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COSTUME DE BAL

CALMANN

DITEUR

L'-VY,

OUVRAGES

LA COMTESSE DSH
Format grand
f s ANOCB COCPABLB
LF. 'AMOrRS DE LABELLK ACRORK
l'arb.;e de la vierge
LES AVESTUBES d'cNK JECNE
MARIE
LES BALS MA'-QDS
LE BEAU VOLEUR.
BELLt- PARISIENNE
LA B BKVB DD XVIl SICLB....
BOHME ET NOBLE^SK
LA C'-I.VTURE DE VNJS
LA CH INE d'or
lA ClUn.RE BLEUE
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ci;a-.!B?.e rocgb
LE flUTEAC de la roche 8AN-

GL\N(E..

LES CHATEAnX EN AFRIQUE


LES COMDIES DES CE.NS

DD

MONDE
COVMENT ON FAIT SON CHEMIN
BANS LE MONDE
CO~'viE\T TOMBENT LES FM.MES
TIN COSTUME DE BAL
LA DA>E DU CHATEAU .MCHB...
LA
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DRAME DE LA RUE DD SENTIER.
DUCHESSE d'PONNES

DUCBE^SE DE LAUZDN
FE AUX PERLES
FEMME DE L'AVEDGLB
'CNEFKMME ENTRE DEDX CRIMES.
LES FEMMS A PARI^ ET EN PROVINCE
LE FILS DO FAUSSAIRE
^LA

UN HLS NATDREU
LES FOLIES DC COR
LE Ff.UIT DFENDU

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in-18

LES GA'.ANTERIE5 DE LA COUR


DE LOUIS XV
4 vol.
LA Ri;ENCE
LA JEUNESSE DE LODISXV...
ES MAITRESSES DO ROI
LE PARC AUX CERFS
LE> HKR1TIER3 d'cX PRINCE....
LE JEU DE LA REINE
LA JOLIE BO:<S 'lENNE
LfS LIONS D.. PAR:S
LE LIVRE DES PEMMK3
>JA AME LOUISE DE FRANCK....
MADAME DK LA SABLIRE
11^ CINQUANTE MILLIOMS
mU' DK LA TOOs DU PI^
LA JAIN GADCHE KT LA MAI
DROITE
LES MALHEURS d'uNE REINE....
r.A MAROUISK DE P.RaBRE
LA MARQUISE SANGLANTE
LE NED? DE PIQUi:
LA NUIT DE NOCES
LA POUDRE ET LA NEIGE
!A PRINCESSE DE CONTI
UN PROCS CRIMINK
UNE RIVALE DE LA POMPADOCR..
LE ROMAN d'une HRITIRE.
LA ROUTE DD SUICIDE
LE SALON DD DUBLE
UN SECRET DE FAMILLE
LES SECRETS d'uNE SORCIERE..
LA SORCIRE DD ROI
LE SOUPER DES FANTOMES
LES SOUPER DS LA REGENCE...
LES SUITES n':NE FAUTE. .....
TROIS AMOURS
LES VACANCES d'DNB PARISIENNE
LA VIE CHASTE ET LA VIE IMPRE

iMrimiERIE N.-M. DUVAL, 17, RUE DE L'CHIQL'IEB

%.

UN

COSTUME
DE BAL
PQ

LA COMTESSE DASH

NOUVELLE EDITION

^=M.

PARIS
CALMANN LVY, DITEUR
ANCIENNE MAISON MICHEL LVY FRRES
3,

RUE AUBER,

1884
Droits de reproduction

et

de tradaction rservs.

Digitized by the Internet Archive


in

2010 with funding from


University of

Ottawa

http://www.archive.org/details/uncostumedebalOOsain

CE QUE GOUTE

UN COSTUME DE BAL

Les climats du Nord ont des ts moins chauds que

ceux du centre de l'Europe, mais


magnifiques,

mme
du

et

certaines

ils

ont des automnes

journes

de septembre,

d'octobre, n'ont rien envier aux plus favoriss

soleil,

pour

la

transparence de

l'air et la

puret de

l'atmosphre.

La Belgique, pays trs-riche de culture,

est gnra-

lement peu accidente. Le paysage y serait monotone


sans les cours d'eaux et les prairies, sans

la

verdure

qui dnote un sol plantureux et que les habitants savent disposer avec
pliers, les

art.

bouquets de

Les hautes bordures de peubois,

les

buissons fleuris se
1

CE QUE COUTE

groupent heureusement
point de vue.
lui

et

et toujours

On recompose

la

nature pour l'embellir

donner ce caractre particulier aux contres

tranquilles, honntes, laborieuses,

o l'imagination n'a pas

et

de

la

la raison

domine

les exigences perptuelles

nouveaut.

La partie qui
bords de

la

se rapproche

Namur ou

royaume

de Dinant des

rien envier aux plus

La rivire

est

libre.

Il

les cts les plus

est

renomms parmi

borde de rochers

est

Il

et les

aux environs

sites dlicieux, qui n'ont

que ceux des montagnes, aussi


Touraine.

du Luxembourg

Meuse sont certainement

pittoresques de ce

de

de faon former

les touristes.

pic, aussi

riants

des valles calmes,

sauvages

que ceux de

la

charmantes, o

les fleurs et les fruits

abondent, o l'on se croirait

mille lieues des bruits

du monde, o une longue

tence peut s'couler sans qu'ils vous atteignent,

exis-

si l'on

n'a pas la folie de les chercher.

Dans un de ces coins bnis de l'univers


a quelques annes,
riche,

vivait,

il

une famille assez nombreuse, peu

mais aussi distingue par sa naissance que par

ses sentiments. Elle se composait d'une

mre veuve

et

UN COSTUME DE BAL.
de ses deuxlles

l'une ge de dix-neuf ans et l'autre

de dix-sept.

La mre,

la

baronne de Boismilan
.

marquable par son


et sa bont,

personne re-

intelligence, son esprit

de conduite

jouissait de l'estime de tous

et nul

ne

pouvait la connatre sans l'aimer. Elle appartenait

une trs-noble maison,


ristocratie

allie

aux plus connues de

des Pays-Bas. Trs-jeune

aime du

elle fut

baron de Boismilan, bon gentilhomme, dont


n'tait

pas considrable, ni

lev que le sien.

l'tat

W^^de Frenberg

dans

l'a-

la

fortune

la socit aussi

le choisit

nanmoins

parmi beaucoup d'autres prtendants d'une position plus


brillante, et le

bonheur

fut le prix

de son sacrifice

de son dsintressement. M. de Boismilan

tait

et

un des

rares jeunes gens de sa gnration pour qui les traditions des anctres restaient prcieuses.
la foi

des anciens jours ou

ques d'autrefois. Aprs


l'tat

Il

conservait

les principes chevaleres-

avoir

servi

honorablement

pendant quelques annes, sa sant

se retirer.

Il

revint au nid paternel,

un

le

fora de

petit chteau,

bien cach dans les grands arbres, parfum de fleurs,

entour de buissons, o les oiseaux chantaient leurs

CE QUE COUTE

plus doux refrains. La Meuse coulait au bout du parc,

en vue de

la

maison

des chappes mnages adroi-

tement permettaient d'y apercevoir d'un ct


pagne, de l'autre
fermer

le

rocs audacieux qui

les

la

cam-

semblaient

Val bni, ainsi s'appelait cette retraite, et la

rendre inaccessible aux importuns.

nom

de Val bni venait d'une lgende

trs-cu-

rieuse, par laquelle la Vierge serait apparue

un baron

Ce

deBoismilan.

pour y

lui aurait

faire construire

lui aurait

montr ce

par

lieu choisi

elle

un oratoire en son honneur,

promis de bnir

jamais

le sol

et

qu'il lui

consacrait.

Les poux et leurs

dans cet
laissa la

asile.

d'un

baronne seule

homme

la

aussi

sous la

par

distingu
Elle

pre

le

et

tche de ces ducations

de bonheur,

tant

que par Tintelligence.


cette obligation

vcurent heureux huit ans

Aprs quoi, Dieu reprit

commences avec
tion

filles

ne recula

et consacra toute

le

direc-

caractre

pas

devant

son existence

la

remplir.

L'ane de ses

filles,

Jeanne, tait

de son pre, non-seulement par

le portrait

le visage,

vivant

mais par

le

UN COSTUME DE BAL.

caractre, par l'humeur, par la bont, .par les inclinations.

Grande, belle, distingue,

imposait par son

elle

seul regard le respect et la confiance. C'tait une


d'lite,

d'une sincrit imperturbable, que amais


j

une mauvaise pense ne pouvait


tendre, ne songeant jamais

quent tout
vait

fait

beaucoup

pour

souffrir

le

effleurer.

le

bonheur des

en ce monde,

Dvoue,

autres, elle de-

si

sa pit ang-

une consolation

sein de Dieu.

Sa sur Christine ne
ressemblait aucun

deux ou

trois

ses grces et

lui

ressemblait en rien et ne

des siens.

fallait

11

gnrations pour trouver

le

remonter

modle de

de ses sductions dans une comtesse de

Frenberg, sa bisaeule, qui

tint le sceptre

la cour de l'archiduchesse gouvernante

Bas. Christine tait blonde


faite

mme

doue par cons-

elle,

lique ne lui et prpar un refuge et

dans

me

comme

peindre, mince, elle avait

la

les

de

des

pis,

taille

la

mode
Pays-

petite,

et l'allure

d'une sylphide. Ses yeux noirs, surmonts de deux


sourcils noirs galement, semblaient

changer de cou-

leur selon les impressions qu'elle ressentait. Elle avait

des dents de perles, un teint de

lait,

un sourire de

CE QUE COUTE
aimant

sirne. Spirituelle, instruite,


arts,

elle

possdait tous

harmonie inimitable,
qui

rcoutaient;

talents.

les

exerait

cultivant

les

Sa voix, d'une

retenait tous

ceux

une influence

irr-

et

attirait

elle

et

dont sa mre elle-mme avait peine se d-

sistible,

fendre souvent.

Malheureusement son caractre

tait

abusent de tout. A l'oppos de Jeanne,

pour

le

malheur des

autres,

chose de diabolique; au

comme une

sorcire.

de ceux qui
elle tait

ne

y avait en elle quelque

il

moyen ge on

Cependant sa

l'et traite

nature

n'tait

point mauvaise, elle faisait le mal presque son insu,

pouvoir

sans
suites.

s'en

sans en calculer les

empcher,

Une ducation svre

ces dispositions; mais,

il

pu modifier

et suivie et

faut bien l'avouer, Christine

fut effroyablement gte. Ni sa

mre, ni sa sur,

aucun de ceux qui l'entouraient ne purent

charme qui manait


satisfaits

d'elle.

la

tout cda devant ses caprices;

c'est

si

que son got

au

Ses moindres dsirs taient

avant qu'elle prt

remarquables,

rsister

ni

si elle

elle devint
la portait

peine de

les

noncer,

acquit des talents

une femme distingue,

vers l'tude

et

que son

UN COSTUME DE BAL.
amour-propre,

de

le dsir

briller,

l'emportaient chez

elle sur la paresse.

On en

ainsi

fit

une

fille

accomplie en

apparence,

mais en ralit goste au suprme degr, vaniteuse,

dominante

Quand

et

incapable d'aucun dvouement.

elle fut

en ge de

rflchir, elle apprit

natre les autres; elle se rendit


tion,

con-

compte de sa situa-

de son caractre, de celui de sa mre, de celui

de sa sur. Elle comprit comment


elles

deux un empire absolu

vais instincts formaient

elle exerait

et devina

que

ses

sur

mau-

justement sa force en face de

ces deux tres presque angliques, incapables de les

apprcier. Elle sentit en

mme

temps, par une intuition

rare son g, qu'il fallait les dissimuler, ces mauvais


instincts, et
la

que les indiffrents n'auraient pas pour elle

mme indulgence que

sa famille. Elle se

fit

donc une

manire d'tre toute spciale, qui ressemblait


franchise et qui n'en tait que l'ombre.
clair et

reconnu sur-le-champ

la

Un observateur

l'affectation, sauf

revenir sur cette ide lorsque la sduction toute-puissante de la jeune

fille

aurait opr sur lui.

Lorsque Christine eut atteint sa dix-septime anne,

CE QUE COUTE

Jeanne en avait dix-neuf. Leur mre, dont

le

plus grand

souci tait leur tablissement, se dcida les conduire

dans leurs familles, dans celle de leur pre d'abord,

dans

la

sienne ensuite. Elle crut devoir cette

de dfrence
affaire

la

mmoire de son mari. Ce

pour Christine que ces

sa

sur

ses gots.

fut

absolument semblable;
sa cadette

sur

exigeait

comme

la

toilettes et fora

un luxe bien loign de ses habitudes


M"^ de Boismilan

une

mit toute

visites. Elle

maison sens dessus dessous pour ses

marque

et

que leur mise

de
ft

toujours, l'ane cda

lechapitre des fanfreluches, aux-

guelles elle ne tenait gure. Bien plus, elle trouva le


secret d'empiter encore

sur

ajouter sa parure

manire seule dont

elle la

portait, elle paraissait infiniment plus lgante

que sa

par

la

la

parit,

sans

rien

sur, dont les prtentions n'allaient pas au del d'une


exquise simplicit.
L'arrive de ces deux jeunes personnes

fit

sensation.

Christine fut aussitt proclame ravissante partout o


elle

parut.

Son orgueil, dj

menta; son imagination


riche mariage,

lui

si

immense,

s'en

aug-

prsenta sur-le-champ un

une position

brillante,

un avenir

tel

UN COSTUME DE BAL.
enn

qu'elle n'avait pas cess de le rver. Elle n'en prit

pas moins des airs modestes, qui la firent admirer

davantage encore.

mais

elle

Sa dot n'tait pas considrable,

en avait une; les mres les plus exigeantes

assurrent qu'elle n'en avait pas besoin et qu'elle tait

de ces

filles

qu'on pouse pour leurs beaux yeux.

L'hiver approchait, on dcida qu'on


Bruxelles, o le plus haut
M"^^

monde

le

passerait

ouvrait ses portes

Les

de Boismilan. Christine en fut transporte.

bals, les ftes^

les

nec plus ultra du

pour

elle

un

hommages formaient pour


bonheur. Quant

sacrifice.

Elle

elle

le

Jeanne, ce fut

et de beaucoup prfr

rentrer dans sa chre retraite. La vie des deux surs

changea compltement; peine avaient-elles


de se reconnatre. Les
lette le

visites, les

temps

le

promenades,

la toi-

matin, le soir les salons, c'tait faire tour-

ner les ttes les plus solides. Christine enivre vivait

dans un tourdissement perptuel. Sa sur se levait


ds l'aube pour se rendre
avait besoin

l'glise

de se retremper, par

son

me

la prire,

pieuse

au milieu

de ces sductions. Elle ne se singularisait ni par sa mise,


ni par

une svrit hors de saison; son extrme


1.

rete-

CE QUE COUTE

10

nue et t une

satire perptuelle

de Christine,

dif-

si

comprenait trop bien pour attirer sur

frente

celle-ci

un blme qu'on ne

elle le

lui

prodiguait que trop.

M'^" de Boismilan obtinrent

des succs brillants,

chacune dans leur sphre. La socit srieuse


sonnable reconnut promptement

mable vertu

^e

de Christine

le

et rai-

mrite rel,

l'ai-

Jeanne. La jeunesse ne s'occupa que

tous les jeunes gens en avaient la tte

tourne, on la proclama la reine des bals. Les

deman-

des en mariage furent nombreuses pour toutes deux.

Leur mre

s'tait fait la loi

de les leur communiquer

toutes et de les laisser libres de choisir, en les aidant

de ses conseils toutefois. Bien


elle s'engageait

pourvu que
nte

homme

Jeanne

homme
tie

le

de

les violenter,

approuver d'avance leur dcision,

prfr runt les conditions d'un hon-

et leur offrt

fut

loin

bientt

des chances de bonheur.

pourvue,

elle

rencontra

un

digne d'elle, qui sut dcouvrir sous sa modes-

habituelle les qualits indispensables la flicit,

l'union des mnages. Le pre de Joachim de Livet


avait t
et son

fils

un des plus riches industriels de

la

Belgique,

possdait une fortuneimmense. Parfaitement

UN COSTUME DE BAL.

il

matre de ses actions, trs-dcid n'pouser que

femme de son
de

dot,

la

des

filles

choix,

il

ne s'informait jamais du

mais du caractre et de

la

chiffre

valeur morale

la

marier. Ce qu'il entendit dire de Jeanne,

ce qu'il vit de sa conduite pendant ce brillant carnaval,


le

dcidrent bientt en sa faveur. Christine et son

clat

ne pouvaient convenir son esprit srieux, son

cur aimant

et dlicat

Lorsque ses amis


rpondait

Elle

lui

comme

celui d'une jeune

demandaient son

fille.

avis sur elle,

il

me

Ce mariage,

fait
si

peur.

bien assorti, ne tarda pas s'arran-

ger, la grande joie de la baronne, qui n'et os es-

prer un pareil parti.

Il

runissait tout ce qu'une

mre

chrtienne pouvait souhaiter, tout ce que la personne


la

plus sensible aux intrts de ce

monde

et

pu rver

de plus magnifique. Christine seule s'tonna, se blessa

mme

de n'avoir pas t prfre,

elle

prendre une semblable preuve d'ineptie

donna

ne put -comet

ne

la

par-

ni son beau-frre futur, ni sa sur.

Ce n'tait point que Joachim

lui plt

ni son ca-

ractre, ni son physique, ni ses [habitudes n'taient de

CE QUE COUTE

12

ceux qui convenaient ses plans d'avenir. Sa grande


fortune seule et pu la tenter; nanmoins, comme elle
se croyait faite

pour une destine plus

brillante, elle

ne

probablement que

plaisir

regrettait

le

de

[le

refuser.

Le mariage
les

se

femmes par

un parti

fort

fit

de Boismilan clipsa toutes

M^^^

sa beaut et sa toilette. Elle devenait

convenable dsormais, M. de Livet ayant

refus toute espce de dot

au

Christine,

nom

de sa

et

renonc en faveur de

femme

au sien, toute

et

prtention sur la fortune prsente

et

venir de

la

baronne.

Au

lieu

de leur en savoir gr,

la belle

fille

en fut

humilie. Les bienfaits, de quelque part qu'ils vinssent, l'humiliaient. Si elle et t majeure, nul doute

qu'elle n'et

somptueusement abandonn ce don aux

pauvres, non pas qu'elle dtestt ou mprist Targent,

mais parce que son orgueil


obligation.

se

rvoltait

Sa tutrice accepta pour

Christine n'en continua

sait tout, plutt

elle.

que de plus

de prtendants dont elle se

faisait

contre une

belle le carnage

honneur. Elle refu-

par systme que par rpugnance.

UN COSTUME DE BAL.

13

sont tous accomplis, disait-elle, mais je les

Ils

refuse par mesure de sret gnrale.

Je

Vous ne comptez donc pas vous marier?

quand

Si.

Avec un
ferai

comme
le

homme

il

me

plaira.

bien obscur,

s'il

me

jamais un mariage banal. Je

tout le

monde,

je suis jeune, je

Elle attendit,

jours, elle

Ma mre,

mariage

pas,

l'autel, aprs avoir pass

compar

autre. Puisque je suis libre, puisque

puis attendre pour

en

effet,

et

me

dcider.

quand vinrent

les

beaux

accompagna sa mre au Val-Bni, sans

avoir encore fait

donc pas

convient.

n'irai

notaire, pris des renseignements et

un pouseur un

comme

Avec un prince des contes de fes?

ne

chez

et

j'ai

un

lu,

malgr toutes

rptait-elle

toujours

et je cours la

le

sans

temps de

chance d'en

les instances.

cesse,
faire
faire

n'insistez

un mauvais

un bon. La

sur de M^ de Livet ne peut pas pouser tout


monde.

Il

ne faut pas

faire

honte aux millions.

M"^ de Boismilan ne recevait


amis intimes

et

le

la

campagne que

ses

en trs-petit nombre. Elle refusa d'ad-

mettre de nouveaux visages, dans l'espoir peut-tre de

CE QUE COUTE

14

forcer Christine

dcider

se

la

peut-tre

meilleure conseillre que

monde

son bruit.

et

La mre
mois leur

solitude lui serait

h mouvement

Ue habitaient depuis plus de deux

et la

lorsque,

terre,

par un beau soir de juin,

Christine laissa la baronne occupe avec


et s'en alla errer seule sur les

comme une

Meuse,

promena

prit

un

un fermier

bords enchants de

la

vritable hrone de France. Elle se

assez longtemps et unit par

une sorte de

du

qui dominait

gloriette

s'asseoir
la

rivire.

dans
Elle

livre et lut, sans trop faire attention sa lec-

mit rver en suivant de

ture, puis elle se

l'il le

cours de l'eau, que les rayons du soleil couchant se-

maient de

que par

paillettes d'or.

les mille bruits

Le silence n'tait interrompu

du

soir,

dont

la

posie pntre

l'me et l'esprit jusqu' une exaltation fbrile, bien

dangereuse vingt ans, surtout lorsque


inbranlables de
Mi'

la foi

ne viennent pas

la

les principes

dominer.

de Boismilan resta ainsi longtemps absorbe

cependant
se levait

comme

le

jour tombait de plus en plus, elle

pour rejoindre sa mre, lorsque

voix attira son

attention.

le

son de deux

Les voix semblaient venir

UN COSTUME DE BAL.

15

un bouquet de sapins

lui cachait le

fleuve, dont

du

tournant.

C'est

Oui, monsieur, vous pouvez prendre terre au

vous en tes sr? demandait-on.

ici,

pied de cette terrasse; on y attache les bateaux du

chteau et de

ferme, c'est

la

le

dbarcadre habituel.

Le mouvement des rames, une barque qui s'approchait, servirent

de corollaire ce dialogue

un jeune homme qui

vit bientt

lui tait

et Christine

inconnu

s'-

lancer sur le rivage, se faire expliquer par le batelier

pour se rendre au manoir

le

chemin

et

donner son guide Tordre de l'attendre jusqu' son

qu'il devait suivre

retour, quelque tardif qu'il ft.

Vous serez bien rcompens,

La jeune

fille,

fort intrigue

ajouta-t-il.

par cette visite inatten-

due, ne se montra pas d'abord. Elle examina tout son


aise le

nouveau venu, qui gravissait lentement

tre et qui

un

homme

le ter-

semblait enseveli dans ses penses. C'tait

de vingt-cinq trente ans, d'une beaut

remarquable, proprement, mais simplement mis. Ses


traits reposs,

son visage placide, son regard doux

calme rvlaient, ds

le

et

premier abord, une absence

CE QUE COUTE

10

complte de prtentions, une grande bont,

le

repos

imperturbable d'une imagination endormie et d'une


intelligence paresseuse. Avec

un peu de

homme dou

vivacit, d'nergie,

un

et occup dans le

monde une haute

de

ressort, de

tels

avantages

place;

celui-ci,

abandonn lui-mme, devait forcment vivre obscur


et ignor,

get

de

moins qu'une main puissante ne

le

conduire

et

de

se char-

propre

rvler sa

lui

valeur.

AP^ de Boismilan devina tout cela d'un coup


l'tranger devait passer prs d'elle,
qu'il

ne

la vt pas,

prendre avant

la

elle rsolut

baronne

le

il

tait impossible

de l'attendre

motif qui

d'oeil

et d'ap-

l'attirait

au Val-

Bni.

Aussitt qu'il l'aperut

ment son chapeau,

il

s'arrta, ta respectueuse-

et toute

sa

contenance dnona

l'embarras d'une timidit extrme, ou d'une surprise


qui

le paralysait.

Christine n'tait pas

terloquer, elle lui rendit son salut et

fille

fit

s'en in-

quelques pas

en dehors du kiosque.

Vous dsirez vous rendre au Val-Bni, monsieur?

dit-elle.

UN COSTUME DE BAL.

Oui,

mademoiselle,

chez

M"'^

17

la

baronne

de

Boismilan.

C'est

ma

mre,

monsieur,

avec

rpondit-elle,

une grave rvrence.

Ah!

mon

mademoiselle,

Dieu!

s'cria le voyageur, si

c'est

tremblant jusque-l,

ma

tante!

et qui

se

inattendue sembla

si

sentit rassur subitement.

Votre tante! Vous


Emmanuel de Change,
Mon cousin
Oui, mademoiselle.

tes...?

mademoiselle.

Cette

prsentation nave et

plaisante Christine qu'elle ne put retenir

un formi-

dable clat de rire, rpt par tous les chos du rivage.

Emmanuel s'imagina

qu'elle se

moquait de

lui et

que

des spectateurs invisibles assistaient cette scne

il

perdit tout fait contenance, ce qui redoubla la gaiet

de l'impitoyable railleuse et prolongea

le

supplice du

pauvre garon.

Devenue matresse d'elle-mme cependant,

elle es-

saya de rparer les effets de sa cruelle plaisanterie, en


assurant son parent qu'il tait

le

bien venu au Val,

CE QUE

18

que sa mre

et

serait

COUTE

enchante

Elle a toujours tant

aim

de

famille

la

pre! Vous jugez combien l'arrive

du ls de

chrie va tre pour elle une grande joie

Le jeune

videmment

homme

recevoir.

le

de

mon

sa

sur

il

tait

balbutia quelques mots,

troubl, peine osait-il lever les yeux sur

remar-

Christine. Celle-ci trs-usage et assez hardie

quait fort bien, au contraire,


les

ou

qualits,

plutt

les

qu'Emmanuel

runissait

apparences,

qu'elle

souhaitait rencontrer dans son mari.

beau, riche,
tait

portait

il

de juger son caractre sur

ges entre eux,

tieuse, ainsi
elle regardait

le

que

il

elle se

jeune,

permet-

peu de paroles chanfai-

une femme imprieuse. Superstile

sont beaucoup d'esprits pervers,

son arrive inattendue

du hasard;

tait

promettait une douceur et une

il

blesse idale pour

fait

un grand nom

Il

comme un

bien-

y avait dans cette rencontre une des-

tine providentielle, et ce n'tait pas sans motif qu'ils


se trouvaient ainsi runis.

Tout en cheminant vers

le

chteau,

elle

poursuivit

son interrogatoire.

Comment ma tante ne nous a-t-elle pas prvenus

UN COSTUME DE BAL.

19

de votre visite? Elle est fort paresseuse,

donn signe de

depuis trois mois elle n*a pas

mais une

telle

circonstance

vrai,

c'est

peine

la

valait

vie,

d'tre

annonce.

C'est

que depuis

trois

mois

il

est

advenu de

cruels changements.

mre

Qu'est-ce donc? Votre

se porte bien, j'es-

pre?

Aussi bien que cela est possible aprs de cruels

chagrins et un bouleversement complet de position.

Comment?
En mourant,

y a deux ans,

il

cach

la position vritable

ment

pris

par

lui

mon

de sa fortune

en enlve

nous

pre nous avait

la

un arrangeplus grande

partie.

un

Mais c'est impossible

Ce n'est que trop

homme

dont

il

vrai.

Il

avait confi des fonds

se croyait sr, et qui, d'aprs leur

convention, ne nous devait de comptes qu'aprs son


retour d'un voyage en Amrique, L'entreprise a

qu, nos fonds sont perdus, et

en outre, pour une

forte

somme,

mon
qu'il

man-

pre a rpondu,

nous faut payer.

