominable Sdcias rpond au bon roi Jkhonias. On notera
galement que les rfrences scripturaires sont disposes de faon dlimiter dans le
texte des pisodes qui se rpondent symtriquement: lheureux moment de la Pque
de Josias (I, 22) auquel rpond sa mort (I, 31); puis le couple Jkhonias et Joakim
(I, 40) auquel rpond celui de Joakim et Sdcias.
Chez Josphe la composition se fait plus complexe et moins claire, tant donn que
nous navons ni des rois uniquement mauvais des degrs divers (comme en 4R), ni
une opposition tranche entre un bon et un mauvais diamtralement opposs dans
la composition du texte (comme en 2Par et Esd.A). Il semble toutefois, la lumire
de linversion que lon a dj note entre les 1er et 3e rois, que le texte de Josphe
fonctionne linverse de 2Par et dEsd.A. Concernant le 3e roi, quel intrt Josphe
a-t-il dire le contraire de ce quaffirment tous les textes quil consulte? La rponse
semble chercher dans les fautes que commettent les rois. Le 1 er se signale par son
impit (il est impie et impur), trait qui, encore amplifi, caractrise le 4 e roi (il
ncoute pas les vrais prophtes et, aprs avoir prt serment par le nom de Dieu, il
se parjure). En outre le 4e roi mprise la justice et le devoir, ce qui le rapproche du 2 e
roi qui est injuste et impie et qui, lui aussi, ncoute pas Jrmie. Le 4 e roi est donc
en quelque sorte la somme de limpit des deux premiers rois: la composition est
donc progressive concernant limpit des rois. Malgr cela Sdcias nest pas le pire,
car il ne commet pas le fratricide qui, ajout son impit, discrdite dfinitivement
le 2e roi; ce titre le 3e roi soppose au 2e par son attitude fraternelle (ne voulant pas
que ses frres, au sens large, souffrent cause de lui, il dcide de se rendre
lennemi) et au 4e roi (qui affame son peuple pendant le sige de Jrusalem); on a vu
que lamour fraternel tait aussi llment qui servait temprer la mauvaiset du 2e
roi dans Esd.A. Avec le mme matriel de vertu (pit et fraternit) la
composition est donc linverse de celle dEsd.A: au lieu que le bon roi et le mauvais
sopposent autour de deux mauvais, chez Josphe les deux extrmes sont entours de
deux mauvais rois, et le contraste est dautant plus violent. Le 2e roi connat une
mort particulirement infamante (puisque Nabuchodonosor fait jeter son cadavre
du haut des remparts avec linterdiction de lenterrer), tandis que le 3 e roi sera
honor par le successeur par le successeur de Nabuchodonosor. Josphe, comme 4R,
voque le gouverneur Godolias, lequel, bien quil ait t nomm par
Nabuchodonosor, se rvle un personnage exemplaire de probit et de pit. Le rcit
est ainsi peut-tre moins partisan que les textes bibliques dont la leon commune,
en dfinitive, est que la royaut est mauvaise pour Isral: chez Josphe les rois
peuvent tre trs mauvais ou trs bons, mais dautres aussi, comme Godolias,
peuvent tre bons sans tre rois. La vertu ou le vice sont indpendants de la
couronne.
Enfin il convient de prciser quelles sont les rpercussions des divers tableaux des
successeurs de Josias sur le personnage de Josias lui-mme. On la vu, dans chaque texte
54

les quatre rois forment un systme cohrent: le personnage de Josias est donc extrieur
cette composition et ne peut tre influenc que par lide gnrale que les textes
donnent de la royaut et aussi par le contraste que le rgne de Josias peut faire avec le
premier roi de la srie. La royaut tant gnralement dnonce dans tous les textes,
seul le personnage de Josias lui-mme peut tre touch: lvidence le contraste avec les
derniers rois joue en sa faveur; toutefois il peut leur tre diversement associ.
En 4R et chez Josphe, Josias par contraste avec le mauvais 1 er roi parat dautant
meilleur: en 4R son rgne est le dernier qui vaille quelque chose et Josias ne peut en
sortir que grandi (dune manire gnrale ce livre est trs favorable Josias); chez
Josphe le contraste est le mme, mais Josias nest plus le dernier bon roi dIsral
puisque Joakhimos lgale presque, mme si son action est moins remarquable.
En 2Par et Esd.A au contraire le passage est plus souple: le 1 er roi, qui ne fait rien de
particulier, semble surtout tre l pour assurer la transition entre Josias et le 2 e roi; sa
prsence semble suggrer que le 2e roi, loin de sopposer Josias, nen est que la
consquence, la suite logique dun dlabrement du pouvoir royal, amorc avec Josias,
continu avec le 1er roi et achev avec le 2e roi. A cet gard, la construction plus
nettement en chiasme dEsd.A renforce ce mouvement: aprs Jkhonias, la mauvaiset
sinstalle avec les deux Joakim, et elle atteint son paroxysme avec Sdcias.
________________
c) Les documents officiels de ladministration perse
Esd.A reproduit un certain nombre de ces documents, soit quil les prsente
explicitement comme tels (le dcret de Cyrus en II, 1-5 et VI, 23-25; la lettre
dArtaxerxs en II, 20-24; lordonnance dArtaxerxs en VIII, 8-24), soit quil sagisse
de documents manant visiblement de ladministration perse, mais sans que cette
origine soit prcise (ainsi certaines parties des listes gnalogiques59); il faut encore y
ajouter les lettres de plainte envoyes par les adversaires des Juifs (II, 12-18; VI, 7-21)
qui nont pu tre trouves que dans les chancelleries perses ( moins davoir t
reconstitues par lauteur du livre).
Ces documents posent un certain nombre de problmes qui seront traits en dtail
dans notre commentaire; nous ne retiendrons ici que celui, plus gnral, de leur
authenticit. Le dcret de Cyrus apparat sous deux formes dans le TM, en hbreu au
chapitre II, en aramen au chapitre VI. Or, lon sait que la langue utilise normalement
dans la correspondance diplomatique est ce que lon appelle laramen dempire .
Cette duplication du dcret, jointe au fait que Cyrus sexprime en hbreu et non en
aramen dempire, a donc amen des doutes sur lauthenticit du premier document.
En fait, comme le montre Williamson (p.6 sq), les deux versions du dcret
correspondent aux deux modes de publication expressment noncs en II, 1 ( il fit des
proclamations par hrauts dans tout son royaume, et en mme temps par des crits ): le
document du chapitre VI est la copie du dcret, archive Ecbatane, rdige tout fait
normalement en aramen, comme le montre le terme employ pour le dsigner (il sagit
dun rouleau, meglh, qui interdit lusage de lcriture cuniforme qui a besoin dtre
crite sur des tablettes); en revanche, le texte du chapitre II est la transcription de la
proclamation par hrauts qui, dans un texte tout en hbreu, est transcrite en hbreu.
Par ailleurs, le contenu des deux passages est loin dtre le mme, le premier concernant
principalement le retour de captivit, le second ne dfinissant que les dispositions
prendre pour reconstruire le temple: les deux documents, loin de se contredire ou de
faire double emploi, se compltent. Ajoutons aussi que le dcret du chapitre II est
59

Voir chapitre III, 4, e Les listes gnalogiques .

55

prsent comme lachvement de la parole du Seigneur dans la bouche de Jrmie : il est


donc normal quau moment de donner une forme crite cette proclamation orale on
recoure la langue sacre, et non la langue utilise dans la vie de tous les jours. Cet
usage est dautant plus remarquable que la lettre dArtaxerxs qui suit sera crite en
aramen: la langue sacre est donc ostensiblement utilise ici pour voquer la
participation de Cyrus lentreprise de reconstruction du temple, tandis que le
document qui interdit cette reconstruction est rdig en aramen (prcisons toutefois
que cette remarque na pas une valeur gnrale et ne saurait sappliquer quici, car les
autres textes manant de ladministration perse sont galement crits en aramen
dempire et sont pourtant tous favorables la religion juive). Le principal problme que
pose la lettre dArtaxerxs en II, 20-24 est sa place dans le livre (sur ce sujet voir le
chapitre III, 3 Une chronologie oriente ).
Dune manire gnrale ces quatre textes ont t suspects, et force est de constater
que les lments qui plaident pour ou contre leur authenticit sont souvent les mmes,
largument qui en est tir dpendant souvent de la vision densemble que chaque
philologue a du texte: ainsi, les formules de salutation ou dintroduction peuvent tre le
signe de lauthenticit de ces documents, particulirement quand ces formules semblent
obscures, aussi bien nous-mmes quaux traducteurs de lAntiquit: si ces mots ont
t conservs malgr leur obscurit, cest par respect du texte retranscrit, donc ces
documents sont authentiques. Mais rien nest plus facile que dimiter ce type de
langage administratif, dautant que les formules strotypes quil comporte (et qui
sont connues par dautres documents archologiques) peuvent facilement tre insres
au dbut dun texte contrefait pour lui donner lapparence du vrai. Certaines formules
comme Jrusalem qui est en Jude (II, 3) ne peuvent pas avoir t crites par un Juif
qui sait pertinemment que Jrusalem est en Jude: cette prcision serait donc l aussi
un indice dauthenticit. Mais l aussi cette formule peut tout aussi bien tre un la
faon de , mis l pour faire vrai.
Dans lincapacit o nous sommes de distinguer des sicles de distance un texte
original dune imitation, le plus sage nous semble de ne pas adopter une position
inutilement trop raide sur ce sujet. Il est certain que ces documents ont exist dune
manire ou dune autre, ne serait-ce que parce que larchologie ou des auteurs comme
Ctsias (cf. VI, 2) nous en confirment lexistence. Il est certain aussi que, vivant sous
lautorit achmnide, les auteurs dEsd.A et dEsd.B ne pouvaient gure se permettre
de produire des faux grossiers, surtout si ces faux taient censs provenir du souverain
perse et concernaient des questions dimportance. Cependant il est galement fort
probable que ces textes ont pu subir des transformations, en particulier par additions
de dtails (comme par exemple les mesures prcises du temple de Jrusalem en VI, 24),
sans que lon puisse prciser avec certitude quand ces transformations se sont produites
(sans doute quelques unes seulement, tant que la communaut juive a dpendu de
lautorit achmnide, et beaucoup plus ensuite).
Laspect le plus important de ces documents nous semble surtout tre lusage quen
fait lauteur dEsd.A; comme nous lavons vu plus haut60, ils sont la preuve tangible que
les souverains achmnides ont toujours montr de la bienveillance lendroit du
peuple juif. Au-del de lopposition que nous suggrions entre langue sacre et langue
profane au chapitre II, peut-tre faudrait-il parler propos de laramen dune langue
propre souligner dans le texte ce qui relve de lHistoire: plus prcisment, alors que
lhbreu dit lalliance entre Yahwh et les Juifs, laramen voque principalement dans
le livre lalliance, parallle, sur le mode mineur, des souverains perses avec les Juifs.
________________
60

Voir III, 3 Une chronologie oriente .

56

d) Le concours des trois gardes du corps de Darius


Cette partie couvre les chapitres III et IV et les six premiers versets du chapitre V; elle
na de correspondant ni dans le TM ni dans la LXX, mais Josphe rapporte cet pisode
dans ses Antiquits juives, quoique la version quil nous en donne prsente des
divergences non ngligeables sur lesquelles nous reviendrons. Pour une premire
approche des problmes que pose le texte, nous reproduisons ci-dessous ce quen dit
Mdebielle (p.257):
La section c.III, 1-V, 6, appartient en propre au IIIe livre dEsdras. Cest une lgende
ou haggada, qui rentre dans le domaine du midrasch. Trois pages du roi Darius, montant
la garde devant ses appartements, font un pari qui saura dire ce quil y a de plus fort au
monde. Lun soutient que cest le vin; lautre, le roi; le troisime, les femmes, mais pardessus tout, la vrit. Darius les invite sexpliquer devant lui, en prsence de toute la
cour. Quand les deux premiers ont parl, le troisime, Zorobabel, montre dabord la
puissance de la femme, pour laquelle lhomme abandonne sa patrie et sa famille et dont
les rois eux-mmes sont les esclaves. Puis il exalte lempire incomparable de la vrit, que
la terre entire invoque et que le ciel clbre: Cest elle quappartient la domination,
la force et la gloire, pour toute lternit. Lou soit le Dieu de la vrit! (IV, 40).
Zorobabel avait bien choisi son sujet, car les Perses en gnral et les princes
Achmnides en particulier faisaient profession daimer par-dessus tout la vrit, et
Darius se vantait davoir mrit la protection dAhouramazda parce quil navait t,
non plus quaucun des siens, ni mchant, ni menteur, ni violent (inscr.de Bhistoun, 63). Le
roi merveill accorde Zorobabel tous pouvoirs pour ramener les captifs Jrusalem et
rebtir le temple et la ville. (...) La lgende des pages, outre son caractre midraschique,
introduit des contradictions manifestes. (...) Les partisans de III Esdras expliquent ces
contradictions en regardant tout ce fragment, crit en grec selon les uns, traduit de
lhbreu ou de laramen selon les autres, comme insr aprs coup par un interpolateur
maladroit. Il est douteux cependant quon doive attribuer la maladresse un
interpolateur tardif plutt quau premier compilateur, car celui-ci, nous lavons vu, se
montre peu soucieux des difficults semblables cres par son agencement des lettres
Artaxerxs (II, 15-31) et, dautre part, lhistorien Josphe nhsite pas, malgr quelques
corrections, faire siennes presque toutes les contradictions quentrane la lgende de
Zorobabel .

Comme souvent Mdebielle rsume merveille les a priori de la tradition: selon lui ce
texte ne mrite pas dtre tudi parce quil nest pas srieux (le terme haggada est ici
clairement pjoratif) et parce quil nappartient pas la tradition de lexgse chrtienne, mais la tradition juive dans ce quelle a de moins intellectuel et de plus
populaire ( le domaine du midrasch ). Les divergences que prsente le texte de Josphe
ne peuvent tre pour Mdebielle que des corrections . Encore une fois largument est
la btise de linterpolateur maladroit, dcidment bien pratique quand on ne comprend
pas un texte61.
En revanche, Mdebielle ne sinterroge gure sur certaines bizarreries du texte:
1) Pourquoi, alors que les trois gardes du corps se proposent de traiter un seul sujet
(na lgon), le dernier, Zorobabel, ne respecte-t-il pas la rgle du jeu et disserte sur
deux types de supriorit, les femmes, puis la vrit?
2) Pourquoi malgr cela est-il dclar vainqueur lunanimit?
3) Pourquoi le roi est-il merveill dentendre dire Zorobabel, en pleine salle
daudience, devant tous les hauts dignitaires de lempire, que le roi est injuste et se
fait berner par les femmes, alors que la svrit des Achmnides concernant
ltiquette est bien connue?
61

Cependant Mdebielle fait lconomie dun deuxime maladroit: comme il estime avoir
dmontr lexistence dun premier interpolateur, autant lui attribuer aussi cette prtendue
interpolation...

57

4) Pourquoi Josphe dclare-t-il que cest le roi lui-mme qui, lors dune nuit
dinsomnie, est venu proposer ces gardes du corps un sujet de ce qui ressemble
un exercice de disputatio?
5) Comment expliquer que Zorobabel, qui affirme que le dieu de la vrit (donc pour
lui Yahwh) est le plus fort et lemporte sur tout, puisse tre approuv
chaleureusement par Darius qui a assis son pouvoir royal grce la protection
personnelle et exclusive dAhura Mazda?
6) Comment expliquer que personne dans lassemble ne se rende compte de
limmense malentendu sur lequel les deux hommes vont pourtant tablir leur
accord?
7) Comment expliquer laccord grammatical trange de IV, 36, o aprs avoir parl de
la vrit (lqeia, mot fminin), Zorobabel dclare: Il ny a rien dinjuste avec lui
(met/ ato*u , masculin)?
Nous ne pensons pas que la thse de linterpolateur maladroit suffise expliquer
toutes ces trangets.
Certains ont cherch une explication dans lorigine de cette histoire: une lgende
aurait t importe dun pays tranger et aurait t adapte tant bien que mal
lhistoire des Juifs; les trangets releves ne seraient que les lments mal intgrs du
texte original (on reconnat l un nouvel avatar de linterpolateur maladroit).
W.Rudolph 62 pense quil y aurait dabord eu une historiette dpourvue du discours sur
la vrit, compose directement en grec, sans autre but que de distraire; l-dessus serait
arriv un autre crivain, plus intellectuel, qui aurait trouv cet aimable amusement un
peu limit du point de vue philosophique, et il y aurait ajout la louange de la vrit;
cet autre crivain, selon Rudolph, ne peut tre quun paen car il parle de Dieu en
lassimilant au concept abstrait de llqeia, ce que naurait pas fait un vrai Juif; mais
ensuite, toujours selon Rudolph, les Juifs auraient rcupr cette histoire et lauraient
insre dans Esd.A pour expliquer la bienveillance de Darius. K.-F. Pohlmann 63
saccorde avec Rudolph, mais prfre voir lorigine du rcit dans un milieu oriental ou
dans un cercle juif; en revanche, il pense, la diffrence de Rudolph, que le rcit sur la
vrit a t compos directement par un Juif parce que les ides saccordent bien dans
lensemble avec celles de lAncien Testament et que, prcisment, ce serait la raison de
laddition du discours sur la vrit qui serait l pour montrer que le troisime garde du
corps est bien un Juif (au cas o lon ne sen serait pas aperu...). Par ailleurs Pohlmann
avoue que lorigine de cette histoire est difficile tablir, et de fait ltude de la langue
napporte pas de preuves dcisives64. A.Hilhorst 65 ne sintresse pas lensemble de
lpisode mais uniquement au discours sur la vrit, il adopte la mthode analytique de
ses devanciers et cherche les lments qui ont t ajouts au texte original: ainsi il
considre que la bndiction du dieu de la vrit en IV, 40 ne cadre pas avec le reste du
texte ( this is obviously secondary ) parce quauparavant Zorobabel na parl que de
la vrit et quensuite la foule ne mentionne elle aussi que la vrit; il pense que la
leon met/ ato*u, pour difficilior quelle soit, ne doit pas tre conserve et que la leon met/
atj simpose delle-mme; les divergences du texte de Josphe sont superbement
ignores ( In the introductory part he makes some adjustments which need not detain
us ). Hilhorst cherche alors lorigine du discours sur la vrit, dabord en Grce
Der Wettstreit der Leibwchter des Darius 3 Esr 3-56 in ZAW 61 (1945-1948), p.176-190.
Studien zum dritten Esra. Ein Beitrag zur Frage nach dem ursprnglichen Schlu des chronistischen Geschichtswerkes (FRLANT 104, Gttingen, 1970). On rapprochera de Pohlmann, le petit article de
W.T. In Der Smitten Zur Pagenerzhlung im 3. Ezra iii 1-v 6 , in VT 22, 1972, p.492-495.
64
C.C.Torrey (Ezra Studies, Chicago, 1910) trouve quelques traces daramen, mais pas assez
nombreuses et nettes pour quelles emportent ladhsion elles seules.
65
The Speech on Truth in 1 Esdras 4,34-41 , in The Scripture and the Scrolls, Studies in honour of
A.S.Van der Woude on the occasion of his 65th Birthday (581992), p.135-151.
62
63

58

( since we are dealing with a greek text ) chez Pindare, Platon, Epimnide,
Mimnerme, pour finalement revenir au monde perse par lintermdiaire dHrodote qui
dit (I, 136) que les enfants perses apprennent trois choses seulement: monter
cheval, tirer larc et dire la vrit ; il rappelle alors linscription de Bhistoun cite
plus haut par Mdebielle et met en rapport la notion dlqeia telle quelle apparat
dans notre texte avec la notion perse qui dsigne lordre cosmique, aa en Avestique ou
arta en vieux perse. Cependant Hilhorst estime ne pas devoir ngliger une influence
toujours possible de lEgypte dont le mot ma-a-t a les mmes connotations de vrit et
de justice que llqeia de notre texte.
Nous ne pouvons souscrire une telle analyse pour des raisons videntes: outre le flou
des conclusions auxquelles il parvient, Hilhorst choisit dignorer les lments qui le
gnent, lesquels sont malheureusement assez nombreux; il ntudie quune partie du
texte sans chercher la cohrence de lensemble, ce qui pour un texte aussi construit est
pour le moins regrettable. Nous nous attacherons donc intgrer notre analyse tous
les lments du texte, prcisment en partant de ceux qui offrent des difficults: si ces
lments si gnants ont t conservs, cest pour des causes bien prcises et dans un
dessein bien prcis.
La bizarrerie qui saute immdiatement aux yeux du lecteur est la tricherie de
Zorobabel. Rien nest fait pour quelle passe inaperue; bien plus la composition du
texte mnage une coupure dans son discours afin de bien en distinguer les deux
moments (IV, 33-34). Il ne sagit pas non plus dune sorte de dissj lgoj la manire
des sophistes grecs, un double discours prouvant une thse et son contraire: le second
discours sappuie au contraire avec insistance sur ce qui prcde (IV, 34). Quelle raison
imprieuse contraint lauteur faire quatre discours au lieu de trois? On peut
ventuellement supposer que les trois premiers sujets sont comparables, mais que la
vrit ou le dieu de la vrit ne peuvent pas tre mis sur le mme plan que le vin ou les
femmes. Cependant cette supposition ne satisfait pas entirement: on se demande en
effet pourquoi lauteur serait dabord all chercher trois lments pour les comparer
un dernier avec lequel ils nont rien faire; la logique dune telle dmarche parat
trange. Il est nanmoins certain que le quatrime discours est part (parce quil est en
dehors de la rgle du jeu, parce quil est volontairement spar par une coupure du
discours sur les femmes, parce quil situe la discussion un niveau beaucoup plus
lev). Nous sommes donc en face dun schme: 3 + 1.
Partons notre tour la recherche de lorigine de ce concours: il sagit donc de
trouver un rcit, une lgende appartenant un groupe social qui puisse tre rapproch
de notre texte avec le plus de probabilit possible; il faut que ce rcit ou cette lgende
comporte une trinit accompagne dune unit et quon puisse aussi percevoir dans
cette unit en surnombre la mme anomalie que dans Esd.A. Lidal serait videmment
que cette unit ait quelque chose avoir de prs ou de loin avec la vrit et que les trois
lments formant la trinit puissent tre rapprochs avec vraisemblance du vin, du roi
et des femmes...
Le groupe social le plus proche semble tre celui des Perses, puisque lhistoire se passe
la cour de Darius qui est lui-mme mis en scne, que les discours sont apparemment
prononcs dans lApadana, la grande salle dapparat, loccasion du Naurz, les ftes
du Nouvel An66. Josphe parle en effet de la premire anne du rgne de Darius, tandis
66

Ces ftes (mentionnes dans le Denkart et les textes pehlevis) durent six jours: sous les
Sassanides, le roi port sur son trne comme sur une Sedia gestatoria devient un nouveau soleil.
Le 6e jour est un Jour de lAn spcial, rserv jadis au roi et la noblesse, lautre, le premier,
tant observ par le peuple. [...]Cest ce jour-l quauront lieu les grands pisodes du

59

quEsd.A prcise que la rception a lieu la deuxime anne de son rgne, au mois de
Nisan qui est le premier mois : la rception a donc bien lieu au moment o, lanne
changeant, le roi accomplit les rites de passage qui rinstaurent sa royaut en mme
temps que lordre du monde. Cette rception, comprise par Josphe comme
lanniversaire de la monte sur le trne de Darius, correspond bien ce type de rites de
passage, do la prsence dlments cosmiques dans le discours de Zorobabel, do
aussi le concours des trois gardes du roi dont lobjet est prcisment une rflexion sur
ce quest le pouvoir royal, sur ce qui le menace et ce qui le fonde. En outre, ce concours
a des quivalents dans la tradition perse et peut en particulier tre rapproch du clbre
passage dHrodote (III, 80-82) sur les trois gouvernements possibles. Lorigine de cette
histoire est donc chercher en priorit dans le fonds mythologique indo-iranien, lequel
a soigneusement t tudi par la mythologie compare, qui a par ailleurs montr
depuis longtemps les parents troites que la mythologie iranienne prsente avec celle
de lInde.
Si nous posons comme hypothse de travail que le concours des trois gardes du corps
de Darius peut avoir une origine perse, nous pouvons le rapprocher avec profit de
plusieurs rcits mythologiques indo-iraniens qui, avec des variantes, offrent tous la
mme structure: un roi (comme Darius dans Esd.A) voit son pouvoir royal dfini
laide de trois lments (comme le vin, le roi, les femmes dans Esd.A) auxquels vient
sajouter, comme en surnombre, un quatrime lment qui savre tre plus important
que les trois premiers (comme la vrit dans Esd.A). Ces rcits sont dans la mouvance
du hros iranien Yima, fils de Vvanhat, qui correspond lindien Yama, fils de
Vivasvat. G.Dumzil67 a montr que la geste de Yima dans lAvesta prsente des
similitudes troites avec celle de Yay~ti dans le Mah~bh~rata, lIran ayant apparemment
concentr dans Yima la matire de trois hros indiens, Yama, Yay~ti et un troisime,
Vasu Uparicara. Examinons les divers lments qui, chez ces personnages royaux,
peuvent clairer les trangets que nous avons observes dans Esd.A.
Yay~ti, qui est le type mme du roi primordial et rgne pendant plusieurs milliers
dannes dans un bonheur parfait, commet un jour par inadvertance un pch dorgueil
au milieu de lassemble des tres clestes. Jet aussitt bas du ciel, il fait en sorte de
tomber au milieu dhommes bons et atterrit en un lieu o quatre rois, qui sont ses
petits-fils, sont en train de clbrer un sacrifice, un v~japeya, un des sacrifices propres
la royaut. Les quatre rois sont Vasumanas (qui regorge de richesses et de gnrosit),
Pratardana (un remarquable guerrier), ibi (dont la caractristique est de navoir jamais
menti) et Astaka (qui se distingue par lassiduit scrupuleuse de ses sacrifices). Ils
proposent au roi de racheter son pch en transfrant en quelque sorte leurs mrites
respectifs sur lui, montrant par l quun samr~j ( roi universel ), comme Yay~ti se
prsente lui-mme, doit intgrer harmonieusement les trois fonctions indo-europennes
telles que les a dfinies Dumzil (la souverainet religieuse dAstaka, la puissance
guerrire de Pratardana, la productivit de Vasumanas); Yay~ti tergiverse, mais
apparaissent alors cinq chars clestes qui sont visiblement descendus pour mener au ciel
Yay~ti et ses petits-fils. Ils y montent et chemin faisant les cinq hommes discutent.
Yay~ti , aprs stre prsent, dclare:
Cest par la vrit que le ciel et la terre sont miens, que le feu brle parmi les hommes.
Jamais je nai dit une parole qui ft vaine, car les bons rendent hommage la vrit.

commencement et de la fin du monde. (cf. J.Duchesne-Guillemin La religion de lIran ancien,


p.122). Ces ftes explicitement rserves au roi et la noblesse ont donc un rapport certain avec
la fonction royale.
67
Mythe et pope II, troisime partie intitule Entre les dieux et les hommes: un roi (Yay~ti,
Yima, Eochaid Feidlech) , p.243-377 (nous renvoyons, pour plus de dtails, ces pages
auxquelles nous empruntons les traductions du Mah~bh~rata).