CE QUE COUTE

20

SOUS peine de laisser une tache notre

nom

et sa

mmoire.

Que m'apprenez-vous

Le chteau de cartes,

dim

sait

peine construit, se renver-

La fortune,

souffle.

mari, s'vanouissaient en

jeune

la

c'tait

le

dom-

sjours Paris qui

immdiatement prsents

l'imagination de

fille

s'croulaient avec le reste.

tait

gement de pays

par consquent

les

de Change

ment de

et

mme temps

mage. Les voyages de France,


s'taient

la

Le marquis

Franais et la perspective d'un chantait

jeune

pour beaucoup dans l'empresse-

fille.

Tout cela devenait impossible.

Vous jugez quel coup affreux pour

ma

mre!

Mais vous connaissez son courage et son nergie, elle


s'est

promis de parer aux

santes, de
j'ai

me

crer

perdu; elle

difficults sans cesse renais-

un avenir

s'est installe

dfaut de celui
Paris, elle a

que

fait

un

appel aux amis de notre famille, nos parents, enfin


elle a
la

obtenu pour moi une recette particulire, avec

promesse d'une recette gnrale, aussitt que

mon

ge et une connaissance plus approfondie des affaires

me

le

permettront.

U.\

COSTUME DE BAL.

h! tant mieux!

21

s'cria Christine

en respirant

fortement.

On

s'tonnerait de cette promptitude de conception

des projets de cette jeune tte,

si

l'on

ne savait avec

quelle rapidit les imaginations sans frein


dsirs

comme

presque dire

raliss.

leurs suppositions et
ralisables,

de

j'allais

la probabilit la

une ide

et

encore, les

leurs

adoptent
des

faits

Il

suffit

plus lgre pour qu'elles adoptent

pour que l'excution s'ensuive. Bien jeunes

femmes de

caractre acquirent une exp-

rience que la vie entire de bien d'autres ne sauraient

leur faire acqurir.

On

tait alors

aperu sa
ait

fille,

en vue du chteau

la

baronne avait

accompagne d'un inconnu,

elle s'avan-

au-devant d'eux. La prsentation fut bientt

les lettres

nes.

de crance offertes

La tante

accueillit

et les explications

faite,

don-

son neveu avec une vive ten-

dresse et une motion contenue. Elle avait ador son

mari et tout ce qui se rattachait son souvenir renouvelait la

douleur de sa perte.

Mon cher enfant,


je suis

dit-elle, si

vous saviez combien

heureuse de vous recevoir! Vous tes

ici

chez

CE QUE COUTE

22

VOUS. Pourquoi

ma sur

ne vous

a-t-elle

pas accom-

pagn? Vous nous resterez longtemps, j'espre?

lent,

Deux jours seulement

ma

mes

affaires

me

rappel-

tante, mais je reviendrai.

faut d'abord renvoyer ce bateau qui vous at-

11

tend, interrompit Christine; pourquoi l'avoir conserv?

Le Val-Bni, o votre mre


il

ne vous semblait-

est ne,

pas un abri hospitalier?

ainsi

est

11

Une

venu par eau? quelle


fantaisie

de paysagiste,

ma

tante.

J'arrive

de Namur. J'avais entendu vanter les bords de la

Meuse,

j'ai

et c'est

un

La glace

voulu

plaisir trop
tait

complet pour que

rompue,

heure, se trouva tout


la

sans perdre trop de temps

les visiter

fait

prvenante bont

sentir qu'il tait

La beaut,

la

faite

et la

homme, au bout d'une


son aise avec

lui

faisait

la

baronne,

chaque instant

dans sa famille, o on l'aimait dj.

grce de sa cousine

charmaient, T-

le

blouissaient, mais elle lui imposait


efforts,

je le regrette.

connaissance

la

envole. Le jeune

timidit

dont

folie!

en dpit de ses

peine osait-il lever les yeux sur

qu'il et dsir la voir sans cesse.

elle,

bien

UN COSTUME DE BAL.
La

visite

ment

d'Emmanuel

dsintresse.

Il

n'tait

lui

pour son cautionnement,

23

cependant pas absolu-

manquait vingt mille francs


et,

avant qu'il s'adresst

des trangers, M'" de Change demandait la baronne


si

elle

ne pouvait pas

les lui prter. Celle-ci,

aussitt

aprs les premiers panchements de l'arrive, s'em-

pressa d'assurer son neveu qu'il pouvait compter sur

die

et qu'avant trois jours

mis. Elle avait justement une

Namur, dont

fonds

lui seraient re-

somme

chez son notaire,

les

elle cherchait l'emploi, elle

ne pouvait

pas en trouver un meilleur.

tine

J'y

mets, moi, une seule condition, ajouta Chris-

c'est

que mon cousin nous donnera une semaine

tout entire, autrement je ne signe pas au contrat, et


l'argent m'appartient, qu'il s'en tienne pour averti.
L'invitation tait sduisante, pourtant la

Fme

dlicate

forme blessa

du jeune homme. La revendication de

la proprit vis--vis

de

la

mre

lui

sembla dplace.

Christine consentait l'obliger, mais elle

pas

qu'il l'ignort. Aussi

clination polie.

lement,

il

La jeune

ne voulait

ne rpond-il que par une infille insista, la

cda enfin, son dsir ne

l'y

baronne ga-

portait

que

trop.

CE QUE COUTE

2i

Aprs
conde,

la

il

Plus elle

premire semaine,

le

en accorda une se-

en et volontiers demand
le voyait,

un mari plus convenable,

caractre lui plt davantage.

lui toutes ses

sductions et

amoureux que

le

le

Elle

exera sur

rendit bientt tellement

pauvre garon se sentait mourir,

seule pense de se sparer d'elle.


l'tat

une troisime.

plus Christine restait convaincue

qu'elle ne trouverait jamais

dont

il

Il

lui

les affaires

les

permettaient l'espoir

en sus-

d'tre agr, et finalement la supplia de laisser

pens

mre

crivit sa

de son cur, la bont exquise de sa tante,

gracieusets de sa cousine, qui

la

pour accourir au plus

Le bon-

vite.

heur de sa vie en dpendait.

La marquise adorait son


une femme de sens en

ls

mme

unique

mais

temps qu'une femme de

cur. Elle savait combien l'amour te

du jugement,
nuel

et

trembla

malheureux par un

c'tait

de

l'ide

choix trop

la

puissance

voir

Emma-

prcipit.

Elle

voulut tout voir, apprcier par elle-mme et arriva un


soir

au Val-Bni,

au

moment o on

l'attendait

le

moins.

Ce fut une grande joie pour tous

Emmanuel

voyait

UN COSTUME DE BAL.
dans ce voyage

la

comprit que

jeune

le

ralisation de ses

homme

25

vux; Christine

avait parl et

que

les

ngociations taient entames. Quant M^^ de Bois-

milan, elle avait dsir cette union ds les premiers

mre

jours, et la prsence de la

gure favorable,

elle

lui

sembla d'un au-

ne supposait pas qu'on pt con-

natre Christine sans l'aimer. Pas

un mot

prononc

jamais mariage ne

fut plus

et

cependant, on

le voit,

favorablement prpar suivant

la

n'avait t

volont de

toutes les personnes qui devaient y concourir.

Le
fils

soir

mme

de son arrive,

un long entretien,

cur

et

elle

y dcouvrit avec

la

mre eut avec son

sonda profondment son

effroi

une de ces passions

qui dcident de toute la vie, qui portent en elles

bonheur sans mlange, ou un malheur complet.


manuel

tait

un de ces tres crs pour

destins souffrir presque toujours.

les

un

Em-

autres et

La marquise

le

connaissait parfaitement, aussi sa sollicitude inquite

au moindre indice de sentiment,

la

plus

A moins d'pouser un ange, Emmanuel ne

sera

s'veillait

lgre pense de mariage.

pas heureux, disait-elle ses amis.


2

CE QUE

26

COUTE

Christine l'avait frappe tout d'abord, mais sans lui


laisser deviner

compltement sa nature.

trop bien quelle

femme

sur ses gardes.

tait sa tante

Aussi quand

le

Elle

savait

pour ne pas tre

homme,

jeune

seul

avec sa meilleure amie, se jeta dans ses bras en s'criant

N'est-ce pas qu'elle est adorable?

Elle lui rpondit

Ravissante, mais
me

de

prononcer

il

je

veux

la voir

y a dans

chose... quelque chose...

que

davantage avant

son sourire quelque

je

ne saurais rendre,

mais... qui m'effraye.

M. de Livet aussi, on se
la

mme

Ah!

le rappelle,

avait exprim

opinion.

ma

mre, interrompit l'amoureux indign,

son sourire! Vous ne l'avez donc pas regarde? Vous

me

vouliez

un ange pour femme, nous l'avons trouv,

avec juste assez d'humanit pour que je

ne sois pas

indigne d'elle.
Il

raconta, deux heures durant et sans tre inter-

rompu, jour par jour,

l'histoire

s'couler, depuis la rencontre

du mois qui venait de

au bord de

la

Meuse,

UN COSTUME DE BAL.
jusqu' ce bienheureux

moment o

27

mre, se ren-

sa

dant ses vux, arrivait pour accomplir sa


complte. M^ de Change couta avec

un mot, un

piait

allait

peut-tre

nommer

la sienne.

jette sur l'existence entire

pais et qui change en

voile

elle

prisme de cet amour

la voyait travers le

immense, qui

infini,

anxit

dtail qui l'clairt sur cette fille de

son frre qu'elle

Emmanuel

flicit

or pur

tout

un

ce qu'il

touche.
Elle serra son

fils

dans ses bras, sans pouvoir retenir

ses larmes,

Mon

enfant!

mon

cher enfant! murmura-t-elle,

tu l'aimes trop!

Je l'aime au point

de mourir certainement

si elle

ne m'appartient pas.

Hlas! tu mourras peut-tre aussi de dsespoir,

si elle

de

t'appartient.

Ma mre

Que veux-tu?

toi, je te le

j'ai

peur.

J'ai

peur

d'elle, j'ai

peur

rpte, tu l'aimes trop.

Les mres ont des intuitions qu'il ne faut pas nier.


Cette conversation se prolongea trs-avant dans la

CE QUE COUTE

28

nuit.
rait

convenu que M"^ de Change ne s'explique-

fat

Il

avec sa belle-sur qu'aprs avoir attentivement

tudi Christine.
cet

examen,

il

Emmanuel ne

tait si sr

plaignit point de

de sa cousine

rayonnaient autour

tions qui

se

d'elle.

et

Il

des sduc-

se

plaignait

seulement du retard apport son bonheur, dont son


impatience et voulu avancer l'heure tant souhaite.

En

se levant, le lendemain,

il

courut au kiosque de

la

Meuse, o Christine s'tablissait chaque matin pour


dessiner.
la

Elle l'accueillit

marquise

Eh

par un de ces sourires dont

tait effraye.

bien, demanda-t-elle gaiement, le chevalier

a-t-il bien

dormi?

Elle l'avait baptis le chevalier

Bayard

et le procla-

mait trs-haut sans peur et sans reproches. C'tait une

de ses

flatteries.

Non,

ma

Est-ce

cousine.

que

l'on dort pr-

sent?

Parfaitement, je vous l'assure. Je n'ai

somme.

Comme

elle

mentait

Ingrate! reprit-il.

fait

qu'un

UX COSTUME DE BAL.

Ingrate

29

parce que je dors?

Certes. Je vous le rpte

on ne dort plus au Val-

Bni.

bon

si

le

sommeil

Non pas.
J'y

en ft

Je serais dsole qu'il

Je

ainsi, cousin. C'est

ne puis penser

vous quand

peux quelquefois rver, mais ce n'est pas

je dors.

la

mme

chose.

Encore! vous m'aviez promis...


Certainement,

encore,

ma

D'ailleurs

je

ma mre

est arrive, je suis

ma mre,

moi? Celle-ci a-

puis parler maintenant,


relev de

toujours.

promesse.

Pas encore!

Comment?
A-t-elle parl

consenti? Sont-elles d'accord?

elle

Le jeune

homme

baissa la tte.

ne puis rien entendre, vous voyez bien.


Mais, ma cousine, ma mre vous trouve adoraJe

ble

elle

le

vous aime,

elle

vous aimera plus encore,

vous demandera pour moi

Quand

cela?

ma

tante.

elle

CE QUE COUTE UN

30

COSTUME DE BAL.

Aujourd'hui, demain, ce soir, que sais-je? Mais

elle le fera.

Ma

tante n'est pas

si

presse que vous, ce

me

semble.

C'est

que personne ne vous aime, ne peut vous

comme

aimer

Un homme

comme
si

plus expriment et t effray aussi

les autres,

jeune

fille

du sang-froid, du ton hautain d'une

en face d'un sentiment

Elle n'prouvait d'autre

propre
rait la

Elle

motion que

tel

celle

satisfait et la crainte instinctive

marquise, dont
fit

mme

que

de l'amour-

que

lui inspi-

un interrogatoire dont
non

pas, et, sans s'en douter

raconta de point en point l'entrevue de

Elle devina facilement l'indcision, la

mre,

et se

difficults
site.

promit de

le sien.

elle connaissait la perspicacit.

subir son cousin

ne se vanta
il

moi, Christine.

la

la

il

plus,

veille.

dfiance de la

combattre, de la vaincre. Les

augmentaient chez

elle le dsir

de

la

rus-

Ses instincts dominateurs, son orgueil, se rveil-

lrent plus ardents que jamais. La lice tait ouverte,


elle s'y jeta

avec

la

certitude de triompher.

1]

Trois jours se passrent et l'impatience de Christine

augmentait de plus en plus. La situation se tendait


chaque instant davantage. M de
elle mille

prvenances,

de ses vux, sans


exprimer. Mais
piait ses

La jeune
cette

lui

elle

mme

ne

la

le

temps de

quittait pas,

les
elle

moindres impressions, ses gestes, ses paroles,


fille

sentait

profondment l'importance de

surveillance impitoyable, elle

gardes, sans s'accorder


lance. Aussi la

Ou

avait pour

semblait courir au devant

laisser

son regard

Change

mme une

marquise se

elle est parfaite,

ou

disait
elle est

se tenait sur ses

minute de

elle-mme

dfail:

bien forte et bien

CE QUE COUTE

3-2

Mon

dangereuse.
s'agit

aidez-moi!

Il

soir

Emmanuel demandait

mre

sa

Sera-ce pour demain?

Chaque

inspirez-moi,

du bonheur ou du malheur de mon enfant.

Chaque

Dieu!

Je

soir elle lui rpondait

l'espre,

mon

cher et bien-aim, patience

encore.

De son

ct, Christine s'irritait et se fatiguait de sa

contrainte. Elle fuyait


sa

chambre

il

Emmanuel

ne pouvait

tion travaillait nuit et jour


le

moyen d'amener une

trouve et le quatrime
circonvenir

la

et s'enfermait

la rejoindre.

elle

dans

Son imagina-

cherchait vainement

solution, elle crut enfin l'avoir

jour fut le terme fix pour

marquise de deux cts

la

fois et

la

forcer s'expliquer catgoriquement.

Aussitt aprs le djeuner elle se dirigea lentement

vers le kiosque, afin de donner le temps

de

la suivre.

Emmanuel

Les deux belles-surs engages dans une

conversation intime et toute de souvenirs, se promenaient ensemble d'un ct tout oppos.

Il

n'tait pas

probable qu'elles drangeassent les projets de Christine.

Du

reste, d'aprs

ses plans, la conversation ne

UN COSTUME DE BAL.
devait pas tre longue;

il

de

suffisait

"33

quelques mots

changs, d'une dclaration bien arrte, dont la discussion amoindrirait les effets.
fille

A peine

assise, la

jeune

aperut son cousin qui la suivait de trs-prs et

qui se htait d'accourir.

Enfin! s'cria-t-il, en se laissant

tomber sur un

sige rustique ct d'elle, enfin, je vous vois!


Elle jeta sur lui

un regard

chercher ses pinceaux

glacial, et se

comme

mit ensuite

n'et pas t prs

s'il

d'elle.

Mon Dieu

Christine, reprit-il alarm,

ai-je fait? Pourquoi vous tre loigne de

quoi

me

recevoir ainsi?

Je

ne comprends

pas

moi? Pour-

tonnement,

votre

cousin. Vous ne pouvez avoir oubli

me

que vous

mes

mon

paroles, je ne

croyais pas oblige de vous les rpter; mais puis-

que vous

me

provoquez

mes nouvelles

vous apprendrai donc

ainsi, je

rsolutions. La situation o nous

mes ne peut durer davantage

il

ne convient ni

som-

mon

caractre, ni aux liens de famille qui nous unissent,

de

me

trouver

d'couter

en butte

des

des propos d'amour

dfiances

injustes,

qui sont presque une

COUTE

CE QUE

34

Madame

offense.

mme

le

votre

mre

est la

sur de mon pre,

sang coule dans nos veines,

ma naissance vaut

la vtre,

nos fortunes sont assorties, nos ges gale-

ment;

ne sache pas que personne

ma

je

de mieux

rputation, rien

os attaquer

ait

qu'un

assorti

pareil

mariage, lorsque vous m'aimez surtout...

Passionnment,

Christine! Et vous, m'aimez-vous

du moins? demanda-t-il d'un ton suppliant.


W^^ de Boismilan, pour

la

premire

fois,

se trouva

vritablement embarrasse. Sa nature calculatrice,


vole en

mme

temps, ce qui est rare, son cur sec

son imagination exalte, son orgueil de Satan


souplesse

de

fri-

son

caractre, tous

et

et la

les contrastes

qui

existaient en elle se combattaient et se confondaient

de

telle

manire qu'elle ne

ses impressions.

son amour
sa

Emmanuel

lisait

pas clairement dans

lui plaisait assez

lui ft

prcieux, elle voulait surtout devenir

femme, parce

qu'elle trouvait en lui les conditions

ncessaires l'accomplissement de ses

En

pour que

ce

moment

le lui laissa

heur.

elle

l'aimait peut-tre,

supposer,

il

faillit

vux

secrets.

du moins

elle

en devenir fou de bon-


UN COSTUME DE BAL.

Christine! Christine!

rptait-il

35

en baisant sa

main.
Il

y a des instants dans la passion o le

qu'on aime est


s'y

le

nom

nec ph(s ultra de l'loquence, le

de ce

cur

incarne tout entier.

Emmanuel, reprit-elle aprs un instant, pour


calmer, quant Christine,
temps de

lui

laisser le

elle tait,

mon

se

comme

toujours, matresse d'elle-mme,

cousin, coutez-moi.

- Je vous coute,

je

vous entends,

mme quand

vous ne parlez pas.

Vous m'aimez,
Il

ne vous serait pas permis d'en douter!

Eh bien, moi

la ralisation

mon

je le sais, j'en suis sre...

aussi, je

de vos vux; mais, vous

je n'aspire qu'
le

comprenez,

cousin, ces retards ne sont dignes ni de vous, ni

de moi. Les doutes de

moi

vous aime,

et je

ma

tante sont une offense pour

ne puis vous donner une plus grande preuve

de dvouement que de ne pas rompre avant d'aller


plus loin.

11

est

donc de toute ncessit d'en

finir.

Je suis plus press que vous, ma cousine, songez


donc que

c'est tout

mon

bonheur.

CE QUE COUTE

36

un

Vous vous mprenez, monsieur,

air

reprit-elle avec

de suprme ddain, qui et d clairer

vre amoureux, je ne suis point presse.

rendre

me

un espionnage qui

voir finir

la justice

que

je mrite

puis fort bien attendre

le

bon

Ainsi donc, retenez bien ceci

ma

mre, ou demain

me

rendrai chez

ma

tendrai l que vous

J'ai

blesse, de

hte de

me

mais, hors de

ma

de

plaisir

pau-

le

voir

l, je

tante.

ce soir elle aura parl

je lui laisserai le

sur, dans

les

m'ayez l'un

et

champ

libre; je

Ardennes, et
l'autre

j'at-

laiss

la

place libre.

Christine!
D'ici l,

vous devez

un mot de

terai pas

le

comprendre,

plus. Afin

je

n'cou-

d'tre l'abri

de vos

instances,

de mes propres sentiments peut-tre,

me

chez moi.

retire

spare de
je

vous

le

vous

Je

ne

sortirai

pour jamais.

que

Ne me

justifie,

suivez

ou

pas,

dfends.

Elle se leva avec l'air

majestueux d'une reine, runit

ses dessins et ses crayons, et, passant devant

Emma-

nuel bahi sans retourner la tte, elle disparut

une

je

alle ouverte qui conduisait

par

directement au chteau

UN COSTUME DE BAL.
M. de Change

tait

sous

le

37

poids d'une de ces pas-

sions terribles qui s'emparent de toutes les facults,

qui bouleversent l'existence et la dtruisent presque


toujours.

ne s'appartenait plus,

11

femme, pour qui

tait tout cette

eut donn sans hsiter sa vie, et

il

peut-tre plus encore.


l'enfer, elles

il

Ces passions-l viennent de

s'attachent de pauvres cratures qui

n'ont pas l'nergie de les combattre, et qui sont

ques par

la fatalit,

pour ainsi

dire.

mar-

La religion seule

peut les dominer et les vaincre; bien qu'Emmanuel


et reu d'excellents principes,

il

pratiquait une in-

diffrence complte et ce n'tait pas en Dieu qu'il cherchait sa force.


Il

suivit la

ensuite,

jeune

fille

des yeux tant qu'il put la voir;

par une impulsion involontaire,

sur ses traces, afin de l'apercevoir encore;

il

il

courut

ne s'ap-

procha pas d'elle nanmoins et sentit son cur


briser cette ide

Si c'tait la

dernire fois

Sa rsolution fut bientt prise

comme

?e

elle tait sortie,

il

il

chercha sa mre

l'attendit

pendant prs d'une heure. Enfin

et,

dans sa chambre

elle parut.
3

CE QUE COUTE

38

Il

ne

ant vers

Ma

11

tard,

il

donna pas

lui

elle,

il

prit ses

s'asseoir, et s'lan-

mains, qu'il baisa avec ardeur.

ma bonne mre

mre,

Qu'avez-vous,

temps de

le

mon

rptait-il.

enfant?

faut parler, ds aujourd'hui, sans plus de rele faut

absolument!

Pourquoi?
Parce que je ne peux plus attendre, parce que je

me meurs.

Si

vous m'aimez, sauvez-moi.

Et puis Christine

te l'impose, n'est-ce

pas? ajout-

eu cherchant creuser de son regard

t-elle

cur de

le

l'amoureux.
Bien qu'il ft peine capable de rflchir,
l'intuition et la dlicatesse

que,

mme

aime

ma

lgre,

indirecte contre

le blessait et rvoltait

mre,

il

suffit

de

de

qu'on m'impose

mon

mon honneur pour me

suite,

ou

Tu Tciimes donc bien,

enfant? dit-elle en

le

sa bien-

son amour.

Les choses ne peuvent rester ainsi. Parlez


prsent, tout

avait

de son sentiment: une atta-

mme

Je n'ai pas besoin

il

cousine,

le dicter.

ma

tante

moi-mme.

je lui parlerai
ta

devoir,

mon pauvre

serrant dans ses bras.

UN COSTUME DE BAL.

39

A en mourir
perds, ma mre.
Ainsi ni ma tendresse, ni mes conseils
je la

si

ne pour-

raient t'en dtourner, tu la veux absolument?

faire

Absolument.

une dernire

tentative, te dire toute

ne russis pas,

si je

mon Emmanuel

coute-moi pourtant,

o tu m'envoies.

si je

ne puis

rais
je

comme

me

ma

taire, je

mon

me

dois

pense

te convaincre,

Je suis sre d'avance de

cs; pourtant je ne dois pas

je

j'irai

insuc-

regarde-

complice des malheurs que je prvois,

ne

t'avertissais pas...

De quoi,

ma mre?

si

Qu'avez-vous dcouvert?

Vous observez Christine avec une attention, une persistance presque insolentes pour elle, pardonnez-moi

ce mot, ainsi...

Et je ne puis trouver un reproche srieux lui

vritablement ce qu'elle parat,

faire. Si elle est


la perfection

mme.

je prfrerais lui

naturel en elle,

c'est

Voil justement ce qui m'inquite

dcouvrir un dfaut,

mme

le

il

n'y a rien de

premier mouvement.

Le marquis eut un geste de superbe ddain.

Je te

comprends,

mon

fils,

je le parais bien

mi-

CE QUE COUTE

40

mes

srable, bien exigeante, avec

craintes indfinies,

en face de cette idole sans pareille

Que veux-tu?
c'est

une voix que

nuit et jour
t'en

C'est

un pressentiment
ne puis teindre

je

que cette

supplie,

fille

si

que tu adores.
indfinissable;
et

quittons ce chteau, essayons de l'absence.

t-elle,

dans

le

crie

belle te sera fatale.

coute-moi, retarde encore,

ne seras plus sous

me

qui

Je

rflchis,

Quand

tu

charme de sa prsence, continu-

six mois, si tu l'aimes encore, je

ne m'op-

poserai plus ta volont.

Il

Ah!

ma

mre,

jamais jusque-l!

je n'irai

y eut un tel dchirement dans ce cri que la

mar-

quise n'en put mconnatre la profonde ralit.

Elle

n'a pas de cur, murmura-t-elle,

elle

ne

t'aime pas, je le sens, j'en suis sre, et je ne puis te


le

prouver.

Vous tes bien injuste,

ma

mre... Enfin voulez-

vous cependant m'accorder...

Ton malheur? Hlas! hlas! est-ce donc moi qui

dois l'accomplir,

Oui,

ma

mon

mre,

enfant,

si

Allons! puisqu'il

vous

mon

me

cher enfant?

refusez Christine.

le faut, dit la

mre, en essuyant

UN COSTUME DE BAL.
ses

yeux pleins de larmes, ce

promets de

me

ne

la

demander

soir,

41

aprs dner, je te

ma sur

qui, je le crains,

refusera pas.

Ah!

Ma mre, ma mre, vous me

je respire!

donnez plus que

la vie.

La pauvre femme ne put trouver un mot de reproche en face de

la joie

de son

fils.

Pendant que cette scne se passait dans un pavillon

du chteau, une autre avait


en formait

elle

la contre-partie.

Christine tait
fronc,

de l'autre ct,

lieu

entre chez la baronne

la lvre pince.

une colre d'autant

le

sourcil

son attitude nonait

Toute

plus violente qu'elle

tait

plus

tudie et moins relle.

Ma
ser

mre,

dit-elle, puis-je enfin

vous voir et cau-

un instant avec vous?

Tu peux toujours me voir


fille;

aller

et causer avec moi,

ma

qui donc t'en empcherait?

Vous n'tes jamais seule prsent. Je voudrais


chez

ma

sur,

Pendant que

ne se peut pas.

si

vous

me

le

permettez.

ta tante et ton cousin sont ici! Cela

CE QUE COUTE

4-2

m'en

y sont que

C'est justement parce qu'ils

je dsire

aller.

Et pourquoi, je te prie?

Vous,

si

attentive tout ce qui

me

regarde,

ma

mre, vous ne voyez donc rien prsent?