60

Cest par leur vrit que les dieux, les muni, les mondes sont dignes dtre honors, telle
est mon intime conviction...

Dans une autre variante, alors que les chars slvent dans le ciel, lun deux se
dtache soudain devant les autres. Cest le char de ibi, lequel sest auparavant adress
Yay~ti en ces termes:
Ni parmi les enfants ni parmi les femmes, ni en plaisantant ni dans les combats,
chutes, calamits, ni aux ds, je nai dans le pass dit de mensonge: par cette vracit va
au ciel! Ma vie, mon royaume, roi, mes bonheurs, jabandonnerais tout, mais non la
vracit: par cette vracit, va au ciel! Cette vracit par laquelle jai rjoui Dharma et
Agni et Indra, par cette vracit, va au ciel! .

Il est noter quAstaka termine son discours de la mme faon ( par cette vrit, va au
ciel! ) et que, lorsquAstaka stonne dtre ainsi devanc par le char de ibi, Yay~ti lui
rpond:

ibi fils dUinara, a donn pour aller chez les dieux, tout ce quil possdait: cest
pourquoi il est meilleur que nous. Laumne, laustrit, la vracit, lobservance du
devoir, la pudeur, la prosprit, la patience, laffabilit, lendurance, tout cela appartient
lincomparable, au bon roi ibi... 68

Ltonnement dAstaka est de la mme nature que celui quprouvent Mdebielle,


Rudolph et Hilhorst: que vient faire cet lment parasite qui vient troubler une
ordonnance normalement tripartite? Nous pouvons dores et dj rpondre, la lumire
croise du rcit indien et du rcit biblique, quil est le principe suprieur qui rend le
plus fort : la dclaration de Yay~ti sur le pouvoir royal saccorde parfaitement avec
lloge de la vrit par Zorobabel et avec la raction de Darius. Quand Zorobabel
dnonce les dangers du vin, du roi et des femmes, il ne faut pas voir dans son discours
un prche antialcoolique, un rquisitoire rvolutionnaire ou une harangue misogyne.
Zorobabel met en scne ce quest le vin sans la vrit, ce quest le roi sans la vrit, ce
que sont les femmes sans la vrit (en IV, 37: le vin, le roi, les femmes, etc. sont en euxmmes injustes [cest--dire dpourvus de vrit], ils ont besoin quun principe
transcendant leur soit en quelque sorte rajout, qui est la vrit, laquelle mane du bon
roi, cest--dire Darius). Ce rcit a beau tre une haggada, il nen rclame pas moins une
certaine vraisemblance; or la cour des Achmnides il est totalement exclu que
Zorobabel puisse impunment critiquer le vin, le roi et les femmes. Le vin est
grandement estim chez les Perses 69 en particulier dans des rituels 70; il va sans dire
68

Dumzil voit dans ces deux dernires citations des bavures , parce quAstaka semble annexer
le domaine de la vracit rserv ibi, et parce que dans la longue liste des qualits que Yay~ti
reconnat ibi la vracit semble un peu perdue. Nous pensons plutt quici la vracit,
hypertrophie chez ibi, est un principe suprieur qui, mme sil mane par essence de la
premire fonction, transcende les trois fonctions: le char de la vrit, par sa place au-dessus des
autres, est la reprsentation mme de la transcendance; Astaka, reprsentant la premire
fonction, contient ncessairement en lui, mme si elle est bien moindre que celle de ibi, une
part de vracit; enfin par son caractre transcendant la vrit de ibi lui permet de coiffer les
autres fonctions et de possder un chantillon de la part de chacun de ses frres (il a laumne, la
prosprit et laffabilit de Vasumanas, lendurance de Pratardana, laustrit [cest--dire
lasctisme religieux] et lobservance du devoir dAstaka) de la mme faon que dans dautres
mythes indo-europens une pouse commune rassemble en elle lensemble des qualits de ses
trois poux (ainsi Draupad , M~dhavi, lirlandaise Medb).
69
Hrodote (I, 133) rapporte que les Perses ont un grand penchant pour le vin (...) Ils ont aussi
lhabitude de dcider, quand ils sont ivres, des questions les plus importantes. Les dcisions prises
en cet tat leur sont soumises le lendemain, quand ils ont retrouv leur lucidit, par le matre de
maison chez qui ils dlibrent. Si, jeun, ils les adoptent encore, ils les appliquent; sinon ils les
rejettent. Inversement, lorsquils ont dabord tudi une question jeun, ils la reprennent quand
ils sont ivres. (traduction de A.Barguet dans La Pliade).
70
Ainsi dans le mayzda qui dsigne une offrande qui comporte de la viande et du vin. (...) Les
fondations du feu par ~pr prvoient, outre le mouton quotidien, une certaine quantit de pain
et de vin. Et la Riv~yat pehlevie, 56.5, parle du vin qui accompagne le drn [pain sacr]. Cest,

61

quaucun des gardes du corps ne pourrait se permettre de critiquer Darius, ni la royaut


dune manire gnrale (on en a empals pour beaucoup moins que a!), mais
seulement les mauvais rois; enfin les Perses respectaient les femmes et leur
reconnaissaient une certaine valeur: il est vrai quHrodote nous dit (IX, 20, 107) que
la pire injure pour un Perse est dtre trait de femme, mais le mme Hrodote (III,
134) rapporte que Darius prend conseil auprs dAtossa, la fille de Cyrus; par ailleurs,
on clbrait encore au temps des Sassanides une fte des femmes 71, le 5 du mois
Spandarmad (le 12e mois)72.
Examinons plus en dtails le texte dEsd.A avant de poursuivre nos rapprochements
avec les autres hros indo-iraniens. Les discours sur le vin, le roi et les femmes ont ceci
en commun que, contrairement au sujet propos (quest-ce qui est le plus fort?), ils
insistent moins sur ce qui fait la force de ces trois lments que sur leur caractre
nfaste: y regarder de plus prs on constate que la proccupation principale des trois
orateurs est de souligner le danger que reprsente cette force ngative:
Le vin, avant toute chose, a pour effet de dsorganiser la socit, en annihilant la
hirarchie sociale, et tout particulirement le respect d au roi et aux dirigeants (III,
19-21), et en anantissant les rapports fraternels pour les faire sombrer dans la
violence (III, 22): le vin prsente ici, de manire trs attnue, certains caractres de
la deuxime fonction indo-europenne, celle du guerrier dont lardeur belliqueuse
demeure toujours un danger pour la socit quil est cens dfendre. Il est dailleurs
noter que les trois orateurs sont par dfinition des guerriers: nous y reviendrons.
Le roi, tel quil est reprsent dans le deuxime discours, est un mauvais roi, un roi
qui est un danger pour la socit: en effet non content de faire mourir ses sujets
dans des guerres extrieures, il les pousse les uns contre les autres comme par caprice
(IV, 4) profitant de la supriorit inconteste que lui donne sa fonction (IV, 7-10);
il se conduit comme un roi mangeur de peuple (IV, 5-6) et son oisivet est dautant
plus condamnable quelle entrave en outre la productivit de ses sujets quil pressure
(IV, 11).
Le discours sur les femmes, pour tre plus nuanc, nen est pas moins trs svre:
aprs un prambule soulignant que les femmes sont lorigine de tout cause de leur
fertilit dont les hommes leur sont redevables (IV,15-17), tout le reste du discours
(IV, 18-32) est une attaque en rgle de tous les dangers quelles reprsentent pour la
socit, et cela travers les deux ples dactivit qui, avec la fertilit, caractrisent la
troisime fonction, la richesse (IV, 18, 22-24) et la sduction qui linstar du vin
fait oublier les liens familiaux (IV, 20-21, 25), conduit les hommes leur perte (IV,
26-27) et surtout constitue un danger pour le pouvoir du roi (IV, 28-31). On
remarquera que cette dclaration est la fin du discours sur les femmes et, tandis
que le roi et les hauts personnages se regardent les uns les autres, sans doute avec
scandale (IV, 33), Zorobabel enchane rapidement avec le discours sur la vrit qui
montre quil ne sattaque pas Darius, mais aux mauvais rois.
Le texte dEsd.A sous-entend donc quen face de mauvais aspects du vin, de la royaut
et des femmes dus labsence de vrit, il existe, transcends par la vrit, trois
lments positifs du mme ordre, ce que nous pouvons rsumer par le tableau suivant:

dit-elle, leau des lacs. Il faut le verser plein, sans quoi leau ne remplit pas les lacs .
(J.Duchesne-Guillemin La religion de lIran ancien, p.102-103).
71
J.Duchesne-Guillemin La religion de lIran ancien, p.122.
72
Cest--dire, soit dit en passant, exactement un mois avant les ftes du Naurz rserves au roi.

62

[MENSONGE]
vin nfaste
mauvais roi
femmes nfastes

VERITE
[vin bnfique]
[bon roi]
[femmes bnfiques]

On voit aussi que chacun des trois lments est un danger pour le pouvoir royal: autour
de lexemple du mauvais roi (qui est un danger pour lui-mme), le danger du monde du
dedans (la mollesse des femmes qui, dans les socits antiques, restent normalement
la maison) rpond au danger du monde du dehors (la violence fratricide de livresse
chez les hommes dont laction, loppos des femmes, se situe hors du monde clos de
la maison); on notera que ce sont l les principaux griefs qui sont reprochs, selon
Hrodote (III, 34 sq), Cambyse; nous y reviendrons.
A Yay~ti semble rpondre, comme en un miroir qui inverserait les lignes, le hros
iranien Yima. Il sagit l aussi dun roi excellent et prospre, qui possde le xvarcnah, la
Gloire qui est la marque de son lection divine. Mais un jour Yima commet un pch, il
profre un mensonge, affirmant avec un orgueil dmesur que cest lui qui a cr le
monde. Cest alors la chute, ou plutt son inverse: alors que Yay~ti tombait des cieux,
Yima, qui est un roi terrestre, voit senvoler son pouvoir (Yat 19, 34-38):
Mais lorsquil commena penser la parole mensongre, contraire la vrit, le
xvarcnah sloigna de lui, visible, sous la forme dun oiseau.
v
Le x arcnah quitte Yima en trois temps, sous forme de trois oiseaux que Dumzil

interprte fonctionnellement: le premier est recueilli par Miqra (= 1re fonction), le


second par Qrataona (= 3e fonction), le troisime par Kcrcs~spa (2e fonction). Nous
nous bornerons citer le rsum que Dumzil donne de sa propre analyse:

Yima, par son orgueil, voit fuir sa Gloire totale, qui se fractionne selon les trois
fonctions, en trois morceaux, lesquels sont capts par trois personnages de lavenir qui,
en consquence, seront minents chacun dans la fonction correspondant au morceau
capt, et lui-mme est perdu sans recours; Yay~ti, par son orgueil voit disparatre la
totalit de ses mrites qui est aussitt reconstitue par laddition des mrites que quatre
personnages plus jeunes, minents chacun dans une des fonctions ou fraction de
fonction, transfrent volontairement et solidairement sur lui, le restaurant dans sa gloire
antrieure. Le mouvement est de division et dloignement dans un cas, de
rapprochement et de fusion dans lautre. Le bnficiaire dans lInde est lhomologue du
dpouill dans lIran et les preneurs dans lIran sont les homologues des donneurs dans
lInde.

Le troisime roi est Vasu Uparicara, lui aussi roi excellent, un samr~j, dont le statut est
dfini par son nom, Vasu ( la richesse )73 et son surnom, Uparicara (lquivalent
linguistique de *prpoloj celui qui est au-dessus ): prodigieusement riche, il a en
outre par la faveur dIndra le pouvoir de se dplacer dans les airs sur un char de cristal
et de dominer ainsi le reste du monde. Outre son char, il a en commun avec ibi
dappartenir tout particulirement au domaine de la vrit: ses sujets, dit le
Mah~bh~rata, sont parfaitement vertueux, ne disent jamais de mensonge, mme en
plaisantant 74; par ailleurs, ayant un jour perdu du sperme dans des circonstances assez
rocambolesques, il advient quil engendre accidentellement une princesse dont le nom
nest autre que Satyavat la Vridique . Mais un jour, dans lassemble des tres
clestes, il ment (les circonstances et la teneur de ce mensonge varient selon les rcits),
et il est bien entendu jet bas du ciel.
73

Que nous avons dj rencontr chez un des petits-fils de Yay~ti: Vasumanas celui qui songe
aux richesses .
74
ibi, on sen souvient, se vantait dj en des termes semblables: Ni parmi les enfants ni parmi
les femmes, ni en plaisantant ni dans les combats, chutes, calamits, ni aux ds, je nai dans le
pass dit de mensonge .

63

Dans ses variantes mmes qui permettent den reprer les constantes, le schma est,
on le voit, toujours le mme: au milieu dune assemble de personnages importants, un
roi ment et perd son pouvoir royal, car cest la vrit qui maintient troitement lis
entre eux les trois lments qui constituent ce pouvoir.
Cependant le dossier peut encore tre complt par lvocation du partage du monde
quun autre hros iranien, Frtn (lancien Qrataona), organise, selon un texte pehlevi,
entre ses trois fils75:
Il les convoqua tous les trois pour dire chacun deux: Je vais partager le monde
entier entre vous, que chacun me dise ce qui lui semble bon, pour que je le lui donne.
Salm demanda de grandes richesses, Tz la vaillance et ri, sur qui tait la Gloire
(xvarrah = le xvarcnah avestique) kavienne, la loi et la religion. (...) Frtn enleva de sa
tte la couronne et la posa sur la tte dri en disant: Ma Gloire est assise sur la tte
dri jusquau matin de la Rnovation de tout le monde vivant; toi, que la royaut et
la souverainet sur les enfants de Tz et de Salm appartiennent tes enfants!

L encore nous nous bornerons citer lanalyse de Dumzil:

Lintrt principal de ce rcit est dans la manire dont le partage est fait: il sanctionne
une sorte dexamen o les trois fils ont rvl leurs natures par les rponses quils ont
faites une mme question; le pre en expdie deux hors dIran, sur les Tiers les
moins intressants, et rserve le bon Tiers , avec la souverainet marque sur sa tte
par le xvarcnah, au plus jeune, qui a fait la plus noble rponse.

La comparaison de ces diverses variantes dune mme tradition avec le texte dEsd.A
semble confirmer la supposition que nous faisions au dpart dune origine perse sinon
indo-europenne du concours des trois gardes du corps de Darius: dans une grande
assemble dhommes importants 76 Darius voit illustrer devant lui tous les dangers qui
peuvent guetter un roi et le faire tomber, lesquels dangers sont en quelque sorte
neutraliss ou plutt rendus positifs par la prsence dun principe suprieur et
unificateur, la vrit. Ce rapprochement nous permet galement davancer une rponse
la quatrime des questions que nous nous posions: la variante de Flavius Josphe, qui
prtend que Darius prend linitiative du concours, correspond un tat de la lgende
dans lequel le roi nest pas mis lpreuve 77 (comme Yima), mais o cest lui au
contraire qui prouve trois autres hommes afin de leur donner une rcompense (comme
Frtn). Comment, quel moment telle tradition a t rcupre par Josphe, alors que
lautre tait illustre par Esd.A? Il serait tmraire de prtendre apporter une rponse
satisfaisante cette question... Nous voulons seulement montrer que la variante de
Josphe est explicable par autre chose que lerreur dun interpolateur maladroit, et que
cette explication saccorde avec une interprtation qui entend intgrer toutes les scories
que lon a cru y trouver.
Mais il y a plus. Nous avons vu que chacun des trois lments infrieurs du
concours (le vin, le roi, les femmes) tait principalement caractris par un aspect
nfaste menaant pour le pouvoir royal, et que ce caractre ngatif revtait les oripeaux
des trois fonctions indo-europennes: la violence des hommes ivres (=2 e fonction), la
tyrannie (=1re fonction) et la sduction dltre des femmes (3e fonction). Or on
pourrait avec raison objecter que le vin, sil est parfois associ la violence aveugle du
guerrier, ne fait pas pour autant une deuxime fonction lui tout seul: la violence
75

Mythe et pope II, p.257 sq.


On peut comparer par exemple la Riv~yat parsie (Mythe et pope II, p.283) qui dit que le roi
convoqua tous les grands des diffrents kivars, tous les dastur, les mobad et les chefs avec
Esd.A III, 1-2 qui dit que Darius fit une grande rception pour tous les hauts personnages de
Mdie et de Perse, et pour tous les satrapes, stratges et gouverneurs...
77
Dans le cadre du rite de passage quest le Naurz, le roi est implicitement mis lpreuve.
76

64

des couteaux dont parle Esd.A demande donc tre taye par dautres considrations
qui souligneraient la cohrence de lensemble et confirmeraient que nous avons bien
affaire ici un schma trifonctionnel solide.
Il faudrait pouvoir prouver la valeur du schma que nous avons dgag en linversant
(comme dans la mythologie indo-iranienne Yima inverse le schma de Yay~ti tout en le
confirmant). La royaut peut-elle aussi tre dfinie positivement? Peut-on inverser le
schma dEsd.A en vrifiant quil existe dans la mythologie indo-iranienne des passages
o une bonne ivresse et une bonne femme (participant dun principe suprieur
quest la vrit ) contribuent dfinir ce quest un bon roi? Ces deux lments existent,
condenss en un seul personnage fminin, M~dhav, dont le nom signifie lIvresse ou
lEnivrante 78. Or o trouve-t-on cette M~dhav? Il ne faut pas chercher bien loin:
cest la fille de Yay~ti, la mre des quatre rois qui offrent leurs mrites pour racheter le
mensonge de leur grand-pre et le rtablir dans sa dignit de samr~j, de roi universel.
Cest elle en particulier qui, stant marie avec la fort pour y vivre une vie
asctique, sort exceptionnellement de sa retraite pour convaincre Yay~ti de cder quand
celui-ci tergiverse devant les offres gnreuses de ses petits-fils. Livresse incarne par
M~dhav nest donc pas plus que les couteaux dEsd.A directement lie la fonction
guerrire, mais elle apparat clairement dans lpisode pour assurer par sa prsence la
reconstruction du pouvoir royal79.
Par ailleurs il nous faut souligner que le texte dEsd.A, au-del de ces similitudes avec
dautres mythes indo-europens, montre clairement que la socit qui est lorigine de
ce rcit conoit la socit de manire trifonctionnelle. Ecoutons le second orateur:
Messieurs, les hommes ne sont-ils pas les plus forts, eux qui exercent leur domination
sur la terre et la mer, et sur tout ce qui sy trouve? 3 Or le roi est le plus fort, et il est leur
seigneur et il est leur matre, et tout ce quil peut leur dire, ils lcoutent. 4 Sil leur dit de
se faire la guerre lun contre lautre, ils le font. Sil les envoie contre les ennemis, ils
marchent et abattent les montagnes, les remparts et les tours. 5 Ils tuent et sont tus, et
ils ne transgressent pas la parole du roi; sils sont vainqueurs, ils apportent tout au roi,
aussi bien ce dont ils auront fait leur butin que toutes les autres choses. 6 Et tous ceux
qui ne sont pas soldats et ne font pas la guerre, mais qui cultivent la terre, leur tour,
lorsquils ont sem, offrent au roi ce quils ont moissonn; et se contraignant lun lautre
ils offrent les tributs au roi. 7 Et lui-mme est seul et unique...

La socit humaine dans toute son exhaustivit ( les hommes... sur la mer et sur la
terre ) est pense selon trois lments qui, lexclusion de tout autre, puisent toutes
les possibilits de groupements humains: un roi, qui est le plus fort , commandant
deux groupes complmentaires et opposs, les guerriers et les paysans ( ceux qui ne
sont pas soldats et ne font pas la guerre, mais qui cultivent la terre ). Comme la si
souvent montr G.Dumzil, il est vrai que dans toute socit il y a un chef, des
guerriers pour dfendre cette socit et des paysans pour la nourrir; mais seuls les Indoeuropens conoivent leur socit comme tripartite; or ici il ny a pas de prtres, pas
dartisans, pas dartistes, pas de marchands.
78

Mythe et pope II, p.327-330. M~dhav peut tre rapproche des reines Medb dIrlande (cf.
gallois meddw ivre , et le grec meqw tre ivre ), de Mada qui permet aux Avins dentrer
dans la socit divine, et de Kvasir, n de la fermentation crmonielle par crachat, qui marque la
rconciliation des Ases et des Vanes et permet la socit de recouvrer son quilibre (cf.
G.Dumzil Loki, 1986, p.74-82).
79
Par ailleurs la formule finale du discours de Zorobabel vient confirmer cette analyse. Aprs
avoir fait la louange de la vrit, Zorobabel dclare (IV, 40): Et elle est la force, et la tiare, et
le pouvoir, et la grandeur de toutes ternits! Bni soit le dieu de la vrit! . Les quatre termes
correspondent la composition du rcit: le vin (bien quil reprsente imparfaitement la fonction
guerrire) est voqu par la force (scj), le roi par linsigne royal (basleion) qui est chez les
Perses la tiare droite, les femmes par une expression du pouvoir (xousa) qui connote labondance matrielle (cest le sens dxousa dans Platon ou Thucydide); le quatrime terme
(megaleithj) se rfre directement la supriorit de la vrit.

65

Dans le rcit qui est lorigine du concours des gardes du corps de Darius, le roi tait
donc dfini deux niveaux: dune part un niveau suprieur par la vrit qui, tel un
principe cosmique, maintient entre eux en harmonie les trois lments qui font de
Darius un roi complet; dautre part, dans le monde terrestre, le bon roi est entour des
deux lments qualifiants, condenss dans le Mah~bh~rata en M~dhav. Nous pouvons
donc proposer un schma plus complet que le premier, dans lequel au monde du
mensonge soppose le monde de la vrit. Encore devons-nous prciser auparavant
quoi correspond la vrit en indo-europen. Dans lidologie iranienne, et dj
indo-iranienne, la notion de vrit est exprime par lun ou lautre des deux mots
qui sont en vdique r!t@ et saty@. De par ltymologie, certainement encore sensible aux
usagers, le second (driv du participe prsent du verbe as- tre ) exprime que le vrai
est ce qui existe, ce qui est positif et non illusoire; le premier (participe pass passif du
verbe ar- arranger, harmoniser ) exprime que le vrai est ce qui est conforme lordre,
ordre du monde ou de la socit. Dans cette seconde perspective, le mensonge consiste
mconnatre ou altrer lordre: tel est le ressort de larticulation de vdique r!t@~drh,
davestique aa (arta) ~druj. Cela est si vrai que dans des inscriptions de Darius, drauga,
le mensonge , est essentiellement lattitude des rvolts, des usurpateurs ou
candidats usurpateurs, qui trompent le peuple en prtendant quils sont le roi , sa
place lui, Darius. 80. Ce que dit Zorobabel conforte donc tout fait la position de
Darius, tant sur le plan religieux que sur le plan politique, de sorte que le dieu de la
vrit dont parle Zorobabel est immdiatement identifi par Darius et par toute la
foule des Perses au garant de lordre cosmique et de lordre moral, savoir Ahura
Mazda, lequel use de la vrit comme dun outil, en face dAngra Mainyu (Ahriman) le
dieu du mal qui a pour arme le mensonge81. On comprend mieux ds lors le dbut du
discours sur la vrit:
Grande est la terre, haut est le ciel, et rapide dans sa course est le soleil, car il tourne
dans le cercle du ciel et court rejoindre sa place en un jour. Nest-il pas grand Celui qui
fait ces choses? Eh bien! La vrit est grande et plus forte que tout .

Si lon ne considre pas la valeur cosmique que revt la notion de vrit chez les Perses,
le rapport entre la grandeur du ciel et la vrit risque de paratre assez lointain, ou bien
dtre interprt comme un passage potique bien joli mais sans grande signification.
Ce passage gagne encore en clart si lon considre que le concours des gardes de Darius
a pour cadre les ftes de Naurz qui lient intimement lordre du monde et la rnovation
du pouvoir royal82, et si lon considre que dans liconographie achmnide Ahura
Mazda est reprsent soit comme un dieu barbu la ressemblance de Darius mont sur
un disque ail, soit simplement comme un disque ail se dplaant dans le ciel. Nous
avons donc en dfinitive le schma suivant:

80

Mythe et pope II, p.290.