Que

pourrais-je voir qui ne soit pas dans l'ordre

des choses convenables et prvues?

elle

cousin m'aime passionnment, interrompit-

avec impatience.

ne

Mon

Je le sais aussi bien

te dplat pas. Je sais

blerait tous les

que

toi, je sais

qu'il

encore qu'un mariage com-

vux de mon cur,

plus heureuse qu'avec

de plus

tu ne saurais tre

lui.

Ma mre, ce mariage ne se fera pas.


Tu opposes donc? Tu n'y veux pas consentir?
ne
pas de moi,
de ma tante.
t'y

Il

s'agit

il

Si

s'agit

vous avez tout vu, l'aversion que je

lui inspire

ne peut

pas vous avoir chapp.

M^ de Boismilan

fuite?

Ma pauvre
Ta tante

sourit.

fille!

te

C'est

hait,

donc

ta tante

l la

cause de cette

ne consentira pas

votre union! Telle est ta croyance! Dtrompe-toi. Ta

UN COSTUME DE BAL.
tante t'observe, voil tout.

n'aventurera pas

elle

le

43

Ta tante est une bonne mre,

bonhenr de son

fils;

plus la

passion de celui-ci est vive, plus elle doit sa ten-

dresse un

examen

Et c'est

l,

m'indigne, de

moi

elle

attentif.

ma

mre, ce qui

me

rvolte, ce qui

trouver sans cesse ses yeux fixs sur

suit tous

mes mouvements,

elle

mes

pie

regards avec une dfiance insultante pour moi, la

de son frre et de son amie. Je ne puis

la

fille

supporter

davantage, et je veux partir.

Un peu de

patience,

dans son droit aprs


di le caractre

mon

Ma sur

enfant.

tout. Crois-tu

que je

d'Emmanuel comme

est

n'aie pas tu-

elle

a tudi le

tien?

C'est

moins

ma

possible,

mais votre examen alors

blessant... et plus court.

mre, vous savez quelle

devez comprendre combien


tante

me

que cela

primer

me

fiert est la

les

connaissez,

mienne, vous

apprhensions de

ma

sont odieuses. Depuis six semaines nous nous

voyons chaque instant,


faut

Vous

tait

mon

finisse.

elle doit

Mon dpart

m'avoir juge.
laissera

Il

mieux ex-

caractre, elle s'expliquera peut-tre.

CE QUE COUTE

44

Je lui parlerai

ce soir, puisque cela te touche

si

fort.

Vous

allez m'offrir

elle,

me

implorer son consentement! Jamais,


interrompit vivement la jeune

jeter

sa tte,

ma mre,

jamaisl

fille,

rouge d'motion

mieux que vous

ce qu'il convient

et d'orgueil rvolt.

Ma
de

faire,

donc

fille,

je sais

vous n'en doutez pas,

libre d'agir suivant

ma

je

suppose? Laissez-moi

volont et reposez-vous

sur moi du soin de votre dignit

amour-propre. Allez faire votre

comme

toilette

pour

sur toutes choses, que votre tante ne

et,

pas de votre mauvaise humeur. Vous


et moi, peut-tre aussi vos

le

de votre
le

dner,

s'aperoive

devez

elle

esprances d'avenir, ne

l'oubliez pas.

Christine sortit de cet entretien la joie dans

Son

sort allait

jour.
fils,

mme

M" de Change, circonvenue directement par son


adroitement par

l'explication.

dcider sa

se dcider indubitablement ce

Pme.

la

baronne, ne pouvait chapper

La volont formelle d'Emmanuel devait

mre en

la rsistance.

sa faveur, quel

Le marquis

tait

que

ft

son penchant

en ge d'luder son

UN COSTUME DE BAL.

45

consentement, sa mre ne provoquerait pas un clat


retomberait sur elle aprs tout, car elle n'avait

qui

aucun motif plausible donner de son

refus.

L'union

convenable sous tous

les rapports.

Aussi, lorsqu'elle entra dans la salle

manger, ani-

tait parfaitement

me par

ses esprances, sa beaut brillait d'un

que tous en furent

clat

mre

templait avec ivresse, et sa

un splendide

mand du

soir

si

on voyait

Ma

la

en montrant
fla-

ma

sur; n'est-ce pas ce

comtesse de Frenberg des-

marchant?
lui

ressemble

je l'espre.

bisaeule avait

beaucoup

rpondit finement la jeune

com-

d'un peintre

Absolument; j'espre qu'elle ne

que de visage,

et

la

bel

Regardez Christine,

cendue de son cadre

s'cria,

portrait, chef-d'uvre

sicle dernier

comme

Son cousin

blouis.

si

Beaucoup

d'esprit,

ma

tante,

fille.

d'esprit et

peu de cur. Elle rendit

son mari fort malheureux,

s'il

faut en croire les l-

gendes. Vous avez ses traits et sa grce; heureusement

vous n'avez pas son caractre, ni ses principes.

La conversation en resta

l,

mais

le

coup avait
3.

CE QUE COUTE

46

port et les craintes de sa belle-sur s'taient rveilles.

et

pendant

Elle fut distraite, proccupe

quand M^ de Boismilan

sant vers

le

en

la

dner,

condui-

pavillon, elle rencontra le regard suppliant

d'Emmanuel, qui
indcise,

prit son bras

le

la fit tressaillir; elle tait

parler cependant.

fallait

il

redevenue

Christine

avait

dj disparu.

Cache derrire
suivit

de

l'il sa

de sa chambre,

les persiennes

mre

et sa tante

pas lents. Son cur battait bien

elle

qui s'loignaient

fort. Elle

et donn

bien des choses pour assister invisible cet entretien,

pour savoir prcisment ce que

M"^

de Change pensait

jusqu' quel point elle pouvait compter sur son

d'elle,

indulgence et son intrt.

Les deux dames disparurent derrire


aperut

le

les arbres; elle

pauvre amoureux attach de loin leurs

pas et guettant l'occasion d'intervenir, afin de forcer


sa

mre

s'expliquer

consentement de

mme
de

celui-l

lui, elle

la

ne

franchement

et

presser

le

baronne. Christine sourit en elle-

lui

manquerait pas,

deviendrait sa

femme,

elle tait

elle irait

sre

en France,

Paris, elle mnerait cette vie de plaisirs et de ftes

UN COSTUME DE BAL
pour laquelle

elle tait

47

ne et qu'elle rvait depuis

si

longtemps. Son imagination s'gara vers ces riantes chi-

mres;
ces

elle se vit belle, adore,

moments

d'attente,

un cur vritablement

si

triomphante, heureuse;

douloureux,

si

pnibles pour

pris, s'coulrent si

rapide-

ment, qu'en voyant revenir sa mre, appuye sur

le

bras d'Emmanuel, tandis que la marquise, rveuse et

demeurait en arrire,

triste

elle

se

demanda

avaient bien eu le temps de s'expliquer et

si

s'ils

l'entretien

d'o dpendait son sort avait eu lieu.

Quelques instants aprs, sa femme de chambre vint


lui dire

qu'on la demandait au salon. Cette annonce

solennelle lui

deviner que

fit

le

moment

tait

venu

et

qu'elle allait tre officiellement prvenue de son chan-

gement de

position. Elle prit

un

air

de circonstance

et

descendit.

La baronne
sur

le

canap

et
:

M^
son

de

Change

cousin,

s'lana au-devant d'elles et

taient

fivreux,

assises

impatient,

drangea tout

le

pro-

gramme.

Christine,

consenti,

elles

mon

adore Christine, nos mres ont

sont d'accord,

vous consentez aussi,

CE QUE COUTE

48

n'est-ce pas?
juste le

Nous nous marierons dans

semaines,

trois

temps ncessaire aux formalits.

Mon

cousin! murmura-t-elle avec un air de pu-

deur offense, plein de grce et d'abandon nanmoins;

ma

mre, matante,

C'est vrai,

est-ce...

ma

ou

dis oui bien vite,

fille,

le

pau-

vre garon deviendra fou.

Ma

Et par

devant

tante

un mouvement plein de charme,

la

marquise qui, entrane elle-mme par cette

sduction, la serra dans ses bras en

elle s'inclina

Oui, tu seras

ma

fille,

s'

criant

tu l'aimes et tu le rendras

heureux, j'en suis sre et je te bnis.

Des larmes de bonheur mouillrent tous

mme

ceux de

la

jeune

fille,

dans cet instant, fut

qui,

vritablement heureuse et touche.

cet ge le

ne saurait tre perverti, quels que soient

penchants dont on

aimer autant qu'elle

soit

les yeux,

les

mauvais

dou. Elle crut sincrement

tait

aime; sa

frivolit, sa vanit

se turent devant ce sentiment, et ce fut avec une


tion relle qu'elle tendit sa
lui

cur

main

mo-

Emmanuel et qu'elle

promit un amour ternel, devant Dieu

et

devant

UN COSTUME DE BAL.

deux pour ne

deux' mres, trop touche'es toutes

les

pas tre

certaines

rares instants o le

49

de sa sincrit. Ce fut un de ces

cur domine

tout et qui ne sau-

raient s'oublier.

dater de cette explication,

fianailles

les

furent

acceptes par tous et proclames hautement. M"^^ de


Livet fut prvenue officiellement, ainsi que les deux
familles.

La marquise

Paris, afin

partit ds

de s'occuper de

la

le

lendemain pour

corbeille.

Emmanuel

la

voulait magnifique. Sa mre, tout en rpondant ses


intentions, se

mme

montra plus raisonnable, sur

de Christine, qui, trs-assure de se ddom-

mager plus

tard, voulut

donner

un nouveau motif d'approuver

sa belle-mre future
le

Les semaines qui prcdrent

choix de son
le

dlices. Elle
la

en savoura tout

mesure de ses

transporter le pauvre
et
Il

le

fils.

mariage furent un

enchantement. M" de Boismilan se

dans

la prire

laissa

bonheur

aimer avec

et le

rendit

forces; c'en tait assez pour

Emmanuel, dont l'me

exalte

pieuse reportait toute sa reconnaissance vers Dieu.


avait des accs de ferveur

geait pas.

En

dpit de son

que sa fiance ne partaducation religieuse, des

CE QUE COUTE

50

exemples

et

des leons de sa mre, Christine n'avait

pas l'me assez leve pour comprendre et pratiquer


sans restriction la sublime morale de l'vangile. Elle
suivait,

par habitude, les prescriptions de

l'glise,

sans empressement, sans zle, parce que les autres le


faisaient.

Jamais ses prires ne s'levaient de son cur

vers Dieu. Ses lvres seules s'agitaient, sa pense tait


ailleurs.

Cette indiffrence pour la religion divine causa tous


ses

maux

et

ceux de sa famille. Rien n'est plus dan-

gereux, surtout parce que rarement on en revient


s'y complat,

de

la

on

s'y perptue, et lorsque

on

sonne l'heure

douleur et de la misre, on n'a plus de refuge,

plus de consolations,

la

pense de

Dieu vous

fait

dfaut.

Christine tenait trop aux usages de

la

mode pour

consentir une noce du vieux temps. La famille la


plus proche y assista seule.
ravie. Elle chrissait sa
elle lui souhaitait

et,

sans cesse un

sien. Elle apprcia vite

rement du

sur

La bonne Jeanne

Emmanuel

tait

depuis son mariage,

bonheur

comme

le

et se rjouit sinc-

lien plus intime qui les rapprochait. Vri-

UN COSTUME DE BAL.
tablement chrtienne,
cratures

M^^^

de Livet

rend indulgentes, et chez qui


la

une de ces

tait

que leur perfection mme

irrprochables

entranements de

51

la charit

dominait

les

nature humaine. Elle et sa mre

revtirent la marie de sa parure virginale, d'une simplicit,

d'une lgance et d'un bon got irrprocha-

Jamais elle n'avait

bles.

si

tait pleine, tous les habitants

charmante.

L'glise

du Val-Bni, tous

les

voisins plusieurs lieues la ronde voulurent assister

la crmonie.

par

la saintet

Un murmure
du

lieu, se fit

flatteur, peine

entendre quand

contenu

les

jeunes

poux parurent. Le marquis rayonnait de bonheur;


Christine, ravie, les yeux baisss, la contenance

deste, enchanta tout

le

monde par

mo-

sa beaut et sa

contenance.

La bndiction nuptiale leur


des

vux unanimes forms par

venir. Les
elles

les

ils

filles

donne au milieu

tous pour leur flicit

leur offrirent

auraient volontiers semes sous

Depuis des
terre,

jeunes

fut

sicles

les

des fleurs,
leurs pas.

Boismilan possdaient cette

avaient rpandu des bienfaits de toutes sortes

sur leurs vassaux autrefois, sur leurs tenanciers au-

CE QUE COUTE

52

jourd'hui. aussi tenaient-ils le premier rang dans la

reconnaissance et dans l'attachement de tous. Ce


riage fut donc une fte de
lage.

Le jeune marquis

chez eux

comme

cur au chteau

et la jeune

elle

au vil-

marquise revinrent

entre deux haies de

en triomphe,

curieux, au milieu d'une foule

et

ma-

mue

et

sympathique,

et volontiers dtel leurs chevaux pour les tra-

ner. L'orgueil de Christine jouissait dlicieusement de


ces

hommages rendus

de sa famille;

elle-mme et aux souvenirs

Emmanuel ne voyait

qu'elle,

tait tout

il

son bonheur.

Aprs un djeuner intime, silencieux pour


gai

pour

les autres, la

pour changer de

jeune

toilette,

femme remonta

les uns,

chez

elle

achever ses prparatifs et se

mettre en route avec son mari. La baronne, profond-

ment
fille

triste,

quoique trs-heureuse, devait suivre sa

Change retournait en

ane chez elle; M de

France,

le

Val-Bni

cette belle journe

dsert et solitaire. Par

allait tre

d'automne,

les voitures attendaient

dans

il

la

tait splendide.

Dj

cour; chacun prenait

sa vole d'un ct oppos: le jeune couple se rendait


Paris,

mais

seul.

La marquise douairire, femme d'es-

UN COSTUME DE BAL.
prit et

de

tact, les laissait

miers moments;

53

eux-mmes dans

ces pre-

devaient se retrouver prompte-

ils

ment.

Les adieux furent pleins d'affection


M"'^

de Boismilan serra sa

rant et en rptant

Mon

et

sur son

fille

de mlancolie.

cur en pleu-

enfant chrie,

sois heureuse, n'oublie ja-

mais Dieu ni ta mre.

Je

vous rponds de son bonheur,

ma

tante bien-

aime; reprit Emmanuel.

Gomme

elle

me rpond du

quise, soyez bnis,

Une demi-heure

mes chers

tien, ajouta la

enfants.

aprs, le Val-Bni tait dsert. Les

domestiques s'occupaient remettre en ordre


de

la fte, lorsqu'une calche

de rubans entra au galop dans


le

mar-

les reliefs

aux postillons couverts

la

cour et tourna devant

perron. M. et M^ de Change en descendirent et se

dirigrent vers les appartements de Christine.


avaient-ils quitt le

chteau

et leurs

peine

mres, que

le

jeune mari avait suppli sa bien-aime d'y revenir

mystrieusement
jours.

et

d'y

demeurer seuls

quelques

C'est l

c'est l

que

j'ai

appris te connatre,

que que nous avons

veux remercier Dieu qui


je

COSTUME DE BAL.

CE QUE COUTE UN

54

veux

te

t'a

t unis,

donne

c'est

t'

aimer,

que

moi, c'est l

je

que

remercier de m'avoir choisi. Paris viendra

plus tard. Y consens-tu?


Christine et prfr qu'il vnt tout de suite, mais
elle

ne crut pas pouvoir repousser cette affectueuse

prire, elle accepta.

Ils

plus beaux de leur vie,

les

ensuite

ils

passrent huit jours,

dans cet

den

se mirent en route pour la grande ville, pour se diri-

ger ensuite vers Cherbourg,


dsormais.

ils

devaient habiter

TU

Le lendemain
tine,

mme

de son arrive Paris, Chris-

dont la joie n'avait pas de bornes, voulut tout

mon-

examiner, tout dvorer, pour ainsi dire. Elle se


tra

aux Champs-Elyses dans une

faon faire valoir et

heureuse de

l'effet

toilette

calcule de

remarquer sa beaut. Trs-

qu'elle avait produit, elle aspirait

une autre gloire, celle de voir

la

salle

de l'Opra

tout entire occupe d'elle et d'attirer tous les regards.

Emmanuel
plaisir et

tait trop

amoureux pour

lui

refuser

ce

pour n'en pas jouir autant qu'elle. Sa con-

fiance enchanait sa jalousie,

son trsor; mais,

il

en

chacun pouvait

tait trs-sr,

partiendrait jamais qu' lui seul.

On

lui

envier

ce trsor n'ap-

l'admirait,

il

en

CE QUE COUTE

56

tait fier;

taient

les

un

hommages qu'on

adressait Christine

brl sur son autel,

il

savourait dlicieusement.

le

M"= de Change dut tre pleinement


fit

un encens

tribut offert son amour-propre,

satisfaite,

elle

sensation. Sa toilette blanche, d'une simplicit pleine

de fracheur, seyait son ge

et sa

beaut. Elle res-

semblait une hrone de roman. L'clat de ses yeux


noirs, rehauss par ses boucles blondes, par sa

de satin,
re son

la

peau

rendait irrsistible. Avant la fin de la soi-

nom

circulait

dans

taient braques sur elle,

les loges,

les lorgnettes

on ne parlait que

d'elle au

foyer et dans les corridors.


Christine n'tait pas

femme

cette ambroisie. Enivre

vers son mari dans


flchi, et lui dit

dait plus tendre

perdre

de son succs,

une goutte de
elle se

pencha

un moment d'enthousiasme

d'une voix que

la

irr-

vanit satisfaite ren-

Emmanuel,

tu

demanderas une place

Paris et

nous y resterons, n'est-ce pas? Je sens que je ne pourrais plus vivre ailleurs.

Je vivrai partout o tu seras, o tu te trouveras

heureuse, chre enfant; mais, hlas! nous ne

sommes

UN COSTUME DE BAL.

57

pas assez riches pour habiter Paris et y mener l'existence

qui te plairait

ne

me

le

demande

pas, c'est

impossible.

Ah!

C'est

fit-elle,

pour

en se retirant

les tres

comme

froisse.

de cette nature que

le

mot

impossible n'existe pas dans la langue.

Pendant tout
et

reste de la soire elle fut distraite

le

aux questions

ne rpondit que par monosyllabes

empresses de son mari, alarm dj de son silence

et

de sa proccupation. Lorsqu'ils se retirrent, la jeune

femme dut
ques. Les

essuyer

femmes

le

feu des admirations et des

l'attendaient de pied ferme sur les

marches de Tescalier,

elles lui trouvrent l'air hautain

et

ddaigneux. Les hommes, groups dans

la

proclamaient adorable; l'un

aussi flatteur

davantage

que

criti-

l'autre.

la critique

tait

pour

le vestibule,

elle

au moins

Les coquettes apprcient

de leurs rivales que

compli-

les

ments de leurs adorateurs.


Sa nuit fut agite, mais
lution prise et
site,

elle se leva

un plan arrt.

avec une rso-

Il fallait,

qu'Emmanuel devnt son

pour sa rus-

complice sans

douter. Elle ne redoutait qu'un seul obstacle

la

s'en

pr-

CE QUE COUTE

58

sence de sa belle-mre. Celle-ci pouvait contrarier ses


desseins, aussi voulut-elle les mettre excution avant

son arrive. Elle

ner,

Mon

cher

commena

Emmanuel,

l'attaque sur-le-cliamp.
dit-elle

pendant

combien comptes-tu rester de temps

le

djeu-

Paris, avant

de nous tablir Cherbourg?

Une

quinzaine tout au plus,

ma

bien-aime. J'en

cong expire

moyen de

n'y a pas

il

Tu

le 15, je dois

dois avoir

pas propos de

faire

ici

me

rendre

des amis, des parents

les voir alors, si

sa

mon

poste,

il

autrement.

femme; quels

ne

nous avons

me

de temps devant nous? Tu dois


ministre et

mon

mais

suis trs-dsol, va! puisque tu t'y plais;

seraitsi

prsenter

peu

ton

jours reoivent-ils?

informons-nous de tout cela. Tu es jeune, tu as une


vaste carrire parcourir, plaons nos jalons d'avance;
je suis

ambitieuse pour

toi,

je

justice et qiie tu parviennes

mrite

t'y

En

te.

rende

une haute position, ton

appelle et tu y viendras, je

sera. Mettons-nous

veux qu'on

le

veux, cela

en campagne.

Le moment n'est pas propice,

ma

chre enfant.

cette saison les salons sont ferms, le ministre

ne

UN COSTUME DE BAL.

59

reoit pas, nos parents, nos

amis sont absents;

laisser venir l'hiver si l'on

veut aller dans

et connatre les

nous

le

il

faut

monde

gens influents.

Vraiment? alors n'hsitons pas. Que ferions-

Nous dpenserions de

ici?

Allons-nous-en

tout

de suite,

l'argent

sans

but.

nous reviendrons

au

mois de janvier. Fais valoir ton cong, tronqu cette


fois, tu le

Et

rclameras alors.

ma mre

qui va venir nous rejoindre, nous

l'emmnerons donc alors?

Nous resterons deux ou

trois

jours avec elle.

Ensuite elle comprendra nos motifs, elle nous

flici-

tara de notre calcul et nous la retrouverons cet hiver

avec plus de plaisir.

Tues un ange d'esprit et de raison,


je

ma

Christine,

ne saurais trop t'adorer.


Tout se passa

parvint

mme

comme

la

sirne l'avait rsolu, elle

ensorceler la douairire, qui,

enchan-

te de cette preuve de sagesse, proclama bien haut son

mrite et

fit

chaque instant son mea culpa d'avoir

pu un seul instant hsiter


son

fils.

lui confier la destine de

Elle voulut conduire

elle-mme

le

jeune m-

CE QUE COUTE

60

nage,
ft

l'installer,

impos

la

prsenter partout, bien qu'elle se

le

sage obligation de ne point s'interposer

entre le mari et la

femme, de

les laisser vivre seuls,

surtout avec les sentiments de parfaite conduite qu'elle

dcouvrait chez sa belle-fille. Elle partit donc tranquille, rassure

convaincue que rien

et

dsormais entraver
elle l'avait plac

le

ne

pouvait

bonheur de son cher enfant

au-dessus de toutes

les atteintes.

La jeune marquise produisit Cherbourg un foudroyant

effet. Elle

devint immdiatement la lionne du

est encore

jour,

s'il

d'un

argot

convenable

permis d'employer cette locution

remplac par un autre, moins

surann,
et

qui vieillira plus vite. Sa beaut, sa

grce, son esprit, son lgance, sa faon distingue de


faire les

honneurs de chez

parts. Elle fut,


la ville; reine

en

fort

recueillit

furent prns de toutes

peu de temps, l'enfant gt de

des ftes,

qu'elle n'y prsidt.

elle

il

ne s'en donnait pas une

Ce fut un enivrement. Elle en

toutes les joies, mais elle ne perdit pas un

instant de vue son projet favori, et lorsque le mois

de

janvier fut venu, elle rappela son mari sa promesse


et le

somma gaiement

de

la tenir.

UN COSTUME DE BAL.

Comment!

lui

dit-il,

tu

61

y penses encore

et tu

veux encore aller Paris, malgr...


Christine tait alors grosse de plusieurs mois.

Pourquoi pas?

reprit-elle,

en riant, nous devons

plus que jamais penser notre famille.

que M.

Inutile d'ajouter

et

M de Change passrent

de l'hiver Paris, que Christine arriva son

le reste

but, en se faisant connatre et apprcier dans le

o sa situation
nance.

promit

prescrivit la retenue et la conve-

lui

admirablement reue partout

Elle fut

m pelto

monde,

de revenir quand

son aise les plaisirs de la

l'engouement dont

elle pourrait

grande

elle avait

et

goter

ville et profiter

sem

chez les gens les plus timors et

le

les

germe,
plus

se

de

mme

difficiles,

par sa bonne conduite.

d'Emmanuel pour

L'adoration

chaque

jour,

donn un

si

fils,

c'tait

sa

femme augmentait

possible; lorsqu'elle lui eut

cette adoration devint

de

L'excellente et noble nature de ce jeune

dveloppait plus grande


l'influence de son
jouissait avec

amour

et

l'idoltrie.

homme

plus noble encore

et de son

sous

bonheur, dont

enthousiasme.
4

se

il

CE QUE

62

COUTE

Je suis trop heureux, crivait-il sa

((

Comme

peur.

anneau

))

de

))

ver

))

que jamais son

))

bonne mre; louez -le bien

))

moi.

ma

vie

ma

mer.
il

chaque instant

Je remercie Dieu

m'a tout donn.

ne puis

Je

vive reconnaissance qu'en

me

service, c'est ce

aussi

j'ai

mon

Polycrate, je jetterais volontiers

la

mre,

prou-

lui

dvouant plus

que
et

je

fais,

ma

pour

priez

Christine prit alors la pleine possession de sa beaut,


ainsi qu'il

arrive d'ordinaire son ge. Bien

aimt passionnment son


rir, c'tait

elle craignit

une obligation bien lourde

une mondaine.
et,

fils,

Elle

fit

de

qu'elle
le

nour-

remplir

pour

natre des prtextes de sant,

tout en veillant attentivement sur l'enfant de son

amour,

elle se

de dormir

mnagea

la grasse

la facilit

de

sortir le

soir et

matine aprs une nuit de bal.

Ainsi se passrent les trois premires annes de ce

mnage, dont

la flicit

semblait assure et immuable.

Les deux mres s'applaudissaient de cette union fortune, et venaient tour de rle jouir de ce spectacle
si

doux leur cur. La marquise conservait cependant

un arrire-pense, dont

sa tendresse

s'inquitait

et

UN COSTUME DE BAL.
qu'elle ne pouvait drober

sparaient

Mon

femme

lorsqu'ils

se

matre,

ta

non-seulement votre intrieur, ce qui

est

enfant,

dirige,

n'est pas elle

sais

si

que

Ma mre,

pas

fils,

tu

pas

n'es

tout naturel, mais encore

son

63

assez

le

vos affaires srieuses. Ce

cela regarde, c'est toi.

elle les

conduit

si

bien

Et puis je ne

la contrarier.

Prends garde! Elle est bien jeune!

Ma mre,

elle a

une

si

haute intelligence,

elle est

raisonnable!

C'est
place.

monde,

C'est
et

Crois-moi,

gal.

reprends peu peu ta

convenable

plus

pour ton

fils

plus

plus tard.

Il

digne

pour

le

faut qu'il te res-

pecte avant tout.


C'tait

chaque

aussi inutile. Les

fois la

mme

recommandation, tout

mres ne se lassent

point.

Christine s'tait fait Paris des relations puissantes,


ainsi

que

l'avait

prvu sa belle-mre. Emmanuel ne

jouait partout qu'un rle secondaire.

mari de

labelle

marquise de Change,

une des qualifications

Il

n'tait

C'est,

les plus humiliantes

que

le

mon sens,

qu'on puisse

CE QUE COUTE

64

donner

un homme. Absorb par son amour,

comprenait

mme

pas. Les louanges

tine lui semblaient

naissait

ne

lui

dues ses perfections,

mme

le

donnes Chris-

pour son trs-humble esclave

venait

ne

il

il

se recon-

et admirateur,

pas l'esprit qu'on pt

le

il

trouver

singulier.