Le dieu unique, amplification dun des dieux du niveau souverain, mais transcendant
maintenant toute ralit, impose ses fidles un choix, une seule formule de choix: chaque
homme est tout avec lui ou tout contre lui, partisan de l aa (lordre cosmique, mystique et
lgal), ou partisan de la druj (la tromperie, le mal). G.Dumzil Ides romaines, 1969, p.198.
82
Avec Jamshid [=Yima], qui est peut-tre le roi le plus connu de la mythologie perse, un
symbole nouveau et important apparat dans le Shah-nam: la Gloire Divine (farr-i izadi), qui lui a
donn le clbre trne sur lequel il est assis comme le soleil resplendissant . Cest pour clbrer
cet vnement que fut institu la fte de Now Ruz, le Nouveau Jour , cest--dire le premier
jour du Nouvel An. Ce jour-l, le monde se rassemblait autour du trne du roi, lui rendait
hommage, et faisait la fte avec force vin, musique et danse. V.S.Curtis, Mythes perses, 1994,
p.55-56.
81

66

ANGRA MAINYU

MENSONGE
vin nfaste
mauvais roi
femmes nfastes

AHURA MAZDA

VERITE
ivresse
bnfique

bon
roi

femmes
bnfiques

Telle est donc la signification que, selon nous, revtait le rcit indo-iranien du
concours des gardes du corps de Darius. Toutefois, avant de voir quelle signification
pouvait avoir cette histoire pour un Juif du IVe sicle av.J.C., il convient dexaminer ce
quelle pouvait reprsenter pour les Perses qui lont transmise dans cet tat. Notre
recherche nouveau partira de deux anomalies du rcit par rapport aux modles indoeuropens que nous venons de voir: 1) le vin reprsente trs imparfaitement la
deuxime fonction, alors que les autres traits du rcit prsentent au contraire des
similitudes trs prcises avec les mythes indo-europens que nous avons voqus; 2)
dans toutes ces mythes, les trois (ou les quatre) reprsentants des fonctions indoeuropennes sont des personnages royaux, directement concerns donc par lenjeu de
lhistoire, qui consiste dfinir ce quest un bon roi. Or, dans Esd.A, les trois
personnages sont des gardes du corps de Darius (swmatoflakej)83, cest--dire par
dfinition des guerriers. Pourquoi ce changement? Quest-ce qui a fait qu un moment,
en Perse, le modle habituel, dont on retrouve des traces trs prcises jusquen Irlande,
a d tre modifi?
La rponse est sans doute donne par une tude trs prcise que J.Kellens84 a
consacre Xaqra qui, dans la rforme zoroastrienne, est une des six entits abstraites
connues sous le nom dAmca Spcnta les Immortels Bienfaisants : il confirme, aprs
Dumzil, que la rforme de Zoroastre, en tablissant lautorit incontestable dun seul
dieu de premire fonction, Ahura Mazda, a relgu ltat de souvenir toutes les autres
divinits qui ne prsentent plus que des traces de leurs anciennes activits. Cette
rforme a eu pour effet principal de gauchir le schma trifonctionnel traditionnel, sans
pour autant lanantir: ainsi le xaqra, qui est habituellement le principe de la deuxime
fonction dont il dsigne la puissance guerrire (cf.en Inde le ks!atr des guerriers), est
devenu une divinit secondaire qui dsigne la puissance que le dieu souverain Ahura
Mazda peut accorder aux hommes. Dans la rforme moralisante de Zoroastre, la
fonction guerrire est celle qui a souffert le plus: elle est lnifie, presque efface, de
sorte que dans une socit dont lhritage indo-europen est si important, la place du
83

Ce ne sont pas, soit dit en passant, des pages , contrairement la tradition tenace qui
sobstine les appeler ainsi : les gardes de Darius ont largement dpass ladolescence (les pages
faisaient leur service de 7 14 ans). Les gardes du corps ne sont pas davantage des brutes
paisses aux mines patibulaires: ce sont de hauts dignitaires. La garde personnelle du roi
comprenait deux mille cavaliers et deux mille fantassins, tous dorigine noble. Ils taient arms
de lances se terminant la partie infrieure par des pommes dor ou dargent, do le nom de
mlophores que les Grecs leur ont donn. La frise des archers montre quen plus dune longue
pique denviron deux mtres, ils taient arms dun arc et dun carquois rempli de flches. Audessous deux venait un corps de dix mille hommes nomms les Immortels (C.Huart La Perse
antique et la civilisation iranienne, 1925, p.93). Darius lui-mme sous le rgne le Cyrus avait le
titre de porte-carquois et sous Cambyse celui de porte-lance [dorufroj dit Hrodote, III, 139]
rserv aux dignitaires (P.Briant Darius, les Perses et lEmpire, 1992, p.16).
84
Jean Kellens LIran rform ou les malheurs du guerrier , in Georges DumzilCahiers pour un
temps, 1981, p.159-172. Cet article prolonge les travaux que Dumzil a lui-mme dvelopps
dans Naissances darchanges en 1945, dans Ides romaines en 1969 (p.197-201), puis dans Les dieux
souverains des Indo-Europens en 1977 (3e dition revue et corrige en 1986: p.37-51 et 115-149).

67

guerrier devient vraiment problmatique85. Ds lors, on comprend mieux la


modification du rcit indo-europen. La question sur laquelle les gardes du corps se
proposent de rflchir les concerne directement et peut tre transpose en ces termes:
A qui revient le xaqra dans une socit marque par la rforme zoroastrienne qui a
annihil la gloire du guerrier? . La place du vin, successivement vaincu par le roi, les
femmes et la vrit, marque clairement le dclin de la gent guerrire, tout entire
dvoue au service du roi protg par Ahura Mazda. La rponse la question est donc
en clair: Le plus fort, cest--dire celui qui possde et qui peut donner le xaqra, est le
dieu de la vrit Ahura Mazda, le protecteur personnel de Darius . Ds lors nous
sommes plus mme de comprendre pourquoi le vin reprsente si imparfaitement la
fonction guerrire alors que les autres lments du rcit dEsd.A sont si fidles au
modle indo-europen. Dune manire sans doute plus ou moins inconsciente, le rcit
originel a t adapt aux conceptions zoroastriennes, pour lesquelles il est devenu
invraisemblable de faire lapologie du guerrier. La fonction guerrire nen est pas pour
autant limine: ltat de trace dans lapologue sur le vin, elle sest en quelque sorte
dplace sur les trois gardes du corps, et cela dautant plus facilement que la question
que se posent ces guerriers devient tout fait pertinente, compte tenu de la rforme
zoroastrienne, au moment dadapter un rcit qui, un moment donn, doit faire
normalement lapologie du guerrier.
Par ailleurs, cette histoire dorigine si lointaine sintgre aisment dans les institutions
perses. En effet le cadre de ce concours correspond parfaitement ce que nous dit
Hrodote (IX, 110-113) du tycta, le banquet royal en lhonneur de lanniversaire du roi.
Ce jour-l le roi distribue des cadeaux aux Perses (cf.la liste des prsents voqus par les
gardes du corps en III, 5-7) et il est contraint dobir lusage selon lequel il ne peut
rejeter aucune prire qui peut lui tre faite, quand bien mme cela lui serait trs
pnible. Prcisons aussi que politiquement tous les termes de ce concours taient
signifiants pour un Perse contemporain de Darius, et cest sans doute ce qui a fait que
cette histoire, transforme en un rcit de propagande, sest si largement rpandue
jusqu tre connue de la communaut juive. Pour que nos analyses soient recevables, il
faut en effet que ce second tat du texte, lgrement modifi au contact de la rforme
zoroastrienne, ait son tour une cohrence gale au rcit indo-iranien. On la vu,
Darius, sur la grande falaise de Bhistoun, dsigne ses ennemis comme des partisans de
la drauga, la tromperie: lloge de la vrit est donc clairement lavantage de Darius.
Mais quen est-il de lattaque du vin et des femmes? Et qui est le roi tyrannique du
deuxime discours? La rponse nous est fournie par Hrodote, qui lon peut faire
confiance pour rapporter les on-dit qui pouvaient traner en Perse son poque. Celuici nous rvle que Cambyse, le prdcesseur de Darius, tait clbre pour son ivrognerie
(III, 34) et quon lui en faisait reproche; de mme linfluence des femmes la cour des
Achmnides et lamollissement quelles y ont apport aprs le rgne de Cyrus est un
tpoj chez lhistorien (III, 134; V, 18; VIII, 101; IX, 108 sq, 122). Et lon sait quun
des grands soucis de Darius a t de rattacher sa ligne, de lgitimit douteuse, celle
de Cyrus, Cambyse ne lui servant que de repoussoir, de faire-valoir. Il est donc tout
fait vraisemblable que cette histoire ait pu tre utilise comme un de ces rcits de
propagande la gloire de Darius qui ont circul en Perse 86 et quHrodote a pu
85

Dans la socit qui sest voue Ahura Mazda, les guerriers ne peuvent plus tre que des
croiss au service de la religion, et des croiss lis par les mmes obligations que tous les autres
fidles, sans privilge ni exemption. Si Dieu interdit livresse ses prtres, il linterdira aussi ses
soldats [cest nous qui soulignons]. La violence ne sera plus pour eux une valeur, une fin en soi,
fleur de lexubrance lgitime des jeunes mrya; strictement conditione, elle ne se tournera que
contre le mcrant G.Dumzil Ides romaines, 1969 (p.198-199).
86
On sait que linscription de Bhistoun est le plus monumental, mais sans doute pas le seul, de
ces textes de propagande.

68

recueillir, comme purent le faire les Juifs de leur ct87.


Enfin, il convient encore dajouter une remarque concernant la louange que Zorobabel
fait de la vrit. Cette louange, mise en rapport avec les inscriptions officielles de
Darius, confortera notre analyse. G.Dumzil88 a montr limportance de ce quil appelle
la louange qualifiante et de la notion de Vrit: analysant les inscriptions de
Bhistoun, il montre que le verbe thanh-, utilis systmatiquement par Darius pour
voquer ses actions, renvoie lide dun jugement juste, fond sur la vrit. Dautre
part Dumzil montre lambivalence de cette notion qui implique une rciprocit: le
louangeur est lou son tour et rcompens. Ainsi en Inde, lavnement de Prth est
fond sur promotion par louange qualifiante, et, en contrepartie, bienfaits distribus au
peuple en parts adquates 89. Cela correspond assez prcisment la composition de
lpisode dEsd.A: dabord Zorobabel montre la grandeur de Darius, puis Darius en
retour lui accorde ses bienfaits (lui pardonnant ds lors, en toute logique, le passage de
son discours o Zorobabel insinue que Darius se fait mener par le bout du nez par sa
favorite: la vrit qualifiante montre par cette extrmit sa libert, et donc sa valeur;
en mme temps il peut sagir dune provocation destine prouver le roi loccasion
du Naurz).
Cest donc partir de ce rcit, modifi travers le prisme de la rforme zoroastrienne,
que le texte dEsd.A tel que nous le connaissons sest constitu. Nous nous empressons
de prciser quil nest aucunement question pour nous de trouver une quelconque
forme de trifonctionnalit en tant que telle dans la Bible: Dumzil lui-mme a montr
avec suffisamment de causticit quIsral ne reconnaissait pas pour siennes les trois
fonctions90. Notre seule ambition est dexpliquer les difficults que prsente le texte
dEsd.A en montrant quelles trouvent leur origine dans un schma indo-europen
reconnaissable: ce que Zorobabel est cens avoir dclar devant Darius aurait pu sans
doute tre compris par le roi, parce que celui-ci appartient un peuple qui a fond ses
cadres de pense sur le modle indo-europen et que ces cadres sont encore vivaces
son poque. Mais il est aussi probable que le Juif qui a compos cette histoire partir
dune lgende perse ne pouvait pas voir dans son haggada un schma trifonctionnel, non
plus que Zorobabel. Il sagit donc maintenant de voir pourquoi et comment cette
histoire a t rcupre et adapte par lauteur dEsd.A ou par la source juive quil a
utilise.
Une premire piste est prcisment loriginalit du rcit en regard des autres textes
bibliques: Esd.A est le seul prsenter ce rcit; or cette originalit ne peut sexpliquer
que de deux faons, soit par un ajout de la part de lauteur dEsd.A, soit par une
suppression de la part des auteurs des autres textes. Que lon adopte lune ou lautre
solution, la conclusion qui simpose est la mme: le concours des gardes du corps a un
rapport avec quelque chose quon ne trouve quen Esd.A, moins de recourir
largument de linterpolateur maladroit ou de dire que ce rcit est simplement mis l
pour faire joli .
Esd.A repose sur une composition en triptyque qui, autour de Zorobabel (au centre
du livre), fait se rpondre en les opposant le roi Josias (au dbut du livre) et Esdras, le
Grand Prtre revtu de la Vrit ( la fin du livre). Or, comment ne pas rapprocher,
87

Pour avoir un exemple de ce type demprunt travers une tradition judo-musulmane, on


pourra consulter G.Dumzil Naissance darchanges, 1945, p.159-170.
88
Servius et la Fortune, 1943 (p.92-111 et 241 sq).
89
Servius et la Fortune, p.103.
90
Mythe et pope III, appendice III, Lidologie trifonctionnelle des Indo-europens et la Bible ,
p.338-361.

69

lintrieur dEsd.A, la figure royale de celle de Josias? Et surtout comment ne pas


penser Esdras en coutant lapologue de Zorobabel devant Darius? Esdras au nom du
dieu vrai (VIII, 86) chasse les femmes trangres, de la mme faon que Zorobabel
affirme la supriorit du dieu de la vrit (IV, 40) sur les femmes. Dans les deux
structures que nous venons dvoquer, Zorobabel est celui qui sert opposer Josias
Esdras, selon deux modes dexpression proches du lgoj et du m*uqoj grecs, dune part de
manire logique , sous la forme dun rcit historique qui stend sur lensemble du
livre, dautre part, avec le concours des gardes du corps de Darius, de manire
mythique sous la forme dun apologue mis en abyme .
Mais, dira-t-on, que fait-on du premier discours sur le vin? A quoi et qui correspondil dans la composition de lensemble, dautant quil est successivement battu dans le
concours par le roi, puis par les femmes et par la vrit? On pourrait ne voir dans le
discours sur le vin quun lment parasite: lauteur dEsd.A emprunte et utilise une
historiette existant dj, trouvant quelle illustre assez bien lopposition entre Josias et
Esdras; lapologie du vin et sa rfutation nentreraient pas dans son propos, mais
comme elles sont parties intgrantes de lhistoire il les conserverait... Une autre
hypothse, plus intressante, serait que le discours sur le vin soit lui aussi signifiant,
dautant que lauteur aurait trs bien pu rcuprer cette histoire et ladapter, sans le
vin, tout en lui gardant une cohrence: il lui suffisait de faire traiter par chacun des
trois gardes du corps un des trois types dexcellence (roi, femmes, vrit). Au lieu de
cela, lauteur prsente une version beaucoup plus difficile, puisque, pour que le vin
figure dans le concours, son rcit doit prsenter une anomalie: le troisime garde du
corps triche ouvertement en traitant deux sujets (les femmes, la vrit) au lieu dun seul
(III, 5: na lgon) comme il avait t prvu. Si le vin est donc signifiant, si les deux
autres termes du concours dsignent les deux rformateurs du livre (Josias et Esdras),
nous sommes fonds de voir dans le vin la figure dun troisime rformateur, une figure
ngative et en filigrane du grand absent du texte dEsd.A: Nhmie. Rival direct
dEsdras pour la palme de la meilleure rforme, puisquil est son exact contemporain,
cet autre rformateur, qui est lac, nous prcise dans ses mmoires quil tait lchanson
du roi (Esd.B XI, 11: ka g mhn onocoj t basile). Cest grce la position que lui
confre cette charge quil peut agir officiellement, cest le vin qui lui donne le pouvoir:
au mois de Nisan ( la mme poque donc que le concours des gardes du corps),
Nhmie demande Artaxerxs la permission de partir restaurer Jrusalem, et il
prsente les circonstances de sa requte en ces termes: le vin tait devant moi, et je
pris le vin et le donnai au roi (XII, 1-2).
Par ailleurs la mention de la pallak Apam dans le discours de Zorobabel nest pas
innocente car ce personnage, essentiellement ngatif puisquil menace le pouvoir royal,
renvoie directement la mission de Nhmie. En effet, quand celui-ci, aprs avoir servi
le vin, reoit les pleins pouvoirs (Esd.B XII, 1-6), le roi est reprsente avec sa favorite
qui se tient tout prs de lui ( pallak kaqhmnh cmena ato*u) et celle-ci interroge
Nhmie en mme temps que le roi: de la mme faon que dans le chapitre IV dEsd.A
le roi accorde la place dhonneur sa concubine (kaqhmnhn n dexi to*u basilwj), le roi
est expos directement son influence dltre quand il accepte le dpart de Nhmie.
Ainsi Esd.A utilise le rcit perse non pas comme un mythe, mais comme une srie
dquations qui vont dans le sens de lapologie dEsdras:
vin + femmes = mal Nhmie
roi = mal Josias
vrit = bien Esdras
Au terme de cette tude, nous pouvons rpondre aux questions que nous nous
posions:
70

1) Zorobabel triche parce que, dans le rcit indo-iranien qui est lorigine du
concours des gardes du corps de Darius, la vrit doit se surajouter aux trois
premiers lments, et parce que dans la logique du rcit dEsd.A le principe
transcendant quest la vrit doit tre nettement distingu des trois autres lments.
2) Zorobabel est malgr cela dclar vainqueur parce quil a doublement raison: au
niveau du monde bassement humain les femmes sont les plus fortes, mais il montre
aussi qu un niveau suprieur on trouve le principe transcendant de la vrit, lequel
est commun Yahwh et Ahura Mazda.
3) Le roi est merveill de ce que dit Zorobabel parce que celui-ci montre que
Darius, par les liens privilgis quil entretient avec le dieu de la vrit, est le
meilleur des rois possible: cette louange qualifiante entre dans le cadre de la fte du
Naurz qui voit la confirmation du pouvoir royal associ lharmonie cosmique lors
du renouveau de lanne.
4) Josphe, en donnant Darius linitiative du concours, reproduit une version
iranienne de la mme tradition, telle quon la retrouve dans la lgende du partage du
monde par Frtn (lancien Qrataona) entre ses fils. On peut supposer que cette
variante sest dveloppe au moment o la lgende iranienne, devenue texte de
propagande la gloire de Darius, a t adapte par les Juifs. Les deux versions
coexistaient sans doute et taient toutes deux connues, de sorte quelles pouvaient
aisment tre substitues lune lautre sans modifier lconomie du rcit. Cela nest
bien sr quune simple hypothse.
5) Darius approuve Zorobabel de louer le dieu de la vrit parce que, pour Zorobabel
comme pour Darius, le dieu suprme ne peut tre que celui qui a pour attribut la
vrit.
6) Il ny a donc pas de malentendu entre le roi et Zorobabel: celui-ci montre lexistence
du principe transcendant de la vrit et cest sur ce point que Darius sentend avec
lui. Par ailleurs, on remarquera que la prminence de ce principe transcendant est
rapprocher de la rforme de Zoroastre qui ne fait, en fait, quen accentuer
lexpression dans la prminence dAhura Mazda qui relgue les autres divinits un
plan infrieur et par la mme occasion les catgories sociales en rapport avec ces
divinits: tant donn que, dans la rforme zoroastrienne, le Xaqra, la force
guerrire, nest plus quune divinit subalterne, un des six Amca Spcnta, les gardes
du corps sont fonds sinterroger sur ce qui est dsormais le plus fort.
7) Laccord grammatical de IV, 36 sexplique aisment: le masculin metato*u ( avec
Lui ) ne peut renvoyer quau j ta*uta poie Celui qui fait ces choses du v.35:
Zorobabel distingue ainsi entre le principe transcendant quest la vrit et Dieu qui
est lagent de ce principe. Josphe, en revanche, prsente une interprtation plus en
accord avec les ides juives: la vrit devient chez Josphe une qualit de Dieu,
tandis que pour Esd.A elle est encore un principe transcendant proche de larta
perse qui ne se confond pas avec la divinit, sans quoi Darius et Zorobabel ne
pourraient pas tomber daccord...
Le concours des gardes du corps de Darius est donc la fois dmonstratif par sa
dynamique et descriptif dune structure sociale avec les conditions qui la fondent. Ces
deux plans ont t agencs de la manire la plus troite et la plus rigoureuse possible
ds le dpart, do la conservation dune cohrence interne trs grande travers les
divers avatars et les diverses utilisations de ce rcit: mythe indo-iranien du
renouvellement cosmique de la royaut, texte de propagande perse sous les
Achmnides et haggada juive dans la communaut post-exilique. Seuls quelques petits
dtails trahissent les transformations que le rcit a d subir invitablement: ces scories,
pour imparfaites quelles soient, sont dautant plus prcieuses quelles nous guident
dans le cheminement de notre recherche.
________________
71

e) Les grandes listes gnalogiques:


Esd.A prsente un nombre assez important dindications de noms et de chiffres: les
chefs du sanctuaire (I, 8), les chiliarques (I, 9), les hommes qui retournent Jrusalem
avec Zorobabel (V, 4-42), la gnalogie dEsdras (VIII, 1-2), ceux qui montent de
Babylone avec Esdras (VIII, 28-40), les chefs et savants auxquels Esdras demande des
instructeurs (VIII, 43), la liste de ces instructeurs (VIII, 46-47), le nombre des esclaves
sacrs leur service (VIII, 48), le personnel sacerdotal qui rceptionne les biens
destins au temple (VIII, 62), les chefs qui se chargent de rgler laffaire des mariages
mixtes (IX, 14), les hommes coupables davoir contract des mariages mixtes (IX,
18-35), les personnages qui sigent aux cts dEsdras lors de la lecture de la Loi (IX,
43-44), les Lvites qui enseignent la Loi la foule (IX, 48).
Nous nous intresserons ici aux trois grandes listes (V, 4-42; VIII, 28-40; IX, 18-35)
qui, la diffrences des autres, plus ponctuelles et plus courtes, prsentent un certain
nombre de caractristiques communes:
Ces listes apparaissent avec des variantes plus ou moins importantes dans les textes
parallles:
Esd.A V, 4-6 =
Esd.A V, 7-42 Esd.B II, 1-67 Esd.B XVII, 6-69
Esd.A VIII, 28-40 Esd.B VIII, 1-14
Esd.A IX, 18-35 Esd.B X, 18-43
Une comparaison minutieuse des divers tat du texte (voir notre commentaire a.l.)
rvle que ces listes sont en fait recopies lune sur lautre, avec un souci plus ou
moins grand docculter ces phnomnes de repiquage (en particulier en modifiant
lgrement la vocalisation des noms, mais en en conservant la structure
consonantique).
Ces listes ne sont pas homognes: par exemple, la mise en regard des huit tats
dune mme liste concernant les gens du peuple (voir Annexes) montre que nous
avons galement affaire des collages. Ces collages se reprent en particulier la
plus ou moins grande ressemblance de ces listes, en fonction de limportance des
altrations (dplacements des noms, trous ou prsence dlments napparaissant
pas dans les autres tats de la liste). Les formules introductives ( hommes de ... ou
fils de ... ) rvlent aussi des origines diffrentes, lauteur regroupant en une seule
liste des documents manant de ladministration perse ou des listes de recensement
internes la communaut juive.
Dans le TM, les listes sont ponctues de Samech (s) qui indiquent quil ny pas
dinterprtation faire de ces versets; le Ph (p), en dbut et en fin de liste, indique
au contraire quune interprtation est possible, quon peut recommencer
sintresser au texte.
En grec, aussi bien dans Esd.A que dans Esd.B, les traducteurs ne se soucient pas de
traduire les noms hbraques qui sont souvent signifiants (par exemple, Pa{at Mab,
le gouverneur de Moab , est transcrit Phaathmab).
Esd.A a tendance a prsenter une forme hellnise des noms propres (terminaisons
en -oj, avec assez souvent dclinaison de ces noms).
En comparaison dun livre comme les Nombres qui comporte galement des listes
nombreuses, les chiffres qui accompagnent une partie de ces listes de recensement
varient considrablement dun texte lautre. Ces variations sont le plus souvent des
accidents de retranscription, dus lusage de systmes numriques diffrents
(systme numral hbraque ancien, systme alphabtique hbraque, systme
alphabtique grec) qui permettent de prciser lanalyse de ces variations: de la sorte,