L'enfant avait quatre ans, sa mre en avait vingtcinq, lorsqu'elle reut

une

lettre fort

pressante d'un

ami

influent, qui l'engageait venir le plus tt possi-

ble.

Il

tait question

l'administration
allait

de mutations importantes dans


son mari; Tavancement promis

de

pouvoir se raliser, mais

la

prsence de

mar-

la

quise tait indispensable. Si M. de Change ne pouvait

raccompagner,
Il

tait plus

elle

ne devait pas hsiter partir

prudent de ne pas

solliciter

un cong,

de montrer plus de zle; en agissant ainsi


n'tait pas douteux.

Il

seule.
afin

le rsultat

y avait pourtant de malignes

influences combattre, elle seule pouvait les vaincre.

Christine n'hsita pas en effet. M"^

chez

elle, sa

sur

lui

communiqua

de Livet

tait

cette lettre et lui

annona sa rsolution de se mettre en route sur-le-

champ.

Si

elle

voulait l'attendre Cherbourg,

elle

UN COSTUME DE BAL.
serait

heureuse de

le petit

Christian,

la

lui

05

retrouver, sinon elle

irait,

rendre promptement sa

un

Bruxelles, ce serait pour elle

Jeanne de Livet avait, on

avec

visite

vrai plaisir.

un de ces carac-

le sait,

tres srieux et srs qui ne dvient jamais de la ligne

du devoir. La position de sa sur

et

de son beau-

frre lui paraissait excellente, elle ne comprenait pas


la ncessit d'en

changer, surtout lorsque les

tions faire devaient loigner

sollicita-

une femme de son mari.

Elle connaissait parfaitement sa

sur

et tremblait

tou-

jours qu'une circonstance quelconque ne l'entrant

des dmarches compromettantes et ne

dsavantageusement. L'ambition,
tine taient

pour

ft

parler d'elle

de Chris-

la frivolit

Jeanne ne croyait

elles lettres closes,

qu'au bonheur d'aimer, d'tre aime

de voir runis

autour d'elle ses enfants, son mari, sa mre

ses sou-

haits n'allaient pas au del.

fils?

je

Si tu pars, dit-elle sa

Tu ne vas pas

sur, emmneras-tu ton

le laisser seul ici

avec Emmanuel,

suppose?

Qu'en ferais-je Paris?

11

pre en a les plus grands soins,

me
il

gnerait fort. Son


a

une bonne sre.

CE QUE COUTE

66

excellente; c'est sa nourrice,

qu'avec

elle.

M"^ de Livet

le

Il

ne saurait tre mieux

il

jeta

un

a quatre ans,

moment

le confies

pable de

le

cri.

ma

chre,

il

comprend

tout, c'est

de commencer son ducation morale et tu

une femme dvoue,


diriger!

Tu

je le sais,

mais inca-

as tort, je te le proteste, tu

as tort.

Bah! pour quelques semaines! Cela n'a pas de

consquence, cet ge.

Veux-tu que je

le

conduise chez moi, avec

mon

fils?

Oh

non, je te remercie; je serai

absente qu'un voyage rapproch


tera

si

peu de temps

le fatiguerait.

11

res-

ici.

Ces mots prononcs un peu schement terminrent


l'entretien.
Livet,

est

en quittant Cherbourg,

crivit la

baronne

Je tremble, Christine n'est pas assez

mre,

il

impossible que sa vie, telle qu'elle est arrange,

puisse

Les deux surs se sparrent et M* de

durer longtemps; je m'attends

bouleversement.

quelque

COSTUxME DE BAL.

U-\

M*'

de Change volait pour

propres ailes
offertes

sa

mre

la

67

premire

et sa tante s'taient

pour remplacer Emmanuel

fois

de ses

nanmoins

et passer avec elle

ce temps d'absence. Elle les refusa gracieusement sous

prtexte de discrtion; mais, en ralit, elle se sentit

de pouvoir disposer

heureuse d'tre libre,


ses

mouvements, sans

n'taient

de

tre contrle et sans avoir de

comptes rendre personne,


succinctement

d'elle,

ce n'est de loin et

dont

mari,

son

si

observations

les

que des approbations continuelles

et

ne

la

gnaient pas.
Elle se lana

dans

le

monde

officiel,

ministres et la cour; elle y fut


partout.
lui

Emmanuel

demandait sans

frquenta les

remarque comme

n'osa pas lui refuser l'argent qu'elle


cesse.

Pendant cet hiver, d'un

bril-

lant exceptionnel, le luxe des toilettes devint au-dessus

de toutes raisons.
croyait-elle,

Christine se devait

de dpasser

les autres

elle

elle-mme,

dpensa sans

compter, et son budget se chargea d'une dette

flot-

tante au-dessus de toutes prvisions.

L'ami influent qui

l'avait

piste d'une combinaison, qui,

appele
si elle

la

lana sur

la

russissait, devait

CE QUE COUTE

68

placer son mari dans une position exceptionnelle. Elle


rendit,

en suivant

la

un vritable

direction indique,

service au pouvoir, par

un avertissement donn

ment, habilement, avec sa grce de jeune

femme.

Elle mit ainsi

et

finejolie

un terme au malentendu funeste

qui devait bouleverser tout le systme gouvernemental.

ne

Il

S'agissait

l'explication et les

que de s'entendre,

elle

donna

nuages disparurent. A dater de ce

moment, le succs de

M'"^ de

Change s'affirma de plus en

plus; et par des faits elle arrivait l'apoge de sa gloire.

Depuis plusieurs mois, un employ

fort

capable,

dvor d'ambition et de besoins d'argent, avait remis


au ministre un travail important.
profit bien

crant

entendu,

Brest

il

le

Il

croyait

prouvait, et son

du moins, qu'en

une place d'agent suprieur de

la

marine, on donnerait, par une combinaison indique,

une impulsion nouvelle aux


en rmunrant grassement
liser

le

affaires et l'on pourrait,

nouveau

titulaire, ra-

des bnfices considrables, pour peu que ce

comptable et

le

zle et l'intelligence ncessaires

son emploi. Et qui pouvait mieux que l'inventeur raliser les conditions

ncessaires?

UN COSTUME DE BAL.

On

beaucoup de

parlait

69

cette combinaison,

non en-

core accepte. M. Jourdu, Tauteur du projet, en esprait recueillir le fruit.

Il

eut cet gard plusieurs

entretiens avec le ministre, qui, sans prendre aucun

engagement,

lui

laissa entrevoir

un certain

dsir de

l'accepter et recueillit tous les renseignements.

Un matin,

moment o

l'Excellence, au

sante

toilette,

le frappa,

il

Ah!

plein d'espoir,

sortait,

il

une

Christine, dans

son

faisait

du cabinet de

Sa

apparition.

ravis-

beaut

s'informa de son nom.

s'cria-t-il

en l'apprenant, avec un pareil

avocat, son mari est sr de gagner sa cause.

Puis

il

n'y songea plus, tout rempli qu'il tait de

ses esprances.
M'^e

de Change trouva

le

ministre rempli des meil-

leures dispositions son gard et celui de son mari.


Il

causa longuement avec

s'intresse
le

moment

elle,

comme un homme

qui

ses affaires. Elle le comprit facilement

tait

venu de

recueillir le fruit

de ses d-

marches. Sans parler du service qu'elle avait rendu,


elle le

rappela

si

adroitement qu'on devait

lui savoir

gr de sa retenue, en comparant l'importance du dan-

CE QUE COUTE

70

ger vit au prix qu'elle ne rclamait pas.


politique l'interrogea

L'homme

longuement sur son mari,

il

se

fit

apporter ses notes et les compara aux loges qu'elle

lui

donnait et n'y trouva qu'une diffrence peu sensi-

ble. C'tait rare et

Madame

de bon augure.

marquise,

la

dit-il,

aprs un instant de

pour monsieur

que dsirez-vous

rflexion, voyons,

votre mari?

s'il

Une

position plus leve, monsieur le ministre,

plat Votre Excellence.

Un changement de rsidence? par consquent.

Malheureusement

oui.

Nous sommes trs-heu-

reux Cherbourg; nanmoins, nous nous rsignerons


le quitter,

s'il

n'y a pas

moyen de

faire autre-

ment.

Trs-bien. tes-vous discrte?

Comme

la

tombe, monsieur

ministre; je sais

le

mme

vis--vis de

mon

Ayez donc patience

alors, car ce

que vous dsirez

garder un secret,

vous est promis. Aprs

dans une

ville

important,

la fin

de

l'hiver,

mari.

il

sera cr

maritime de premier ordre un emploi

fort

richement rtribu.

Je le

donne

UN COSTUME DE BAL.
M. de Change.

Il

y trouvera l'occasiDn de faire valoir

son mrite et de se faire connatre.

ment

fortune est

S'il

des loges que vous

la moiti

11

donnez,

lui

m'en charge. Seulement

faite, je

profond silence jusqu'

vous risqueriez de

mrite seule-

la

nomination

la

sa

plus

officielle,

ou.

compromettre. Vous serez con-

tente de moi, je l'espre.


Christine eut

un joyeux battement de cur,

mercia chaleureusement

ministre et promit

le

re-

elle

que

personne au monde, except son mari, ne souponnerait la

promesse qu'elle avait reue.

C'est

avez un

rival,

dangereux.
sa cause

dans votre

Il

je

intrt,

ne vous

cacherai pas,

le

a ds droits sur lesquels

est spcieuse dfendre.

Change plus propre que

me

chre madame. Vous

signale, je le

criera au voleur!

vos gardes,

il

lui

il

Je

remplir la

un

rival

compte,

crois

place

M. de
qu'il

ddommagerai amplement; mais


je

et

il

vous en avertis. Tenez-vous sur

a de l'esprit et

La jeune femme clata de


personne. Accoutume aux

n'est pas bon!

il

rire,

elle

hommages de

voir cder ses sductions,

elle

ne craignait
tous, tout

ne comprenait pas

CE QUE COUTE

72

qu'on

rsistt

lui

sa confiance en elle-mme tait

entire.

Je me charge de l'apaiser,
Ce n'est peut-tre pas

dit-elle.

si

croyez,

madame.

facile

Je veillerai ce qu'il

pas srieusement; mais ne

lui

que vous

le

ne se venge

en fournissez pas

les

occasions.
cette bienheureuse audience, Chris-

En sortant de

tine crivit son triomphe

Emmanuel. Le

le ministre recevait, elle s'y rendit

nante de joie

et

de beaut. Elle

soir

mme

son tour rayon-

tait

en fortune,

la

rception s'en ressentit. Elle fut bientt entoure, tout


le

monde

savait dj que,

le

reste plus d'une heure avec

matin mme,

elle tait

Son Excellence. En

tra-

versant d'un salon un autre, elle fut heurte dans


foule par

un

homme

gent et dcid.

Il

jeune encore, au visage

lui

sorte de rudesse; leurs

la

intelli-

adressa des excuses avec une.

yeux se rencontrrent

comme

par un choc lectrique, elle en reut une sorte de

commotion inaccoutume.

Qui est ce monsieur?

manda-t-elle l'homme qui

le

lui

connaissez-vous?
donnait

le bras.

de-

UN COSTUME DE BAL.

Sans
homme

cloute. C'est

73

im sous-chef de

division,

un

entendu, l'auteur du fameux projet de con-

struction dont

Jourdu.

Il

ministre

le

est ambitieux

s'occupe.

comme

Il

nomme

se

Alexandre et rancu-

neux comme Satan.


Ils

avanaient difficilement,

chacun voulait
il

voir.

Jourdu recula jusqu' eux, mais

leur tournait le dos, et s'arcbouta sur le

laisser passer les

vers eux,

personnage tranger que

de l'entre d'un

cause

le flot refluait

plus hardis.

11

mur pour

causait avec un de

ses amis et rpondait joyeusement ses interrogations.

Mon

Ainsi vous tes satisfait? lui demandait-on.

Enchant.

J'ai

vu

plan est adopt, ce n'est pas douteux, et

ne peut pas m'chapper ds


venir

mon

Eh

mme.

ministre ce matin

le

lors. Je

la

place

de par-

suis sr

but.

bien,

mon

ami, rpliqua l'autre, je n'en suis

pas aussi certain que vous. Certains bruits venus jus-

qu' moi depuis ce matin

me

font supposer que

cherche vous rcompenser, en

vous paraissez

le

croire.

effet,

mais non

comme

On vous donnerait
5

Ton

autre

CE QUE COUTE

74

chose de fort bon, mais pas cette place que vous convoitez, elle est promise,

Promise

moi,

oui,

elle

ne peut appartenir qu'

moi! interrompit Jourdu, devenu plus ple qu'un linge.

davantage, vous voil prvenu,

Je n'en sais pas

ne

faites-en votre profit et


Il

me nommez

n'est pas de solitude

pas.

l'on s'isole plus facilement

que dans une cohue. Chacun s'occupe de

on ne

soi,

regarde, on n'coute pas les inconnus obscurs


attirer

l'attention,

tre

faut

il

ment on passe inaperu

pour

en vidence, autre-

et l'espionnage

des conversa-

tions particulires devient alors trs-facile. Christine,

qui touchait du coude M. Jourdu, en entendit assez

pour comprendre, ds
auprs d'elle

le

les

comptiteur dangereux qu'on

signal. Elle ne

retourna point, dans

se

d'veiller les soupons;


vlait

que

une colre sourde

les clats. Elle eut

Cet

homme

renonais

la

premiers mots, qu'elle avait

mais

la

son de sa voix

crainte
lui r-

et concentre, plus craindre

un

frisson involontaire.

nous sera

place

le

lui avait

fatal,

pensa-t-elle. Si je

Ce mouvement de crainte

fut bientt

domin, l'am-

UN COSTUME DE BAL.
bition, l'orgueil

ainsi?

Ne

prirent le dessus.

fallait-il

75

Devait-elle cder

pas combattre, et n'tait-elle pas

sre de vaincre? Pour se persuader elle-mme de son

courage, elle chercha

regard de cet ennemi futur

le

qu'elle voulait braver. Elle

veau remous

l'avait

ne

emport

le

trouva plus, un nou-

ailleurs.

Christine eut

quelque peine se remettre de cette panique,


longtemps distraite et proccupe. Enfin

le

elle fut

tourbillon

l'emporta et bientt elle se laissa entraner par


sir d'tre

admire, d'tre loue, d'tre belle, elleoublia.

Emmanuel,
de l'absence

rest Cherbourg, sentait tout le poids

de plus de vives inquitudes d'argent

poursuivaient. Ce voyage,

pour

si

pnible et

si

endett pour

fournir

le

fructueux

avait dissip toutes ses conomies,

lui,

le plai-

il

s'tait

aux dpenses normes de sa

femme,

Paris, et

joie, sa

nomination future,

quand

elle lui
il

se

annona, pleine de

demanda comment

il

pourrait liquider sa situation en quittant Cherbourg

sans faire une vritable brche sa fortune, bien insuffisante dj au luxe


Il

lui

crivait

que sa maison

chaque jour

Christine

affichait.

de revenir;

rpondait par les impossibilits, par

les

elle

engage-

COUTE

CE QUE

76

ments, par des ncessits, des dmarches


contrecarrer en face.
raison

Mis hors de
son existence,

lui
il

demandes d'argent continuaient.

par ces pripties, nouvelles dans

voulut trouver

le

courage d'un refus.

ne put se dominer assez pour cela. On

sa ruine,
sa

s'adressait son cur, sa

rpondait par la ncessit imprieuse des

elle

ngociations, et les

Il

Il

qu'il n'osait

il

le sentait;

femme, de

nanmoins,

la contrarier

la

mme,

le

conduisait

pense

lui

d'affliger

semblait au-

dessus de tous les malheurs.

Au milieu de
lettre

de

la

ces perplexits,

marquise

de ces combats, une

arriva, qui

vint y mettre

le

comble.

((

Mon

ami,

crivait-elle, j'ai

notre affaire

marche

revu

ce

matin

merveille. Notre

((

ministre,

((

rival doit tre content,

inspecteur gnral, et par consquent

((

le

((

laissant le soin de nos intrts

((

donc prendre cong de Son Excellence. Elle

{(

absolument refuse recevoir mes adieux.

champ

libre.

Je

il

a t

le

nomm
il

ces jours-ci

nous

laisse

comptais partir aprs-demain,

un ami

sur, j'allais
s'est

M"^^ la

UN COSTUME DE BAL.

comtesse donne un bal travesti, on monte un qua-

drille

({

{(

77

J'ai

admirable,

refus,

mais

ils

exigent que j'en fasse partie.

compris que ce refus blessait

j*ai

nos protecteurs; on a insist de telle manire qu'il

a fallu cder,

sous peine d'aventurer, de perdre peut-

((

tre nos chances d'avenir. Je suis contrarie et heu-

reuse en

grande dpense, mais

((

nous rapportera cent pour cent.

((

mme

Toutes

cette distinction; c'est

femmes de

l'intimit

me

pas demande, moi, on

Ta

l'a

traire, c'est trs-flatteur.

((

jouis. Fais

rassemble toutes tes ressources

au plus

couturier qui m'a

n'ose

pas

effray;

faire,

donc un dernier

du ministre ont
place; je

ne

impose, au con-

mon Emmanuel,

effort,

et envoie-les-moi

command mon costume au grand


fait

mes

te dire ce qu'il

toilettes

me

cette anne. Je

cotera, tu en serais

que veux-tu? Ce sont des

on sme pour

Mon

il

vois de quelle faveur je

((

vite. ]'ai

une

de l'argent bien plac,

c'est

mille intrigues pour avoir une

fait

l'ai

les

temps de

sacrifices qu'il faut

rcolter.

Dieu! s'cria

Emmanuel, comment

faire?

CE QUE COUTE

78

Que devenir?

mme mon

puis

J'ai

crdit;

m'adresserais

ma

le

ma

fond de

pour rien dans

bourse et

monde

le

je

ne

mre, encore moins la sienne, en-

core moins Jeanne; toutes la blmeraient, et je ne


le souffrirais
il

pas.

11

faut qu'elle dcline cet honneur,

le faut.

Le pauvre
tine

une

solliciteur crivit

immdiatement

lettre pleine d'indulgence.

lui

11

position, ce qu'il n'avait pas fait encore,

de chercher un prtexte plausible

et

engagement trop au-dessus de leur


n'tait plus tendre,
lettre.

Il

lui

faisait

heur, et certes

s'il

plus passionn

il

Chris-

avoua sa
la

supplia

de rompre cet
situation.

mme

que

Rien
cette

presque des excuses de son mal-

n'et fallu que vendre son sang et

sa chair pour lui procurer le plaisir qu'elle souhaitait,


il

et couru avec bonheur chez un shylok quelconque

pour

les lui offrir.

Pauvre grand cur!


Christine

rpondit

sur-le-champ

une

lettre

tout

aussi passionne, tout aussi tendre, mais elle persista

dans sa rsolution. Elle ne cderait pas son avenir,


celui de son mari, de son

fils,

pour un

si

misrable

UN COSTUME DE BAL.
quelques

obstacle. Qu'taient

billets

79

de mille francs

en comparaison? Elle s'arrangerait pour les trouver,


puisqu'il ne les avait pas. Ils ne seraient pas ruins

pour une pareille dette


les jours

au ministre

mme,

say

il

d'ailleurs, elle rptait tous

son costume tait

taill,

es-

n'y avait aucune possibilit de se reti-

mme

rer maintenant. Lors


elle devrait

qu'elle ne danserait pas,

payer sa commande; ainsi on avait tout

perdre et rien gagner en se retirant.

M. de Change eut une sorte d'blouissement en recevant cet ultimatum.

Il

ne

lui vint

pas l'esprit une

mauvaise pense, une plainte contre Christine.

aveuglment ses regrets, son dsespoir,


lence impose par la fatalit sa raison.

crut

la viola plai-

lui,

il

passa ses jours et ses nuits pour

venir en aide.

Il

se

gnit plus
lui

que

11

Il

Il

demandait sans cesse

trouvera-t-elle cet argent?

y avait de quoi devenir fou.

L'infortun ne connaissait pas toute l'tendue

de

son malheur.
Christine, en apprenant qu'elle ne devait plus
ter sur son mari, eut

un moment

terrible

comp-

de dcoura-

CE QUE COUTE

80

gement

et

la vrit,

de colre. Elle n'avait avou compltement

ou plutt

elle avait

charg

du

les couleurs

tableau, afin de n'tre pas accuse.

Le ministre et sa

engage leur

femme

fte et

l'avaient bien rellement

l'avaient choisie

mascarade. Ceci

pour figurer

mais rien ne

dans

la

tait

plus facile que de s'en dispenser, nul ne lui en

tait vrai,

aurait gard rancune. Peut-tre


servi les intrts

mme

et-elle

lui

mieux

de son mari en montrant plus de

rserve. Quelques personnes, peu svres cependant,

s'tonnrent de la voir rester aussi longtemps seule


Paris

et

circonstance

l'Europe

en parlerait. La

femme ne comprit aucune de

ces considrations,

marquante;

aussi

jeune

une

se mettre en avant dans

dont personne ne
toure que
Elle

toute

lui

parla du reste. Elle n'tait en-

de flatteurs

et

de courtisans.

eut la tte tourne par l'amour-propre, par

dsir de briller; elle voulut se persuader

que de

cette soire dpendait son

elle-mme

avenir, et

sa conscience, dont la voix s'levait

le

lit

taire

trop haut son

gr.
Elle se trouva place

immdiatement au milieu de

UN COSTUME DE BAL.

plus lgante et la plus brillante de Paris.

la socit la

Les rptitions du
clos,

81

les

devinrent une sorte de champ-

ballet

femmes

arrivrent

toutes

toilettes d-

ployes. Elle ne voulut pas rester en arrire; mais,

par une sorte de compromis avec elle-mme, pour se


crer une excuse ses propres yeux, elle s'imposa la
simplicit,

non pas

celle qui cote

peu, mais

celle

qui ruine.
Elle se

n'est

compose de

admissible

colifichets

d'un got svre,

en ce monde-l qu'

la

elle

condition

d'une recherche extrme. Chacune de ces batistes,


qu'il faut

renouveler chaque jour, sous peine de vul-

garit, cote

un

prix lev et finit par dpasser celui

d'une belle chose qui reste et que

la

mode conserve

par respect.
M""^
tes, ni

de Change n'afficha ni

les dentelles exorbitan-

uniques, ni les velours, ni les

les fourrures

dorures. Elle mit chaque matin un nglig nouveau et


indit.

La fracheur

la

et

.saient tout le mrite;

faon sans pareille en fai-

revenaient toutefois aussi

ils lui

cher qu'une robe de velours.


Elle eut bien vite

dpens

ainsi le

peu qui

lui restait.

CE QUE

82

COUTE

Ne pouvant plus compter sur Emmanuel,


pas crire sa sur, dont

elle connaissait le

ment. Elle se posa en victime du devoir,

main

la

force, le ministre exigeait,

rait sa protection,

il

elle n"hsita

elle avait

un refus

fallait obir, c'tait

dvoueeu

lui reti-

un ordre.

Jeanne ne voulut pas chercher au fond des choses;


sa

sur

sur devait

avait besoin d'elle, sa

prte l'obliger. Elle lui

envoya par

le

la trouver

du

retour

courrier quatre mille francs; Christine crut que c'tait


le

Pactole et s'y plongea avec dlices, elle crut pouvoir

acheter tout Paris et courut les magasins du matin au


soir.

Son costume

tait

une vritable merveille,

seyait ravir. Elle reprsentait

cVune Nuit

d't,

dont

les

il

lui

Titania dans le Songe

personnages formaient

la

principale entre au bal ministriel.

Sa vie tout entire se rsumait par cette fte depuis

quinze jours. Elle ne songeait gure ni son

Emmanuel, auquel
Sa

toilette, sa

elle crivit

fils,

ni

peine quelques lignes.

beaut, son succs futur, les

hommages

qui Tcntouraient, ceux qui l'attendaient encore, hors

de

il

ne restait plus de place dans sa pense.

A peine habille

elle

courut chez le couturier, avant

UN COSTUME DE BAL.
de se rendre

la

que Shakespeare prte

remuer toutes
une

toffe

Bien qu'elle ne ft pas

la rptition.

prcisment vtue de

toile

8:1

d'araigne aux

la reine des fies,

les fabriques

on avait d

de France avant de trouver

convenable cette robe fantastique

faisait l'admiration

d'or

fils

elle

de tous et Christine ne se lassait

pas de la regarder.

Un

matin, elle sortait du dangereux arsenal de

coquetterie, o

tant de

femmes ont trouv

se croisa

ruine; elle

homme

qu'elle reconnut sur-le-champ

qu'il la

regardt

c'tait

fort,

ne

leur perte

sur l'escalier avec

et leur

lui ta

et

qui,

un

bien

pas son chapeau

Jourdu. Leurs regards s'changrent

deux dards empoisonns

la

se rencontrant

comme

dans l'espace.

Christine put lire dans celui de l'inspecteur gnral

une haine
animation

comme un

inextinguible

son teint bilieux prit une

fbrile, elle sentit le souffle

rayon glac qui

la

de son ennemi

pntra dans tout son

tre.

Elle le suivit des yeux et le vit entrer chez le cl-

bre

artiste

comme un

habitu, un

qui se sent sur son terrain.

homme

sCir

de

lui,

CE QUE COUTE

8i

rait

Ah!

dit-elle,

transperc,

J'ai t

s'il

encore cet
l'et pu.

bien discrte,

Qui donc

doit savoir

il

ne sais pourquoi, mais

homme. Son

j'ai

peur de

pu

il m'aul'instruire?

quelque chose. Je
lui.

Cette inquitude la poursuivit toute la journe, elle


tendit un

nuage sur ses esprances

et sur ses

peine retrouva-t-elle son esprit ordinaire

chimres;

pour tenir

sa cour dans les diffrents salons o elle se rendit;

chacun enfin
ret,

malgr

le

remarqua. Christine, malgr sa lg-

l'lasticit

de ses principes, n'avait aucuns

reproches srieux se faire. Elle se contentait d'tre


adore, et jamais ni son cur, ni sa tte ne l'entra-

nrent au del du devoir. L'orgueil tait sa sauvegarde;


elle

ne connaissait d'autre plaisir que celui des yeux,

de voir ses pieds un troupeau d'esclaves et de


laisser

qu

ddaigneusement dans

elle les

la

poussire

les

tandis

dominait du haut de son indiffrence

et

de

sa froideur.

Son beau-frre, M. de

Livet, qui la connaissait par-

faitement et qui ne l'aimait gure,

disait

Jeanne,

lorsque celle-ci cherchait la dfendre, en louant du

moins

sa fidlit d'pouse

UX COSTUME DE BAL.

Ma chre amie, ne

pas en

elle

mme

la

vantez pas tant,

n'y a

il

cur pour

faire prsent

et plus tard

une iMadeleine

assez de

une Madeleine pcheresse

85

repentie.