72

dune part il est possible de distinguer quel niveau, et donc quel moment,
laccident de lecture sest produit, dautre part, une fois les diverses possibilits
daccidents limines, nous sommes plus mme de reprer les altrations vraiment
intentionnelles du texte, sans pour autant en saisir les enjeux, dans lignorance o
nous sommes la plupart du temps de lidentit des hommes nomms dans ces listes.
Il est difficile de dfinir quel pouvait tre lintrt de ces longues listes qui, il faut
lavouer, sont dune lecture assez austre. Josphe lui-mme dans ses AJ renonce en
imposer la lecture ses lecteurs. Ce souci de Josphe de ne pas ennuyer son lecteur na
pas quun intrt anecdotique, il montre assez que pour lui ces documents nont pas
une valeur historique assez intressante pour mriter dtre reproduits (en revanche le
mme Josphe ne craint pas de stendre longuement sur un sujet, lorsquil le juge digne
dintrt, ainsi la liste exhaustive des divers objets sacrs rapports de Babylone). De
fait, lvidence, ces documents ne sont pas historiquement fiables, et ne semblent pas
tre donnes comme tels; par ailleurs, la ngligence, tonnante, avec laquelle les chiffres
donns sont retranscrits montre aussi qu date ancienne ces indications sont juges
peu importantes.
Ce mpris manifeste des scribes et de Josphe (puis des massortes) pour ces
documents pose avec encore plus dacuit le problme de leur prsence dans le livre. Il
est exclu que ces listes puissent tre interprtes en fonction de la signification des
noms en hbreu: si tel tait le cas, on trouverait, ne serait-ce qu ltat de trace, des
tentatives de traduction de ces noms signifiants; or il nen est rien. La seule
interprtation qui semble pouvoir tre retenue est que ces listes structurent le texte, en
le scandant: les deux premires correspondent en effet aux deux grands retours de la
diaspora de Babylone, le premier groupe de rapatris sappliquant reconstruire le
temple, le second restaurant la connaissance de la Loi. Inversement la troisime liste est
en dcalage par rapport aux deux premires: il ne sagit plus dintgrer les lments de
la diaspora, mais au contraire de montrer du doigt ceux qui Jrusalem ont souill la
semence sacre. Ces trois listes dessineraient donc un mouvement double,
correspondant prcisment au fond de la rforme dEsdras: dune part la communaut
des Juifs est tendue la diaspora (avec migration de cette diaspora vers Jrusalem, et
apport dun sang neuf dans le personnel sacerdotal), dautre part ce rassemblement du
peuple juif en une grande assemble, communiant dans la redcouverte de la Loi, est
assorti de lexclusion des lments qui risqueraient dintroduire limpuret, la confusion
chaotique du pur et de limpur, au sein de la communaut ( larrive des purs
venant de Babylone avec Esdras, rpond le dpart des lments impurs , les femmes
dune autre race et, sans doute, une partie des exogames juifs de Jrusalem). Malgr
leur dsordre apparent et le peu dintrt quelles semblent prsenter, ces listes, par leur
masse mme, sont donc en fait limage dIsral, enfin regroup autour dEsdras, un
Isral qui, linstar du temple, est la fois ouvert aux trangers , mais ferm
limpur.
________________
f) La rpression des mariages mixtes:
Cet pisode, dans tous les textes, laisse un got dinachev; le TM dEsd.B se termine,
aprs la liste des coupables dexogamie, par une phrase dont tous les commentateurs
saccordent pour dire quelle semble tronque ou altre (diverses correction en sont
proposes). Dans Esd.A, on ne sait pas non plus exactement selon quelles modalits les
femmes dune autre race ont t expulses, ni ce quil est advenu dune partie des
coupables: il est seulement prcis que les prtres sacrifient un blier pour lapaisement
73

de Yahwh, en raison de leur erreur (gnoaj); pour tous les autres aucun sacrifice nest
mentionn, ce qui, concernant une faute aussi grave, est pour le moins surprenant.
Doit-on supposer que le sacrifice dapaisement, voqu une premire fois propos des
prtres, est sous-entendu propos des autres exogames?
A ces aspects du rcit vient sajouter une autre singularit. Alors quEsdras,
accompagns de Lvites tris sur le volet, vient Jrusalem pour restaurer la Loi
mosaque, nous avons la surprise de constater que, ds la premire affaire dimportance
(la souillure de la semence sacre qui risque de faire tomber Isral dans un chaos o se
mlent le pur et limpur), Esdras, loin dappliquer la Loi dont il est pourtant un expert,
semble adopter tidement une solution moyenne. En effet, dans laffaire des mariages
mixtes, il nest pas seulement question de se demander sil serait bien humain
dabandonner leur triste sort des femmes sans dfense accompagnes de leurs enfants.
La frquentation des femmes trangres est toujours dans la Bible clairement assimile
lidoltrie (Ex XXXIV, 11 sq), au point daboutir une sorte dquation entre la
sexualit avec des femmes non-juives et lidoltrie (on sait que la prostitution est un
quivalent courant didoltrie, hors mme de tout contexte sexuel; voir par exemple Nb
XIV, 33, 2Par XXI, 13, Jr II, 20, III, 1 sq, etc.). Le crime des exogames est donc de ce
point de vue le plus grave qui puisse tre commis aux yeux du Seigneur. A cela il faut
ajouter quEsd.A dans cet pisode substitue systmatiquement lide de faute
involontaire nonce par le TM celle de faute volontaire (marta): presque tous les
exogames sont donc des coupables avrs, seuls les prtres qui offriront un sacrifice
dapaisement pour leur erreur (gnoaj) sont censs avoir des circonstances attnuantes.
On attendrait donc une punition exemplaire, le chtiment normal pour ce type de dlit
tant le {rm, plus connu sous son appellation grecque danathme: le coupable,
retranch de la socit et consacr au Seigneur, est mis mort (Ex XXII, 19, Lv XXVII,
28-29).
Le silence entretenu par lensemble des textes sur ce problme, les bizarreries aussi qui
apparaissent et l dans cet pisode nous semblent rvler un effort de la tradition
pour lnifier un rcit qui se terminait logiquement par le rcit du massacre de prs
dune centaine de Juifs coupables dexogamie, ainsi que de leurs femmes et de leurs
enfants. Que ce massacre ait effectivement eu lieu ou pas nest pas notre propos 91; en
revanche, nous nous intresserons davantage aux traces qui peuvent subsister des
interrogations que soulevait ncessairement ce rcit auprs de lecteurs juifs qui,
connaissant la pratique du {rm date ancienne, ne pouvaient qutre troubls de voir
Esdras ne pas lappliquer tout en prnant un retour la Loi mosaque. Or, faute de
pouvoir raconter un massacre qui ntait dj plus dans le TpM quil traduisait (sil y
avait jamais t...), il semble bien que le traducteur dEsd.A ait voulu suggrer que les
choses ne staient peut-tre pas passes aussi paisiblement, comme le confirment par
ailleurs un certain nombre de dtails dans les autres textes:
Quand Esdras apprend laffaire des mariages mixtes (VIII, 68), Esd.A dit quEsdras
est afflig (perlupoj): cet adjectif napparat que quatre fois dans la LXX, en
particulier en Gn IV, 6, propos de Can qui est perlupoj quand, voyant que le
Seigneur nagre pas son sacrifice, il est sur le point de tuer Abel.
Immdiatement aprs (VIII, 69), Esdras marque par son attitude quil sattend
logiquement ce que le Seigneur sanctionne toute la communaut par le {rm: son
attitude mime en effet les rites funraires, et Esd.A prcise (ce que ne font pas les
autres textes) quEsdras est entr dans le deuil ( car jtais endeuill par lillgalit,
mo*u penqo*untoj p t nomv ).
Le mot bosht qui dsigne dans le TM la honte dEsdras sapplique aussi dans un
91

Ce qui ne veut pas dire que, dun point de vue humain, nous considrions cela comme un
dtail de lhistoire.

74

contexte trs proche au culte des idoles en Jr III, 24-25; dans les deux passages
bosht est traduit par ascnh. Or, alors que le TM dit bebosht pnm dans la honte
de nos visages , Esd.A dit seulement avec la honte, met ascnhj , avec tous les
chos didoltrie que ce terme connote.
Le mot qui dsigne lexpulsion des femmes en hbreu (y) nest pas le mot
habituellement employ pour la rpudiation; en Gn XXXVIII, 25 il dsigne en
particulier laction de mener au supplice dans un contexte comparable (on fait
sortir Tamar, accuse de prostitution, afin de la brler); en grec, le verbe k&alen
peut se rapporter la rpudiation, mais il dsigne galement lexposition des
enfants, lavortement ou laccouchement provoqu par des moyens violents. En
hbreu comme en grec on devine donc derrire ce vocabulaire inhabituel une
violence mal dissimule (ou au contraire suggre par lauteur).
Quand Esdras se lve enfin pour rprimer ces mariages impies (VIII, 91-92), le verbe
employ est nsthmi: ce verbe sapplique toujours Esdras dans le livre, sauf deux
fois: en I, 22 quand les paroles du Seigneur se dressent contre Isral, et en I, 18
quand les murailles de Jrusalem se dressent de faon menaante. Les divers emplois
de ce verbe dans Esd.A suggrent donc une hostilit dangereuse, et semblent de
mauvais augure pour lavenir des exogames. Dans le mme passage, Esd.A, la
diffrence des autres traditions textuelles, ajoute que les hommes se proposent pour
employer la force (scn poien).
En IX, 8, le vocabulaire employ renvoie sans ambigut par intertextualit Jos VII,
19, o Achan est une menace pour tout Isral parce quil a commis une faute envers
Dieu; or, prcisment, la punition rserve Achan est le {rm: il sera lapid avec sa
femme et ses enfants.
En IX, 14-16, les textes conservent apparemment la trace dune opposition Esdras
(sur ce passage particulirement complexe, voir notre commentaire a.l.); or, il
semble bien que cette opposition ait t le fait de gens qui trouvaient que la
rpudiation tait une solution trop douce (Esd.A, dans ce passage, fait toutefois en
sorte de ne pas montrer le Grand Prtre en difficult et tire au contraire le texte
dans lautre sens).
Les textes insistent tous sur la spontanit avec laquelle les exogames acceptent
(voire proposent eux-mmes) de rpudier leurs femmes avec leurs enfants; pourtant,
pour traiter quelque 110 cas, les enquteurs mettent trois longs mois, ce qui est
rvlateurs des tensions et des rsistances que lopration a rencontres.
En IX, 20, quand les exogames promettent de chasser leurs femmes, le TM emploie
lexpression ils donnrent (yiten) leurs mains , locution qui ailleurs dsigne une
punition brutale (Ex VII, 9: wentan t-yd bemieryim, je donnerai ma main dans
lgypte , cest--dire je la punirai ).
En IX, 36 le TM pose de gros problmes dinterprtation; il semblerait, selon nous,
qu ct du cas des hommes ayant pous des femmes trangres, on envisage au
rebours le cas des femmes ayant pous des trangers. Sur ce passage difficile, Esd.A
prsente une autre interprtation: en fonction de la comparaison avec les autres
textes, il semble quil faille voir dans le verbe polein utilis par Esd.A non pas une
rpudiation, mais un accouchement plus ou moins forc; lusage de ce verbe est
rapprocher de lemploi concomitant dk&alen pratiquer un avortement .

Tous ces dtails constituent donc un faisceau dindices qui montrent que tout est fait
pour, dune part, souligner que laffaire des mariages mixtes est une faute religieuse
grave, analogue lidoltrie, et pour, dautre part, suggrer quune rponse violente et
attendue a t apporte pour punir ce crime et purifier Isral de cette dangereuse
souillure.

75

76

CHAPITRE IV

ETUDES

THMATIQUES

1. Lvites et prtres.
Le statut des Lvites et leur position face aux prtres sont au centre du dbat
dvelopp dans Esd.A, car les trois principaux personnages du livre (Josias, Zorobabel
et Esdras) sont prcisment dfinis en fonction de leur position dans le vieux conflit qui
oppose les Lvites aux fils dAaron. Le statut des Lvites peut sembler ne pas tre le
thme central du livre premire vue, car dautres aspects plus visibles attirent
davantage lattention du lecteur, de sorte que le sujet du livre pourrait sembler tre
lhistoire du temple, avec sa destruction et sa reconstruction (auquel cas la Pque de
Josias ne constituerait quune sorte de prambule, et la lecture de la Loi la fin ne
devrait tre considre que comme laboutissement logique de cette histoire, montrant
nouveau le temple en tat de marche ). Or, un examen plus approfondi de toutes
les divergences qui distinguent Esd.A des autres livres montre au contraire que le rle
que doivent tenir les Lvites en face des prtres est conu comme une sorte de
rvlateur du mrite en matire religieuse: travers les fonctions sacerdotales ou les
privilges qui sont octroys ou pas aux Lvites par tel ou tel personnage, lauteur
dEsd.A dtermine la valeur dune action religieuse, dmontrant par l que seul Esdras,
par sa rforme, est propre faire lunit du judasme autour de sa personne.
Les repres de notre tude sont de deux ordres, en premier lieu les indications que
lauteur du livre donne explicitement sur ce sujet, en particulier lorganisation des listes
de recensement. Celles-ci sont organises selon une hirarchie constante qui divise le
personnel sacerdotal en trois groupes: le personnel sacerdotal suprieur (prtres et
Lvites), moyen (psalmistes sacrs et huissiers) et infrieur (esclaves sacrs et serviteurs
de Salomon). En second lieu, parallles ce discours thorique sur la hirarchie, nous
trouvons galement les fonctions tenues par les prtres et les Lvites (liturgiques,
politiques, etc.). Il apparat que dans notre livre les deux critres que nous venons
dvoquer prsentent une grande cohrence, quand bien mme Esd.A est en
contradiction manifeste avec les donnes dautres livres de la Bible (les Nombres en
particulier).
Nanmoins, les choses sont loin dtre claires, et le texte dEsd.A prsentent un
certain nombre de difficults: certains Lvites sont des esclaves sacrs (I, 3) alors que
dans les listes gnalogiques ces derniers sont nettement dissocis des Lvites et du
personnel sacerdotal suprieur dune manire gnrale; dautres Lvites appartiennent
la classe moyenne du personnel sacerdotal (les Lvites fils dAsaph, en V, 57); en outre,
alors que la plupart du temps les prtres et les Lvites sont soigneusement distingus,

77

voire violemment opposs, nous trouvons par deux fois (V, 54, 60) une expression
curieuse, les prtres-Lvites , formule premire vue assez aberrante, presque un
monstre linguistique quand on connat les rapports souvent tendus quentretiennent
prtres et Lvites92. Or cette formule, loin dtre le fait dun scribe inattentif ou dun
interpolateur maladroit, se retrouve dans dautres livres (Dt XVII, 9 sq, XXI, 5, XXIV,
8, XXVII, 9, cf. BA 5 p.227; Jos XXI, 4; 2Par XXX, 27; Ez XLIII, 19). Notre rflexion
partira donc de cette expression pour le moins ambigu: quest-ce qui fait la diffrence
entre un prtre, un Lvite et un prtre-Lvite?
Un prtre est par dfinition fils dAaron est soppose en cela au Lvite qui, comme
son nom lindique, est fils de Lvi : un prtre-Lvite est donc en toute logique la
fois fils dAaron et fils de Lvi. Une telle chose est-elle possible? Non seulement elle est
possible, mais cest de plus une vidence pour quiconque consulte le tableau
gnalogique de Lvi: celui-ci a trois fils, Guershn (anctre dAsaph, le pre des
psalmistes sacrs), Qehat et Merari; Qehat a pour petit-fils Aaron, ce qui implique que
tout fils dAaron devrait normalement tre aussi fils de Lvi. Or, on le sait, les textes
surabondent de passages dans lesquels les prtres sont opposs aux Lvites, de sorte que
ce qui semblerait normal est en fait lexception (7 occurrences seulement de la formule
prtre-Lvite dans la Bible) et quinversement cest au contraire la distinction entre
les fils dAaron et les Lvites, si frquente dans les textes, qui pose problme. Il faut
donc se rendre lvidence, la distinction entre fils dAaron et Lvites na rien de
gnalogique, cest une rpartition classificatoire: ce qui pouvait indiquer une origine
familiale est devenu le signe de lappartenance un groupe, possdant une qualit quil
sagit ds lors de dfinir.
La qualit caractristique des Lvites, mme dans les textes qui leur sont hostiles
(comme les Nombres), est dtre part; ce titre ils sont les seuls ne pas possder
normalement de territoire, ils sont la part du Seigneur: Et voici que moi jai pris les
Lvites du milieu des fils dIsral la place de tout premier-n qui ouvre la matrice, en provenance
des fils dIsral: les Lvites seront leur ranon et ils seront moi. A moi en effet tout premier-n: le
jour o jai frapp tout premier-n dans la terre dEgypte, jai sanctifi pour moi tout premier-n
en Isral, de lhomme jusquau btail. Ils seront moi (Nb III, 12-13, traduction de
G.Dorival, BA 4 p.209). Cette mise lcart des Lvites est immdiatement mise en
rapport avec leur caractre sacr et avec la signification mme de la Pque institue au
moment de la sortie dEgypte.
Cette caractristique se retrouve ds les premiers versets dEsd.A (alors que le TM et
la LXX de 2Par disent autre chose), quand Josias, au moment de clbrer la Pque, dit
aux Lvites quil a choisis: Vous les Lvites, placez-vous dans le sanctuaire en fonction du
district de vos pres, vous qui par votre place tes devant vos frres, les fils dIsral, et offrez la
Pque et prparez les offrandes pour vos frres et faites la Pque selon lordonnance du Seigneur,
celle qui a t donne Mose . Il sagit bien de la mme conception du statut des Lvites:
supriorit dans le domaine du sacr, mise en rapport direct avec la clbration de la
Pque. Une expression doit cependant attirer notre attention dans la dclaration de
Josias, du fait mme l encore de son tranget: comment les Lvites peuvent-ils tre
placs en fonction des districts de leurs pres, eux qui nont pas de territoire? La
rponse est donne dans le mme verset: les Lvites sont devant leurs frres; la parcelle
de terre quils ne peuvent possder, du fait mme des ordonnances du Seigneur, est
substitue une place symboliquement reprsente par leur place devant leurs frres .
92

On le sait, une vieille rivalit oppose, pendant toute lhistoire dIsral, les Lvites et les prtres
fils dAaron, que cet antagonisme clate avec force et violence (cf. la rvolte de Cor en Nb. XVIXVII, ou les maldictions de Malachie en Ml. II), ou quil se traduise par une lutte dinfluence
plus feutre mais non moins pre.

78

Etre Lvite, cest donc avoir cette supriorit: disperss sur le reste des autres tribus
dIsral, les Lvites constituent une lite religieuse lintrieur de chaque groupe, la
dispersion gographique se superpose une dispersion hirarchique.
On comprend donc mieux les aberrations apparentes que nous avions releves dans le
livre: les fils dAsaph-Lvites sont, lintrieur du groupe des psalmistes sacrs, llite
des psalmistes sacrs, sans quoi cette prcision serait sans objet, tant donn que les fils
dAsaph sont forcment par leur origine des fils de Lvi: ce nest pas une concidence si
on ne les trouve qu un moment trs particulier, en V, 57, au moment de la
reconstruction du temple de Jrusalem. De mme les prtres-Lvites apparaissent dans
Esd.A dans le mme passage (V, 54, 60) et reprsentent lintrieur du groupe des
prtres llite des prtres.
Etre Lvite est donc une qualit qui vient sajouter lappartenance un groupe, mais
au rebours cette qualit nest rien si elle est isole; les Lvites qui ne sont que Lvites,
ne sont rien, ils sont dune certaine manire condamnables, car ils contreviennent aux
ordonnances du Seigneur qui a ordonn quils soient rpartis sur les tribus dIsral: ce
sont ceux quEsd.A appellent les erdouloi93; ce sont eux que Josias prend par mgarde
pour des Lvites au sens plein, cest--dire des prtres-Lvites, sans savoir que son
incomptence en matire religieuse lui fait commettre une lourde erreur, que lauteur
dEsd.A souligne lenvi dans le dtail du rituel de la Pque. Cette remarque permet
dailleurs de souligner que certaines des divergences dEsd.A avec les Nombres ne sont
peut-tre quapparentes: ainsi quand lauteur des Nombres dit en III, 9 que les Lvites
sont donns en don (dma dedomnoi) aux fils dAaron , cette remarque sapplique
davantage ce que sont les erdouloi dEsd.A quaux Lvites proprement dits, les
prtres-Lvites. Nous pouvons rsumer nos observations laide du schma suivant:
Lvites

erdouloi
prtresLvites

fils
dAsaphLvites

fils
dAaron
prtres

psalmistes
sacrs

fils
dAsaph

Prcisons immdiatement que la conception du statut lvitique que nous venons


desquisser ne semble pas fonctionner systmatiquement dans tous les livres, et que
nos remarques ne visent qu expliquer certaines irrgularits dEsd.A. Dans les
Nombres par exemple les Lvites sont clairement subordonns aux prtres. Ce qui fait la
singularit dEsd.A cest que le livre est crit prcisment au moment o les choses
changent, o un renversement est opr: la comptence religieuse nest plus seulement
hrditaire (donc rserve aux seuls fils dAaron) mais fonde sur une vraie
comptence, une vraie connaissance de la Loi (cf. les objurgations de Malachie). A ce
titre, et de manire trs cohrente, cest autour de ce qui fondait le statut des Lvites
que va se faire le changement: la Pque est substitue la lecture de la Loi, au privilge
93

L encore ce nest pas un hasard si le mot est un hapax dans la LXX: le traducteur dEsd.A use
dun terme inhabituel pour dsigner une pratique inhabituelle, qui na pas lieu dtre, alors quau
contraire le traducteur dEsd.B, qui ne partage peut-tre pas la mme conception, se contente de
retranscrire le terme hbreu: netnm / naqinaoi.

79

religieux et au sacrifice sanglant rservs jusque l aux prtres sont substitues la


connaissance de la Loi et sa lecture inspire. Le dcoupage de la matire historique
pratiqu par lauteur dEsd.A montre donc clairement que son dessein nest pas de
raconter la reconstruction du temple ou le retour dexil: la composition dEsd.A montre
un cheminement, du dbut du livre avec la Pque de Josias (prsente, contre-courant
de la tradition, comme un chec qui aboutit la dportation) jusqu la fin du livre
avec la lecture de la Loi (qui aboutit la runion de la nation juive autour dEsdras).
Mais, objectera-t-on avec raison, si les Lvites proprement dits dans le personnel
sacerdotal sont les prtres-Lvites, pourquoi trouve-t-on cette formule si rarement? De
mme, pourquoi oppose-t-on si souvent les Lvites (cest--dire les prtres-Lvites) et
les prtres? Est-il certain que cette opposition traditionnelle ne recouvre quune
question de hirarchie entre prtres (subalternes) et prtres-Lvites, dautant que dans
les listes les prtres sont placs en premire position, avant les Lvites? Ce qui peut
nous sembler une incohrence est en fait dans Esd.A la description dune volution, on
passe ce moment-l de lancienne prminence des prtres (symbolise par leur place
inchange dans les listes) une nouvelle supriorit des Lvites en fonction de leur
connaissance de la Loi: ainsi lordre normal des listes ne varie pas, ce qui varie cest
la conformit de cette liste la situation voque. Trois exemples illustreront cette
utilisation dcale de la liste canonique:
Au tout dbut du livre, au moment des dons (I, 7-9) faits loccasion de la Pque,
nous trouvons la succession habituelle (peuple, prtres, Lvites), mais la situation
est totalement anormale: Josias a choisi des Lvites incomptents, et lon observe un
dcalage soulign avec insistance par la disproportion des dons accords aux Lvites,
qui reoivent deux fois plus de dons que les prtres.
Juste avant la dportation de Babylone (I, 47), on prcise que les chefs du peuple et
des prtres commirent un grand nombre dimpits et dillgalits, dpassant toutes les
impurets de toutes les nations : les Lvites ne sont pas mentionns parmi les coupables
dimpit, la liste habituelle est tronque de sorte que les Lvites semblent les seuls
ne pas avoir commis de fautes.
A lautre bout du livre, la dernire liste a ceci dintressant quelle opre justement
un renversement: les prtres sont toujours devant les Lvites (qui sont mentionns
cette fois-ci), mais il sagit dune liste de coupables; la premire place des prtres ne
sert qu souligner leur plus grande inobservance de la Loi, cest--dire leur
incomptence en matire religieuse (on notera cet gard que lordre habituel des
listes est invers: les gens du peuple, habituellement placs en dbut de liste,
figurent aprs le personnel sacerdotal, mettant les prtres en position de premiers
coupables).
A la fin du livre, on mesure le chemin parcouru depuis la Pque de Josias; la
supriorit thorique des Lvites sur les prtres est maintenant clairement ralise. En
effet, la seule fois o les prtres sont mentionns, en IX, 40, les montre en train
dcouter la Loi avec les gens du peuple dont ils ne sont visiblement gure distingus du
point de vue de la connaissance de la Loi. En revanche, les Lvites ont dsormais la
haute main sur le culte: ce sont eux qui enseignent la Loi la foule (IX, 48), ce sont
eux qui donnent les ordres (IX, 53).
________________
2. Le vocabulaire de la faute.
Esd.A distingue clairement entre la faute par ignorance (gnoia) et la faute volontaire,
dlibrment commise (marta), associe lide de transgresser la Loi (para&anein: I,
46, VIII, 24, 79, 84): ainsi Esdras dans sa prire de contrition (VIII, 71 sq) remercie le
80

Seigneur de ne pas avoir ananti les fils dIsral malgr leurs erreurs (gnoiai) et malgr
leurs fautes (martai); Esd.A, en revanche, ignore le terme plhmmleia, littralement
la fausse note , employ dans le Lvitique et les Nombres.
Dans le TM, marta correspond soit wn (VIII, 72, 74, 84), soit {ay (VII, 8),
soit ashemh (VIII, 73, 83, IX, 7); le sens prcis des termes hbreux nest pas toujours
trs net, {ay dsigne plutt une mprise, wn renvoie plutt lide de
transgression, tandis que ashemh dsigne en gnral le pch. Ce flottement dans la
traduction nest en aucune faon un hasard ou une ngligence, mais un inflchissement
volontaire du texte qui tend, dans le chapitre VIII, tendre le domaine de la faute
volontaire, l o le TM ne parle que derreur pardonnable. Cette extension de la faute
volontaire a en particulier pour effet de lgitimer la svrit des mesures prises par
Esdras contre les femmes trangres et les exogames. A marta correspond le verbe
martnein; lusage qui en est fait dans Esd.A confirme les observations prcdentes: sur
les quatre occurrences du mot, lune apparat dans le passage original sans
correspondant hbreu (IV, 27), deux sont des ajouts dEsd.A (I, 22, VI, 14) alors que
le TM ne parle pas de fautes, la seule occurrence qui corresponde un mot hbreu (IX,
11) traduit le verbe psha qui dsigne la faute par rbellion.
Le mot gnoia traduit par deux fois (VIII, 72, IX, 20) lhbreu ashemh: cest le
phnomne inverse qui fait que le pch pourra tre rmissible; dans le premier
passage, le mot est coupl avec marta, dans le second il dsigne le sacrifice
dapaisement pour lerreur qui permettra aux prtres de continuer remplir leurs
fonctions, bien quils aient eu des enfants avec des femmes trangres.
Les fautes contre la Loi sont dsignes par noma lillgalit et par le verbe nomen
commettre une illgalit ; ces deux termes traduisent le nom maal la
transgression ou le verbe mal transgresser ; la seule exception est en VIII, 87 o
noma traduit ashemh le pch , car il sagit alors de montrer que la Loi, la
connaissance de la Loi et son enseignement par des gens comptents seront dsormais
au centre du dbat.
Dautres termes encore se rapportent lide de faute religieuse, de faon plus
ponctuelle:
limpit (verbe se&en) est associ aux fautes (I, 22, sans mot hbreu
correspondant) ou aux illgalits (I,47 pour traduire mal transgresser ) des rois
avant la captivit de Babylone. Limpit se distingue de la mcrance (duss&eia: I,
40) ou des actes de mcrance (dusse&mata: I, 49) qui supposent, outre limpit
envers Yahwh, une mauvaise pit, cest--dire la reconnaissance dautres dieux.
linjustice (dika: IV, 37) et linjuste (dikoj: IV, 36, 37, 39) napparaissent que
dans le discours de Zorobabel sur la vrit.
lexpression il fit le mal, pohsen t ponern est la formule caractristique, assez
vague, applique aux divers successeurs de Josias (I, 37, 41, 45).
________________
3. Le vocabulaire de la hirarchie, chez les Perses et chez les Juifs.
Chez les Perses:
Esd.A mentionne plusieurs reprises les personnages sur lesquels repose ladministration achmnide dans les provinces; ces personnages sont dsigns globalement
par des termes gnriques, soit hauts personnages, megistnej (III, 9; voir le
commentaire de ce passage pour la rpartition de leurs attributions), soit excellences,
patoi (III, 14). Comme ces fonctions ont tendance se chevaucher dans les faits, les
81

termes qui les dsignent connaissent certaines fluctuations:


le satrphj est la transcription de lhbreu {ashedarepenay qui est lui-mme la
transcription du vieux perse kshathrap~n; ce terme est assez vague en perse, cause
des nombreux aspects que recouvre cette autorit (P.Briant Histoire de lEmpire perse,
p. 481-484). Soit Esd.A retranscrit ce terme (III, 2, 14, 21, IV, 47, 49), soit il
cherche le prciser: en VIII, 64 les satrapes du TM sont dsigns par lexpression
chefs de palais royaux, basilikoj okonmoij , terme quEsd.A emploie ailleurs
concurremment satrphj (IV, 47 et 49);
le grammatej scribe (II, 13, 19, 25) dsigne le secrtaire Samsaios (aramen
sper), mais aussi, avec une autre nuance de sens, le scribe Esdras (sur le jeu entre
la fonction administrative dsigne par le terme et la fonction religieuse, voir VIII,
8-9);
le gouverneur est dsign par toprchj (III, 2, 14, IV, 47, 48, 49) ou par parcoj
(VI, 3, 7, 17, 26, 28, VII, 1, VIII, 64) qui traduit laramen pa{at ou lhbreu p{h;
les deux termes grecs semblent synonymes, le premier tant emprunt au
vocabulaire du Pentateuque (Gn XLI, 34) par allusion aux subdivisions rgionales de
lgypte (cf. BA1, p.274). En III, 2, la fonction de gouverneur semble assimile
celle de secrtaire dans la liste satrapes, stratges et gouverneurs . Le gouverneur
est aussi dsign dans le TM par le terme Hatiresht, quEsd.A retranscrit toujours
(V, 40 et IX, 49) comme sil sagissait dun nom propre. Sanabassare, expressment
dsign comme gouverneur en VI, 17, est dsign aussi par le titre de prince,
prostthj, de Jude en II, 8 (il y traduit laramen n celui qui est lev ).
le strathgj stratge napparat que dans la partie originale dEsd.A (III, 2, 14,
IV, 47), et na pas dquivalent hbreu; il correspond en perse la fonction de
karanos. Ce terme est remplac en IV, 49 par dunatj officier .
le trsorier (gizebr) est rendu par gazoflax le gardien du gaza (II, 8, VIII, 19,
45); en VIII, 45 les trsoriers semblent en fait dsigner des bibliothcaires, tant
donn que le trsor dsigne aussi bien les dpts de marchandises ou de biens
prcieux, que les archives royales.
la fonction de chancelier est dsigne en aramen par la formule bel em
dtenteur du jugement , laquelle est traduite en II, 13 par la formule t prosp
ptonta, et en II, 19 par t grfonti t prospptonta littralement celui qui crit les
choses qui tombent .
A ct de ces fonctions administratives assez prcises malgr leurs chevauchements,
Esd.A mentionne encore ponctuellement les juges du conseil de Syrie Creuse et de
Phnicie, o tj boulj tj n Surv ka FoinkV krita (II, 13) qui sont apparemment
ns par interprtation des difficults du texte aramen; les chefs dtachs en Syrie,
potetagmnoij gemsin, (VI, 26), ns eux aussi dun texte difficile.
Outre les fonctions administratives, Esd.A voque galement les termes honorifiques
la cour achmnide: le parent du roi (III, 7: suggenj), ou les amis du roi (VIII,
13: floi), ou les amis conseillers (VIII, 11: floij sum&ouleutaj; voir aussi VIII, 26
et 55).
Chez les Juifs:
Le vocabulaire de la hirarchie y est trs riche, donc complexe, en particulier en ce qui
concerne les chefs des diverses subdivisions du peuple juif, savoir la tribu (shb,
ful) divise en familles (mishep{h, patra), subdivises leur tour en maisons (bayt,
o*koj):
Les chefs de tribus sont dsigns par deux termes rcfuloj (II, 5) et flarcoj (VII,
8, VIII, 54, 58, 92): le premier traduit lhbreu rsh tte, chef , le second
correspond lhbreu ar chef . Les deux termes ne sont pas totalement
82

synonymes: par opposition rcfuloj, flarcoj dsigne plutt le doyen (cf.


lopposition drcfuloj et de gerousa en Dt XXIX, 9).
Les chefs des familles sont dsigns par les formules chefs des lignes paternelles,
gomenoi tn patrin (V, 65, VIII, 58, IX, 16) ou chefs rpartis par lignes
paternelles, gomenoi kat tj patrij (V, 43) qui traduisent toujours lhbreu
rshy hbt.
Les chefs des maisons sont cits en V, 1: chefs de maison des lignes paternelles
selon leur tribu, rchgo okou patrin kat fulj (cette expression apparaissant
dans la partie originale dEsd.A, elle na pas de correspondant en hbreu).
Sy ajoutent encore dautres formules moins prcises:
les chefs du peuple, o gomenoi to*u lao*u (I, 47), ou tout simplement les chefs,
o gomenoi (VIII, 65), qui traduisent lhbreu ar et qui, si lon en croit la
tripartition ci-dessus, dsignent les chefs des familles. Les gomenoi sopposent
dautres chefs, les rcontej, qui ont une nuance pjorative: il sagit soit des chefs
gyptiens (I, 27), soit des chefs qui ont contract des mariages avec des femmes
trangres.
ceux qui sigent au premier rang, o prokaqhmnoi (I, 30) traduit lhbreu ar;
ceux qui sigent au premier rang selon leurs lignes paternelles, o
prokaqhmnoi kat tj patrij atn (V, 60) correspond lhbreu rshy hbt;
les anciens qui sigent au premier rang, tn prokaqhmnwn pres&utrwn (IX, 4)
correspond en hbreu au conseil des chefs et des anciens (at rm wehazeqnm) ; dans chaque cas Esd.A ajoute lide de siger devant, absente du TM.
ceux qui les conduisaient, o prohgomenoi (V, 8, 9, VIII, 28, 67, IX, 12), et les
hauts personnages, o megistnej (I, 36, VIII, 67) semblent faire systme dans le
livre: les prohgomenoi sont toujours des chefs de familles, tandis que les
megistnej sont plutt des notables (voir leur distinction en VIII, 67).
A ces chefs, dont les dsignations se rpartissent selon les subdivisions de la socit
juive, sen ajoutent dautres plus ponctuellement: les chiliarques, cilarcoi (I, 9) qui
correspondent lhbreu ary halewiyim, les chefs des Lvites (sur cet cart de
traduction, voir le commentaire a.l.); les surveillants de travaux, rgodifktai (V, 56)
correspondent une proposition en hbreu ( pour surveiller sur lexcution du travail ).
Le reste du vocabulaire de la hirarchie appartient au domaine religieux, qui est
finalement assez restreint dans un livre dont la rflexion porte en grande partie sur le
statut des prtres et des Lvites. Esd.A ne mentionne en effet que les termes suivants:
les chefs, o pisttai, du sanctuaire , qui correspond lhbreu negdy chefs,
intendants .
Esd.A ajoute au TM qui ne comporte pas de terme quivalent les chefs religieux,
erosttai (VII, 2), qui est un hapax (voir commentaire a.l.).
les chefs savants quEsdras envoie chercher en VIII, 43 et 44 sont des goumnouj
pistmonaj, Addaios, leur chef, est le chef qui est lendroit du trsor, tn
gomenon tn n t tpJ to*u gazofulakou ; le terme gomenoj semble suggrer quil
sagit de chefs de familles.
le Grand Prtre, rcierej, est mentionn quatre fois, en V, 40 (quand on dcide
dattendre la venue dun Grand Prtre revtu de la Rvlation et de la Vrit) et
ailleurs (IX, 39, 40, 49) toujours propos dEsdras.
________________
4. Les trois personnages piliers de luvre, Josias, Zorobabel et Esdras.

83

Josias:
Cest peut-tre sur le personnage de Josias que lauteur dEsd.A a travaill le plus,
comme le montrent dune part les traditions textuelles parallles, et dautre part les
autres textes (comme le Siracide) qui soulignent la pit sans reproche de Josias. On a
vu en effet propos de la Pque de Josias et de sa mort 94 quel point la tradition la
plus largement reprsente tait dtourne dans Esd.A pour salir la mmoire du roi. De
mme, propos des successeurs de Josias95, Esd.A, la diffrence des autres livres,
suggre plutt une longue dchance dont Josias est linitiateur. Josias est donc avant
tout dans le livre linverse ngatif dEsdras, aussi ignorant de la Loi et laxiste que ce
quEsdras sera savant et rigoureux.
Or, ce travail de sape est galement effectu dans le dtail du texte, laide de
phnomnes dintertextualit qui ont pour effet de rapprocher le bon roi Josias de
personnages ngatifs, ou au contraire de le comparer des personnages qui lui sont
tellement suprieurs quil ne peut ressortir que diminu de la comparaison:
Le fait que Josias dise aux Lvites de dposer larche loppose David qui dit
exactement le contraire en 1Par XV, 2.
Un certain nombre des personnages qui entourent Josias lors de la clbration de la
Pque portent les mmes noms que certains des compagnons dEsdras (voir I, 9 en
particulier): ces rapprochements invitables soulignent lincomptence de Josias.
En I, 18-19, la Pque de Josias est rapproche de celle de Samuel, dtail que ne
prsentent pas les autres textes; dernier juge et prophte, Samuel est donc
doublement linverse de Josias qui est le dernier grand roi (avec tout ce que cela
suppose de mauvais dans limaginaire juif) et qui est en mme temps celui qui
ncoute pas les prophties (du pharaon ou de Jrmie, v.24-26).
En I, 21-22, Esd.A ajoute deux versets qui nont pas de correspondant en hbreu; la
formule introductive est partiellement emprunte 4R XXIII, 28, et met Josias sur
le mme plan que tous les autres mauvais rois, en particulier Manass.
Lors de la bataille de Karkmish, Esd.A est le seul appeler le roi dgypte
Pharaon (I, 23), comme dans lExode: la comparaison implicite de Josias avec
Mose nest pas lavantage du roi.
Mais Esd.A nest pas le seul dnigrer la mmoire du roi Josias: une partie de la
tradition lui est hostile:
Thodoret se fait lcho de cette tradition, quand, citant I, 24, il dclare que parmi
les rois qui ont pch, Josias est le meilleur, prcisant cependant que Josias ne fut pas
irrprochable lors de cette bataille; au v.27, au lieu de dire que Josias va dans la
plaine de Megidd, Thodoret lit n t pedJ met dkou dans la plaine avec
injustice .
Le dguisement que revt Josias dans le TM au moment de se battre (I, 26)
rapproche Josias du roi Achab qui, en 2Par XVIII, 28 sq, se dguise afin que
Josaphat, le roi de Juda, soit tu sa place pendant la bataille (mais le Seigneur
intervient et Achab est tu par hasard dune flche, comme Josias).
Jrmie, parlant de Josias (Jr XXII, 10-12), invite ne pas pleurer le mort, mais au
contraire plaindre celui qui sera dport loin de chez lui. Par ailleurs, il est trs
probablement fait allusion la mort ignominieuse de Josias dans les Lamentations, en
II, 4 ( Il [le Seigneur] a tendu son arc comme un ennemi contre lui ) et en III, 12-14
( Il a tendu son arc et il ma dress comme une cible pour son trait | Il a conduit
dans mes reins les flches de son carquois | Je suis devenu la rise de tout mon
peuple, leur chant toute la journe ).
94
95

Voir chapitre III, 4 Les lments principaux du livre , p. 41 sq.


Voir chapitre III, 4 Les lments principaux du livre , p. 44 sq.

84

________________
Zorobabel:
Le personnage de Zorobabel pose un certain nombre de problmes: sa gnalogie, son
statut de garde du corps de Darius aux chapitres III et IV, son rle politique, son
identification avec Sanabassare.
1) Sa gnalogie:
En V, 5, Zorobabel est dit fils de Salathiel, de la maison de David, de la
ligne de Phars et de la tribu de Juda ; cette version est aussi celle de Mt I,
11-12: Josias engendra Jkhonias et ses frres au moment de la dportation de
Babylone; aprs la dportation de Babylone Jkhonias engendra Salathiel,
Salathiel engendra Zorobabel 96. En revanche, 1Par III, 15-19 en fait le fils de
Phadaias, le frre de Salathiel; cette divergence entre les traditions sexplique
peut-tre par la loi du lvirat: il faudrait supposer que, Salathiel tant mort sans
avoir denfant, son frre Phadaias a pous sa belle- sur.
Quoi quil en soit, ces deux traditions font donc de Zorobabel un descendant
de Josias. Il est donc remarquable que dans Esd.A la gnalogie de Zorobabel
ne remonte qu son pre Salathiel, ou plus lointainement David: les liens
entre Zorobabel et Josias sont soigneusement effacs.
2) Son statut de garde du corps de Darius:
Issu dune ligne royale, Zorobabel jouit la cour achmnide dune fonction
honorifique, celle de garde du corps royal. Cette fonction, comme nous lavons
dj dit (p.66), na rien de subalterne, puisque les gardes du corps dans la
hirarchie sont suprieurs aux fameux Immortels. Il est difficile de dire si
Zorobabel a rellement rempli cette fonction rserve aux seuls hauts
dignitaires, puisque seuls Esd.A et Josphe mentionnent cet pisode.
Cependant, cela na rien dabsurde, surtout si lon considre que Zorobabel est
dj un personnage important au temps de Cyrus, dix-neuf ans plus tt, en
-539 (VI, 17).
3) Son rle politique:
Dans Esd.A, Zorobabel est clairement envoy par Darius en Jude en qualit
de gouverneur (VI, 26, 28); or dans ces deux passages Esd.A ne saccorde ni
avec le TM, ni avec Esd.B qui nont pas la squence le gouverneur
Zorobabel . Seul Ag I, 1 affirme avec Esd.A que Zorobabel est gouverneur de
Jude.
Cette hsitation de la tradition est lie aux dbats sur lidentification de
Zorobabel avec Sanabassare (Shshebaar97 en aramen). Divers arguments sont
96

Sur cet accord entre Esd.A et le NT, voir chapitre III, 4 Les successeurs de Josias .
Il sagirait dun nom babylonien, qui signifierait puisse au (= ama, le dieu du soleil?)
protger le pre (selon Williamson) ou le fils (selon Mdebielle et Dhorme) . Le nom est form
de trois lments:
une des particularits du dialecte no-assyrien est la transformation du m intervocalique en
Aleph; ainsi pourrait-on justifier le passage de ama aa, lequel serait compris en aramen
e;
en assyrien ab signifie pre : la forme aba est un accusatif (il est donc exclu que le nom
puisse signifier puisse au protger le fils );
uur est une forme no-assyrienne de naru garder, protger , linaccompli 3e personne
du singulier; par ailleurs en no-assyrien la particule lu marquant loptatif peut tre absente,
ce qui peut justifier le caractre prophylactique du nom.
97

85

avancs pour ou contre cette identification:


En II, 8, Sanabassare est dsign comme prince de Jude (n /
prostthj), titre qui ne revient nulle part ailleurs et qui convient
parfaitement Zorobabel, issu de ligne royale.
Les deux personnages ont des actions concomitantes, pour ne pas dire
identiques; le roi confie les objets sacrs Mithridate qui les remet selon les
passages soit Sanabassare (II, 8), soit Zorobabel (VI, 17). Au moment o
Zorobabel arrive Jrusalem avec la premire caravane, Sanabassare ramne
les objets sacrs qui lui ont t confis, et il jette les fondations du temple
(VI, 19).
Williamson estime quil est improbable que le mme personnage ait deux
noms dorigine babylonienne, car lon attendrait selon lui un nom juif et un
nom babylonien. Largument semble un peu faible, dune part parce que
Zorobabel est un enfant de la captivit de Babylone (comme le confirme le
sens mme de son nom le rejeton de Babel ), dautre part parce que
lenjeu du changement de nom nest pas de substituer un nom babylonien
un nom juif, mais de donner soi-mme un nom un tre pour marquer son
autorit.
Williamson estime partir dEsd.B V, 14-16 (= Esd.A VI, 17-19) que les
deux personnages sont distingus. Or, cet gard, il est important de noter
que le nom de Sanabassare apparat uniquement dans des passages manant
de ladministration perse (II, 8, 11, VI, 17, 19): lorsque les Juifs rpondent
aux questions des gouverneurs de Syrie et de Phnicie, ils dsignent tout
naturellement Zorobabel du nom sous lequel il est connu de cette administration, et cela na absolument rien dtonnant98. Par ailleurs, Williamson
soutient que Zorobabel parlerait de lui la troisime personne, ce quil
trouve invraisemblable; or, ce nest pas ce que disent les textes: les
gouverneurs de Syrie et de Phnicie sadressent aux anciens (VI, 10), et
non pas au seul Zorobabel, et ce sont les anciens qui leur rpondent (VI,
12).
Dautres encore ont voulu rapprocher le nom Shshebaar du Shenazzar, qui
est loncle de Zorobabel en 1Par III, 18. La confusion entre les deux formes
(rxbww, rSbcc et rznw, rznc) est tout simplement impossible.
Enfin ce Sanabassare, qui semble pourtant avoir un pouvoir important,
disparat sans crier gare, ce qui est pour le moins curieux. Largument de
Williamson est que le document dont disposait lauteur du livre tait
incomplet (ce qui ressemble une explication dsespre); Williamson va
mme jusqu proposer une date de sa mort...
Que cela corresponde ou pas la vrit historique, Esd.A tablit nanmoins
clairement que Zorobabel et Sanabassare sont le mme homme, puisqu
quelques versets de distance on parle du gouverneur Sanabassare (VI, 17) et du
gouverneur Zorobabel (VI, 28). Lhistoricit de cette identification semble
mme soutenue par la formulation du TM (VI, 17: ils furent donns
Shshebaar, nom de celui, shem-h, quil avait tabli gouverneur ): ce nest pas,
semble-t-il, surinterprter le texte que de comprendre que Shshebaar est le
nom perse qui a t donn Zorobabel par le souverain achmnide, ce qui est
Ce nom signifierait donc lorigine Puisse-ama -protger-le-pre . Il existe en assyrien un nom
proche de celui-ci: ama-abu- uur ama-protge-le-pre (toutes ces indications nous ont t
aimablement fournies par Remo Mugnaioni).
98
Pour prendre, lpoque contemporaine, un cas quivalent, il est probable que les clbrits du
monde du spectacle, lorsquelles sadressent ladministration franaise, doivent donner le nom
sous lequel elles sont lgalement enregistres, et non pas leur nom de scne.

86

une pratique courante lpoque (dans le livre, le roi dgypte ou


Nabuchodonosor font de mme pour les successeurs de Josias). Dans le cas
contraire, le TM aurait simplement dit Shshebaar quil avait tabli
gouverneur , comme il dit ailleurs dans un mme contexte pour prsenter un
nouveau personnage Tatenay gouverneur , et non pas * Tatenay nom de
celui quil avait tabli gouverneur .
Il convient dajouter ces lments quEsd.A ne reconnat pas Zorobabel le
caractre messianique que lui confrent Agge (II, 23: Je te prendrai, Zorobabel, fils de
Shealtil, mon serviteur oracle de Yahwh et je ferai de toi comme un cachet, car
cest toi que jai lu ), puis le Siracide (XLIX, 11 Comment clbrer Zorobabel? lui
qui fut comme le cachet sur la main droite. ). Esd.A nest visiblement pas un crit
messianique: le seul personnage que lon attende dans le livre est le Grand Prtre
revtu de la Rvlation et de la Vrit , cest--dire Esdras.
________________
Esdras:
Le personnage ponyme du livre pose des problmes tout autres, puisque la principale
question ds le dpart nest rien moins que de dterminer sil a mme seulement exist.
Cette question est dautant plus dlicate que, de quelque manire quil procde, le
chercheur est accul dans une impasse, ou plutt cartel dans un carrefour: soit il doit
chafauder de grandes explications historiques pour expliquer les incohrences des
textes et labsence quasi gnrale de ce personnage dans les autres livres, pour
finalement dcouvrir que tout cela ntait que du vent; soit il choisit de considrer
quEsdras nest quune figure mythique, pour se retrouver confront de plus belle une
foule de dtails qui, sans explication historique, se rvlent aussi embarrassants quun
personnage fantme.
Une interprtation des textes qui tiendrait compte de ces deux possibilits
irrconciliables relve donc de la haute voltige. Par ailleurs, la thse selon laquelle
Esdras ne serait quun personnage de fiction prsente aussi un certain nombre
darguments dignes dintrt. Aussi, aprs avoir considr Esdras comme un personnage
historique dans les pages qui prcdent, allons-nous tre dans la pnible mais ncessaire
obligation de faire table rase de tout ce que nous avons pu en dire, afin dexaminer la
thse contraire.
Les lments principaux du dossier sont les suivants99:
Ben Sira dans le panorama quil fait des grands hommes dIsral ne mentionne pas
Esdras, qui napparat pas non plus dans les textes de fondation de lcole de Yavnh
(les Pirq Avot et les Avot de Rabbi Natan), dats de la deuxime moiti du premier
sicle de notre re, ni non plus dans les premiers textes chrtiens. Par ailleurs, selon
B.Barc, comme le mme Ben Sira ne dit pas un mot de la promulgation de la Torah
lpoque perse, il faudrait attribuer Simon le Juste la rdaction dfinitive de la
99

Nous nous inspirons abondamment dans cette tude des travaux de B.Barc: Simon le juste
rdacteur de la Torah? , in La formation des canons scripturaires, Centre dtudes des religions du
livre, Paris, 1993, ainsi que Les arpenteurs du temps ( paratre). Nous remercions lauteur de nous
avoir communiqu un exemplaire de ce dernier ouvrage lors de sa soutenance dhabilitation, le 21
octobre 1996, et de nous avoir autoris le piller sans vergogne. Il convient cependant de
prciser que nous rsumons ici lextrme un travail dj trs dense: dventuelles erreurs
dinterprtation ou lobscurit de certains passages ne sauraient tre imputes quau compilateur
press de ces tudes.

87

Torah (daprs Si L, 1 sq), selon la fondation de la double hauteur , cest--dire la


Loi crite et la Loi orale: en ce cas le personnage dEsdras aurait t invent par le
parti pharisien qui aurait recul de deux sicles la rdaction dfinitive de la Torah en
lattribuant ce personnage mythique dont le nom ( Aide, Secours ) est tout un
programme.
Lapocryphe 4Esdras (fin du premier sicle) prsente clairement Esdras comme un
nouveau Mose qui reoit de Dieu la Loi en 94 livres, diviss en deux groupes: lun
(de 24) correspond la Loi crite, lautre (de 70) reprsente la Loi orale, destine
un public plus choisi. Cette Loi orale, on le sait, a pour champions les pharisiens
qui, prcisment, en cette fin du premier sicle ont accd la direction de lcole de
Yavnh; cest galement cette poque que le canon est fix, par ces mmes
pharisiens, qui intgrent alors le livre dEsdras dans le corpus biblique. De sorte quil
est certain que le personnage dEsdras (quil ait exist ou pas) a t considr par les
pharisiens comme une figure tout fait idoine dfendre leurs thses, ce qui
expliquerait que les pharisiens aient plutt mis laccent sur ce personnage au
dtriment de Nhmie.
La gnalogie dEsdras dans Esd.A et Esd.B montre par comparaison avec la mme
liste de noms en 1Par V que lon a deux traditions, lune qui fait de Srayah le pre
dEsdras, lautre qui fait de lui le pre de Yotsadaq (= Josdk), lequel est le pre de
Josu, le co-fondateur du second temple avec Zorobabel. Or, dans 1Par le modle de
cette liste de 22 Grands Prtres remontant jusqu Aaron est en fait calque sur la
liste des 22 rois de linstitution royale davidique. Une telle construction ne
sexplique gure que dans un contexte o il sagit de faire concider pouvoir royal et
pouvoir sacerdotal, cest--dire partir de Jean Hircan I (-134 -104), le premier
des rois asmonens revendiquer le double titre de roi-prtre. B.Barc estime donc
que la gnalogie dEsd.A est en fait un remaniement de 1Par qui entend remettre
en question la lgitimit des rois asmonens. De fait, les choses semblent plus claires
si lon sait que le parti sacerdotal sadducen, rival des pharisiens alors en pleine
expansion, tait favorable Jean Hircan I.
Lhistoire de larrive dEsdras livre galement un certain nombre de concidences
troublantes: Esdras part le premier jour du mois (qui est la date de fondation du
sanctuaire du dsert par Mose: Ex XL, 17 sq); il arrive le premier jour du cinquime
mois (cette date napparat quune seule autre fois dans la Torah, en Nb XXXIII, 3738, pour la mort dAaron). Les dates donnes font donc dEsdras la fois un
nouveau Mose et un successeur dAaron (ce quil est selon la gnalogie qui lui est
attribue).
Bien plus, il est dit (Nb XX, 22-29) quAaron devra se dpouiller de son habit
sacerdotal pour le donner son fils lazar; or lazar semble bien une prfiguration
dEsdras (le nom du premier signifiant Dieu aide , tandis que le nom du second
signifie aide ). En effet la Lettre dAriste ( 41) raconte par ailleurs que Ptolme
crit au Grand Prtre, nomm lazar, pour lui demander de traduire la Loi en grec.
B.Barc voit dans ces deux lazar autre chose quune concidence: le mouvement
que fait Esdras pour faire sortir la Loi du temple et la lire au peuple est tout fait
analogue la dmarche dlazar qui fait sortir la Loi du temple pour la mener
Alexandrie o elle sera traduite afin que le peuple puisse en prendre connaissance:
Esdras, comme llazar de la Lettre dAriste, reproduisent chacun de son ct un
peu trop bien le programme des Nombres pour quon ne les suspecte pas dtre des
personnages fictifs.
Il semble aussi que ceux que lon appellent les Samaritains (et qui sont dnoncs
dans Esd.A comme des ennemis: II, 12, 19) aient t en fait une secte juive qui
navait rien dtrangers, la seule diffrence avec les autres Juifs tant leur
attachement au Garizim. Les membres de cette secte sont les tenants dune
conception conservatrice du culte, analogue celles des sadducens.
88

Les Avot de Rabbi Natan raconte comment la Torah sest transmise, dans une
succession de 22 personnages. Sous le rgne dAlexandre Janne (-103 -76), alors
quAntigonos conseille ses disciples de renoncer pour lheure la venue imminente
des temps messianiques, deux de ces disciples, Juda fils de Taba et Simon fils de
Chatah, entrent en conflit sur linterprtation de la Torah: Alors ils se mirent
interprter partir de la Torah, et se brisrent partir deux deux brisures, les sadducens et
les bothusiens, les sadducens daprs le nom de Tsadoq et les bothusiens daprs le nom de
Bothos . Les noms des tenants de ces deux coles sont transparents, surtout quand
on sait que Simon fils de Chatah tait alors le champion du parti pharisien: au
Grand Prtre Tsadoq rpond le Grand Prtre Bothos; ce dernier nom est un nom
grec Bohqj qui signifie qui aide , ce qui en hbreu se dit zr. Les bothusiens
sont donc clairement un groupe de pharisiens se rclamant dEsdras.
Que le personnage dEsdras soit une figure foncirement pharisienne, que les
pharisiens soient lorigine de la gloire clatante qui sera celle dEsdras dans le
Talmud100, que les pharisiens aient assimil leur antagonisme avec les sadducens la
rivalit traditionnelle entre prtres et Lvites nous semble donc une quasi certitude.
La thse de B.Barc selon laquelle Simon le Juste serait le rdacteur de la Torah
(daprs Si L, 1 sq) est en revanche celle qui pose le plus de problmes, ne serait-ce que
parce que la date propose pour cette rdaction (-200) entre en conflit avec la date en
gnral retenue pour la traduction de la Torah par les Septante (au plus tard de -282) 101
, bien que cette datation des Septante pose elle aussi quelques problmes. Sans entrer
dans de longues discussions qui dpassent largement le cadre de cette tude, nous
pouvons nanmoins tenter maintenant de concilier linconciliable: certes de nombreux
dtails montrent que les textes ont t arrangs pour faire concider les lments de la
mission dEsdras avec le reste de lcriture, certes le tmoignage de Ben Sira semble
bien attribuer Simon le Juste linstauration de la Loi double hauteur , certes les
pharisiens, dfenseur de la Loi orale, ne sont apparus que bien aprs lpoque dEsdras,
mais malgr cela, quand bien mme on considre tous ces lments comme recevables
(ce qui est notre cas), certains arguments historisants rsistent encore.
En effet, rien ne prouve non plus quEsdras na pas eu une existence relle, ni quil
nait pas lu la Loi devant le peuple. Il est certain que le texte a t trafiqu par les
pharisiens et quils ont tir eux le personnage dEsdras, mais il faut aussi considrer
deux choses: dune part cette Loi orale nest pas ne par gnration spontane au
deuxime sicle et Esdras a pu tre le reprsentant, un moment donn, dune certaine
Loi orale qui ne fonctionnait pas forcment comme celle de Simon le Juste; dautre
part les textes grecs eux-mmes se font lcho de traditions de lecture diffrentes, tout
particulirement concernant la tradition orale justement: le TM, suivi par Esd.B,
semble bien comprendre (IX, 48, voir notre commentaire a.l.) quil sagit avant tout de
lire la Loi haute voix en restituant correctement les voyelles absentes du texte; en
revanche Esd.A distingue nettement entre une premire lecture par Esdras de la Loi
crite, puis dans un deuxime temps la transmission de la Loi orale par les Lvites.
On aurait donc peut-tre en fait affaire deux ralisations diffrentes de la lecture de
la Loi, lune reprsente par le TM consisterait uniquement restituer les voyelles dun
texte consonantique (et cest cela que lEsdras historique aurait effectivement fait devant
la foule des Juifs), une autre plus tardive, issue du milieu pharisien, consisterait
100

Une baratha enseigne que R.Yossi a dit: Ezra aurait t jug digne de transmettre la Thora
Isral, si Mose ne lavait pas prcd. (Sanhdrin 33, in Aggadoth du Talmud de Babylone, 1982,
p.1013).
101
Voir BGS p.56 sq.