Le lendemain de sa rencontre avec Jourdu,

comme

rendit

de coutume

l'atelier

montrer l'ensemble de son costume,

lui

elle se

l'on devait

peu prs

termin. Le bal avait lieu dans huit jours. Elle se prsenta hardiment par l'entre de faveur, qu'elle trouva

garde.

une

Un domestique,

plac en faction, lui remit

petite carte sur laquelle se trouvait, aprs le

du potentat,

Mon

cette simple ligne

associ

aura l'honneur de voir M"^

quise dans la journe.

De mmoire de

nom

la

mar-

jolie

femme, jamais

pareille aven-

ture n'tait arrive. Christine ne comprit pas d'abord.


L'ide qu'on lui refusait

la

porte ne pouvait sortir de

son esprit.

C'est bien, dit-elle; en attendant je vais voir

ma

robe.

Madame

la

marquise, on n'entre pas,

sont ferms pour tout

le

monde

les ateliers

aujourd'hui.

CE QUE COUTE

86

Comment cela? Mais


vous avec

mes

c'est impossible! J'ai

rendez-

premire et avec Monsieur, pour dcider

la

garnitures.

Je

ne

sais,

madame, mais

j'ai

ordre de ne laisser

entrer qui que ce soit.

Je vais la

grande entre

alors, je saurai ce

que

cela signifie.

Comme

il

plaira

madame,

elle

trouvera qui

parler.
M^^ de

Change ne rencontra par

l'issue

des simples

mortels que quelques subalternes, elles les interrogea

vainement

et reut partout la

On ne

savait.

Monsieur

demands au Chteau

pouvait

sont

lui

mme
et

la

madame

rponse

premire avaient
tait sortie,

on ne

donner aucuns renseignements.

Mais, demanda-t-elle, impatiente, les ouvrires


l,

du moins? on

me montrera mon

Jamais, madame-, en l'absence

costume.

de Monsieur et

de Mademoiselle, tout est ferm.

Qu'est-ce que cet associ, dont

entendu parler

et

que

je

n'ai

je dois voir aujourd'hui?

Les employs se regardrent.

jamais

UN COSTUME DE BAL.

Eh bien, rpta marquise, qui


L'associ, madame? rpta une
la

est-il?

est-il?

petite personne

jusque-l trs-obsquieuse et tout coup

fort gaillarde,

transforme

87

c'est le caissier;

il

est charg des

comptes

en retard.

un claircissement

Ces mots furent


Christine
oreille

le

le glas

de ses esprances. Depuis son

arrive elle avait tout pris

tions

dans

crdit dans la

sa beaut, la position de
le

monde

maison.

son mari, ses rela-

avaient t ses rpondants.

lui avait

jamais prsent de mmoires,

une

par an,

fois

pour

ton dont on les pronona sonnait son

comme

Son nom,

terrible

la fin

de

ils

On ne

se soldaient

l'hiver, elle le savait.

venait donc cette exception et

cette

D'o

demande? D'o

venait surtout l'insolence de ces subalternes? taient-

donc prvenus d'un projet d'excution contre

ils

M""-

de Change, dans tous

les cas,

elle?

n'en voulut point

accepter l'humiliation. Elle releva firement la tte.

Dites

cet

homme, mademoiselle, que

je

ne serai

pas chez moi aujourd'hui, mais que je l'attendrai de-

main matin jusqu' onze heures.


Elle excuta ainsi

une de ces sorties crasantes qui

CE QUE COUTE

88

ne permettent ni une observation,


Elle

emportait une

colre et

compta

le

une remarque.

une blessure qui ne

devaient plus se fermer. La jeune


elle,

ni

femme

courut chez

fond de sa bourse et n'y trouva plus

que deux mille francs! Que devait-elle? Jamais

Que coteraient

s'en tait informe.

couronne de Titania? Elle

ailes et la

premire
de

fois elle se trouvait

la vie,

elle allait

pendant

la

l'ignorait.

aux prises avec

aux

que

pieds.

Elle

un
se

la ralit

comme

le sien,

frisson

pour expier des

les siennes.

ferm

femme de chambre

chiffres,

la

mort. Aussi souffrit-elle assez,

Elle se leva sans avoir

lorsque sa

Pour

probablement subir une de ces

cette journe et cette nuit,

fautes plus grandes

ne

les draperies, les

humiliations qui, pour un caractre


taient pires que

elle

la

l'il, et le
lui

lendemain,

annona l'homme

parcourut de

la

tte

aux

composa nanmoins une contenance

superbe, en donnant l'ordre

de l'introduire sur-le-

champ. La conversation s'entama sans ambages; ces


gens-l vont droit au

fait. Il tira

de sa serviette une

sorte de cahier, qu'il prsenta avec le plus


sourire.

aimable

UN COSTUME DE BAL.

que

Ainsi

madame

la

marquise

89

commande

l'a

hier, je lui apporte sa petite note rgler.

Pour

les

marchands de

Paris, plus la not est forte,

plus le

mot

ce soit

un mollient. La marquise

courut

au

de passeport.

petite lui sert

total.

Elle

faillit

figurait

feuille, et dit

elle reploya

sant prendre
le

renverse

ma

eut la force

elle

majestueusement

la

monsieur, j'examinerai ceci; en

C'est bien,

et

d'un ton d'impratrice dont les

trsors sont inpuisables

la

volume

la reine des fes

pour cinq mille! Nanmoins

de cacher sa terreur,
grande

prit le

tomber

douze mille francs! La parure de

semble que

Il

dernire

commande,

je

fai-

vous enverrai

montant. Dans combien de jours sera prt

mon

costume?

La

veille

Nous sommes

du
si

le

madame

la

marquise, pas avant.

presss.

Elle comprit la

terrible

bal,

menace renferme dans

cette phrase

pas d"argent, pas de costume. Elle congdia

charg d'affaires d'un air gracieux et sr de son

fait;

mais ds

qu'il eut

anantie sur un

sige.

ferm

la porte, elle

L'abme ouvert

retomba

tait

devant

COUTE

CE QUE

90

elle,

n'tait plus possible

il

voir et y tomber,

si

de s'tourdir,

fallait le

quelque branche de salut ne se

tendait vers elle et ne la soutenait.

une

il

Il

s'opra en elle

sorte de rvolution: elle passa la journe et la nuit

rflchir, regarder sa position en face et ne sortit

pas de chez

elle.

Le lendemain, son

lution tait prise, mais son

Pour

sortir

me

lever, sa rso-

avait vieilli de dix ans.

de cet embarras terrible, pour sauver son

amour-propre, son ambition menace, les jouissances


de sa coquetterie,

donna

l'ordre

elle partait le

de

elle

faire

matin

ne reculerait devant rien. Elle

sur-le-champ une petite malle;

mme

pour un voyage de quatre

n'emmenait personne.

jours, elle

Ensuite elle crivit deux lettres.

Dans

la

premire, adresse la

elle s'excusait

ministre,

de ne pouvoir assister aux rptitions,

une indisposition de son


prs de lui, elle

mais

femme du

fils

la forait

ne vivait pas

le

se

sachant

rendre

malade;

son absence ne durerait gure, elle serait de

retour immdiatement, et,

tement son
rait pas.

rle,

comme

elle savait parfai-

l'ensemble du quadrille n'en souffri-

UN COSTUME DE BAL.
Ce

billet cachet, elle

en

crivit,

91

sans trembler, un

second, d'une bien haute importance cependant.


((

Ma bien-aime

Jeanne, je connais ton affection et

eu d'immenses

mais

((

ton indulgence;

expie cruellement. Le temps presse, je ne puis m'a-

((

dresser qu'

(!

((

ma mre

il

me

Ton mari

seule, tu ne

me

ma

vie,

je les

repousseras pas. Si

pour sauver VJionneur d'Emma-

faut, tout

doit ignorer

me

de suite, douze mille francs.

ma demande

((

due. Tu

sur toi

((

mains. cris-moi Cherbourg,

ou

je suis

les enverras, j'en suis sre.

comme

sur

Une heure aprs


Cherbourg.

torts,

savait ce qui se passe, elle en mourrait.

Pour sauver

nuel,

toi

j'ai

Dieu.

Mon

Christine

sort

Je

per-

compte

est entre

tes

j'y vais.

tait

en

route pour

IV

Bruges

est

une des

les plus curieuses

nise

de

du Nord;

la

le

la

plus remarquables et

Belgique.

On

l'appelle la

rues sont des canaux,

bellissima cilla

lieux en

nent

les

de

villes les

de l'Adriatique.

comme
Il

est

Ve-

celles

peu de

Europe qui conservent un degr aussi micachet des sicles enfuis

vieille cit le soir,

en parcourant cette

lorsque tous les bruits sont teints,

lorsque bourgeois et ouvriers sont rentrs chez eux,

on recule par l'imagination de plusieurs centaines


d'annes en

arrire

l'illusion

heures monotones que tintent

est

les

complte

et

les

horloges gothiques,

CE QUE COUTE UN
accompagnes par

le

COSTUME DE BAL.

03

clbre carillon, ne contribuent

point la dissiper.
Il

du

soir,

un temps pouvantable

faisait

torrents,

des

huit heures

tait

un givre

os. L'office

la

vendredi saint,

il

pluie tombait par

glacial pntrait jusqu' la moelle

du

soir venait

avec

taient de l'glise
cette pieuse

le

population.

le

de

sor-

finir, les fidles

recueillement habituel

Quelques-uns portaient de

petites lanternes,

par suite d'une ancienne coutume

non tombe tout

fait

en dsutude,

en dpit de

rclairage moderne.

Deux personnes, un homme

et

une femme, se

diri-

geaient pas presss vers une maison situe dans le


plus ancien

mme
tant

quartier aristocratique.

parapluie,

ils

ils

Runis

sous

le

ne prononcrent pas un seul mot,

avaient hte d'arriver chez eux.

Bientt la clef tourna dans la serrure,

ils

rent une cour assez vaste, entoure de murs,


trrent dans

un vestibule bois de chne

traverset

noir,

pn-

d'une

respectable antiquit, o brlait une lampe suspendue

au plafond. A droite

et gauche,

deux grandes portes

se faisaient face, leurs doubles vantaux sculpts

pou-

CE QUE COUTE

94

du haut en bas

valent s'ouvrir

et prtaient ce rez-

de-chausse un caractre tout particulier de grandeur


et

de noblesse.

fils,

On aura

fait

du feu dans

la salle

et la collation doit tre pre'pare.

manger, mon

Ton pre ne peut

tarder rentrer, nous allons l'attendre en nous chauffant. Glaire est

au confessionnal, nous nous servirons

nous-mme.

C'est

voulez bien

moi de vous

je suis peut-tre

avec des conseils je m'en tirerai

Tout en parlant,
gies de

que

la

le

ma

servir,

jeune

si

vous

le

un peu novice, mais

comme un

homme

deux candlabres placs sur

mre

mre,

autre.

allumait les boula table,

taudis

se dbarrassait d'une sorte de coqueluchon

de soie noire, qui

lui tenait lieu

de chapeau,

tirait

ses

jupes et rparait le dsordre apport dans ses vte-

ments par l'excursion mouille qu'elle


Cette

femme

approcht de
rait

la

avait

avait faite.

tre charmante, bien qu'elle

cinquantaine

un

reflet

de beaut

encore son visage. Par un privilge plus

clai-

commun

chez les blondes que chez lesbrunes, pas un seul cheveu


blanc ne se mlait ses boucles crpes symtriquement

UN COSTUME DE BAL.

05

l'anglaise. Ses grands yeux noirs avaient une expression de fiert et de mlancolie peu engageante pour

ceux qui ne

connaissaient pas. Elle conservait

la

gance un peu

de sa

rai d

taille,

l'l-

qu'une extrme mai-

greur rendait plus mince encore. Rien de plus distin-

gu que son

son maintien.

air et

grande dame, assurment

la

Si ce n'tait

nature

s'tait

pas une

trompe

d'adresse.

Le jeune homme, g de vingt-deux ou


ans, offrait

le

vingt-trois

plus beau type des gentilshommes de

Van Dyck ou de Velasquez. Grand, lanc, admirable-

ment bien
charme

On ne

pris

dans sa

irrsistible

pouvait

dans

le voir

taille,

le

il

avait surtout

regard et dans

sans dsirer

un

le sourire.

le connatre,

il

tait

impossible de le connatre sans l'aimer.


Il

les attentions
d'elle,

au

mre un tendre

respect, et les soins,

les plus affectueux.

Sans cesse occup

avait pour sa

il

prvenait tous ses dsirs et semblait n'avoir

monde

eut arrang
ret,

il

sur

le

d'autre souci que son bonheur.


le feu,

la prit

par

la

approch un fauteuil

main,

et

la fit asseoir et

front plusieurs reprises.

Lorsqu'il

un taboul'embrassa

ce que COUTE

9j

Qu'on

On

est bien

ici,

chre mre!

y est assurment mieux que dans la rue par

le

temps

la

chambre un coup

qu'il fait, rpliqua-t-elle,

l'antichambre,

par sa construction,

en jetant autour de

d'il de tristesse.

Cette pice, trs- grande

comme

dit-il.

lambrisse de

tait

par son ameublement,

la ralisation

rieur flamand du xvi sicle.

chne,

complte d'un int-

Tout

cossu, d'une

tait

magnificence svre et d'une propret irrprochable.

La maison entire
le palais

de

la

offrait le

mme

aspect.

On

et dit

Belle au bois dormant, conserv par

magie dans un sommeil sculaire. Situ entre cour


et jardin, ce logis

avait

une apparence de

tristesse,

qui disparaissait un peu pendant les beaux jours, mais

qui l'hiver rendait sa physionomie

spulcrale et

dsole.

L'herbe poussait dans

un prau quand

comme

elle

la cour,

n'tait

pas

qu'on et prise pour


sarcle; le jardin,

partout en Belgique, tait fort soign. Les plus

belles fleurs en garnissaient les plates-bandes, et tout

un parterre de roses
de

la terrasse.

s'talait

au mois de juin autour

UN COSTUME DE BAL.
M"^

Herbin habitait cette, retraite depuis dix-sept

ans, avec son mari et son

un

07

soin extrme, par

sa famille, qui

fils,

lev prs d'elle avec

un savant abb, ancien ami de

en avait

un sujet d'une rare

fait

dis-

Des matres d'agrment de toutes sortes

tinction.

lui

avaient t donns, sa nature artiste s'tait dvelop-

pe d'une faon remarquable.

avait

une voix superbe

aux anges.

et chantait faire rver


les

Il

Il

parlait toutes

langues vivantes et envoyait sous pseudonyme aux

principales expositions des tableaux de genre fort re-

marqus.
L'htel qu'habitaient ces trangers leur tait lou par

une ancienne famille noble de


plusieurs

gnrations

la

ne l'habitait

depuis

ville, qui,

plus.

On

croyait Franais, bien qu'on ne pt en tre sur.

voyaient absolument

prcepteur du jeune

par celui-ci.
les

Ils

personne que l'abb

homme

n'avaient

curieux de la

ville,

Ils

les

ne

de Bez,

et les professeurs choisis

fait

aucune

visite, et

parmi

ceux qui se dcidrent quel-

ques avances s'arrtrent devant une volont de ne


pas

les accepter.

Deux

fois

par an

ils

recevaient la visite de leurs


6

CE QUE COUTE

98

proches, visite aussi mystrieuse que leur vie. Pendant


les

premires annnes, deux dames, une

une

vieille et

jeune, passaient chez eux une semaine aprs Pques


et aprs la Toussaint.

Depuis dix ans,

la

plus jeune

venait seule; on en conclut la mort de la plus ge,


et,

comme

cette dernire poque, la famille porta

deuil long et svre,

donner

M""^

Tout leur

Herbin pour

tout

fut

il

fait

naturel

un
de

la dfunte.

fille

domestique se composait d'une femme

entre deux ges,

nomme

Claire,

qui faisait elle

seule l'ouvrage de plusieurs laquais. Elle avait nourri


le

jeune

homme

et lui portait, ainsi qu' ses parents,

un de ces attachements prcieux comme

autrefois,

presque introuvables aujourd'hui.


Tels taient les personnages

nouveau au lecteur
jusqu'au

et

que nous prsentons de

que nous ne quitterons plus

dnoment de

cette

trs-vridique

his-

toire.

Ce soir du vendredi saint, o nous


se rchauffant aprs l'orage, M. Herbin

l'appel. Le jeune

homme,

indiffrentes, en

l'observation.

fit

aprs

les

retrouvons

manquait

seul

quelques phrases

UN COSTUME DE BAL.

Mon pre
ne tarde pas

Il

ne rentre pas,

ordinairement

il

ainsi.

est rest

aller

dit-il,

99

dans

l'glise

aprs

chez l'abb de Bez, afin de

nous comptons sur

lui

l'office, et

lui

il

rappeler que

jour de Pques,

le

puis

comme de

coutume.

Je

vous reconnais bien

occupe

triste.

pauvre enfant, tu mnes une vie

Dieu m'est tmoin que


nous,

et

si je

que

tes

si

pouvais!... Toujours

nous sommes

distractions

d* autres

bonne mre, toujours

faire plaisir.

mon

Hlas!

avec

ici

me

l,

Tu

tristes!

si

livres,

n'as

ton piano,

ta

peinture.

Et

le jardin

que vous oubliez! N'est-ce pas beau-

coup tout cela? Tse suis-je pas trop heureux de notre


vie

commune pour en

peut-tre, je l'avoue,
plus utiles,

tre

dsirer une autre? Je voudrais

me

avocat,

consacrer des occupations


militaire,

quelque chose

financier,

agriculteur,

telle n'est

pas votre volont, je dois

^jmc

Herbin

tressaillit

choc inattendu.

comme

si

savant,

artiste,

enfin,

me

mais,

soumettre.

elle avait

reu un

CE QUE COUTE

130

Ma

volont, Christian

voir la tte de tes jeunes

tous par la position,

Ma

volont serait de te

amis,

comme

premier entre

le

tu es le

premier par ton

mrite et ton intelligence. Ce n'est pas moi..., sois-en


sr...

Et qui est-ce donc? Ce n'est pas

rment,

lui si

jamais refus

bon,
la

lui

mon

pre assu-

qui m'aime tant, lui qui ne m'a

plus -insignifiante bagatelle.

Non, ce n'est pas ton pre, rpliqua-t-elle, avec

un long soupir,

c'est

le

sort,

c'est

la

fatalit,

c'est

Dieu... qui punit.

et

Il

moi

ne peut vous punir,


je

l'histoire
rie, je

ne

sais rien

de

il

la vie,

en peut apprendre.

vous

ai

ne peut punir mon pre,

que ce que

pass de

Ma mre, ma mre

dj supplie bien des

ce que j'ignore

le

fofs,

ch-

racontez-moi

pourquoi vivez-vous ainsi retire du

monde, vous qui devriez en

faire

l'ornement? Pourquoi

ne voyons-nous jamais un parent, un ami? Dites, oh!


dites, je

Christ est

vous en conjure. En ce saint jour, o

mort pour nous, pouvez-vous

me

le

refuser ce

que j'implore de vous en son nom?

Je n'ai rien te dire,

mon

enfant, tu devrais le

rx COSTUME DE BAL.

401

Nous nous sommes maris, ton pre

savoir.

et

moi,

avec de grandes esprances de fortune, des malheurs

nous ont tout enlev; pour subvenir aux

frais

de ton

ducation nous avons d vivre de strictes conomies;

nous nous sommes retirs


est prise

maintenant

et

pour cela. L'habitude en

ici

nous restons o nous sommes;

qu'irions-nous faire ailleurs

Christian baissa les yeux et se tut;

ment de

ne recevions
:

l'heure

pourquoi nous

ni parents, ni amis. Par

une raison bien

ma

nous n'avons d'autres parents que

elle vient
les

un mo-

silence.

Tu me demandais tout

simple

y eut

il

chez nous deux

malheureux,

les

fois

sur;

par an; quant aux amis,

pauvres n'en ont jamais. Tu sauras

cela tes dpens, pauvre agneau, plus tard.

Eh

bien,

moi,

ma

mre,

ami. Je serais trs-malheureux

crois

je
si

je

me

que

j'ai

un

trompais, je

vous assure.

ami,

Ah! oui, l'abb de Bez, tu as raison, c'est un

mme

pour nous

j'tais ingrate

de l'oublier.

Ce n'est pas l'abb de Bez, ou plutt c'en est

encore un autre,

mon camarade de

recherches et
6.

CE QUE COUTE

102

que vous ne voulez pas recevoir, mchante

d'tudes,

maman,

et qui a tant d'envie

Que

ferait-il

demande.

Je lui

de vous voir,

lui.

dans ce temple de l'ennui?

je te le

rends service, en l'loignant. Et puis,

un riche seigneur

anglais!

Il

nous trouverait bien

in-

dignes de son nom, de sa fortune.

Il

est riche,

cela est vrai,

il

est seigneur,

ma mre;

sa famille maternelle.
et les antiquits
Il

mais

Il

il

est aussi

de cette maison, surtout

de cette grande

le

dame poudre,

les tableaux.

splendide por-

qui est au salon

vous ressemble tant.

et qui

Flamand par

apprcierait bien les beauts

brle du dsir de voir, d'admirer

trait

est Anglais, tout

il

Tais-toi,

tais-toi,

pas de cette femme,

je t'en supplie,

ne

me

parle

je la hais.

Christian regarda M Herbin avec une surprise qui


n'tait pas joue. Elle s'aperut

de cette impression

et

voulut la dtruire par une plaisanterie.

Oui, reprit-elle, je la hais, parce qu'on prtend

qu'elle
et

que

me
je

ressemble, parce qu'elle est toujours belle

ne

le suis plus, c'est insolent.

UN COSTUME DE BAL.

Vous

les

toujours belle,

ma

103

mre, pour moi

surtout.
Il

la prit

par

moment mme
C'tait

tre

Tembrassa de nouveau. En ce

la tte et

la porte s'ouvrit et

un homme grand,

blanchi ses cheveux et

vieillesse

le

nait qu'il tait malheureux,

ce malheur.

Comme

thie irrsistible
d'esprit

son

avait

prmature et

bont prvenait en sa

et de

faveur; en le voyant, ds

il

son visage. Sa physiono-

fltri

mie pleine de candeur

bien dcoupl;

fort

beau avant qu'une

M. Herbin parut.

premier aspect, on devi-

on et voulu

faire cesser

inspirait

une sympa-

fils,

il

peut-tre n'avait-il pas les sductions

de sa femme, mais assurment

il

attirait

da-

vantage; on et dsir l'avoir pour ami.

En
de

l'apercevant, son

lui. M"'

se leva et courut

Herbin leva peine

ton indiffrent

fils

au devant

la tte et lui dit

d'un

Vous avez t bien longtemps revenir, mon-

sieur; qu'a dit l'abb de Bez?

Il

viendra,

madame, rpondit

le

nouveau venu,

du ton d'un infrieur qui rend compte un suprieur


qu'il

redoute et qu'il aime.

COUTE

CE QUE

lOi

Le regard

qu'il jeta sur sa

femme

offrait

un

indfi-

nissable mlange de ces deux sentiments, domins par

une douleur latente invincible. On et

pauvre

dit le

oiseau fascin par le serpent et se jetant dlicieuse-

ment dans

cette gueule ouverte

il

va trouver

la

mort.

N'tes-vous pas trop fatigue deTofTice, madame?


avec une trange sollicitude. Je vous

reprit-i],

attendre peut-tre? Ce n'est pas

ma

faute,

ai fait

je

vous

assure, l'abb m'a retenu, je ne pouvais sans impolitesse

ne pas l'couter.

La collation

monsieur.

commode
et

est

prte,

mettons-nous

Christian, approche ce saladier,


la

morue.

11

me

tarde que

le

table,

que

carme

j'ac-

finisse,

vous?

La famille

se plaa et les premiers

moments s'em-

ployrent satisfaire un apptit rendu plus imprieux

par

le

jene du matin. M. Herbin seul mangea peine

quelques lgumes confus


stricte

l'huile,

suivant

la

plus

ordonnance.

Vous ne mangez pas, pre? demanda

homme,

attentif tout.

le

jeune

UN COSTUME DE BAL.

Je
tt

n'ai pas faim,

mon

pour

matin quand je

fils, il

est trop tard

estomac. Avec qui


t'ai

rencontr sur

mon ami

Avec

mon

la

ou trop

donc ce

tais-tu

place?

mon

lord Sprit,

105

Comment

pre.

trouvez-vous? Vous tes oblig d'en dire du bien,

le

par rciprocit,

vous en avertis, car

je

il

vous dclare

plus parfait gentilhomme qu'il ait vu de sa vie.

le

Qu'en

interrompit aigrement sa mre;

sait-il?

pour

s'tre crois sur le

pu

juger?

le

moi,

Non

mais

comme

il

pu

il

pav avec votre pre,

voir et

le

vous connat,

ma

il

mre,

le

a-t-il

connat par

comme

il

sait

vos perfections tous les deux.

En

vrit,

mon

gences plnires

engous de tous

fils,

votre lord rpand des indul-

n'aime pas ces gens louangeurs,

je

de tout,

et

je

m'en

dfie

prends-y

garde, ce sont gnralement des flatteurs.

chre

Lionel Sprit est

un

maman, vous ne

drais bien

que vous

le

homme
le

de cur,

d'esprit et

connaissez pas, et je vou-

connussiez. En attendant,

beaucoup vous parler de

une permission que vous ne

lui.

J'ai

vous

j'ai

demander

me refuserez pas,

j'espre.

CE QUE COUTE

lOG

Une permission!

petit garon.

ton ge!

Qu'y a-t-il?

Ma bonne mre,
au

fait

de

Tu parles comme un

il

la position,

temps Bruges a

Belgique. Le pre de

faut d'abord vous bien mettre

vous dciderez aprs. De tous


ville favorite

la

mon

ami, un des pairs catholi-

possesseur d'une grande fortune, y

ques d'Irlande

et

demeura dans

sa jeunesse et devint

belle jeune

fille,

amoureux d'une

appartenant une des

milles du pays, M^^^

Van Brugger;

allez voir,

vieilles

toi aussi?

mre. Lord Sprit mourut

jeune, laissant deux enfants

mon ami

lady Arabelle, plus jeune que

Lady

Sprit, lorsqu'elle fut veuve, dsira revenir


elle

emmena

sa

fille

lui

fort

Lionel et une

fille,

son pays;

fa-

l'pousa.

il

Ensuite? Que nous importe et

Vous

des Anglais en

de sept ans.

et laissa son

fils

dans
son

tuteur, pour tre lev en Angleterre, la condition


qu'il viendrait
elle.

chaque anne passer

les

vacances avec

Ces conditions ont t parfaitement tenues; seu-

lement, depuis sa majorit, lord Lionel, fervent catholique,

aimant tendrement sa mre

peu prs

fix prs d'elles,

dans

et sa sur, s'est

cette ville si pieuse,

il

UN COSTUME DE BAL.
peut se livrer l'tude du pass et de
il

est

107

l'histoire,

dont

passionnment amateur.

Vraiment,

Christian, interrompit M. Herbin, avec

son mlancolique et bienveillant sourire, tu plaides

comme un

avocat

nous voici

difis sur les

antc-

dents de ton client. Voyons, maintenant o veux-tu en


venir?

d'une interminable longueur et d'un ennui

est

Il

insupportable, l'avocat

s'il

veut obtenir la vogue, je

l'engage modifier sa manire. Je dirai

Dandin

-^ Le
tient

au

fait!

fait,

la

fortune et son

nombre

ici,

lady Sprit

grande

placent en vedette de tout

vous

le savez.

le

de son mari, en

On

fte chez elle

dix-huitime anniversaire de lady Arabelle, dans

huit jours;

de

la

la ville, sa

Elle reoit les compatriotes

trs-grand
le

difficile, le voici

premire maison de

nom

Perrin

fait!

chre mre

Bruges

monde.

au

comme

me

voulu

mon ami me

laisser prsenter

accepter

avant

supplie d'assister cette fte,

dans sa famille.
d'avoir

voire

avant d'tre sr que vous voulez bien


mettre.

Je n'ai

pas

approbation

me

le

per-

CE QUE COUTE

1G8

M. Herbin devint soudainement plus ple encore que


de coutume

Cher

et

noble enfant, murmura-t-il. Hlas! c'est

impossible.

Et pourquoi pas? reprit

aigrement sa femme.

Pourquoi Christian ne peut-il se runir aux jeunes


gens de son ge et de sa condition, je vous prie?

Vous savez aussi bien que moi par quels motifs


devons

nous

en

vivre

dehors

de

toute

socit,

madame.

Vous!

lui jeta-t-elle,

avec un invincible ddain,

vous, sans doute; moi!... peut-tre galement. J'y suis


rsigue. Mais
les

hommes?

pour

briller

te

rs'a-t-il

parmi

quelle

loi l'a

donc banni d'entre

pas toutes les conditions requises


plus remarquables? Tu

les

mon enfant,

accepter,

mme

lui, lui!

t'

amuser, plaire,

une situation que

tes parents

dois

te crer par toi-

ne peuvent pas

donner. J'en serai heureuse et j'appelle de tous mes

vux

ce

moment.

Mais, madame..., vous n songez pas...


Je

produire;

songe
il

tout,

n'est pas

monsieur. Christian doit se

condamn comme nous au

sys-

UN COSTUME DE BAL.
tme
ici,

il

cellulaire perptuit.

Il

109

s'tiole,

s'annihile

il

dans cette atmosphre de douleurs et de regrets

est

temps

qu'il la quitte.

Comment ne

le

comprenez-

vous pas?

En

vrit,

madame,

vous que

c'est

je

ne com-

prends pas, vous oubliez...

Je

n'oublie

rien, pas

mme

l'inconvenance de

rendre Christian tmoin d'un pareil dbat. Brisons;


ira
l'en

chez son ami, ni vous,

empcher. Je veux

avantages, je

me

ni

moi n'avons

qu'il y paraisse

charge de sa

le droit

il

de

avec tous ses

toilette, j'crirai

ma

sur.

M. Herbin poussa un gros soupir

homme

n'avait pas

et se tut.

prononc un mot

telligent se portait alternativement


l'autre.

Plusieurs fois ses lvres

pour adresser une question que


mait. Sa

mre

dans cette
il

lui avait

mme soire;

la

Le jeune

son regard in-

sur l'un et

sur

s'agitrent

comme

rflexion

compri-

dj impos silence une fois

malgr sa curiosit vidente,

n'osa pas l'interroger de nouveau. Le reste du repas

fut silencieux,

on se spara aussitt

En embrassant son

fils,

M'"

Herbin

qu'il fut termin.


lui

renouvela son
7

CE QUE COUTE

ilO

consentement
serra la

main

et lui dit

Que Dieu

M" Herbin

recommandations. Son pre

et ses

fit

bnisse

te

lui

comme

son mari

moi,

mon

un signe de

protecteur, et prenant son bougeoir, elle

enfant.

tte

presque

remonta son

appartement, situ au premier tage, ainsi que celui

de Christian. Le pre habitait au rez-de-chausse deux


pices, derrire le salon.
cite l'isolait
sait

Une

sorte de convention ta-

de sa famille, laquelle

il

ne se runis-

qu'aux heures des repas. Depuis dix-huit ans

n'tait pas sorti

une

fois, si

ce n'est pour aller l'glise

et quelquefois chez l'abb de Bez.

enferm chez

lui,

il

vendre pour

Autrement

il

restait

passait son temps tourner de

dlicieuses bagatelles, dont


faisait

il

il

ornait le logis, ou qu'il

les pauvres.

n'avait pas d'autre

Il

occupation, et sa seule distraction tait la prire.

Le lendemain de ce jour,
de bonne heure

la

servante entra chez

comme l'ordinaire

elle le

lui

trouva dj

en oraison. De grosses larmes sillonnaient ses joues,


sans qu'il songet les essuyer. La bonne

mouvement de mauvaise humeur


comptait passer ainsi

le reste

et lui

fille fit

un

demanda

s'il

de sa vie se dsoler.

lH

UN COSTUME DE BAL.

Cela ira pas de bon sens, monsieur, vous vous

tuerez et vous devez vivre pour

madame

et

pour

mon

cher enfant.

Pour madame!
et

en levant

les

rpta-t-il, avec

yeux au

un sourire amer,

ciel.

Oui, pour madame, qui vous aime au fond,


qu'elle soit souvent dsagrable, je l'avoue;

cela,

vous

le

depuis n'tait pas

mon bon

que ce

quand

pour

fait

la

calmer. Du courage,

il

m'appellera lui! Qu'il

lui plaise

Et Christian! ce chrubin, ce modle de toutes

Rien que

le

bonheur d'avoir un

devrait vous consoler de tout.

qui vous protge, vous

finira.

soit bientt!

les perfections?
fils

savez bien, et ce qui s'est pass

monsieur. Dieu est juste, cela

Oui,

mais que

son caractre. Elle a toujours t

voulez-vous? c'est

comme

quoi-

C'est

pourtant

l'a

lui

La sainte Vierge,

envoy pour
qui

cause

tel

cela.

mon

plus

cruel

chagrin, Claire.

Ah! oui;

comprends. La croix

je

courage, monsieur, du courage. Je prie


si

grand cur!

II

est

impossible qu'il

est lourde.
le

Du

bon Dieu de

ne m'exauce

CE QUE COUTE

112

pas.

Ce matin encore

communion,

sainte

et

vous serez soulag,

Rome

Les cloches reviennent de


rapportent des
leurs calices.

Tous

pour cette ide

je recevrai

est

si

c'est sr.

tout l'heure, elles

bndictions plein

Le bon Dieu

la

leurs

battants et

bon... et vous aussi!

habitants de la maison taient runis

les

l'heure de

en-

se disposaient s'y rendre

l'office et

semble, lorsqu'un coup de sonnette violent retentit


sous

ces

votes peu

accoutumes rpter un

tel

bruit.

Qui peut venir cette heure?

bin. C'est

Une

s'cria

M"^ Her-

un vnement dans notre douce existence.


Claire apporte une lettre.

lettre.

Qui peut nous

crire, et qui crit-on?

M. Christian,

tout dor;

il

c'est

un grand laquais

attend la rponse, cria Glaire son tour,

en brandissant une

pour vous

lettre.

Pour moi! donnez

Vous permettez,

mon

vite.

pre et

Ah!

ma

c'est

chre

de

Lionel.

maman? On

attend la rponse.

Et tu es press de

lire,

c'est

cher enfant, une lettre! c'est rare!

trop juste,

mon

UN COSTUME DE BAL.

113

Lionel m'engage, de la part de milady, dner

pour mercredi.

Il

dsire

me

abrger les crmonies,


faon,

il

prsenter

me

il

traite

veut que sa maison devienne

la

pour

elle, et,

en ami,

sans

mienne. Voil

ce qu'il dit, lisez vous-mme.

Je

vous conjure, madame,

vivement M. Her-

dit

bin, de bien rflchir avant de laisser Christian s'en-

gager dans cette intimit.

J'ai rflchi,

monsieur, et

je l'approuve.

Rponds

ton ami que tu remercies lady Sprit et que tu iras

mercredi dner chez


l'honneur de

montrer que

lui

Ajoute que lu dsires avoir

elle.

tre

prsent

auparavant.

malgr

tu sais vivre,

Il

faut

tes apparences

de

sauvage.

Vous

faite,

le voulez,

madame que
;

votre volont soit

mais ne vous en prenez qu' vous seule.

C'est bien, monsieur.


n'en soit plus question

puisque votre

fils

Pour l'amour du

et

ciel

donnez-moi votre

doit rpondre sa lettre.

qu'il

bras,

Autrement

nous arriverions trop tard.


Jusqu' cette poque aucune discussion de ce genre

ne

s'tait

leve.

La profonde solitude

que

lord

CE QUE COUTE

IH

Sprit et ses invitations venaient troubler n'avait

drange par personne. M. et

M""^

Herbin changrent

encore quelques paroles brves en se rendant

Chacun
tre

dans son opinion,

persistait

ne paraissaient devoir cder. A

et l'arrogance

monsieur,

il

de

madame

se tut;

l'glise.

et ni l'un ni l'aula fin,

subjugurent

la

hauteur

la faiblesse

de

mais toute sa contenance rvlait

une rsignation pleine d'apprhensions.

Plus
laire,
tifs.

tard, ajouta sa

femme, en forme de

plus tard vous apprcierez

corol-

mes vux, mes mo-

Christian ne doit pas tre victime de la fatalit

qui nous poursuit. Je veux l'en dgager et je l'en dgagerai, reposez-vous sur moi.

On

arrivait alors l'glise,

conversation en resta

au milieu de la foule

la

l.

Le lendemain, jour d Pques, l'ancien prcepteur


de Christian, vint,
souper avec

comme

la famille

il

le

faisait

de son lve.

un long entretien avec M. Herbin


rment d'abord, runis ensuite.

Il

Il

et sa

chaque anne,
eut auparavant

femme

spa-

paraissait connatre

parfaitement les secrets de cette famille, et, dans

la

discussion actuelle, bien que ses prfrences fussent

UN COSTUME DE BAL.
trs-videntes pour le mari,

il

donna

115

tort tous les

deux.

En

principe, M. Herbin parlait juste dans cette oc-

casion

de

chez des trangers on pouvait dvier un peu

la loi

impose.

l'ge

de Christian,

tait ncessaire la sant et


11

la distraction

au dploiement des ides.

faudrait bien se rsoudre d'ailleurs le sortir de son

inaction, le faire voyager, lui trouver


tion.

Il

ne pouvait passer sa vie

son pre et sa mre,

le

comme une

nez sur

Sprit pourrait lui tre d'un

les

une

situa-

fille,

entre

bouquins

lord

grand secours pour ces

nouveaux projets.

Mon cher

les voyages,

abb, dit timidement M. Herbin, dans

ne craignez-vous pas

les rencontres et les

hasards ?

Monsieur, rpliqua vivement

sa

femme, votre

malheureuse faiblesse a perdu nos jeunes annes,


perdra celles de votre

fils.

elle

Croyez-moi, abandonnons-l

la providence, jetons-le dans le

monde, o

il

trou-

vera sa voie. Avec ses capacits, son instruction, ses


talents, son caractre,

il

y fera son chemin,

plus tard un bon parti...

il

trouvera

CE QUE COUTE

116

Ma

lame, s'cria son mari, votre amour maternel

vous gare... songez...


sait,

souponnait

serait-il

Si Christian

lui-mme connaisqui pse sur nous,

le terrible secret

de votre avis ou du mien? Dvouerait-il son

avenir aux aventures ou l'obscurit? Chercherait-il

une femme pour se trouver dans

l'alternative effroya-

ble de la tromper, ou de se vouer son ddain?

main sur

la conscience,

Oh!

La

rpondez.
rpondit

c'est horrible, horrible,

en cachant dans ses mains

la

mre,

baign

son visage

de

larmes.

Oui,

prtre

deux

madame,

interrompit

le

mais peut-tre vous exagrez-vous tous

les

la vrit.

c*est

Vous n'envisagez

face de l'imperfection
il

est

horrible,

humaine

la

question que sous

la

mais, grce Dieu!

encore de belles mes et de nobles curs pour

nous consoler des mauvais. Notre Christian

nombre de

est

ces jeunes gens qui portent en

sduction irrsistible.

Sa mre vient de

le

du

petit

eux une
dire,

il

runit les qualits, les vertus et les charmes. Depuis


qu'il existe,

il

n'a pas

Serait-il juste qu'il

une faute srieuse

fut puni,

qu'il

se reprocher.

devnt

la

victime

UN COSTUME DE BAL.

117

d'une expiation trangre sa vie? Non, cela ne sera


pas.

Le Seigneur

pour

mes
ne

le retirer

lui

enverra plutt un de ses anges

de cet abme. Ayez confiance et priez,

amis. La main de

la

providence est sur vous,

elle

se retirera pas, car vous avez bien souffert. Atten-

dez, esprez!

Mon

cher abb, j'aurais besoin de vous voir sou-

vent pour tre console, dit M Herbin.

Quant moi, rien ne me consolera jamais, pensa


son mari, rien que

la

mort!

Aprs cet entretien, qui rendit quelque courage


ces dshrits, le souper fut presque joyeux. L'abb et

Christian avaient beaucoup d'esprit. M"^ Herbin re-

trouva quelques clairs, et

mme

le

sembla s'intresser

pauvre mlancolique

la

lui-

causerie.

Mon cher enfant, ajouta l'abb, en prenant cong


de
le

la famille, je suis

monde

et

charm que vous voyiez un peu

que vous soyez reu dans

la

maison Van

Brugger. Lady Sprit, sa mre et ses surs, sont des

personnes trs-pieuses, d'un haut mrite, dont


cit

la so-

vous plaira; vous ne pouvez que gagner dans

leur frquentation.
7.

CE QUE COUTE UN COSTUME DE BAL.

118

Et lady Arabelle est-elle aussi charmante

reste de cette famille privilgie,

la

Lady Arabelle

mon

plus douce crature que je connaisse,

rent dans

Ah

un

mme

mon

la

le

cher abb?

est la plus belle,

Les yeux du prtre et ceux de

que

mre

la

meilleure,

madame.
se rencontr-

rayon.

pre, dit M""^ Herbin, tous les anges ne

sont donc pas au ciel

Depuis ce

gamment
monde,

moment

jusqu'au jour o son

vtu paD ses soins,

M'"^

fit

son

fils,

l-

entre dans le

Herbin se montra bien plus rveuse qu'

l'ordinaire. Elle le vit partir


ville

de Bruges s'occupait,

rue,

accompagne de

pour ce bal, dont toute


et le

Glaire,

la

conduisit jusqu' la

qui

le

regardait avec

orgueil.

Comme

il

est

bien,

madame!

beau d tous. Quand on pense que


nourri

il

c'est

sera

le

plus

moi qui Tai

Oui,

il

est beau,

il

est bon,

il

est parfait; prie

CE QUE COUTE

120

Dieu de faire pour


juste

une

un miracle, que

lui

fois! qu'il soit

le

monde

soit

heureux!

Elle rentra chez elle et passa la soire seule, suivant

son habitude lorsque, par hasard, son

au

le

n'tait

pas

Son imagination parcourut de longs espaces

logis.

dans

fils

pass et dans l'avenir. Sa nature primitive,

comprime, mais non soumise par


paraissait tout entire.
lui dictaient

les

vnements, re-

Son orgueil, sa volont de

des rsolutions impossibles,

des esprances

folles. Elle se revit

puis elle vit son

fils

fer,

lui inspiraient

jeune, belle, adore,

au pinacle des honneurs et de

la

fortune, heureux et aim. Elle chassa d'un geste sou-

verain les lugubres

mme

les illusions

fantmes

du pass, appela de

de Tavenir, et s'cria

Cela sera! cela sera! car je

Christian avait
avait dn dans

empress

fait

veux.

si visite chez

un cercle intime

mme

le

lady Sprit,

il

et l'accueil distingu,

qu'il avait reu, ouvrait la porte

aux

projets embellis par l'amour maternel.

Lorsqu'elle avait interrog le jeune

homme

sur

la

mre de son ami,

elle

qu'il lui adressa;

mais lorsqu'elle s'informa de lady

ne

tarissait

pas sur les loges

UN COSTUME DE BAL.
Arabelle,

rpondit avec une navet qu'expliquait

lui

il

son ducation, et dont

les autres

ge auraient certainement

l'21

Chre mre,

ri

jeunes gens de son

elle tait trop belle, je n'ai

pas os

la regarder.

Ce jour-l

elle l'avait chapitr,

endoctrin de ma-

nire lui rendre la hardiesse. Cette

femme,

cette

mre, oubliait les obstacles terribles qui sparaient son


fils

obscur, pauvre, malheureux, d'une des plus riches

hritires des Flandres et desTrois-Royaumes. Elle osait

rver

un mariage entre eux.

Il

est des tres

ne corrige, pour qui l'exprience est


retrouvent les
d'expiation.

mmes

inutile et qui se

aprs des annes d'adversit et

Ces tres-l sont ns pour leur malheur,

surtout pour celui de

avec eux est funeste.


les inspire;

que rien

leur
Il

entourage.

contact

semble qu'un mauvais gnie

dans les temps d'ignorance

sonnifier Satan

Tout

et la fatalit. M'"^

ils

Herbin

ont d pertait

de ce

nombre.
Elle

son

fils

ne ferma pas

les

yeux de

la nuit, elle

entendit

rentrer fort tard, ce qui lui parut d'un excellent

augure;

il

se formait.

CE QUE COUTE

122

Le matin, au djeuner,
enthousiasme

il

avait

il

raconta sa soire

avec

entendu une musique divine,

assist des danses ravissantes, caus avec des gens


d'esprit,

avec des femmes charmantes; jamais

rv tant de plaisirs,

yeux

ses

et

il

cur

son

n'avait

taient

blouis.

Oh!

ma bonne

mre,

vous saviez

si

comme

c'est

beau un bal! Quel malheur que vous n'en ayez jamais

vu

vous ne pouvez vous

M. Herbin avait
la table.

fini

le figurer.

d djeuner;

il

se leva et quitta

M"^ Herbin devint trs-rouge

et

ne blma pas

cette libert, qu'en toute autre circonstance elle aurait

vivement releve.

Et lady Arabelle? reprit-elle en souriant, t'es-tu

enfin dcid la regarder,

J'ai

dans avec

Tu

as os?

Je n'ai pas

m'y

faire

ma

fils?

mre.

autrement,

c'est Lionel

a conduit. Mais j'ai encore bien

vous apprendre.
vais faire

pu

elle,

mon

Si

vous voulez

un dlicieux voyage.
cela? Avec qui?

me

le

qui

du nouveau
permettre, je

UN COSTUME DE BAL.

En Angleterre, en Ecosse

lord Sprit.

On

grande majorit

dans

il

vie.

Ne me

maman?

comme

je serais si

refuserez-vous pas,

le

Je redeviens enfant

c'est

veux connatre lord

que

ma

je

heureux

ma

chre

pour vous implorer.

jamais rien tant dsir de


Je

mai.

diffrentes

dsirerait tant

Il

pusse assister tout cela, et moi


d*y tre!

l^""

n'y a jamais sig. C'est pour lui la plus

grande poque de sa

ses

entrera la chambre des lords,

il

son droit;

n'ai

en Irlande, avec

et

va avoir ses vingt-cinq ans au

Il

ftera sa

terres;

123

Je

vie.

Sprit, tu

me

l'amneras,

Christian.

Certes,

l'assure;

il

ma

mre,

vous dcidera

cieuse excursion, qui

Te

il

l'ai-je

me

en sera

me

je

vous

laisser faire cette dli-

rendra

heureux!

si

donc refus, mchant enfant?

Deux jours aprs,

le

jeune lord

fut

M""^ Herbin. Celle-ci eut avec lui

longue

charm,

et srieuse.

Elle dcouvrit,

prsent M. et

une conversation
ou crut dcouvrir

chez ce jeune seigneur, des capacits leves, des vues


suprieures, presque du gnie. Elle en fut tellement

enchante, qu'elle s'cria lorsqu'il les eut quitts

CE QUE COUTE

12i

Mon cher

Christian,

il

y a dans ton ami

d'un futur ministre; pars avec


fortune:

te

il

Le voyage

mnera

germe

attache-toi

sa

loin, j'en suis sre.

donc dcid, en dpit des observations

fut

de M. Herbin. La veille au

soir,

parents pour aller

quitt ses

lui,

le

aprs que Christian eut

prendre

les

dernires

instructions de son ami, son pre essaya une fois de

plus de dtourner ce projet

si

dangereux pour tous,

suivant ses prvisions.

coutez-moi, je vous en conjure,

pelez-vous

le

madame:

rap-

pass, rappelez-vous o nous ont conduit

vosprojets d'ambition, vos chimres, vos ides de gran-

mme

deur. Vous voil sur la

nous arriverons au

mme

fils,

rsultat.

Monsieur, rpliqua-t-elle, avec un peu plus de

hauteur qu' l'ordinaire^

ne saurais
plus

pente pour votre

le nier,

nuisibles

mais

que

les

j'ai

eu des torts autrefois, je

les vtres furent plus

miens.

J'tais

grands,

inconsidre,

tourdie, folle, c'est vrai; mais vous tiez faible, et,

pour un

femme,

me

homme

responsable de l'avenir d'une jeune

la faiblesse est

diriger,

me

une faute irrmissible.

Il

fallait

maintenir, ne pas vous faire Fesclave

DN COSTUME DE BAL.

125

de mes caprices insenss, vous nous auriez sauvs


tous.

Il

mari, pre de famille, et non pas

fallait tre

amoureux stupide d'un enfant sans consistance

et sans

jugement.

Hlas! je vous aimais trop!

Vous m'aimiez mal

vous rendiez

et

pour vous impossible. Une femme de


vait trouver

dans l'homme dont

guide, un appui,

et,

mon

mon amour
caractre de-

elle portait le

pourquoi ne

le dirais-je

nom un
pas? un

matre. J'aurais t fire de vous sentir plus fort que

moi, je vous aurais obi,


cre de votre

si

vous aviez su

supriorit. C'est

me

convain-

donc vous, monsieur,

qui avez dtruit l'difice de votre bonheur et du mien,

n'en doutez pas.

le

Ah!

pauvre

si le

bonheur seul

homme

Oui, le bonheur

ne vous

sombr! murmura

d'une voix teinte.


cela

sous une autre forme, mais


je

avait

laisserai

le

se

retrouve quelquefois

reste

pas perdre

Quoi qu'il en

mon

fils

soit,

comme

vous m'avez perdue. Je ne suis plus une enfant aujourd'hui, je sais,


faire

une position

je

et

vois, je juge.

Christian doit se

une

puisque vous

carrire,

lui

CE QUE COUTE

120

avez ravi celles pour lesquelles

il

se prsente magnifique, inattendue,


la laissera

et

tait
il

la saisira,

pas chapper. Je veillerai sur

Mais, s'cria M. Herbin, dans

l'occasion

ne

moi!

lui,

un lan

il

d'affection

de douleur indomptable, mais, malheureuse, vous ne

voyez donc pas que rien n'est chang! Vous et moi

nous sommes les mmes; vous, insense, visionnaire,


indomptable; moi,

faible,

regard et votre voix,

esclave,

comme

dompt par votre

nous avions vingt ans.

si

Vous nous conduisez encore au prcipice; seulement il


ne

s'agit plus

uniquement de nous, mais de

cette

jeune et noble existence que vous allez briser. Vous


le jetez

dans l'inconnu

jour o

il

que

voudra savoir, o

rpondrez-vous,

lui

viendra demander des

il

comptes? Lui apprendrez-vous qui nous tions

nous sommes? Ce secret de honte


chargez-vous de

le

et qui

et d'horreur,

vous

le lui rvler?

Oh! monsieur, monsieur!

s'cria-t-elle,

en ca-

chant sa tte dans ses mains, taisez-vous, taisez-vous,


vous

de

me

ferez mourir.

Non, madame,

mon

fils

l'exige. Je

je

veux,

je dois parler, l'avenir

ne veux rien pour moi

depuis

UN COSTUME DE BAL.

mon

vingt ans

que du

justice

me

crime de
il

me

homme

souffert

J'ai

peut souffrir sans

Croyez-vous que

Regardez ce visage,
songez

que

la vie

trefois et jugez

demand

tuer. J'ai

Oui,

je

n'attends plus de

Dieu la rsignation,
et je

me

souffre

tout ce

plaindre, et,..

ne souffre pas, monsieur?


dforms,

amaigris;

mne, comparez-la

celle d'au-

ces

je

je

vcu parce que c'et t un

J'ai

ciel.

envoye.

l'a

qu'un

sacrifice est fait,

l'27

traits

madame, vous

souffrez beaucoup, je lsais,

dans votre orgueil, dans votre solitude;

mais votre

me

le dire et je

cur
ne

n'est pas atteint.

le savais

Vous venez de

que trop; vous ne m'avez jamais aim.

Tandis que moi, je vous

ai

aime, peut-tre je vous aime

encore malgr moi, de l'amour

le

plus immense, le

plus dvou, le plus tendre que jamais l'enfer plaa

dans

le

cur d'un homme pour

le torturer.

Vous ne

savez pas, vous ne pouvez pas savoir ce qui s'est pass

dans

mon me,

livrs et

ce qui s'y passe, quels combats j'ai

de quelles larmes

cepte tout, je vous


fils!

mon

bien-aim,

le
le

j'ai

pay mes

rpte; mais,

victoires. J'ac-

mon

fils!

mon

seul rayon de lumire de

ma

CE QUE COUTE

128

vie.

Il

n'en sera pas de lui

En

comme

de vous,

je le jure.

ne vous comprends pas, monsieur.

vrit, je

Quel danger va courir Christian?

Qu'y

de

a-t-il

si

grave dans un voyage d'agrment avec un ami? Prtendez-vous

son ge, de toutes les jouis-

le priver,

sances! ne l'avons-nous fait

damner

une

si

parfait

retraite perptuelle,

que pour

pour

le

con-

dshriter

le

de tout bonheur, de tous les plaisirs? Je ne m'en sens


pas

le

courage.

Ma

scurit,

race et moi nous

madame;

notre

sommes condamns

nom

a disparu

de

l'ob-

la liste

des

vivants; nous devons courber la tte devant cet arrt


et

nous soumettre. Que Christian reste avec nous, prs

de nous,

c'est

son devoir,

comme

c'est le

retenir. Rappelez-vous ces paroles

de l'vangile

fautes des parents retomberont sur les


.

troisime gnration.

ntre de

fils

l'y

Les

jusqu'

la

Vous tes prvenue maintenant,

agissez en consquence, et

si

vous persistez dans votre

dessein, ne vous en prenez qu' vous

de ses suites

funestes.

M. Herbin
rponse.

Ils

sortit
lui

aprs ces mots, sans attendre de

avaient caus un

tel

effort

qu'il

se

U-\

COSTUME DE BAL.

soutenait peine. Jamais

femme

qui

n'avait parl ainsi sa

il

dominait compltement,

le

mulant de son amour paternel pour


possibilit.

un autre

Tout puis
plus

effort,

allait briser les

lui tait si cher.

qu'il fut,

attendit sa rentre, puis

qu'il

le

en trouvt

la

de son

fils

qui

salon d'en bas et

l'appela

il

fallait le sti-

rsolut de tenter

il

les joies

dans

s'tablit

il

peut-tre, parce qu'il

terrible

esprances et
Il

129

au passage

ds

qu'il l'aperut.

le

Mon pre enore


Oui,

mon

cher

lev, dit Christian.

fils, j'ai

voulu te dire seul seul

chagrin profond que nous cause ce voyage. Ta

semble
Elle

le dsirer,

mais au fond

ne vivra pas sans

le sais

toi.