89

accompagner la lecture de la Loi crite de lnonciation de la Loi orale. Cette dernire


pratique aurait t introduite dans le livre historique par les pharisiens, afin de montrer
que la transmission de la Loi orale remontait lpoque dArtaxerxs qui marque chez
les pharisiens la fin de linspiration (do lemploi du mot mfusio*un inspirer dans ce
passage dEsd.A).
Si cette reconstitution des faits est avre, le passage de Simon le Juste Esdras
pourrait sexpliquer par le fait que Simon est la fois prtre et chef politique. En effet,
aprs la rvolte des Maccabes et linstauration de la monarchie asmonenne, les deux
coles (sadducens et bothusiens) auraient pris leurs distances avec la doctrine
messianique de Simon le Juste, et les pharisiens auraient alors dplac linstauration
de la Loi orale lpoque dEsdras, la figure de Simon clatant en quelque sorte en
deux parties, Nhmie le lac et Esdras le prtre. La rdaction dfinitive dEsdrasNhmie en hbreu serait intervenue cette poque (vers -76) alors quun premier tat
du texte avait dj t traduit par Jason de Cyrne vers -150 (ce qui nexclut pas non
plus que les milieux pharisiens aient aussi un peu corrig le texte grec de Jason
ultrieurement, pour mieux ladapter leurs ides).
Ce ne sont l que des hypothses (qui ne sont donnes ici que comme telles!): elles
nont certes pas la solidit dun document archologique, mais leur ventuel mrite est
de partir des difficults que pose le texte et (esprons-nous) den proposer une solution
peu prs cohrente qui les rsolve la fois chacune sparment et dans leur ensemble.
________________
5. Pourquoi Esd.A a-t-il t rejet ?
Les remarques que nous venons de faire npuisent pas tous les problmes que pose
Esd.A. Comme lhydre dcapite, peine une difficult semble-t-elle tranche quune
autre montre dj le bout du museau: si lon admet que le texte dEsd.A est largement
influenc par le parti pharisien, comment expliquer quEsd.A soit apocryphe, quil soit
exclu du canon dont les pharisiens sont les matres duvre?
Cette difficult trouve une rponse: il ne faut pas confondre la rception tardive
dEsdras-Nhmie dans le canon hbraque (laquelle est due incontestablement aux
pharisiens de Yavnh), et le fait quil existe deux traductions de ce texte, antrieures
son entre dans le canon hbraque. Ce qui est exclu du canon ce nest pas le livre
dEsdras-Nhmie, mais une des deux traductions de ce texte. Par ailleurs le tmoignage
de Josphe, un pharisien, montre que lorsquil parle du livre dEsdras, cest dEsd.A
quil sagit (p.21), et lutilisation quil fait du texte grec montre clairement aussi que
pour lui la traduction grecque suivre est celle dEsd.A et non pas celle dEsd.B.
Lexamen comparatif systmatique de ces deux versions grecques montre en effet qu
quelques dtails prs elles traduisent le mme texte consonantique, celui qui a t
dclar canonique par les pharisiens de Yavnh. Le rejet dont Esd.A a t victime ne
saurait donc en aucune faon tre imputable aux pharisiens.
Le modle qui nous semble le plus pertinent pour expliquer tous ces lments est
prcisment fond sur le fait qu un seul TM correspondent deux traductions grecques:
ces traductions, qui sont en fait la mise par crit de deux traditions orales de lecture,
nous semblent pouvoir tre rapproches de la bipartition de la tradition orale, telle que
nous la montrent les Zouguot, ces couples de matres antithtiques qui apparaissent
aprs Antigonos. Comme le pharisien-bothusien Simon fils de Chatah soppose au
sadducen Juda fils de Taba, ainsi Esd.A soppose Esd.B; la comparaison attentive et
minutieuse de tous les tats du texte, montre en effet que tout le travail des massortes
90

a t de tenter de concilier deux traditions divergentes (comme par exemple, aprs


Hillel et Chamma, essaiera de le faire Yohanan fils de Zacca).
Le rejet de la tradition reprsente par Esd.A nous semble donc en dfinitive tre
attribu saint Jrme, qui ne fait sans doute que suivre un des lments de la
tradition au dtriment de lautre (peut-tre au nom du principe logique de noncontradiction, associ lide que lcriture ne saurait se contredire). Avant lui Esd.A
est cit sur le mme plan que les autres livres de la Bible; or, cela suppose soit que la
tradition orale reprsente par Esd.A tait dj condamne par le judasme, et que
lensemble des auteurs chrtiens ignoraient cette condamnation, soit au contraire
quEsd.A prsentait aux yeux du judasme une tradition recevable et ntait pas
susceptible dtre condamn; cette dernire solution semble de loin la plus probable.
Les choses paraissent donc beaucoup plus simples si, au lieu davoir limage de deux
livres qui semblent se contredire, nous avons celle dun dbat entre deux docteurs de la
Loi proposant chacun une interprtation diffrente de lcriture. Poussons le paradoxe
jusquau bout: ce qui est tonnant en dfinitive nest pas que nous ayons deux
traductions grecques dun mme texte hbreu, mais quau contraire nous nayons pas
pour chaque livre de la Bible deux versions crites, reprsentant deux traditions orales
complmentaires...

91

TRADUCTION

92

ESDRAS A
_____

Et Josias conduisit la Pque dans Jrusalem pour son Seigneur et


il offrit la Pque le quatorzime jour du premier mois 2 plaant
dans le temple du Seigneur les prtres vtus en fonction des offices du
jour. 3 Et il dit aux Lvites, les esclaves sacrs dIsral, de se sanctifier
envers le Seigneur par la mise en place du coffre saint du Seigneur dans
la maison quavait btie Salomon, le fils de David, le roi: Vous naurez
pas la soulever sur vos paules; 4 et maintenant servez le Seigneur,
votre dieu, et prenez soin de son peuple Isral, et faites les prparatifs en
fonction de vos lignes paternelles et de vos tribus suivant lcrit de
David, roi dIsral, et suivant la grandeur de Salomon, son fils, 5 et vous
les Lvites, placez-vous dans le sanctuaire en fonction du district de vos
pres, vous qui par votre place tes devant vos frres, les fils dIsral, 6 et
offrez la Pque et prparez les offrandes pour vos frres et faites la
Pque selon lordonnance du Seigneur, celle qui a t donne Mose.
7
Et Josias fit prsent au peuple qui tait l de trente milliers dagneaux
et de chevreaux, de trois mille taurillons; cest sur les possessions royales
que ces dons furent faits selon la promesse [faite] au peuple, aux prtres
et aux Lvites. 8 Et Khelkias, Zakharias et Esylos, les chefs du
sanctuaire, donnrent aux prtres, pour la Pque, deux mille six cents
moutons, trois cents taurillons. 9 Et Jkhonias, Samaias, Nathanal son
frre, Asabias, Okhilos et Joram, les chiliarques, donnrent aux Lvites,
pour la Pque, cinq mille moutons, sept cents taurillons.10 Et voici ce qui
se passa: les prtres prirent place majestueusement, ainsi que les Lvites
11
tenant les pains sans levain, par tribus 12 et en fonction des districts
des pres, devant le peuple, pour apporter loffrande au Seigneur, selon
1

93

ce qui est crit dans le livre de Mose, et il en fut ainsi le matin. 13 Et ils
firent rtir la Pque avec le feu, comme il convient, et les offrandes, ils
les firent bouillir dans les bassines et les chaudrons avec une bonne
odeur, et ils les offrirent tous les gens du peuple. 14 Or aprs cela ils
firent les prparatifs pour eux-mmes ainsi que pour les prtres, leurs
frres, les fils dAaron; en effet les prtres faisaient monter la fume des
graisses jusqu une heure avance, aussi les Lvites firent les prparatifs
pour eux-mmes ainsi que pour les prtres, leurs frres, les fils dAaron. 15
Et les psalmistes sacrs, les fils dAsaph, taient leur place selon ce qui
avait t fix par David, de mme quAsaph, Zakharias et Eddinous qui
taient ct du roi, et de mme les huissiers chaque porte: il nest pas
permis chacun de sortir de son office du jour, car leurs frres, les
Lvites, avaient fait les prparatifs pour eux. 16 Et lon accomplit les rites
du Seigneur ce jour-l, pour conduire la Pque et apporter les offrandes
sur lautel du Seigneur, selon lordre du roi Josias. 17 Et les fils dIsral
qui taient l en cette occasion conduisirent la Pque et la fte des pains
sans levain pendant sept jours. 18 Et lon navait pas conduit une Pque
pareille en Isral depuis le temps de Samuel le prophte 19 et tous les rois
dIsral navaient pas conduit une Pque pareille celle que conduisit
Josias avec les prtres, les Lvites, les Juifs et tout Isral, ceux qui taient
dans leur rsidence Jrusalem. 20 Cest la dix-huitime anne du rgne
de Josias que fut conduite cette Pque.21 Et les actes de Josias furent
droits vis--vis de son Seigneur, dun cur plein de pit. 22 Et les
vnements de sa vie ont t consigns dans les Chroniques qui
prcdent, propos de ceux qui ont commis des fautes et des impits
envers le Seigneur au contact de tout peuple et de tout royaume, ainsi
que des choses qui lont afflig pour les avoir prouves, et les paroles du
Seigneur se dressrent contre Isral.
23
Et aprs toute cette action de Josias, il arriva que Pharaon, le roi
dEgypte, alla rveiller la guerre Kharkamus sur lEuphrate, et sa
rencontre sortit Josias. 24 Et le roi dEgypte lui envoya un messager
disant: Quy a-t-il entre moi et toi, roi de Jude? 25 Ce nest pas contre
toi que jai t envoy par le Seigneur-Dieu, car cest sur lEuphrate
quest ma guerre. Et maintenant le Seigneur est avec moi, et le Seigneur
qui est avec moi me presse: carte-toi et ne toppose au Seigneur! 26 Et
Josias ne se dtourna pas sur son char: au contraire il entreprend de lui
faire la guerre, sans considrer les paroles du prophte Jrmie qui
viennent de la bouche du Seigneur; 27 au contraire il organisa la guerre
contre lui dans la plaine de Maggdaous, et les chefs descendirent contre
le roi Josias. 28 Et le roi dit ses esclaves: cartez-moi du combat, car
me voil trop faible. Et aussitt ses esclaves lcartrent du rang de
bataille, 29 et il monta sur son char, le second; et une fois ramen
Jrusalem il perdit la vie et fut enterr dans le tombeau de ses pres. 30
Et dans toute la Jude ils firent le deuil de Josias, et le prophte Jrmie
eut un chant de lamentation pour Josias, et ceux qui sigent au premier
94

rang avec leurs femmes chantrent des lamentations sur lui jusqu ce
jour, et on la publi afin quil soit toujours pour toute la race dIsral. 31
Cela dailleurs est consign dans le livre des histoires sur les rois de
Jude; et luvre dtaille de laction de Josias, de sa splendeur et de son
intelligence dans la Loi du Seigneur, ce qui fut fait par lui auparavant et
ce moment-l, cette histoire est dans le livre des Rois dIsral et de
Juda.
32
Et les gens du peuple prirent Jkhonias, le fils de Josias, et le
dsignrent roi la place de Josias son pre, lge de vingt-trois ans. 33
Et il rgna dans Juda et Jrusalem trois mois. Et le roi dEgypte lcarta
de la royaut dans Jrusalem 34 et il frappa le peuple dune amende de
cent talents dargent et dun talent dor. 35 Et le roi dEgypte dsigna roi
Joakim, son frre, roi de la Jude et de Jrusalem. 36 Et Joakim enchana
les hauts personnages, puis il prit avec lui son frre Zarios et le ramena
dEgypte.
37
Joakim avait vingt-cinq ans quand il devint roi de Jude et de
Jrusalem, et il fit le mal vis--vis du Seigneur. 38 Nabuchodonosor, le roi
de Babylone, monta contre lui et, aprs lavoir enchan dans des
chanes de bronze, il lemmena Babylone. 39 Et Nabuchodonosor puisa
dans les objets sacrs du Seigneur, les emporta et les serra dans son
temple Babylone. 40 Dailleurs les histoires le concernant, ainsi que son
impuret et sa mcrance, sont consignes dans le livre des Chroniques
des rois.
41
Et Joakim, son fils, devint roi sa place; en effet quand il fut
dsign, il avait dix-huit ans; 42 or son rgne est de trois mois et dix jours
dans Jrusalem et il fit le mal devant le Seigneur.
43
Et la fin de lanne Nabuchodonosor envoya une mission et le fit
emmener Babylone en mme temps que les objets sacrs du Seigneur,
44
et il dsigna Sdcias g de vingt et un ans, et son rgne est donze
ans. 45 Et il fit le mal vis--vis du Seigneur et ne se blottit pas devant les
paroles dites par le prophte Jrmie qui viennent de la bouche du
Seigneur. 46 Et aprs que le roi Nabuchodonosor lui eut fait prter
serment par le nom du Seigneur, il se parjura et fit dfection, et
durcissant son cou et son cur il transgressa les Lois du Seigneur, dieu
dIsral. 47 Et de plus les chefs du peuple et des prtres commirent un
grand nombre dimpits et dillgalits, dpassant toutes les impurets
de toutes les nations, et ils souillrent le sanctuaire du Seigneur qui avait
t sanctifi Jrusalem. 48 Et le dieu de leurs pres les envoya rappeler
par son messager, tant donn quil cherchait les pargner, eux et sa
tente. 49 Mais eux rirent au nez de ses messagers, et le jour o parla le
Seigneur, ils taient l se jouer de ses prophtes, jusqu ce quirrit
contre son peuple cause de ses mcrances il ordonne que montent
contre eux les rois des Chaldens. 50 Ceux-ci turent leurs garons par
lpe, lentour de leur saint sanctuaire, et ils npargnrent ni garon
ni fille, ni vieux ni jeune: il les livra tous entre leurs mains. 51 Et ils
95

enlevrent tous les objets sacrs du Seigneur, les grands et les petits, et
les coffres du Seigneur ainsi que les dpts royaux, et ils les emportrent
Babylone. 52 Et ils incendirent la maison du Seigneur et dmolirent
les remparts de Jrusalem et ils en incendirent les tours avec le feu 53 et
ils achevrent de rendre inutilisable tout ce qui faisait sa splendeur et il
emmena les survivants avec son pe Babylone. 54 Et ils furent ses
esclaves, lui et ses fils, jusqu ce que rgnent les Perses, pour
laccomplissement de la parole du Seigneur dans la bouche de Jrmie:
55
Jusqu ce que la terre ait son content de sabbats, tout le temps de sa
dvastation, elle fera le sabbat jusqu laccomplissement de soixante et
dix ans.

II

Lors de la premire anne du rgne de Cyrus sur les Perses,


pour lachvement de la parole du Seigneur dans la bouche de
Jrmie, le Seigneur veilla lme de Cyrus, le roi des Perses, et il fit des
proclamations par hrauts dans tout son royaume, et en mme temps
par des crits, en ces termes: 2 Voici ce que dit le roi des Perses, Cyrus:
Cest moi qua dsign roi de la terre le Seigneur dIsral, le Seigneur, le
Trs Haut, et il ma ordonn de lui btir une maison Jrusalem, qui est
en Jude. 3 Si donc lun de vous est de son peuple, que son Seigneur soit
avec lui, et quil monte Jrusalem qui est en Jude et btisse la maison
du Seigneur dIsral (cest lui le Seigneur qui a plant sa tente
Jrusalem). 4 Tous ceux donc qui habitent dans des lieux seront aids
chacun par les gens du lieu en or et argent en dons, avec chevaux et
bestiaux, auxquels sajouteront dautres dons votifs pour le sanctuaire du
Seigneur qui est Jrusalem . 5 Et quand les chefs des tribus des
lignes paternelles de Juda et de la tribu de Benjamin, les prtres, les
Lvites et tous ceux dont le Seigneur avait veill lme se prsentrent
pour monter btir une maison pour le Seigneur, celle qui est
Jrusalem, 6 eh bien, les gens des alentours les aidrent en tout, argent et
or, chevaux et bestiaux, et le plus de dons votifs possible des nombreuses
personnes dont lesprit avait t veill. 7 Et le roi Cyrus fit sortir les
objets sacrs du Seigneur que Nabuchodonosor avait emports de
Jrusalem et avait serrs dans son propre temple didoles. 8 Mais Cyrus,
le roi des Perses, les fit sortir et les confia Mithridate, son trsorier, et
par son intermdiaire ils furent confis Sanabassare, le prince de la
Jude. 9 Le nombre de ceux-ci tait: mille coupes libation en or, mille
coupes libation en argent, vingt-neuf encensoirs en argent, 10 trente
patres en or, deux mille quatre cent dix en argent et mille autres objets.
11
On transporta lensemble des objets, en or et argent, au nombre de
cinq mille quatre cent soixante-neuf, et ils furent emports par
Sanabassare de Babylone Jrusalem en mme temps que ceux qui
sortaient de la captivit.
12
Or, aux temps dArtaxerxs, le roi des Perses, une lettre lui fut crite
contre les habitants de Jude et de Jrusalem par Beslmos, Mithradats,
1

96

Tabellios, Raoumos, Beltmos, le scribe Samsaios et le reste de ceux


qui se rangeaient leurs cts mais habitaient la Samarie et les autres
lieux; cest la lettre crite ci-dessous: 13 Au roi Artaxerxs, seigneur, tes
esclaves Raoumos, celui des nouvelles, le scribe Samsaios et le reste des
juges de leur conseil qui sont dans la Syrie Creuse et la Phnicie. 14 Quil
soit maintenant connu du seigneur-roi quaprs tre monts de vous vers
nous, en allant vers Jrusalem, les Juifs construisent la ville, la rebelle et
mauvaise, rparent ses places et ses remparts et soccupent des
fondations du temple. 15 Si donc cette ville-l est construite et ses
remparts achevs, ils naccepteront srement pas de payer un tribut, et
de plus ils sopposeront aux rois. 16 Et, puisquon active les travaux du
temple, nous pensons quil est bon de ne pas ngliger une telle chose et
de sadresser au seigneur-roi afin, si tu le trouves bon, que lon aille voir
dans les livres lgus par tes pres. 17 Et tu trouveras dans les mmoires
ce qui est crit sur ces gens et tu te rendras compte que cette ville-l
tait rebelle et gnante pour les rois et les villes, et que les Juifs taient
des rebelles et y organisaient en outre des siges depuis lternit, raison
pour laquelle justement cette ville-l a t dvaste. 18 Nous te
reprsentons donc maintenant, seigneur-roi, que, si cette ville-l est
btie et ses remparts relevs, tu nauras plus de chemin pour descendre
vers la Syrie Creuse et la Phnicie . 19 Alors le roi crivit en rponse
Raoumos, celui qui crivait les nouvelles, Beltmos, Samsaios le
scribe et au reste de ceux qui se rangeaient leurs cts et habitaient la
Samarie, la Syrie et la Phnicie, la lettre crite ci-dessous: 20 Jai lu la
lettre que vous mavez envoye. 21 Jai donc ordonn quon aille voir, et
lon a trouv que cette ville-l est depuis toujours dresser le rang de
bataille contre les rois, que les hommes y organisent des rbellions et des
guerres 22 et que les rois taient puissants et durs quand ils taient les
seigneurs dans Jrusalem et levaient un tribut sur la Syrie Creuse et la
Phnicie. 23 Jai donc maintenant ordonn quon empche ces hommesl de construire la ville 24 et quon veille ce que rien ne soit fait en
dehors de cela et ce que les effets de leur malignit ne progressent pas
davantage pour gner les rois. 25 Alors, aprs avoir lu ce que leur avait
crit le roi Artaxerxs, Raoumos, le scribe Samsaios et ceux qui staient
rangs leurs cts levrent le camp en hte pour Jrusalem avec
cavalerie et troupe en rang de bataille et commencrent sopposer aux
btisseurs. 26 Et la construction du sanctuaire qui est Jrusalem tait
reste en suspens jusqu la deuxime anne du rgne de Darius, le roi
des Perses.

III

Et le roi Darius avait fait une grande rception pour tous


ceux qui taient sous lui, pour tous les serviteurs ns dans sa
maison, pour tous les hauts personnages de Mdie et de Perse, 2 et pour
tous les satrapes, stratges et gouverneurs qui taient sous lui de lInde
jusqu lthiopie dans les cent vingt-sept satrapies. 3 Et ils mangrent et
1

97

burent et, repus, se retirrent; quant au roi Darius, il se retira dans sa


chambre, se coucha et sombra dans le sommeil. 4 Alors les trois garons,
les gardes du corps, ceux qui gardaient la personne du roi, se dirent lun
lautre: 5 Disons chacun de nous une seule dfinition de ce qui est le
plus fort; et celui dont la parole semblera plus sage que lautre, le roi
Darius lui donnera de grands dons et de grandes marques dhonneur
pour sa victoire: 6 se revtir de pourpre, boire dans de la vaisselle dor et
coucher sur lor, un char frein dor, un turban du lin le plus fin et un
collier autour du cou, 7 et il sigera la deuxime place, aprs Darius,
cause de sa sagesse, et il sera nomm parent de Darius. 8 Et ils
crivirent alors chacun leur dfinition, y apposrent leurs sceaux et la
placrent sous le coussin du roi Darius, et ils dirent: 9 Quand le roi
sveillera, on lui donnera la tablette, et celui que choisira le roi avec les
trois hauts personnages de Perse parce que sa dfinition est la plus sage,
la victoire lui sera donne comme cest crit. 10 Lun avait crit: Le
plus fort cest le vin. 11 Lautre avait crit: Le plus fort cest le roi. 12
Le troisime avait crit: Les plus fortes ce sont les femmes, mais pardessus tout est vainqueur la vrit. 13 Et quand le roi se rveilla, on prit
la tablette, on le lui donna et il le lut. 14 Et il envoya qurir tous les hauts
personnages de la Perse et de la Mdie, satrapes, stratges, gouverneurs
et excellences, il les fit asseoir dans la salle daudience et on lut le billet
en face deux. 15 Et il dit: Appelez les garons et ils expliqueront euxmmes leurs dfinitions. Et on les appela et ils entrrent. 16 Et ils leur
dirent: Commentez-nous ce que vous avez crit.
17
Et le premier, celui qui avait parl de la force du vin, commena et il
sexprima ainsi: 18 Messieurs, comment le vin est-il le plus fort? Il gare
la pense de tous les hommes qui le boivent, 19 il fait une la pense du
roi et celle de lorphelin, celle du serviteur et celle de lhomme libre, celle
du pauvre et celle du riche. 20 Et il tourne toute pense vers la bonne
chre et la rjouissance, et on oublie tout chagrin et toute dette. 21 Et il
rend tous les curs riches et on oublie le roi et le satrape, et il fait parler
de toutes choses par talents entiers. 22 Et on oublie, quand on boit, de se
conduire en ami avec les amis et les frres, et en peu de temps on tire les
couteaux. 23 Et quand on a cuv son vin, on ne se rappelle plus ce quon
a fait. 24 Messieurs, le vin nest-il pas le plus fort, puisquil oblige agir
ainsi? Et il se tut aprs avoir ainsi parl.