C'est

elle

mre

en est dsole.

un grand

sacrifice, je

aussi je ne l'exige pas, je te supplie.

Mon

pre, rpliqua

ne parliez-vous plus tt?


tout est convenu,

le
11

jeune
est

homme

troubl,

que

bien tard maintenant

on compte sur moi; quelle excuse

donner?

La vritable, mon enfant. Nous ne pouvons nous

sparer de

Il

toi.

suffit,

mon

pre, votre volont est toute-puis-

CE QUE COUTE

130

sant.

11

y a beaucoup de

pas encore couch,

n'est

monde

chez lady Sprit, on

pour rompre

retourne

j'y

cette partie. Lionel s'en ira sans moi.

Mon

enfant,

mon

ncessit de fer qui

cher enfant, pardonne-moi

me

brise.

rieux... Tiens, je suis fou, je

me permet

douleur ne

mes

moi de vous

viter le

sais ce

que

je suis trop

mon

serez plus,

le

ne

faut des motifs

imp-

je dis, la

pas de penser, ne t'arrte pas

paroles. Ah! Christian

Vous ne

Il

la

pre,

malheureux!

dpend de

s'il

moindre chagrin. Rentrez chez

vous, allez vous reposer, soyez calme; demain, votre


rveil,

vous retrouverez votre

tendre, heureux de pouvoir

peut vous

sacrifice qu'il

M. Herbin

le

il

mme

Mon

rempli

mon

mains

Dieu,

et pria

c'est

du lger

demain.

jeune

homme

demeura quelques

instants

le

le

cur

dchir. Enfin,

vous qui m'avez inspir,

j'ai

devoir; maintenant le reste est entre vos

mains, protgez
M"**

vous obir et

rappela faiblement,

place, immobile,

joignit les

dvou, empress,

faire. J'y cours,

tait dj loin. L'infortun

la

fils

Ilerbin

mon
tait

enfant.
leve ds l'aube

contre sa cou-

UN COSTUME DE BAL.
tume,

de chez

sortit

elle

tonnement

son

elle;

grand de n'entendre aucun bruit dans

homme.

jeune

chambre du

lui.

Paresseux! s'cria-t-elle,

temps de

la

fut

Elle crut qu'il oubliait l'heure et entra

directement chez

131

te prparer.

te

il

reste peine le

Lve-toi donc, tu vas te

faire

attendre; mais le bateau d'Ostende ne vous attendra


pas.

Tout en parlant
volets.

En

jetant

rideaux et ouvrait les

elle tirait les

un regard autour

d'elle, elle vit

que

tout tait en ordre.

Eh bien!

donc

est-elle?

On

Ma malle
pas,

Tu

as

est

venu

la

n'est pas faite,

chang

j'ai

poursuivit-elle

tonne; ta malle, o

prendre dj?

ma

mre;

je

ne partirai

d'avis.

chang d'avis! cela n'est pas possible, tu

n'es pas assez fou pour cela.

mon

Je

ne puis

pre.

Il

me

rsoudre vous quitter, quitter

n'est pas de voyages,

qui puissent remplacer pour moi


voir

il

le

n'est pas de ftes

bonheur de vous

je reste.

M'^

Herbin se mordit fortement

les lvres.

CE QUE COUTE

132

Tu ne resteras pas, Christian,

partes.

Tu

as

il

un motif que j'ignore pour

faut

que tu

changer

si

proDptement d'avis. Parle franchement, dis-moi tout,


je le

veux.

Je ne veux pas accepter un


mre bien-aime,

dvouement pour
traction Je suis
!

t'a

couru chez Lionel,


le

il

compris

j'ai

vie

provoqu ce

mme pens.

la vtre, et j'ai

ne m'attend plus.

hasard se chargeait de rpondre cette


la

porte et annona

pom-

Monsieur lord Sprit!

Le jeune pair courut vers


serrer la

main de son ami,

tranement de

j'ai

de votre

ma

rappel toi-mme, n'est-ce pas?

assurance, la servante ouvrit

peusement

et

goste, je n'y avais pas

vu sa douleur,

Comme si

joie

de vous,

jouir de quelques semaines de dis-

un

Et ton pre
J'ai

la

vous vous en privez,

solitaire et

je suis toute

sacrifice

Est-il

la

donc

jeunesse
vrai,

M'"^ Herbin,
et lui dit,

sans

mme

avec tout l'en-

madame, que vous me

refusez

Christian, et, qu'aprs m'avoir accord cette esprance,

vous

me

la

refusez au dernier

moment? J'en

suisdses-

UN COSTUME DE BAL.

mon voyage

pr, tout

jorit, je n'irai

son

pas sans

au diable

foi.

l'engagement pris,

la

ma-

vous en prviens.

lui, je

mon

xMylord, j'tais justement gronder

manque de

role.

drange

se

133

Vous comptiez sur

lui,

il

fils

de

se devait

un gentilhomme n'a que sa pa-

Malheureusement

il

maintenant,

est trop tard

sans cela je l'aurais forc vous suivre.

Alors

Quoi,
il

madame, vous ne vous y opposez

n'est pas trop tard, tout est bien.

embarquons sur mon yacht

il

Nous nous

nous attendra vingt-

quatre heures de plus, voil tout. Ah! que


content! iMais qu'avait donc

pas!

je

suis

garon, pour

ce vilain

chercher un semblable prtexte? Je n'en

ai

pas dormi

de la nuit.
Lionel,

comme

tous les enfants gts de la fortune,

n'admettait aucun obstacle. La moindre contrarit lui


tait insupportable.

Il

Christian,

fallait,

sterling

il

pour

la

lui

s'tait

l'obtenir.

promis

il

la

compagnie de

et donn mille livres

Aussi sa joie fut-elle grande

lorsqu'il eut enfin l'esprance

de l'obtenir. Pourtant,

Christian rsista.

Mais

mon

pre m'a

dit

cependant...
8

CE QUE COUTE

134

moi

Ton pre se trompe, sa

sollicitude trop vive

pour

supposer que je ne supporterai pas ton

lui fait

absence. C'est une erreur. Je serai doublement heu-

reuse de te voir heureux,


saurais

m'affliger

mon

cher enfant, et tu ne

davantage qu'en

refusant aux

te

instances de mylord. Passe dans ton cabinet, habilletoi;

pendant ce temps-l, Claire

ta malle, ce sera prt

et le

Ma

dans un

nous ferons

et moi,

clin d'il.

voiture est la porte, nous emporterons lui

bagage.

mon

Mais

pre!...

Ton pre aura calm

sommeil,

il

comme moi

comprendra

ses

qu'il

inquitudes par

s'est

tromp,

il

le

sera

ravi de ta joie. Allons vite, vite!

Christian ne demandait qu' tre persuad;


hta, et avec

il

se

Taide empress de sa mre, tout fut

bientt dispos.

M. Herbin ne paraissait pas, son

fils

le

demandait

sans cesse.

Et

est prvenu,

Il

comme

encore

il

il

vient, rpondait sa

ne revenait pas

et

qu'on

le

femme.
demandait

UN COSTUME DE BAL.

Il

t'attend en bas, viens vite.

En effet, on
un

135

linge.

le contint

le

trouva dans

M^ Herbin

le vestibule,

ple

comme

avait pris le bras de Lionel, elle

immobile, afin que

le

pre et

le fils

ne pus-

sent rester seuls, elle les et suivis partout avec l'tranger.

Tu pars, Christian? demanda

le

pauvre dses-

pr.

Ils

Ma mre
Que

l'a

voulu,

le ciel te

se jetrent

mon

pre.

protge et te bnisse

dans

les

lui

moi!

bras l'un de l'autre en

tenant longtemps embrasss. Puis

chez

comme

le vieillard

se

rentra

sans prononcer un mot.

Quelques minutes aprs


L'ange de la maison

la porte

cochre se referma.

s'tait envol.

VI

Nous suivrons Christian dans ce voyage tant discut


et

qui devait avoir une


bien

de tous; aussi

si

grande influence sur l'avenir

la vie

de M. et M^ Herbin ne nous

nouveau. Tout

tait fini

heur ne

lui tait plus

esprer

le

monotone, douloureuse
offrirait

aucun incident

pour ce mnage, aucun bon-

permis. Tout au plus pouvait-il

bnfice du temps,

ce grand rgulateur

des choses humaines, qui porte l'oubli dans les plis

de son manteau. Encore


saurait oublier,

nent toujours!

il

il

est certains faits

est certaines

qu'on ne

gens qui se souvien-

UN COSTUME DE BAL.
cur

Christian partit le

son pre,

triste;

137

dernier baiser de

le

douleur solennelle empreinte sur son

la

En

visage revenaient sans cesse sa mmoire.

son ami employa-t-il toutes ses sductions pour


traire.

Il

y parvint cependant en

vain

le dis-

annonant que

lui

leur retard de quelques heures leur procurerait d'ai-

mables compagnons de voyage.

Ma mre

fiteront

de

et

mon

ma sur
bateau.

se sont dcides, elles pro-

Au

lieu

de nous suivre dans

quelques jours, elles viennent tout de suite. Elles nous


quitteront Londres et navigueront vers l'Irlande, o

nous nous rencontrerons au jour solennel.


Le jeune Herbin, dater de ce moment, trouva des
explications plausibles au chagrin de son pre, dont le

temprament mlancolique s'alarmait de

fn

Quand

il

saura

mon bonheur,

suis sr, et d'ailleurs

ma mre

il

tout.

s'en rjouira,

n'est-elle pas l?

Elle saura bien l'apaiser.

Au fond de son cur une voix rpondait


prendrait gure la peine. La jeunesse,
les

qu'elle n'en

le dsir

de voir,

sentiments indfinis qui dormaient chez cette na-

ture

comprime par

la solitude, touffaient les craintes

CE QUE COUTE

138

et les soupirs

tant

il

que l'homme s'avance

est vrai

par instinct en avant lorsqu'il dbute dans

que

le

la vie, et

pass ne Tarrte pas tant qu'il lui reste un

avenir.

Lady

Sprit tait

une femme de sens, une personne

minemment pieuse

et claire. Elle aimait ses enfants

en mre chrtienne, en grande dame, attache aux


vrais et utiles principes, mais

ennemie

malsains. Elle avait lev sa

fille

veill

de loin sur son

fils,

et

on a vu comment

elle

pour lord Lionel; quant lady Arabelle,

avait russi

En

dans ses ides

confi par le testament de

son mari sa famille anglaise

la suite

des prjugs

de ce

rcit

nous

la fera

mieux connatre.

dpit des blouissements de Christian, ce n'tait

pas une belle personne, mais c'tait une charmante


frache,

crature,

sduisante

distingue au

comme une

suprme degr

sirne. Gaie, spirituelle

et

sans

prtentions, doue de talents remarquables, modeste

nanmoins,

elle runissait

en

elle les qualits les plus

prcieuses, les plus sres et les plus brillantes.

L'ducation et l'usage laissent aux jeunes


gleterre

une

libert

dont

elles

filles

en An-

ne jouissent pas sur

le

UX COSTUME DE BAL.
continent. Je constate, je ne juge pas;

139

y a beaucoup

il

de raisons donner pour et contre.


Elle mit

donc bien

triompha de

elle et

butant.

Il

la timidit

ne connaissait du

ses livres, ses professeurs et

absent au

moment

tre consult.

Il

bien naturelle d'un d-

monde que

vu, de ne pas lui avoir


Il

ses parents,

Tabb de Bez.

de son dpart

regrettait

dant son absence.

en confiance avec

vile Christian

si

subit, n'avait

amrement de ne pas

recommand

comptait,

il

ment que par un

s'il

il

les chassait

pen-

est vrai, sur l'amiti,


il

en et

et pu s'adresser lui autre-

froid papier.

Ces papillons noirs venaient souvent


joie,

pu

l'avoir

ses parents

sur la bont de son ancien prcepteur, mais


t bien plus certain

Celui-ci,

troubler sa

en se plongeant tout entier dans les

impressions nouvelles qu'il ressentait. La mer d'abord,


ce grand et magique spectacle, qui lve l'me vers

Dieu; puis cette riche et


ville

puissante Angleterre, cette

de Londres, dont l'immensit tonne, ces

nouvelles, cette socit inconnue

il

murs

se croyait trans-

port dans un autre monde.

Par-dessus tout,

la

prsence de lady Arabelle

jetait

CE QUE COUTE

140

sur ces enivrements de l'esprit et de l'imagination un


reflet

de douce lumire qui

le

charmait.

Il

n'et pu

apprcier pleinement en dehors d'elle les merveilles


qui l'entouraient,

et,

sans qu'il s'en rendt compte,

elle se reportaient les aspirations,

dcouvertes journalires

ses

demment
le

et la laissait

soupon

mme du mal

ces deux tres

jeune

dans
des

fille,

si

bien

quoique

la science

airs

lire

de

la

de

les

lui racontait

ar-

dans cette me neuve, o

n'avait pas pntr.

faits

Entre

pour se comprendre,

la

plus jeune, tait la plus instruite

la vie.

Elle prenait avec

Christian

expriments, dont sa mre et son frre s'a-

musaient

fort, et lorsqu'elle le

avouer navement sa surprise,

aux larmes

il

jouissances

les

voyait tonn de tout,


elle s'criait

en riant

Comment, vous ne savez pas

cela! Vous n'avez

pas vu cela? Vous avez donc t lev dans un bote?

Les voyageurs passrent quinze jours ensemble

Londres

et

aux environs, contrairement au premier

projet; ensuite

ils

s'embarqurent ensemble pour

les

terres de Lionel, o sa majorit devait tre clbre en

crmonie. Lady Sprit

tait trop intelligente, trop ex-

UN COSTUME DE BAL.
priifiente

pour ne pas avoir devin

le

penchant des

l'autre. Elle interrogea sa

deux jeunes gens Tun pour


fille,

141

qui ne lui avait jamais cach une de ses penses,

et, la veille

manda

de leur dpart pour l'Irlande,

son apprciation sur

Arabelle rougit un

franchement

le

peu,

elle lui de-

nouvel ami de son frre.

nanmoins

qu'il lui semblait le

jeune

rpondit

elle

homme

le plus

accompli qu'elle et encore rencontr.

Il

n'est pas riche, ce

Je l'ignore,

ma mre;

rablement, quoique dans

D'ailleurs,

que

suppose?

je

ses parents vivent

hono-

la retraite.

que nous importa? Vous ne songez pas

l'pouser?

Et

quand

m' inquiter de

j'y

la

songerais!

fortune de

En

mon

suis-je

rduite

mari? N'en

ai -je

pas

assez pour lui et pour moi?

Votre frre assure qu'il est Franais et gentil-

homme.

Franais, je n^en sais rien,

suis certaine, rpliqua

gentilhomme,

j'en

vivement Arabelle, que cet in-

terrogatoire impatientait.

Ma

fille,

reprit lady Sprit, toute

ma

vie

j'ai

pens

CE QUE COUTE

142

que

s'il

celle

cur

y avait au monde une libert sacre,

(ttait

de choisir l'homme qui l'on devait donner son


et sa foi. Aussi je

me

corder pleine et entire,

promis de vous

l'ac-

la condition toutefois

que

suis

votre choix serait digne de votre famille et de vous.

M. Herbin

me

parat runir les qualits personnelles

que nous sommes en droit de

Cependant,

ma mre?

dsirer.

Cependant...

achever votre

Veuillez

pense.

Cependant,

ma

fille,

vous

connaissez depuis

le

trop peu de temps pour qu'un projet srieux

germer dans votre cur


donc pas

aller

son gard.

un entranement

d'abord bien positivement qui


dions srieusement

il

Ne vous

pu

laissez

Sachons

irrflchi.

est,

ait

ce qu'il est, tu-

son caractre, et lorsque nous

n'aurons plus de doutes sur ces sujets essentiels,


naissance et sa position sont convenables,

si la

si

sa

fortune

tablit la seule diffrence entre vous, je serai la

pre-

mire vous conseiller de ddaigner cet obstacle.

Vous devez ces mnagements

ma

me

tendresse,

mon

les refuserez pas.

mes

droits maternels,

caractre, j'ose le dire

vous ne

UN COSTUME DE BAL.

Chre et bonne mre,

me

je

143

laisserai toujours

guider par vous, n'en doutez pas. Nous n'en


pas l d'ailleurs.

Comme

vous

presque un tranger pour moi.

le dites,

sommes

M. Ilerbin

est

seulement rpondu

J'ai

votre supposition par une autre. N'en parlons plus, je

vous en prie. Comptez sur moi

ayez en moi

toute

confiance, je ne cesserai jamais de la mriter.

Lady

Sprit n'en

demandait pas davantage;

elle

se

contenta d'observer, et sans entraver les relations continuelles et intimes des jeunes gens, elle ne perdait

pas une occasion de s'clairer sur

le

mensal qu'elle devait l'engouement


de Lionel. Leur sjour en Irlande,
ils

assistaient,

les parties,

nouveau com-

fort

bien

justifi

les ftes auxquelles

les courses

dans ce pays

curieux et trs-inconnu resserrrent encore l'intimit.


Il

devint bientt impossible au naf jeune

cacher

le

sentiment qui remplissait son

s'en doutt. Arabelle devenait son

pense de s'loigner
veines.

Il

sentait

me et

d'elle glaait

que dsormais

il

me

homme

de

sans qu'il

sa vie, la seule

son sang dans ses

ne pourrait repren-

dre l'existence d'autrefois, se confiner Bruges dans


ce

sombre intrieur;

il

lui vint alors

comme une

lueur

CE QUE COUTE

144

sur l'opposition de son pre son dpart.

prvu tout cela dans son exprience

Il

avait

dans sa ten-

et

dresse.

Les lettres qu'il crivait ses parents se ressentaient

de ces dispositions et

les

rponses

M.

de

Herbin

taient pleines d'une vritable pouvante.

Reviens,

mon

Christian, reviens pendant qu'il

(i

en est temps encore;

((

et ton
]\Ime

malheur

si

tu hsites,

est invitable.

Herbin, au contraire, paraissait radieuse. Elle

engageait son

fils

profiter

de ce temps heureux et

prolonger de tout son pouvoir. Une

sera trop tard,

il

((

Si ton

pre ne voit pas

fois elle ajouta

comme

moi, c'est qu'il

moins de forces contre ton absence, c'est que l'amour

((

((

d'une mre a plus d'abngation que

prends pas de soucis

((

bien portant,
Ils

il

quand

il

oubliera tout.

restrent prs de deux

te

le

sien. Ps'en

reverra satisfait,

mois en Irlande. Une

course en Ecosse devait suivre, et de celle-l surtout


Christian se promettait un vrai plaisir.

grand' tante d'Arabelle,

lui avait laiss

Une

vieille lady,

en mourant des

proprits considrables el un chteau historique dans

UN COSTUME DE BAL.

145

descen dait des Darnley, et touchait

les Higlands. Elle

la maison royale d'Eco

sS'e

par

mari infortun de

le

Marie Stuart. Elle avait perdu trs-jeune un fianc


qu'elle adorait, et

ne voulut jamais en accepter un

autre. Elle vcut seule

dont

le

nom

finissait

dans cette terre de Monmouth,


avec

sa grande douleur.

elle,

Une circonstance favorable amena au pouvoir un de


ses amis intimes

chose

elle

ne

lui

avec

seule

permission de transmettre cette terre sa

la

petite-nice, la condition
drait le

demanda qu'une

nom

le titre

et

que son

transmettrait

le

fils

an en pren-

sa

descendance,

de comte, qui y tait attach. La condi-

tion fut accepte par lady Sprit,

comme

tutrice de sa

Ce pouvait tre nanmoins, en Angleterre, un

fille.

empchement un
question du

dans

les

nom

brillant mariage pour Arabelle, la

tant de la plus haute importance

pays aristocratiques. Ne Flamande, M'"^ Van

Bruggerse

dit qu'elle trouverait

dans son pays quelque

modeste gentilhomme, moins orgueilleux de sa race


que

les riches Anglais, qui cette obligation

pas peur, et qui aimerait assez

sa

fille

ne

ferait

pour ne pas

trop songer aux branches futures de la gnalogie. Ni

CE QUE

146

COUTE

lady Sprit, ni ses enfants ne connaissaient ce manoir

autrement que par des photographies;


visiter

La

pour

veille

tout le

La nuit

la

premire

tait

tait assis

dans

venue, peine

belle soire de juillet,


le parc,

On

sur la pelouse.

tait-elle assez claire

permettre de distinguer les visages


sionomies.

allaient le

fois.

du dpart, par une

monde

ils

et surtout les

phy-

causait du voyage.

Ainsi, disait

en riant Arabelle, nous quittons

possessions de Lionel pour aller dans les miennes


l

pour

nous irons chez

ma mre

il

n'y a que vous,

les

de

mon-

sieur Christian, qui ne nous adressez aucune invitation.

Voyons, pourtant,

o pourriez-vous bien nous

recevoir, est-ce en Belgique? est-ce en France?

En Belgique assurment

mes parents

Bruges, quelque

la

maison qu'habitent

modeste qu'elle

soit,

n'est peut-tre pas indigne de votre curiosit d'artiste.

Demandez

plutt Lionel.

Assurment, j'en

ai

vu peu d'aussi complte et

d'aussi bien conserve.

KL ailleurs, dans les traditions de famille, n'en

avi3Z-vous pas une autre? Cherchez bien. N'existe-t-il

UN COSTUME DE BAL.

147

pas en France quelque antique manoir dont vos aeux


aient

pu revendiquer

proprit avant vos rvolutions

la

successives?

Je l'ignore, mademoiselle,

lent jamais et

moi

je

crains de renouveler leurs dou-

leurs en les interrogeant.


suis

mes parents n'en par-

Je

sais

gentilhomme de bonne race,

aviit droit

un

titre

quelconque.

Il

nanmoins que

je

et

que mon pre

l'a

quitt lorsque

des revers immrits l'ont condamn

la retraite et

au malheur.

Arabelle, interrompit lord

Sprit,

vous tes indis-

crte.

Nul ne releva ce mot;


la

jeune

fille,

d'un tact

il

si

tait visible
fin,

pour tous que

d'une ducation

si

r-

serve, ne plaait pas Christian sur la sellette par le

seul dsir de taquinerie, ou par

causer. La

mre en

quant au jeune
mais

il

Lady

fut

mue,

homme

il

les

le

vague besoin de

amis

s'y attendaient;

n'osa pas en tre heureux,

n'en fut pas bless.


Sprit s'effora

qui, depuis ce

de dtourner

la

conversation,

moment, devint languissante. Arabelle

resta l'cart, les yeux fixs sur la vote cleste,

Lio-

CE QDE COUTE

148

un voisin grand chasseur, ds

nel fut attaqu par

tte tait

Quant au pauvre interrog

le reste.

oublia tout

il

un chaos,

il

lors

sa

prouva un besoin invincible de

solitude et rentra chez lui; on ne le

revit plus

de

la

soire.

Ma

se

lorsqu'elles

t-elle

en embrassant sa

pour

sparrent

le crois pas,

ne

Je

faut

il

Sprit,

la

nuit,

fille,

vous avez

M. Herbin.

froiss

dit lady

Ue,

ma

mre,

et puis,

demander quand on ne vous

en riant; maintenant

Que

sais-tu,

pauvre

renseignements vagues

dit

pour savoir,
rien, ajout-

je sais.

fille?

comme

Ce n'est pas sur des


ceux-ci qu'on

assoit

son avenir.

Aussi,

ma

mre, n'y ai-je pas song. Vous tes

trop srieuse, je vous le rpte,

il

n'est point question

de cela.

Alors votre curiosit


dplace, Arabelle

tait aussi

inconvenante que

ne recommencez plus.

Jamais! jamais!

rpliqua-t-elle

en fermant

la

porte de sa chambre, et en riant de ce rire perl des

jeunes

filles

qui

fait la joie

de

la

maison.

UN COSTUME DE BAL.

149

Le lendemain, Christian parut resplendissant


runion matinale. Son cur avait rv et

les

la

paroles

d'Arabelle y avaient fait germer l'esprance au milieu

de ses incertitudes. Elle s'intressait

lui,

puisqu'elle

voulait connatre les dtails de sa position, et pourquoi

une

belle jeune

fille,

s'intresse-t-elle

peu prs

libre

d'elle-mme,

homme? LadySprit monta

un jeune

en voiture, avec une ou deux personnes de son ge.

Les jeunes gens escortrent Arabelle, qui montait


cheval avec une grce et une hardiesse remarquables.
Elle

fut particulirement

frre,

comme

si

elle et

aimable pour Tami de son


voulu

faire

lui

oublier son

insistance de la veille.

On gagna
le

mme

le

port en deux heures et l'on s'embarqua

soir sur le

paquebot d'Ecosse, par un temps

admirable. Personne ne songea se coucher; on passa


la nuit sur le pont. Arabelle,

saisie

d'une mlancolie

douce, causait peu, elle regardait la mer, les toiles,


elle se

les

laissait aller

sur

premires annes de

la

pente

la vie,

si

douce qui, dans

nous conduit vers

l'avenir et le peuple de beaux fantmes, trop tt va-

nouis, hlas! Sa nature dcide, indpendante, n'ai-

150

lait

CE QUE COUTE

cependant jamais au del de

la raison. Elle voulait

construire elle-mme sa vie, choisir son mari, et

que

choisir en dehors de ce

le

monde regarde comme

conditions essentielles du bonheur.

les

grandeurs

rien!

tait

Pour

elle, les

de chose,

Elle voulait tre aime,

faut l'avouer.

s'il

elle voulait

taient peu

et les richesses

le

aimer surtout, et chaque jour

sen-

elle se

plus entrane vers le modeste et charmant adora-

teur qui ralisait

bien les chimres qu'elle

si

avait

cres.

La

traverse, l'arrive en

teau de Monmeith, situ

dans une

le,

pur,

Il

comme

celui de

au milieu d'un grand

montagnes sauvages,
ides.

Ecosse, la visite au ch-

ne

firent

lac,

Lockleven,

entour de

que confirmer

ses

y avait dans tout cela un parfum de roman


si

sduisant. Vivre avec lui dans cette

retraite splendlde,

pleine de souvenirs, au milieu des

si

si

noble,

plus splendides paysages, quel rve .'Qu'importait qu'il


n'et aucune fortune, ne serait-elle pas cent fois heu-

reuse de

domaines

lui offrir ses

portait surtout qu'il

et ses trsors?

Qu'im-

s'appelt M. lierbin? Elle serait

toujours lady Arabelle

et

leur

fils

natrait

comte de

UN COSTUME DE BAL.
Monmeith. Plus
nait

pour

beau,
il

y pensait, plus ce mariage deve-

elle

elle l'objectif

intelligent, si

si

l'aimait et

avait pas dit,

il

151

du bonheur.

dvou,

si

si

suprieur tous! Et

n'aimerait jamais qu'elle!

mais

bon,

tait si

Il

elle le savait, elle

en

ne

Il

le lui

tait sre,

en

pouvait-elle douter?