IV

Et le deuxime, celui qui avait parl de la force du roi, prit la


parole. 2 Messieurs, les hommes ne sont-ils pas les plus forts,
eux qui exercent leur domination sur la terre et la mer, et sur tout ce qui
sy trouve? 3 Or le roi est le plus fort, et il est leur seigneur et il est leur
matre, et tout ce quil peut leur dire, ils lcoutent. 4 Sil leur dit de se
faire la guerre lun contre lautre, ils le font. Sil les envoie contre les
ennemis, ils marchent et abattent les montagnes, les remparts et les
tours. 5 Ils tuent et sont tus, et ils ne transgressent pas la parole du roi;
1

98

sils sont vainqueurs, ils apportent tout au roi, aussi bien ce dont ils
auront fait leur butin que toutes les autres choses. 6 Et tous ceux qui ne
sont pas soldats et ne font pas la guerre, mais qui cultivent la terre,
leur tour, lorsquils ont sem, offrent au roi ce quils ont moissonn; et
se contraignant lun lautre ils offrent les tributs au roi. 7 Et lui-mme est
seul et unique: sil dit de tuer, ils tuent; il a dit de relcher, ils relchent;
8
il a dit de frapper, ils tapent; il a dit de dvaster, ils dvastent; il a dit
de btir, ils btissent; 9 il a dit dabattre, ils abattent; il a dit de planter,
ils plantent. 10 Et tout son peuple et ses forces armes lcoutent. 11
Outre cela, lui est sur un lit de table (il mange, boit et dort), tandis
queux veillent en cercle autour de lui, ils sont chacun dans
limpossibilit de partir et de vaquer leurs occupations et ne sont pas
sourds ses ordres. 12 Messieurs, comment le roi nest-il pas le plus fort,
puisquil est ce point cout? Et il se tut.
13
Le troisime, celui qui avait parl des femmes et de la vrit (cest
Zorobabel) prit la parole. 14 Messieurs, nest-il pas vrai que le roi est
grand, les hommes nombreux et que le vin est fort? Qui donc est leur
matre? Qui est leur seigneur? Est-ce que ce ne sont pas les femmes?
15
Les femmes ont engendr le roi et tout le peuple, qui est le seigneur de
la terre et de la mer. 16 Et ils sont ns delles, et ce sont elles qui ont
lev ceux-l-mmes qui ont plant les vignes do nat le vin. 17 Et ce
sont elles qui font les vtements des hommes, et ce sont elles qui font de
la splendeur pour les hommes, et les hommes ne peuvent pas tre sans
les femmes. 18 Sils amassent de lor, de largent ou nimporte quelle belle
chose, et quils voient une seule femme, belle par son aspect et sa
beaut, 19 eh bien, ngligeant tout cela ils bayent vers elle, et bouche be
ils la contemplent, et tous la choisissent de prfrence lor, largent
ou nimporte quelle belle chose. 20 Lhomme abandonne son propre
pre, qui la lev, et le pays qui est le sien, et il se colle contre la femme
qui est la sienne. 21 Et avec sa femme il relche son me et ne se souvient
ni de son pre, ni de sa mre, ni de son pays. 22 Et par l il vous faut
reconnatre que les femmes sont vos seigneurs; nest-il pas vrai que vous
vous donnez du mal et de la peine et que vous offrez tout, apportez tout
aux femmes? 23 Et lhomme prend son pe et part faire une expdition,
piller, voler et naviguer sur la mer et les fleuves; 24 et il guette le lion et
marche dans les tnbres, et chaque fois quil fait un vol, une rapine ou
va en maraude, il le rapporte celle quil aime. 25 Et lhomme chrit bien
plus la femme qui est la sienne que son pre et sa mre; 26 et beaucoup
sont dsesprs par les penses qui sont les leurs cause des femmes et
deviennent des esclaves cause delles, 27 et beaucoup prissent,
tombent dans lerreur et commettent des fautes cause des femmes. 28
Et maintenant, ne me croyez-vous pas? Nest-il pas vrai que le roi est
grand par son pouvoir? Nest-il pas vrai que tous les pays se gardent bien
de le toucher? 29 Je le regardais, lui et Apam, la fille de Bartakos le
magnifique, la favorite du roi: elle tait assise la droite du roi, 30 et elle
99

enlevait le diadme de la tte du roi et sen coiffait tandis quelle


souffletait le roi de la main gauche! 31 Et avec cela le roi la regardait
bouche be; et si elle lui sourit, il rit; si elle a de laigreur contre lui, il la
flatte pour quelle se rconcilie avec lui. 32 Messieurs, comment les
femmes ne sont-elles pas fortes puisquelles agissent ainsi? 33 Et alors le
roi et les hauts personnages se regardrent les uns les autres. 34 Et il
commena parler de la vrit: Messieurs, nest-il pas vrai que les
femmes sont fortes? Grande est la terre, haut est le ciel, et rapide dans
sa course est le soleil, car il tourne dans le cercle du ciel et court
rejoindre sa place en un jour. 35 Nest-il pas grand Celui qui a fait ces
choses? Eh bien, la vrit est grande et plus forte que tout. 36 Toute la
terre fait appel la vrit, et le ciel la bnit, et tous les ouvrages
tremblent et frmissent, et il ny a avec Lui aucune injustice. 37 Injuste
est le vin, injuste est le roi, injustes les femmes, injustes tous les fils des
hommes, et injustes toutes leurs actions, toutes les choses de ce genre!
Et il ny a pas en eux de vrit, et dans leur injustice ils mourront! 38 La
vrit demeure, elle, et elle reste forte pour lternit, elle vit et rgne
pour lternit de lternit. 39 Et il nest pas possible avec elle de faire
acception des personnes, ni de faire de discriminations: elle fait ce qui
est juste loin de tout ce qui est injuste ou mauvais; et tous approuvent
ses actions, et dans son jugement il ny a rien dinjuste. 40 Et elle est la
force, et la tiare, et le pouvoir et la grandeur de toutes ternits! Bni
soit le dieu de la vrit! 41 Et il cessa de parler. Et tout le peuple alors
cria et ils dirent alors: Grande est la vrit et elle est la plus forte!
42
Alors le roi lui dit: Demande ce que tu veux en plus de ce qui est
crit, et nous te le donnerons, pour la manire dont tu tes montr le
plus sage; et tu sigeras prs de moi et tu seras nomm mon parent.
43
Alors il dit au roi: Rappelle-toi le vu que tu as fait de btir
Jrusalem le jour o tu as reu la tiare, 44 ainsi que de rendre tous les
objets qui ont t pris Jrusalem, ceux que Cyrus a emports lorsquil a
fait vu dabattre Babylone et quil a fait vu de les renvoyer l-bas. 45
Et toi tu as fait vu de btir le temple que les Idumens ont incendi
quand la Jude fut dvaste par les Chaldens. 46 Et cest l maintenant
ce que jattends de toi, seigneur-roi, et ce que je te demande, et cest l
la grandeur qui relve de toi; je te prie donc daccomplir le vu que de
ta bouche tu as fait vu au roi du ciel daccomplir. 47 Alors le roi
Darius se leva et lembrassa, et il fit crire en sa faveur les lettres pour
tous les chefs de palais, gouverneurs, stratges et satrapes, afin quils
lescortent, lui et lensemble de ceux qui monteraient avec lui btir
Jrusalem. 48 Et il fit crire des lettres tous les gouverneurs de Syrie
Creuse et de Phnicie ainsi qu ceux du Liban pour quils fassent
transporter des troncs de cdres depuis le Liban Jrusalem et afin quils
btissent la ville avec lui. 49 Et il fit crire une dclaration
daffranchissement en faveur de tous les Juifs qui quittaient son royaume
pour monter vers la Jude, que tout officier, satrape, gouverneur ou chef
100

de palais ne marche pas contre leurs portes; 50 que tout le pays sur lequel
ils tendraient leur domination leur appartenait sans tre frapp
dimpt; et afin que les Idumens abandonnent les villages des Juifs
quils dtenaient; 51 et pour la construction du sanctuaire que soient
donns par an vingt talents jusqu ce quil soit construit, 52 et que sur
lautel chaque jour on donne en apanage des holocaustes, selon le
commandement quils avaient den apporter dix-sept (cela faisait dix
autres talents par an); 53 et que tous ceux qui savanaient de Babylone
pour fonder la ville jouissent de leur libert, eux et leurs enfants ainsi
que les prtres qui savanaient. 54 Et il dfinit aussi par crit le subside
et lhabillement sacerdotal avec lequel on fait le culte. 55 Et en faveur des
Lvites, il fit crire de leur donner le subside jusquau jour o la maison
serait acheve et Jrusalem construite, 56 et en faveur de tous les gardes
de la ville, il fit crire de leur donner des lots de terre et une solde. 57 Et
il renvoya tous les objets que Cyrus avait emports de Babylone; et tout
ce que Cyrus avait dit de faire, il ordonna lui aussi de le faire ainsi que
de [les] renvoyer Jrusalem.
58
Et quand le garon sortit, levant le visage vers le ciel en direction de
Jrusalem, il bnit le roi du ciel, disant: 59 De toi vient la victoire, et de
toi la sagesse, et toi est la splendeur, et moi je suis ton serviteur! 60 Tu
es bni, toi qui mas donn la sagesse, et je te reconnais, matre de mes
pres! 61 Et il prit les lettres, partit Babylone et annona la nouvelle
tous ses frres. 62 Et ils bnirent le dieu de leurs pres, parce quil leur
avait donn remise et rmission 63 de monter et de btir Jrusalem et son
sanctuaire sur lequel son nom avait t nomm, et ils burent de grandes
coupes dans la musique et la joie pendant sept jours.

Aprs cela furent choisis pour monter les chefs de maison des
lignes paternelles selon leurs tribus ainsi que leurs femmes, les
fils et les filles, leurs serviteurs et leurs servantes, et leurs bestiaux. 2 Et
Darius envoya avec eux mille cavaliers jusqu ce quils les aient ramens
Jrusalem dans la paix et dans la musique, celle des tambourins et des
fltes; 3 et tous leurs frres taient l jouer, et il les fit monter avec
eux.
4
Et voici les noms des hommes qui montaient selon leurs lignes
paternelles vers leurs tribus, dans leur district: 5 les prtres, les fils de
Phins, fils dAaron (Jsus le fils de Josdk, fils de Saraios, et Joakim le
fils de celui-ci) et Zorobabel, fils de Salathiel, de la maison de David, de la
ligne de Phars et de la tribu de Juda, 6 celui qui, sous Darius le roi des
Perses, avait dit des paroles sages, la deuxime anne de son rgne, au
mois de Nisan qui est le premier mois. 7 Voici dautre part ceux de
Jude qui montrent de la captivit de lexil, ceux que
Nabuchodonosor le roi de Babylone avait fait immigrer vers Babylone 8
et qui retournrent vers Jrusalem et le reste de la Jude, chacun vers la
ville qui tait la sienne, ceux qui partirent avec Zorobabel et avec Jsus,
1

101

Nhmie, Zaraias, Rsaios, Ennis, Mardoche, Blsaros, Aspharasos,


Borolios, Romos, Baana, leurs guides. 9 Nombre de ceux du peuple
ainsi que ceux qui les guidaient: fils de Phoros: 2172. 10 Fils de
Saphat: 472. Fils dAr: 756. 11 Fils de Phaathmab, joindre aux fils
de Jsus et Joab: 2812. 12 Fils dOlamos: 1254. Fils de Zatos: 945. Fils
de Khorb: 705. Fils de Bani: 648. 13 Fils de Bba: 623. Fils dAsgad:
1322. 14 Fils dAdonikam: 667. Fils de Bago: 2066. Fils dAdinos: 454.
15
Fils dAtr, le fils dEzkhias: 92. Fils de Kilan et dAztas: 67. Fils
dAzouros: 432. 16 Fils dAnnias: 101. Fils dArom, fils de Bassa: 323.
Fils dAriphos: 112. 17 Fils de Batrous: 3005. Fils issus de Bathlmn:
123. 18 Ceux issus de Ntbas: 55. Ceux issus dEnatos: 158. Ceux issus
de Batasmn: 42. 19 Ceux issus de Kariathiaris: 25. Ceux issus de
Kapiras et de Brot: 743. 20 Les Khadiazes et les Ammidiens: 422. Ceux
issus de Kiramas et Gabbs: 621. 21 Ceux issus de Makaln: 122. Ceux
issus de Baitoli: 52. Fils de Niphis: 156. 22 Fils de lautre Kalam et
dOnous: 725. Fils de Jrkhos: 345. 23 Fils de Sanaas: 3330. 24 Les
prtres: fils de Jeddos, le fils de Jsus, joindre aux fils dAnasib: 972.
Fils dEmmros: 1052. 25 Fils de Phassouros: 1247. Fils de Kharm:
1017. 26 Quant aux Lvites: fils de Jsus, Kadmilos, Bannos et Soudios:
74. 27 Les psalmistes sacrs, fils dAsaph: 128. 28 Les huissiers: fils de
Salloum, fils dAtar, Fils de Tolman, fils dAkoub, fils dAtta, fils de
Soba: 139 au total. 29 Les esclaves sacrs: fils dEsa, fils dAsipha, fils
de Tabath, fils de Kras, fils de Soua, fils de Phadaios, fils de Labana,
fils dAggaba, 30 fils dAkoud, fils dOuta, fils de Ktab, fils dAgaba, fils
de Suba, fils dAnan, fils de Kathoua, fils de Geddour, 31 fils de Jaros,
fils de Dasan, fils de Noba, fils de Khasba, fils de Gazra, fils dOzios,
fils de Phino, fils dAsara, fils de Bastha, fils dAsana, fils de Maani, fils
de Naphisi, fils dAkouph, fils dAkhiba, fils dAsour, fils de Pharakim,
fils de Basalth, 32 fils de Mda, fils de Koutha, fils de Khara, fils de
Barkhous, fils de Srar, fils de Thomo, fils de Nasi, fils dAtipha. 33 Fils
des serviteurs de Salomon: fils dAssaphith, fils de Pharida, fils de
Jli, fils de Lozn, fils dIsdal, fils de Saphuti, 34 fils dAgia, fils de
Phakareth-sabi, fils de Sarthi, fils de Masias, fils de Gas, fils
dAddous, fils de Soubas, fils dApherra, fils de Barodis, fils de Saphat,
fils dAmon. 35 Total des esclaves sacrs et des fils des serviteurs de
Salomon: 372. 36 Voici ceux qui montrent de Thermlth (leur chef
tait Karaath), dAdan et dAmar, 37 et ne pouvaient pas dclarer que
leurs lignes paternelles et leur famille taient issues dIsral: fils de
Dalan le fils de Touban, fils de Nkodan: 652. 38 Et issus des prtres,
ceux qui avaient des prtentions au sacerdoce et ne furent pas trouvs:
fils dObbia, fils dAkkos, fils de Joddous (celui qui avait pris Augia pour
femme, parmi les filles de Pharzellaios et avait t appel de son nom):
39
et ceux-l, comme on avait cherch leur liste gnalogique dans le
registre et quon ne lavait pas trouve, ils furent carts des fonctions
sacerdotales 40 et Nhmie leur dit, ainsi quAttharias, de ne pas avoir
102

part aux choses saintes, jusqu ce que se lve un Grand Prtre revtu de
la Rvlation et de la Vrit. 41 Au total ils taient: Isral, partir des
plus de douze ans, hormis les serviteurs et les servantes: 42.360; leurs
serviteurs et leurs servantes: 7337; joueurs et chanteurs de psaltrion:
245. 42 chameaux: 435, et chevaux: 7036; mulets: 245; btes de somme:
5525. 43 Et parmi les chefs rpartis par lignes paternelles, comme ils
arrivaient au sanctuaire de Dieu qui est Jrusalem, ils firent vu de
faire se lever la maison sur son emplacement, autant quil tait en leur
puissance, 44 et de donner pour le sanctuaire un trsor, destin aux
travaux, de mille mines dor, cinq mille mines dargent et cent habits
sacerdotaux. 45 Et les prtres, les Lvites et ceux du peuple stablirent
dans Jrusalem et son territoire, et les psalmistes sacrs et les huissiers,
et tout Isral dans leurs villages.
46
Au dbut du septime mois, et comme les fils dIsral taient chacun
dans leurs biens, ils sassemblrent dun mme cur sur laire de la
premire porte, celle qui donne sur lest. 47 Et Jsus, le fils de Josdk, se
prsenta avec ses frres les prtres, ainsi que Zorobabel, le fils de
Salathiel, avec ses frres, et ils disposrent lautel du Dieu dIsral 48
pour y apporter les holocaustes conformment ce qui est stipul dans
le livre de Mose, lhomme de Dieu. 49 Et on se coalisa contre eux parmi
les autres nations de la terre; et ils relevrent lautel sur son
emplacement parce quils taient un objet de haine pour eux, et toutes
les nations qui sont sur la terre les fortifirent, et ils faisaient monter la
fume des offrandes au temps fix et les holocaustes pour le Seigneur le
matin et le soir, 50 et ils conduisirent la fte de la fixation des tentes,
comme il est ordonn dans la Loi, et des offrandes de chaque jour,
comme il convenait, 51 et aprs cela des oblations de continuit ainsi que
les offrandes des sabbats, des nouvelles lunes et de toutes les ftes
sanctifies. 52 Et tous ceux qui avaient fait un vu Dieu,
commencrent partir de la nouvelle lune du septime mois apporter
des offrandes Dieu; et le temple de Dieu ntait pas encore construit. 53
Et lon donna de largent aux tailleurs de pierre et aux charpentiers, et
les Sidoniens et les Tyriens eurent le manger et le boire ainsi quun
festin pour quils fassent venir du Liban des troncs de cdre afin den
flotter les radeaux jusquau port de Jopp, selon lordonnance qui leur
avait t crite par Cyrus, le roi des Perses. 54 Et la deuxime anne, se
prsentant au sanctuaire de Dieu, Jrusalem, le deuxime mois,
Zorobabel le fils de Salathiel commena, ainsi que Jsus le fils de
Josdk, leurs frres, les prtres-Lvites et tous ceux qui taient venus de
la captivit jusqu Jrusalem 55 et ils posrent les fondations du temple
de Dieu la nouvelle lune du deuxime mois de la deuxime anne
leur arrive en Jude et Jrusalem. 56 Et ils placrent les Lvites de plus
de vingt ans la tte des travaux du Seigneur, et Jsus, ses fils, ses frres,
Kadmiel son frre, les fils de Jsus Emadaboun et les fils de Joda, fils
dIliadoun avec leurs fils et leurs frres, tous les Lvites, prirent place,
103

dun mme cur, comme surveillants de travaux, uvrant pour les


travaux dans la maison de Dieu. 57 Et les btisseurs btirent le temple du
Seigneur, et les prtres en habits prirent place au milieu de la musique et
des trompettes ainsi que les Lvites fils dAsaph qui, avec leurs cymbales,
chantaient des hymnes pour le Seigneur et le bnissaient, suivant
lexemple de David, roi dIsral, 58 et ils clamrent par leurs hymnes leur
reconnaissance du Seigneur: Sa bont et sa splendeur sont pour les
ternits tout Isral... 59 Et tous les gens du peuple soufflrent dans
les trompettes et crirent, chantant grand bruit des hymnes au
Seigneur, pour le lever de la maison du Seigneur. 60 Et les plus vieux
parmi les prtres-Lvites et parmi ceux qui sigent au premier rang selon
leurs lignes paternelles, ceux qui avaient vu la maison prcdente,
vinrent vers sa construction avec cri et grande lamentation 61 et
beaucoup allaient grand bruit au milieu des trompettes et de la liesse 62
de sorte que le peuple nentendait pas les trompettes cause de la
lamentation du peuple; cest que la troupe des joueurs de trompettes
tait assez grande pour tre entendue de loin!
63
Et les ennemis de la tribu de Juda et de Benjamin, entendant cela,
vinrent pour dcouvrir ce qutait ce bruit de trompettes. 64 Et ils
dcouvrirent que les gens sortis de la captivit construisaient le temple
pour le Seigneur-Dieu dIsral 65 et, sapprochant de Zorobabel, de Jsus
et des chefs des lignes paternelles, ils leur disent: Nous btirons avec
vous! 66 Car, pareillement vous, nous coutons votre Seigneur et nous
lui sacrifions depuis les jours dAsbasareth, roi des Assyriens, qui nous a
emmens ici. 67 Et Zorobabel, Jsus et les chefs des lignes paternelles
dIsral leur dirent: Ce nest pas vous et nous de construire la
maison pour le Seigneur, notre Dieu; 68 car cest nous seuls qui
construirons pour le Seigneur dIsral conformment ce que nous a
ordonn Cyrus, le roi des Perses. 69 Or, les nations de la terre, pressant
et assigeant ceux qui taient en Jude, avaient contrecarr la
construction, 70 et complotant, flattant le peuple et faisant des
soulvements, ils avaient empch dachever la construction tout le
temps de la vie du roi Cyrus. 71 Et leur construction avait t
contrecarre pendant deux ans, jusquau rgne de Darius.

VI

Or, la deuxime anne du rgne de Darius, Agge et Zacharie


le fils dEddi, les prophtes, prophtisrent sur les Juifs qui
taient en Jude et Jrusalem au nom du Seigneur-Dieu dIsral qui
tait sur eux. 2 Alors se leva Zorobabel, le fils de Salathiel, ainsi que
Jsus, le fils de Josdk, et ils commencrent construire la maison du
Seigneur, celle qui est Jrusalem, tandis que les prophtes du Seigneur
qui taient avec eux les aidaient. 3 A ce moment-mme, Sisinns le
gouverneur de Syrie et de Phnicie, Sathrabouzans et leurs
compagnons taient venus vers eux et se trouvaient l, et ils leur dirent:
4
Qui vous a donn un ordre pour que vous construisiez cette maison
1

104

et que vous acheviez cette toiture et tout le reste? Et qui sont les
btisseurs qui achvent cela? 5 Et les anciens parmi les Juifs avaient eu
de la part du Seigneur la faveur dune visite venue sur la captivit 6 et on
ne stait pas oppos leur construction jusqu ce que Darius signifie
un ordre et sexprime leur sujet.
7
Copie de la lettre que Sisinns, le gouverneur de Syrie et de Phnicie,
Sathrabouzans et leurs compagnons les chefs en Syrie et en Phnicie
crivirent et envoyrent Darius: 8 Au roi Darius, salut! Que tout soit
connu de notre seigneur le roi, savoir que, comme nous nous tions
prsents dans le pays de Jude et tions arrivs dans la ville de
Jrusalem, nous avons surpris les anciens parmi les Juifs de la captivit
en train de construire dans la ville de Jrusalem une maison pour le
Seigneur, grande, tonnante, faite de pierres polies, avec des bois
prcieux mis sur les murs 9 et ces travaux se font avec ardeur (et le
travail va bon train entre leurs mains) et ils sont accomplis en toute
splendeur et avec application. 10 Alors nous nous sommes renseigns
auprs de ces anciens, en disant: Qui vous a donn un ordre pour que
vous construisiez cette maison et que vous posiez les fondations de ces
travaux? 11 Nous les avons donc interrogs afin de te faire savoir et de
te dire par crit les hommes qui sont leur tte, et nous leur
demandions les pices didentit des meneurs. 12 Mais eux nous ont
rpondu en disant: Nous sommes les serviteurs du Seigneur qui a cr
le ciel et la terre. 13 Et la maison avait t construite bien des annes
auparavant par un grand et puissant roi dIsral, et elle avait t
acheve. 14 Et quand nos pres eurent exaspr le Seigneur dIsral, le
cleste, en commettant des fautes envers lui, il les a livrs aux mains de
Nabuchodonosor, roi de Babylone, roi des Chaldens. 15 Et ils ont
abattu la maison, lont incendie et ont emmen le peuple en captivit
Babylone. 16 Or la premire anne du rgne de Cyrus sur le pays de
Babylone, le roi Cyrus a ordonn par crit de construire cette maison; 17
et les objets sacrs, en or et en argent, que Nabuchodonosor avait fait
sortir de la maison qui est Jrusalem et avait serrs dans son propre
temple, le roi Cyrus les a fait ressortir du temple qui est Babylone et il
les a confis Zorobabel et au gouverneur Sanabassare, 18 et il lui a
ordonn demporter tous ces objets et de les dposer dans le temple qui
est Jrusalem, et que ce temple du Seigneur soit construit sur cet
emplacement. 19 Alors ce Sanabassare est arriv et a jet les fondations
de la maison du Seigneur qui est Jrusalem, et depuis ce temps jusqu
maintenant elle a t en construction et navait pas connu
dachvement. 20 Maintenant donc, si tu le juges bon, roi, que lon aille
voir dans les archives royales du seigneur-roi qui sont Babylone. 21 Et si
lon trouve que cest avec lagrment du roi Cyrus que se fait la
construction de la maison du Seigneur qui est Jrusalem et que cela est
jug bon par notre seigneur-roi, quil sexprime auprs de nous sur ce
sujet.
105

Alors le roi Darius ordonna que lon aille voir dans les archives
royales situes Babylone, et lon trouva dans la forteresse dEcbatane
qui est en pays mde un volume dans lequel tait mentionn ceci:
23
Premire anne du rgne de Cyrus: le roi Cyrus a ordonn de btir la
maison du Seigneur qui est Jrusalem, o lon sacrifie avec un feu
continuel, 24 dont la hauteur est de soixante coudes, la largeur de
soixante coudes, avec trois ranges de pierres polies et une range de
bois tonnante du pays, et que la somme dpense soit donne en
puisant dans la maison du roi Cyrus; 25 et que les objets sacrs de la
maison du Seigneur, ceux dor comme ceux dargent, que
Nabuchodonosor a emports de la maison qui est Jrusalem et
rapports Babylone, soient ramens dans la maison qui est Jrusalem,
o ils taient dposs, pour y tre placs. 26 Alors il ordonna Sisinns
le gouverneur de Syrie et de Phnicie, Sathrabouzans, leurs
compagnons et aux chefs dtachs en Syrie et en Phnicie de prendre
soin de se tenir lcart de lendroit, et de laisser Zorobabel, le serviteur
du Seigneur mais gouverneur de Jude, et les anciens parmi les Juifs
construire cette maison du Seigneur cet endroit. 27 Et moi aussi jai
ordonn en gros quon construise et quon soit attentif ce quon
collabore avec les gens sortis de la captivit de Jude, jusqu ce que soit
acheve la maison du Seigneur; 28 que sur la perception des impts de
Syrie Creuse et de Phnicie on donne soigneusement une contribution
ces hommes pour des offrandes au Seigneur, au gouverneur Zorobabel
pour des taureaux, des bliers et des moutons, 29 et pareillement aussi du
bl, du sel, du vin et de lhuile continuellement, chaque anne, selon ce
que les prtres qui sont Jrusalem indiqueront den dpenser chaque
jour, sans contestation, 30 afin que soient apportes des libations au
Dieu trs-haut pour le roi et ses enfants et quon prie pour leur vie. 31 Et
quon donne des ordres pour qu chacun de ceux qui auront transgress
lune des choses qui ont t dclares auparavant et ajoutes par crit ou
encore qui lauront considre comme non avenue, on prenne un arbre
dans sa proprit, quon ly pende et que ce qui lui appartient soit
possession royale. 32 Pour cette raison, puisse aussi le Seigneur, dont le
nom a t donn l, anantir tout roi et peuple qui tendra sa main pour
sopposer ou nuire cette maison du Seigneur qui est Jrusalem. 33
Moi, le roi Darius, jai dcrt quil en soit fait soigneusement selon ces
termes.
22

VII

Alors Sisinns le gouverneur de la Syrie Creuse et de la


Phnicie, Sathrabouzans et leurs compagnons suivirent
la lettre les ordres donns par le roi Darius, 2 supervisant les travaux
sacrs en cooprant plus soigneusement avec les anciens parmi les Juifs
et les chefs religieux. 3 Et les travaux sacrs allaient bon train, tandis que
prophtisaient Agge et Zacharie, les prophtes, 4 et ils les achevrent
par ordonnance du Seigneur-Dieu dIsral, 5 et avec lagrment de Cyrus,
1

106

de Darius et dArtaxerxs, roi des Perses, fut acheve la maison, la sainte


maison, jusquau 23 du mois dAdar de la sixime anne du roi Darius.
6
Et les fils dIsral, les prtres, les Lvites et le reste de ceux qui, sortis
de la captivit, staient joints eux, firent conformment ce qui est
dans le livre de Mose: 7 et pour linauguration du sanctuaire du
Seigneur ils offrirent cent taureaux, deux cents bliers, quatre cents
moutons, 8 douze chevreaux pour la faute de tout Isral daprs le
nombre tir des matres de tribu dIsral, qui sont douze; 9 et les prtres
et les Lvites prirent place, vtus en fonction de leurs tribus, aux travaux
du Seigneur-Dieu dIsral conformment au livre de Mose, et les
huissiers chaque porte.
10
Et les fils dIsral issus de ceux qui taient sortis de la captivit
conduisirent la Pque le 14 du premier mois; comme les prtres et les
Lvites avaient t purifis ensemble, 11 et que tous les fils de la captivit
navaient pas t purifis, comme les Lvites avaient tous t purifis
ensemble, 12 eh bien ils offrirent la Pque pour tous les fils de la
captivit ainsi que pour leurs frres les prtres et pour eux-mmes. 13 Et
les fils dIsral mangrent, ceux qui taient sortis de la captivit, tous
ceux qui staient carts des abominations des nations de la terre, en
cherchant le Seigneur. 14 Et ils conduisirent la fte des pains sans levain
pendant sept jours, se rjouissant en face du Seigneur, 15 parce quil avait
tourn le dessein du roi des Assyriens contre eux afin de fortifier leurs
mains pour les travaux du Seigneur-Dieu dIsral.

VIII

Et, n bien aprs ces vnements, sous le rgne


dArtaxerxs le roi des Perses, savana Esdras, fils de
Saraios, fils dEzrios, fils de Khelkios, fils de Salmos, 2 fils de
Saddoukos, fils dAkhitb, fils dAmarios, fils dOzios, fils de Bokka, fils
dAbisou, fils de Phins, fils dElazar, fils dAaron le premier prtre; 3
cet Esdras monta de Babylone en tant quil tait un scribe talentueux
dans la Loi de Mose, celle qui a t donne par le Dieu dIsral, 4 et le
roi lui donna de la splendeur, car il avait trouv grce devant lui pour
toutes ses requtes. 5 Et parmi les fils dIsral, les prtres, les Lvites,
psalmistes sacrs, huissiers et esclaves sacrs, ils montrent avec lui vers
Jrusalem, en lan sept du rgne dArtaxerxs dans le cinquime mois
(ctait la septime anne pour le roi); 6 en effet, tant sortis de
Babylone la nouvelle lune du premier mois, lors de la nouvelle lune du
cinquime mois ils arrivrent Jrusalem grce la bonne route qui leur
avait t donne par le Seigneur cause de lui. 7 En effet Esdras
embrassait beaucoup de savoir de sorte ne rien omettre des choses
extraites de la Loi du Seigneur et de ses commandements, pour
enseigner tout Isral toutes les lgislations et les jugements.
8
Et lordonnance crite par le roi Artaxerxs parvint Esdras le prtre
et le lecteur de la Loi du Seigneur, dont ce qui suit est la copie: 9 Le roi
Artaxerxs Esdras le prtre et lecteur de la Loi du Seigneur, salut!
1

107

Comme je rends aussi, moi, des sentences gnreuses, jai ordonn que
partent avec toi Jrusalem ceux qui, par choix, le veulent parmi la
nation des Juifs, les prtres et les Lvites, et qui sont aussi dans notre
royaume. 11 Tous ceux donc qui le dsirent, quils prennent ensemble
leur essor, comme il en a t dcid par moi ainsi que par les sept amis
conseillers, 12 afin quils aillent voir ce quil y a en Jude et Jrusalem,
conformment ce quil en est dans la Loi du Seigneur, 13 et quils
emportent des dons pour le Seigneur dIsral (ceux dont jai fait le vu
ainsi que mes amis) Jrusalem, ainsi que toute monnaie dor et
dargent quon pourra trouver dans le territoire de Babylone pour le
Seigneur Jrusalem, avec ce qui a t donn en prsent par la nation
pour le sanctuaire de leur Seigneur, celui qui est Jrusalem 14 afin
damasser la monnaie dor et dargent pour des taureaux, des bliers, des
moutons et ce qui les accompagne 15 de faon apporter des offrandes
sur lautel de leur Seigneur, celui qui est Jrusalem. 16 Et tout ce que tu
voudras faire avec tes frres de lor et de largent, excute-le selon la
volont de ton Dieu, 17 ainsi que pour les objets sacrs du Seigneur qui
tont t donns pour les besoins du sanctuaire de ton Dieu, celui qui est
Jrusalem. 18 Et le reste des choses dont ventuellement tu viendras
avoir besoin pour le sanctuaire de ton Dieu, tu les donneras sur le trsor
royal; 19 et moi aussi, Artaxerxs, le roi, jai donn des ordres aux
trsoriers de Syrie et de Phnicie afin que tout ce que mandera Esdras le
prtre et lecteur de la Loi du Dieu, le Trs-Haut, ils le lui donnent
soigneusement, jusqu cent talents dargent, 20 et pareillement aussi
jusqu cent kors de bl, cent mesures de vin et du sel en abondance; 21
que tout ce qui est relatif la Loi de Dieu soit excut soigneusement
pour le Dieu, le Trs-Haut, afin quil ny ait pas de colre envers le
royaume du roi et de ses fils. 22 Et lon sadresse aussi vous afin que,
pour tous les prtres, les Lvites, psalmistes sacrs, huissiers, esclaves
sacrs et agents de ce sanctuaire, il ny ait aucune perception dimpts ni
dautre imposition, et que personne nait le pouvoir de leur imposer
quelque chose. 23 Et toi, Esdras, conformment la sagesse du Dieu,
dsigne des juges et des lgistes pour quils lgitiment dans toute la Syrie
et la Phnicie tous ceux qui connaissent la Loi de ton Dieu; et quant
ceux qui ne la connaissent pas, tu la leur enseigneras. 24 Et tous ceux qui
transgresseront la Loi de ton Dieu et celle du roi seront soigneusement
punis, soit de mort, soit dun chtiment (ou dune amende en argent ou
dun emprisonnement).
25
Seul soit bni le Seigneur qui a donn ces ides au cur du roi,
pour glorifier sa maison qui est Jrusalem, 26 et qui ma honor devant
le roi, les conseillers et tous ses amis et hauts personnages! 27 Et moi jai
t ferme grce au soutien du Seigneur, mon Dieu, et jai assembl des
hommes issus dIsral de faon ce quils montent avec moi!
28
Et voici ceux qui les conduisaient, selon leurs lignes paternelles et
leurs districts, ceux qui montrent avec moi de Babylone dans le
10

108

royaume du roi Artaxerxs: 29 des fils de Phins, Garsomos; des fils de


Jtamaros, Gamlos; des fils de David, Attous, le fils de Skhnias; 30 des
fils de Phoros, Zakharias et avec lui, daprs le registre, 150 hommes;
31
des fils de Phaathmoab, Eliaonias de Zaraias et avec lui 200 hommes;
32
des fils de Zathos, Skhnias de Jzlos et avec lui 300 hommes; des
fils dAdinos, Ben-Jonathou et avec lui 250 hommes; 33 des fils dElam,
Jsias de Gotholias et avec lui 70 hommes; 34 des fils de Saphatias,
Zaraias de Mikhalos et avec lui 70 hommes; 35 des fils de Joab, Abadias
de Jzlos et avec lui 212 hommes; 36 des fils de Bani, Assalimoth de
Josaphias et avec lui 160 hommes; 37 des fils de Babi, Zakharias Bba et
avec lui 28 hommes; 38 des fils dAsgath, Joans Acatan et avec lui 110
hommes; 39 les derniers taient des fils dAdonikam, et voici leurs noms:
Eliphalatos, Joul et Samaias, et avec eux 70 hommes; 40 des fils de
Bago, Outhi le fils dIstalkouros et avec lui 70 hommes.
41
Je les assemblai sur le fleuve appel Thra, et l-mme nous
campmes trois jours, et je les examinai. 42 Et ny trouvant pas de fils de
prtres et des Lvites, 43 jenvoyai un message Elazare, Idoulos,
Maasma, Elanatan et Samaias, ainsi qu Joribas, Nathan, Ennatan,
Zakharias et Msolamos, les chefs et savants, 44 et je leur dis daller
auprs dAddaios, le chef qui est lendroit du trsor, 45 leur
commandant de sentretenir avec Addaios, ses frres et les trsoriers de
lendroit pour quils nous envoient des gens qui rempliraient les
fonctions sacerdotales dans la maison de notre Seigneur. 46 Et grce la
main puissante de notre Seigneur, ils nous amenrent des hommes
savants, des fils de Mooli, fils de Lvi, fils dIsral: Asbbias, ses fils et
ses frres, dix-huit; 47 et Asbias, Announos et son frre Osaias, parmi les
fils de Khanounaios, ainsi que leurs fils, vingt hommes; 48 et parmi les
esclaves sacrs, que David et les chefs avaient donns pour le service des
Lvites, deux cent vingt esclaves sacrs: et tous prsentrent leurs pices
didentit. 49 Et l, je fis vu dun jene pour les garons en face de
notre Seigneur 50 afin de rechercher auprs de lui une bonne route pour
nous, nos enfants qui taient avec nous et nos bestiaux. 51 En effet je
mtais blotti sans demander au roi des fantassins et des cavaliers ainsi
quune escorte dclaireurs pour notre scurit en face de ceux qui
sopposeraient nous; 52 en effet nous avions dit au roi: La force de
notre Seigneur sera avec ceux qui le cherchent en vue dun redressement
total. 53 Et nouveau nous primes notre Seigneur pour cela et nous le
trouvmes bien favorable. 54 Et dentre les matres de tribus parmi les
prtres, je mis lcart douze hommes, cest--dire Srbias, Asabias et
dix hommes avec eux pris parmi leurs frres, 55 et je leur pesai largent,
lor et les objets sacrs de la maison de notre Seigneur, dont le roi en
personne avait fait prsent ainsi que ses conseillers, les hauts
personnages et tout Isral. 56 Et aprs les avoir pess, je leur confiai six
cent cinquante talents dargent et des objets dargent de cent talents,
cent talents dor et vingt plats dor, et des objets de bronze (faits de
109

bronze de bon aloi, ayant le brillant des objets semblables lor), douze.
57
Et je leur dis: Vous tes sacrs pour le Seigneur vous aussi, de mme
que les objets sont sacrs, et largent et lor sont un don votif pour le
Seigneur, Seigneur de nos pres; 58 veillez et montez la garde jusqu ce
que vous les confiiez aux matres des tribus parmi les prtres et les
Lvites et aux chefs des lignes paternelles dIsral Jrusalem dans les
chambres de la maison de notre Seigneur. 59 Et les prtres et les Lvites
qui reurent largent, lor et les objets qui taient Jrusalem les
portrent dans le sanctuaire du Seigneur.
60
Et aprs avoir lev le camp du fleuve Thra le 12 du premier mois,
nous parvnmes Jrusalem grce la main puissante de notre Seigneur
qui tait sur nous; et sur le trajet il nous protgea de tout ennemi, et
nous arrivmes Jrusalem. 61 Et quand, l-mme, vint le troisime jour,
largent et lor furent pess et confis, dans la maison de notre Seigneur,
au prtre Marmoth dOuria 62 (et avec lui tait Elazar le fils de Phins,
et il y avait avec eux Josabdos de Jsus et Moth de Sabannos, les
Lvites) toutes choses en considration du nombre et du poids, et leur
poids total fut not sur lheure. 63 Quant ceux qui taient sortis de la
captivit et se trouvaient l, ils apportrent en offrandes au Dieu dIsral
Seigneur douze taureaux pour tout Isral, quatre-vingt-seize bliers,
soixante et douze moutons, douze boucs pour le salut; tout cela en
offrande pour le Seigneur. 64 Et ils remirent les ordonnances du roi aux
chefs de palais royaux et aux gouverneurs de Syrie Creuse et de
Phnicie, et ils glorifirent le peuple et le sanctuaire du Seigneur.
65
Et quand cela fut achev, les chefs vinrent moi, disant: 66 Le
peuple dIsral, les chefs, les prtres et les Lvites nont pas tenu lcart
les peuples de la terre qui sont dune autre race et les impurets de ces
gens, Chananens, Chettens, Phrzens, Jbuzens, Moabites,
Egyptiens et Idumens; 67 en effet ils ont habit avec leurs filles, aussi
bien eux-mmes que leurs fils, et la semence qui est sainte a t mle
aux peuples de la terre qui sont dune autre race, et ceux qui les
conduisaient et les hauts personnages ont pris part cette illgalit
depuis le dbut de laffaire. 68 Et ds que jentendis cela, je dchirai mes
vtements et mon habit sacr, je dpilai de la toison de ma tte et de ma
barbe et je massis, soucieux et afflig. 69 Et auprs de moi se
rassemblrent tous ceux qui avaient jamais t mis en branle par la
parole du Seigneur dIsral, car jtais endeuill par lillgalit, et je
restai assis, afflig, jusqu loffrande du soir. 70 Et aprs tre sorti de la
torpeur du jene, tenant, dchirs, mes vtements et mon habit sacr, je
flchis les genoux, je tendis les mains vers le Seigneur et je lui dis: 71
Seigneur, je suis dans la honte, je suis blotti devant ton visage; 72 car nos
fautes ont dbord par-dessus nos ttes, et nos erreurs se sont leves
jusquau ciel 73 depuis les temps de nos pres, et nous sommes dans une
grande faute jusqu ce jour; 74 et cause de nos fautes et de celles de
nos pres nous avons t livrs avec nos frres, avec nos rois et avec nos
110

prtres aux rois de la terre pour lpe, la captivit et le butin, dans la


honte, jusquau jour daujourdhui. 75 Et maintenant, jusquo a pu aller
ta piti pour nous, Seigneur, pour que nous soient conservs une racine
et un nom dans le lieu de ta saintet 76 et, afin de dvoiler notre
luminaire dans la maison de notre Seigneur, pour nous donner de la
nourriture au moment de notre esclavage! 77 Et pendant que nous tions
esclaves, nous navons pas t abandonns par notre Seigneur: il nous a
fait tre en faveur vis--vis des rois perses 78 pour quils nous donnent de
la nourriture, glorifient le sanctuaire de notre Seigneur et rveillent la
Sion dserte afin de nous donner un fondement en Jude et Jrusalem.
79
Et maintenant que dirons-nous, Seigneur, davoir cela? Car nous
avons transgress tes ordonnances, celles que tu as donnes par la main
de tes serviteurs les prophtes, disant: 80 La terre vers laquelle vous
allez pour la recueillir en hritage est une terre souille par la souillure
des gens de la terre qui sont dune autre race, et ils lont remplie de leur
impuret; 81 et donc ne faites pas habiter vos filles avec leurs fils et ne
prenez pas leurs filles pour vos fils; 82 et en tout temps vous ne
chercherez pas pacifier vos relations avec eux, afin dtre forts pour
manger les biens de la terre et les laisser en hritage vos fils pour
lternit. 83 Et tout ce qui nous arrive est d nos actions qui sont
mauvaises et nos grandes fautes. 84 Car toi, Seigneur, tu avais allg
nos fautes, et tu nous avais donn une telle racine... Encore une fois
nous nous sommes dtourns, nous avons transgress ta Loi pour nous
mler limpuret des peuples de la terre. 85 Tu ne tes pas irrit contre
nous pour nous dtruire jusqu ne plus conserver ni notre racine, ni
notre semence, ni notre nom? 86 Seigneur dIsral, tu es vrai! Car en ce
jour nous avons t conservs comme racine. 87 Voici que maintenant
nous sommes en face de toi avec nos illgalits: car, cause delles, nous
ne pouvons plus nous tenir debout devant toi... .
88
Et tandis que dans sa prire Esdras disait sa componction, pleurant,
gisant terre devant le sanctuaire, ils se rassemblrent auprs de lui,
venus de Jrusalem en une troupe extrmement nombreuse, hommes,
femmes et jeunes gens; car la lamentation tait grande dans la foule.
89
Et Jkhonias, le fils de Jlos, des fils dIsral, prit la parole et dit
Esdras: Cest nous qui avons commis une faute envers le Seigneur et
avons habit avec des femmes dune autre race, issues des peuples de la
terre; et maintenant il y a un espoir pour Isral. 90 Quen ce lieu on nous
fasse prter serment devant le Seigneur de chasser toutes nos femmes
qui sont issues de ceux dune autre race, avec leurs enfants, comme tu en
as jug ainsi que tous ceux qui obissent la Loi du Seigneur. 91 Lvetoi! Excute! Car cest toi que revient la chose, et nous sommes avec
toi pour prter main-forte. 92 Et Esdras se leva et fit prter serment aux
matres de tribu parmi les prtres et les Lvites de tout Isral de faire
comme il avait t dit; et ils jurrent.

111

IX

Et Esdras se leva de la cour du sanctuaire, marcha vers la


chambre de Joanan, le fils dEliasibos, 2 et y trouva gte sans
toucher au pain et sans boire deau, endeuill cause des illgalits de la
foule qui taient grandes. 3 Et dans toute la Jude et Jrusalem il y eut
pour tous ceux qui taient sortis de la captivit une proclamation par
hraut de se rassembler Jrusalem; 4 et tous ceux qui ne se
prsenteraient pas dici deux ou trois jours conformment au jugement
des anciens qui sigeaient au premier rang, on consacrerait leurs bestiaux
et leur personne serait dclare trangre la foule de la captivit.
5
Et ceux de la tribu de Juda et de Benjamin se rassemblrent dans les
trois jours Jrusalem (ctait le neuvime mois, le 20 du mois), 6 et
toute la foule vint siger sur laire du sanctuaire, tremblant cause de
lhiver qui svissait. 7 Et Esdras se leva et leur dit: Vous avez agi
illgalement, vous avez habit avec des femmes dune autre race pour
imputer une faute Isral! 8 Et maintenant offrez au Seigneur-Dieu de
nos pres un acte de reconnaissance qui soit splendeur, 9 faites sa
volont, loignez-vous des peuples de la terre et des femmes qui sont
dune autre race! 10 Et dans toute la foule ils sexclamrent et ils dirent
avec une grande clameur: Nous ferons comme tu as dit; 11 mais la foule
est nombreuse et le temps est hivernal, et nous navons pas la force de
rester l en plein air, il ny a pas moyen, et pour nous ce nest pas
laffaire dun jour ou deux: car nous avons commis davantage de fautes
dans ces domaines. 12 Mais que ceux qui conduisent la foule restent, et
que tous ceux qui sont de nos habitations et qui ont des femmes dune
autre race prennent date pour se prsenter; 13 et, pour chaque endroit
aussi, les anciens et les juges jusqu ce quon dtache de nous la colre
du Seigneur pour cette affaire. 14 Jonathas, le fils dAzalos, et Jsias, le
fils de Thokanos, sen chargrent ces conditions et Mossolamos, Lvis
et Sabbataios furent leurs assesseurs. 15 Et ceux qui taient sortis de la
captivit agirent conformment toutes ces conditions. 16 Et Esdras, le
prtre, se choisit des hommes qui taient chefs de leurs lignes
paternelles, tous par leur nom, et ils se runirent la nouvelle lune du
dixime mois, afin dexaminer laffaire. 17 Et lon mena jusquau bout
lenqute contre les hommes qui dtenaient des femmes dune autre
race, jusqu la nouvelle lune du premier mois.
18
Et lon trouva parmi les prtres qui taient rassembls des gens qui
avaient des femmes dune autre race; 19 issus des fils de Jsus, le fils de
Josdk, et de ses frres: Masas, Elazare, Joribos et Jodanos; 20 et ils
promirent, la main tendue, de chasser leurs femmes et, pour lapaisement, des bliers en raison de leur erreur. 21 Et issus des fils dEmmr:
Ananias, Zebdaios, Mans, Samaios, Jil et Azarias. 22 Et issus des fils de
Phaisour: Elionas, Massias et Ismal, ainsi que Nathanal, Okidlos et
Salthas. 23 Et issus des Lvites: Jozabdos, Sms, Kolios (cest--dire
Kalitas), Pathaios, Ooudas et Joanas; 24 issus des psalmistes sacrs:
Eliasibos, Bacchouros; 25 issus des huissiers: Salloumos et Tolbans.
1

112

Issus dIsral: issus des fils de Phoros: Jermas, Jsias, Melkhias,


Miaminos, Elazare, Asibias et Bannaias; 27 issus des fils dElam:
Matanias et Zakharias, Jezrilos, Obadios, Jrmoth et Elias; 28 et issus
des fils de Zamoth: Eliadas, Eliasimos, Othonias, Jarimoth, ainsi que
Sabathos et Zerdaias; 29 et issus des fils de Bba: Joanns, Ananias,
Zabdos et Emathis; 30 et issus des fils de Mani: Olamos, Mamoukhos,
Jdaios et Jasoubos, ainsi quAsalos et Jrmoth; 31 et issus des fils
dAddi: Naathos et Moosias, Lakhounos, Nados, Beskaspasmus,
Sesthle, Balnouos et Manassas; 32 et issus des fils dAnnan: Elionas,
Asaias, Melkhias, Sabbaias et Simon Khosamaios; 33 et issus des fils
dAsom: Maltannaios, Mattathias, Sabannaious, Eliphalat, Manasss et
Sm; 34 et issus des fils de Baani: Jrmie, Momdios, Maros, Joul et
Mamda, ainsi que Pdias et Anos, Karabasion et Eliasibos, et
Mamnitanamos, Eliasis, Bannous, Elialis, Soms, Slmias, Nathanias;
et issus des fils dEzora: Sessis, Ezril, Azalos, Samatos, Zambris,
Jospos; 35 et issus des fils de Nooma: Mazitias, Zabadaias, Edas, Joul,
Banaias. 36 Tous ceux-l avaient habit avec des femmes dune autre
race; et ils les rpudirent avec les enfants.
37
Et les prtres et les Lvites et ceux dIsral habitrent Jrusalem et
dans son territoire. Ctait la nouvelle lune du septime mois (et les fils
dIsral taient dans leurs habitations), 38 alors toute la foule sassembla
dun mme cur sur laire de la porte du sanctuaire qui donne sur lest
39
et ils dirent Esdras, le Grand Prtre et lecteur, dapporter la Loi de
Mose, celle qui avait t remise par le Seigneur-Dieu dIsral. 40 Et le
Grand Prtre Esdras apporta la Loi toute la foule, de lhomme jusqu
la femme, et tous les prtres pour quils entendent la Loi la nouvelle
lune du septime mois; 41 et il lut sur laire de la porte du sanctuaire, de
laurore jusqu midi, en face des hommes et femmes, et dans toute la
foule ils abandonnrent leur esprit la Loi. 42 Et Esdras, le prtre et
lecteur de la Loi, se tenait debout sur lestrade de bois quon avait
prpare, 43 et ct de lui se tenaient Mattathias, Sammous, Ananias,
Azarias, Ourias, Ezkias, Baalsamos sur la droite, 44 et sur la gauche
Phadaios, Misal, Melkhias, Lothasoubos, Nabarias, Zakharias. 45 Et
Esdras souleva le livre de la Loi en face de la foule (car il sigeait
glorieusement au premier rang, en face de tous) 46 et alors, quand il dfit
la Loi, tous se tinrent debout. Et Esdras bnit le Seigneur-Dieu, Dieu le
Trs-Haut, Sabaoth Tout-Puissant, 47 et toute la foule cria Amen! , et
aprs avoir lev haut leurs mains, ils tombrent face contre terre pour se
prosterner devant le Seigneur. 48 Jsus, Anniouth et Sarabias, Jadinos,
Jakoubos, Sabbataios, Autaias et Maiannas, ainsi que Kalitas et Azarias,
et Jozabdos, Ananias et Phalias, les Lvites, enseignaient la Loi du
Seigneur et ils lisaient la foule la Loi du Seigneur, en inspirant en
mme temps la lecture. 49 Et Attarats dit Esdras, le Grand Prtre et
lecteur, et aux Lvites qui avaient enseign la foule, tous les gens: 50
Cette journe est sainte pour le Seigneur (et tous pleuraient tandis
26

113

quils coutaient la Loi); 51 allez donc manger des nourritures grasses et


boire des douceurs, et envoyez des colis ceux qui nen ont pas, 52 car
sainte est la journe pour le Seigneur; et ne vous affligez pas, car le
Seigneur vous glorifiera. 53 Et les Lvites donnrent des ordres tout le
peuple, disant: Cette journe est sainte, ne vous affligez pas! 54 Et ils
allaient tous manger, boire, se rjouir, donner des colis ceux qui nen
avaient pas et grandement se rjouir, 55 parce quils avaient aussi t
inspirs par les paroles qui leur avaient t enseignes.
Et ils se rassemblrent.

114