Les ftes de Monmeith furent peu prs

la rpti-

tion de celles d'Irlande, plus potiques encore, le pays

y prtait davantage. Toute

beaucoup de parents de
les

dames

allies vinrent

la

noblesse des Highlands,

accourus;

la famille taient

de bien loin saluer

chtelaine; on nageait en plein Walter Scott.

la

jeune

Un cur

bien pris et une jeune imagination ne devaient pas y


rsister.

Christian ne se dissimulait plus l'tat de son cur,


il

de

ne se dissimulait pas davantage


la position et

l'abme qui

le

impossibilits

les

sparait

de

la riche

hritire.

Ah
mon

se rptait-il dans ses accs de dsesprance,

pre dit vrai,

courage?

Je vais

il

faut partir.

donc

plus. Pourquoi suis-je

la

O en

quitter et je

venu? Pourquoi

trouverai-je le

ne

la

reverrai

ai-je quitt

ma

CE QUE COUTE

152

solitude? Ah! je ne voudrais pas changer

ma tranquillit

d'aujourd'hui contre

mieux

souffrir,

pas connue
Il

aimer

mon

supplice

d'autrefois. J'aime

que de ne

et mourir,

l'avoir

ne se mlait plus que du bout des lvres aux joyeux

bats de la jeunesse habitant le chteau. Aussitt qu'il

pouvait s'chapper,

courait par les montagnes et les

il

sentiers sous prtexte de chasse. Mais les grouses, les


et tout le gibier des bois passaient

daims

sa porte; enseveli

leur,

ne

il

tirait

le

pas un coup de

fusil et

revenait

carnier vide.

Vous avez une passion malheureuse, M. Herbin,

lui disait

et

dans ses rves et dans sa dou-

mme

toujours au chteau

impunment

une piquante jeune

fille,

cousine d'Arabelle,

vous faites preuve d'une vritable constance, en

vrit.

Vous n'avez pas encore tu une alouette.

Mademoiselle, votre pays est

m'oublie
balle, je

ne

le

contempler,

sais plus

mme

je
si

ne

si

beau que

sais plus

o va

je

ma

je suis en chasse, je re-

garde et voil tout.

Il

n'est pas

prudent de se trouver trop prs de

vous dans ces moments-l, alors?

UN C0STU3IE DE BAL.
Le jeune
d'esprit

homme

c'est la

ne rpondait pas,

153

n'avait plus

il

premire chose qu'on perd quand on

aime passionnment. Aussi

cette jeune lady disant

un

jour Lionel que son ami franais tait stupide, en


reut cette rponse

il

Assurment non; mais

faut qu'il soit

Lady
la fin

vous

le

trouvez ainsi,

amoureux.

Sprit avait dcid qu'elle et sa fille passeraient

de

l't

prendre avec

en Irlande
dsir tait
n'tait

si

Monmeith, pour des arrangements

les fermiers. Lionel parlait

et d'y chasser

d'emmener

que trop dispos

restant auprs

du

de retourner

pendant l'automne. Son

Christian avec

lui,

et

celui-ci

accepter cette invitation.

frre d'Arabelle,

il

ne

lui serait

tout fait tranger, une circonstance imprvue


vait les rapprocher encore,
elle.

Au

lieu qu'

il

le

En
pas

pou-

se croirait presque avec

Bruges! Rien que

solitude, de cet isolement

vif

la

glaait.

pense de cette
Cette triste

et

noire maison, compare aux splendeurs, aux joies qui


l'entouraient depuis trois mois, lui produisaient l'effet

d'une prison.

J'y

mourrai, pensait-il, tant mieux!

CE QUE COUTE

154

Dj presque tous les htes avaient quitt


il

n'y restait plus

que des parents

le chteau,

et des

intimes.

Lionel parlait de son dpart; encore quelques jours et


le

pauvre Christian ne verrait plus

vou sa

Lady

vie.

Sprit observait sa

pour ne pas

naissait trop

celle qui

lire

dans son

d'un sentiment qu'elle n'avait pas

avait

elle la

con-

fille,

il

me

de condam-

la force

ner. Elle ne s'expliquait pas le calme

les progrs

et

la srnit

d'Arabelle, elle les attribuait quelque parti-pris, dont


elle

ne voulait pas provoquer

crainte d'en faire natre l'ide,

Plus

elle

Comprenait

que

la

la

pas venue.

Herbin,

plus elle

sentiment de sa

position

fille

homme

du jeune

la

si elle n'tait

connaissait Christian
le

dans

confidence,

plus elle dsirait

rendt

le

mariage

convenable, plus elle redoutait entre eux des obstacles


invincibles et inattendus.

L'ignorance du jeune

homme

pour tout ce qui tou-

chait au pass de la famille lui faisait peur

rement on ne cache que

le

mal. Bien des

l'interrogatoire risqu par Arabelle,

adroitement de ramener

le

mme

elle

ordinai-

fois,

depuis

avait essay

sujet de conversa-

tion. Elle n'en avait pas appris davantage.

UN COSTUME DE BAL.
Un

soir, le

dner venait de

merveilleux, la
lac

le

finir,

il

155

faisait

un temps

lune se levait l'horizon et couvrait

de paillettes d'argent. Les tours illumines du

chteau
naient

s'y refltaient
le

caf

dans

galement. Les convives pre-

la galerie

spectacle magique. Christian, le

si belle.

Et

sans doute

cur

jeune lady, qui ne

la
il

jouissaient de ce
plein d'motions

en face de cette admirable nature,

indfinissables

contemplait

et

lui avait

jamais paru

sparer pour jamais

allait la fuir, s'en

Suffoqu par son motion, empress de se drober

aux regards curieux ou indiffrents,

marches du perron

et entra

duisait au rivage, l'endroit


.les

dans une alle qui con-

mme

o l'on amarrait

barques de plaisance servant aux promenades des

chtelaines.
et

descendit les

il

passait

11

marchait pas compts, pour ainsi dire,

comme une ombre

arbres dont la

lumire dcjupait

branches touffues sur


Il

travers

les

les

troncs

grands
et

les

les pelouses.

arriva ainsi jusqu'au lac, o les rayons tombaient

en plein sur son visage, dont

ils

faisaient ressortir la

pleur. Ses regards erraient sur le pays

qui tait

CE QUE COUTE

156

o quelque jour, accompagne d'un poux aim,

elle,

heureuse, tandis que

elle reviendrait

mot

lui serait seul,

pour jamais seul! Quel

triste

image quand

longue devant vous!

la vie est si

s'en allait

Il

maintenant vers

cursion sur ce beau lac, par

le

les

lui,

M. Christian,
J'ai

barques

moment

une ex-

tait bien
oia

il

s'ap-

une embarcation, une douce voix

prtait dtacher

prs de

quelle triste

beau temps,

en harmonie avec ses penses. Au

murmura

et

en franais

voulez-vous

grande envie de

me

m'emmener

avec vous?

promener.

C'tait Arabelle, qui l'avait suivi sans qu'il s'en ft

aperu.

Il

eut

comme un

blouissement de joie et de

surprise.

Milady, milady, balbutia-t-il, quoi! vous voulez?


Certainement
veux. Est-ce donc
premire
je le

fois?

Qu'y

a-t-il

la

d'extraordinaire?

mme

lac, tte

tte, mais en plein jour, la face de tous, et

pendant

Ils s'taient

en

effet

promens sur

le

des instants seulement, jamais une pareille

heure,

ni d'une faon aussi intime. L'aspect de la jeune fille


tait grave,

il

n'y avait en

elle

rien de

la

lgret

UN COSTUME DE BAL.

157

d'une enfant qui satisfait un caprice

homme

plus

prsomptueux que Christian et

certainement

os

croire

un

en' retien cherch.

mme

n'eu conut pas

l'ide.

Lui,
Il

un

le

obit

pauvre enfant,

comme

jadis

page du moyen ge sa dame, sans se permettre

une

un

mme

rflexion.

Lorsque

la

barque fut prpare,

il

offrit

sa

main

la

jeune lady, qui au lieu de s'asseoir sa place ordinaire,

commode,

sur une sorte de canap fort lgant et fort

vint s'tablir sur une banquette, tout prs de celle o


il

devait s'tablir

Le

lac tait

lui-mme pour

calme

et

diriger le frle esquif.

transparent

comme un

miroir;

quelques coups de rame

les

du rivage

trouvrent entirement seuls

et bientt ils se

en face de Dieu

et

loignrent promptement

des merveilles de sa cration.

Arabelle avait sa ceinture un bouquet de roses

d'automne. Elle en avait par distraction arrach une


qu'elle effeuillait sur les

saient

une une emportes par

emparer

les feuilles disparaisle

remou

Christian

et donn tout au

monde pour

et les garder ternellement

en souvenir

les suivait des yeux,

s'en

eaux;

il

de cette nuit splendide,

le

dernier bonheur de sa vie.

CE QUE COUTE

158

t-il,

Ainsi disparaissent nos

beaux jours! murmura-

en formulant tout haut sa pense sans avoir

l'in-

tention de le faire.

Pourquoi, monsieur Christian? rpliqua

en viendra de nouveaux.

comme

il

ch-

ne disparaissent pas pour jamais, ou plutt

telaine. Ils
il

la

Il

y a d'autres beaux jours

y a d'autres roses. N'en ai-je pas encore ici?

Et elle dtacha une des fleurs de son bouquet, qu'elle

tomber sur

laissa

ses genoux.

Oui, milady, oui, vous en avez d'autres, tandis

que...

N'en avez-vous pas aussi? L'avenir ne vous ap-

partient-il pas

comme

moi,

comme

il

appartient la

jeunesse? Pourquoi douter de Dieu et du bonheur?

est

Il

milady

si

des destines qui ne sauraient changer,

vous aviez t leve

comme moi

solitude et la tristesse de la maison de Bruges,


aviez vcu

comme moi

entre

un pre

dont un sourire n'a jamais clair

la

et

dans
si

la

vous

une mre

tendresse, vous

comprendriez que certaines douleurs ne se consolent


point,

que certains malheurs ne sauraient se rparer,

qu'il est

des tres dont

la fatalit

marque

la

naissance

UN COSTUME DE BAL.

159

et qui sont

pour jamais dshrits de ce bonheur que

vous voulez

me

Je

promettre.

comprends, monsieur Christian, que vous tes

de ces esprits inquiets que rien ne peut


qui s*effrayent

mme

triste, c'est vrai,

mais

d'un

reflet.

est-il crit

satisfaire et

Votre pass a t

sur votre front que

cette tristesse s'tendra sur le reste de votre vie

Vous

donc bien ambitieux que vous ne sauriez tre

tes

aisment

satisfait?

Oui, milady, oui, je suis ambitieux,

dans mes

rves, j'en conviens.

Et que rvez-vous? les honneurs,

Vous pouvez
Il

Il

fortune?

les acqurir.

secoua tristement

la

la tte.

Vous n'y croyez pas?

reprit-elle.

Je n'y songe gure, milady.

y eut un

moment

de silence, un incarnat plus vif

colora les joues de lady Deff, et ses yeux levs vers le


ciel

semblaient y chercher une rsolution plus dcide.

Vous
t-elle

allez suivre

timidement,

rappellent point?

mon

est-ce

frre

en Irlande? demand-

que vos parents ne vous

CE QUE COUTE

1G0

Depuis longtemps

un monde que

je

mon

pre m'engage quitter

ne dois plus revoir, dans lequel

dois pas vivre, milady, je n'en

malheureux aprs,

serais trop

beau!
il

On ne peut m'en

n'y a

que

la

ai

pas

je le sens.

vouloir de

le,

le

Ce songe est

prolonger

fille,

il

Ah

briser sa poitrine.

et os lui dire

Ce n'est pas

s'il

allait la fuir, lorsqu'il

battait

si

ne sont pas

passionment,

hon-

les

c'est votre

amour,

de vous aimer, moi, pauvre chtif atome,

auprs de vous, la reine. C'est


cesse, l'esprance de

vie

cur

et os se jeter ses pieds,

la fortune, ce

neurs que je dsire

ma

lac,

qui tout son tre appartenait et qui

de bonheur lorsqu'il

c'est le droit

la jeta

admirait cette noble et

devait pour jamais renoncer elle. Son

aprs

parvenus au milieu du

Christian cessait de ramer,

s'il

si

nuit, la nuit ternelle et le dsespoir.

loin d'elle. Ils taient alors

lui parlait

ne

courage, je

Arabelle prit la rose tombe sur ses genoux et

belle jeune

je

me

la joie

de vous voir s^ns

dvouer pour vous, de donner

pour un de vos sourires, car

et la terre ne

je

renferme pas de trsors que

prt rejeter pour

un de vos regards.

vous
je

adore

ne

sois

UN COSTUME DE
Mais jamais

de

le

BAT..

161

pauvre enfant n'aurait pu prononcer


au plus avait-il

telles paroles, tout

la

hardiesse de

les penser.

Lady Arabelle,

en elle-mme, prouvait

recueillie

d'tranges motions. Ce n'tait pas une jeune


dinaire,

le lecteur

s'en est

or-

fille

dj aperu; l'ducation

une vo-

qu'elle avait reue avait dvelopp chez elle

lont ferme et arrte. Sa haute intelligence, son

me

leve et gnreuse, jointe l'excentricit britannique


qu'elle tenait

de son pre, prtaient sa grande jeu-

nesse des ides qu'elle ne

mre. Elle aimait Christian,


tudi, plus qu'une

aime par

malheureux

sa

profondment'

entrane surtout par un senti-

chaque

grandissait
lui

elle l'avait

mme

de son ge ne paraissait sus-

fille

ceptible de le faire,

ment qui

pas

confiait

comme

jour.

Elle

se

sentait

elle dsirait l'tre, elle le croyait

et obissait

cette inspiration

si

douce

qui nous vient d'en haut de changer la souffrance en

bonheur. D'un mot


bris

une de ces

elle

joies

que

elle n'hsitait pas, elle

de sa ferme volont,

pouvait apporter ce cur

la

le ciel envierait

tait dcide; mais,

pudeur de

ses

la terre;

en dpit

dix-huit ans

CE QLE COUTE

162

fermait ses lvres. Si elle et aim ainsi un


riche, envi, elle ft

morte sans doute avant que de

laisser entrevoir la premire; ici c'tait

immense

consoler, c'tait

l'abme, c'tait

Il

retirer

de

lui rendre,

'

oprer.

en silence,

avait repris ses rames, ils voguaient

leurs curs battaient l'unisson, la


prtait

encore

inusit.

Aucun bruit ne

celui de la

le

une douleur

un dsespr

une existence nouvelle

une rsurrection

homme

magie de l'amour

cette nature admirable son


troublait le silence,

barque glissant sur l'onde.

11

si

charme
ce n'est

y avait dans

cette situation, dans tout ce qui les entourait

une po-

deux natures aussi impressionnables ne

sie laquelle

devaient pas pouvoir rsister.

Monsieur Christian,

dit la

il

fille,

presque en

chantez-moi

tremblant, je vous en prie,

Lamartine;

jeune

le

Lac de

ne manque cet admirable tableau que

l'harmonie d'une telle musique et de

tels

vers pour

le

complter.
Christian, on le sait, avait

un talent remarquable.
prire;

il

allait

Il

une voix magnifique

fut

et

transport d'une telle

pouvoir exprimer ce dont son

me

tait

UN COSTUME DE BAL.

1G3

pleine. Cette passion ardente et pure qui le brlait,


la

il

rendrait dans un langage sublime; elle allait Tcou-

ter et le

comprendre peut-tre. Jamais il n'avait prouv

rien de semblable.

obit et bientt des accents pres-

11

que clestes retentirent dans

le silence

donna

de cette nuit

parfume.

L'expression qu'il

adorables,

cette mlodie dlicieuse, fut telle

ces

strophes

que

bientt des larmes qu'elle ne cherchait ni retenir,


ni cacher, glissrent sur les joues de la jeune

une

une,

qu'il

comme

des perles qui se droulent. Lors-

arriva ces vers splendides, terminaison d'une

ode immortelle

Que

le

Que

les

Que

tout ce qu'on entend, l'on voit, ou l'on respire.

vent qui gmit,

Sa voix

s'teignit

ils

ruisseau qui soupire,

murmura, sans

air

embaum,

ont aim!

dans un sanglot, ses rames chap-

prent de ses mains

le

parfums lgers de ton

Tout dise

et

fille,

il

tomba genoux devant

le vouloir,

sans

le

elle,

savoir peut-tre

Arabelle, Arabelle, oh! oui, je vous aime!

Elle

ne rpondit rien,

elle

ne

le

releva pas, mais son

CE QUE COUTE

164

bouquet tout entier se dtacha de sa ceinture

homme, qui

sur les mains jointes du jeune

avec ardeur et

le silence, les

tomba

le saisit

couvrit de baisers.

le

est des impressions qui

Il

et

grandes

ne se traduisent que par


sont muettes, aucunes

flicits

paroles ne sauraient les exprimer. Lady Arabelle, les

yeux baisss, immobile,


elle venait

restait cette

d'entendre ces mots

si

mme

place o

prcieux son cur.

Christian avait repris les rames par instinct,

le

bateau

s'en allait la drive et le courant les entranait vers

bord oppos.

le

extase, la jeune

peine nageait-il,

fille

interdite;

vie le

premier mot qui

lui

esprait, car rien

il

Deff ne rvlait

la

sortirait

dans

colre.

la

il

il

regardait, en

attendait

comme

la

de ses lvres. Malgr

physionomie de lady

Aprs quelques instants,

pendant lesquels tout un monde de penses

et

de sen-

sations affluaient vers son cur, elle regarda enfin le

pauvre amoureux, dont l'espoir

si

faible

commenait

s'vanouir.

voix

Je sais
si

que vous m'aimez, pronona-t-elle, d'une

basse qu'il

l'entendre.

fallait

Toreille d'un

amoureux pour

UN COSTUME DE BAL.

Et VOUS ne me
de

le

dfendez pas!

1G5

s'cria-t-il enivr

joie.

Et je ne vous le dfends pas,

me ma mre apprendra

non, car ce soir

que vous m'avez

l'aveu

fait.

Et alors?

Arabelle eut un instant d'hsitation et de tristesse,


car de ce qu'elle allait dire dpendait leur avenir tout
entier.

Alors, je n'en doute pas, elle approuvera la pro-

messe que

je

d'autre mari

vous

fais ici, Christian,

que vous.

Mon Dieu!

Le pauvre enfant resta


heur.
le

Il

comme

cras par son bon-

crut d'abord qu'il se trompait et la supplia de

rpter encore. Plus hardie, elle

ment avec plus d'assurance,

ses

mots

les

refit le

et le

mme

le dit

ser-

recommena de

plus charmants,
l'amour

nouveau, car, ainsi que

un de

de n'avoir jamais

Bussy-Rabutin,

et c'est

est

un

grand recommenceur.
Christian draisonnait de joie

premier

moment

pass,

il

cependant aprs

retrouva

le

le

courage de se

CE QUE COUTE

1G6

dclarer indigne d'une faveur dont personne ne lui

semblait digne ici-bas.

Quoi, vous!
re, dsire,

si belle, si

noble,

par des

sollicite

si

riche; vous, ado-

hommes dont

la nais-

sance, la fortune, le mrite sont tellement au-dessus

des miens

vous, Arabelle, vous daignez accepter les

vux, Famour d'un pauvre dshrit

tel

que moi!

Qu'ai-je fait Dieu pour obtenir tant de bonheur?

Vous doutiez de sa bont tout l'heure!

Alors

ils

se dirent des choses divines

que

le

cur

porte aux lvres et que les anges eussent pu couter.


Ils

formrent ces projets dlicieux, qu'on ne ralise

gure, mais qui doublent l'ivresse


positif

de l'existence

entendu;

les

il

n'en

fut

curs parlrent

du prsent.

Du

plus question, bien

seuls, jusqu'au

moment

o Christian, en approchant de ce beau manoir dont


la

jeune

lui offrir,

fille tait la

matresse, tandis qu'il n'avait rien

poussa un

cri

de dtresse

et

de dses-

poir.

Ah

je suis

un malheureux,

mon amour pour

Taisez-vous,

Arabelle, ]i n'ai

que

tout bien.
Christian,

et coutez-moi,

car,

je

UN COSTUME DE BAL.
VOUS

167

ce que je vais vous dire, je ne le rp-

le jure,

terai plus, je

ne souffrirai pas

une

fait

soit

qu'il y

autre allusion entre nous. Je suis jeune; cependant,

depuis bien des annes,

ma

position.

En regardant autour de moi

que partout l'argent passer avant


les

le

mes yeux

doit tre

la

avenir,

vu pres-

j'ai

bonheur.

mariages s'tablir sur des bases dores

ce qui
le

mon

rflchis

je

et

vu

J'ai

non sur

base de tout ici-bas

cur.

Vous tes

un ange, vous, mais

le

monde

n'ac-

cepte pas cette maxime.

Je n'ai pas

m'occuper du monde, Christian,

ne dois rien qu' Dieu


l'a

rpt sans cesse

et

lors

ma

mre. Or

choisi. Je

me

mre et

fait

plus qu'elle,
fianc

suis toujours

j'ai

eu

parmi ceux

cruelles

leons.

promis de

fais, voil

et je le

le

C'est

ma mre me

mme que mon

possd ni nom, ni richesse, ce serait

je

pre n'et

lui qu'elle aurait

faire ce

tout.

ma

que

Seulement, de

bonheur de rencontrer mon

qui

le

donc

malheur

moi qui

favorise et je n'entends pas, monsieur,

rappelle jamais. Ce serait

me

donn

suis

la

qu'on

laisser croire

de
plus

me

le

que vous

CE QUE COUTE

168

tes envieux et l'envie

est

un grand pch, vous ne


non pas au

l'ignorez pas. Maintenant rentrons,

salon,

o Ton ne nous attend plus, mais chacun chez nous,

comme
pli

des gens qui se recueillent aprs avoir accom-

une action solennelle. Lorsque nous nous retrou-

verons demain,

ma mre

que nous

et Lionel sauront

avons chang nos paroles et que nous nous apparte-

nons jamais. Adieu, Christian, ce


jours

depuis longtemps,

ma

soir,

comme

dernire pense et

tou-

ma

dernire prire seront pour vous.


Elle lui tendit la

de toucher

comme une

main

la terre.

qu'il baisa,

La jeune

fille

sylphide, et courut

la

barque venait

s'chappa, lgre

attendre

dans son appartement. Quant Christian,

temps dans

le parc, l'univers

pour contenir
trouver
si

le

la joie

sommeil,

ds l'aube

il

erra long-

semblait trop petit

lui

immense qui

et

lady Sprit

il

l'enivrait.

Il

ne put

alla revoir les lieux

chers, tmoins de cette scne d'amour, dont le sou-

venir ne devait plus


Il

le quitter.

revit sa fiance l'heure

le sourire sur les lvres et les

ses de la veille.

du djeuner,

elle le reut

yeux pleins des promes-

Lady Sprit s'avana vers

lui aussitt

UN COSTUME DE BAL.
qu'elle

mu, secouait

pendant que

l'aperut,

Je suis

sa

main

169

Lionel, visiblement

la rompre.

mon

heureux, bien heureux,

cher Chris-

tian, dit-il.
Il

n'y

eut

pas d'autres prliminaires. La

l'usage anglais laissent aux mariages

une

et

loi

libert bien

loigne des barrires leves par mille difficults de

dmarches

et

de convenances sur

le

continent.

On

s'aime, on se choisit, on va ensemble devant le prtre

saire,

on ne dpend que de

ni maire, ni acte civil. Je

soi,

il

mme

pas nces-

ne faut

ni papiers,

le consentement de la famille n'est

ne blme pas plus que

je

n'approuve, je constate. Je dois avant tout expliquer


les allures de

mon

hrone, qui pourrait sembler fort

mal leve aux jeunes personnes de France ou de Belgique

ajoutez-y l'indpendance d'une

l'excentricit

du pays

et

hritire

et

vous excuserez facilement ce

qui a pu vous choquer d'abord.


Christian n'tait pas encore persuad de la ralit

de son bonheur,

il

marchait

comme

dans un rve.

Aprs

le

mena

vers un pavillon isol, situ au bord du

djeuner, la comtesse prit son bras et l'em-

10

lac.

11

CE QUE COUTE

170

aux chtelaines;

servait jadis d'oratoire

la

tradition

voulait qu'il et t tmoin des fianailles de Marie

Stuart et de Darnley. La dernire comtesse de Mon-

mouth, ayant

fait

rparer

la

en une sorte de

l'oratoire

salle des arts, car

mme

et des

temps une

des pinceaux, un chevalet,

jusqu' un bauchoir et de

sortes.

d'tude, ou plutt de

salle

on y trouvait en

bibliothque, un piano,

de tapisserie

chapelle, avait transform

jusqu' des mtiers,

la cire,

modles de broderies de toutes

Lady Arabelle y

presque toutes ses

passait

matines, nul n'en aurait franchi

le

seuil sans

son

autorisation.

Cher monsieur Christian,

enfants vont se rendre

ici,

lady Sprit,

dit

aprs

pourvu aux

avoir

amusements de nos htes. Nous avons besoin de


vous

le

comprenez comme moi.

rien la volont de

moi nous avons

ma

vous

fille,

Je

mes

causer,

ne m'oppose en

seulement son frre

demander quelques

et

explications

indispensables. Notre devoir est de veiller sur Arabelle


et

de penser plus srieusement qu'elle-mme. J'ap-

prouve

le

choix qu'elle a

fait,

vous

la

rendrez aussi

heureuse qu'elle mrite de Ttre; vous l'aimez,

je le

UN COSTUME DE BAL.
sais, je

Tai vu,

votre caractre;

171

j'apprcie votre cur, votre mrite,

nous reste nous entendre avec

il

votre famille, et c'est ce sujet

que nous nous runis-

sons. C'est aussi votre avis, sans doute?

Certainement,

milady,

rpondit-il

distrait

et

proccup.

Que

voulait-on?

savait rien de plus

Qu'allait-on

que ce

rait ses parents et alors,

rappelait en ce
Il

s'tait

moment

lui

demander?

qu'il avait dit dj.

son pre... Oh!

Il

Il

ne

cri-

comme

il

se

ses instances pour le retenir

presque jet ses pieds,

il

avait pleur.

Quel mystre cachait cette douleur? Qu'apprendrait-il,


s'il

le forait

parler?

Ces craintes

lui

glaaient le

bien-aime aprs avoir t

si

cur.

Perdrait-il

sa

prs de l'obtenir? Ses

rponses lady Sprit se ressentirent de ces doutes


affreux.

La conversation

languissait, elle tait presque

nulle lorsque Lionel et Arabelle parurent en se don-

nant

le

bras. Ils accouraient joyeux et empresss et ne

remarqurent pas tout d'abord


et celle

l'attitude

de leur mre

de Christian, plus embarrasse encore. Lionel

prit la parole le premier.

CE QUE COUTE

172

mon

Eh

bien, cher Herbin, vous

frre. Je

ne saurais vous exprimer

faut vous l'avouer,

ma

part.

aussitt.

donc devenir

allez

Ds que
Je sais

doigt, j'tais sr

ma

vous

ai

petite

que vous

pas tromp; tout arrive

Mon cher Lionel,


des remercments,

joie.

S'il

y a un peu de prmditation de

il

je

ma

je

bien connu

sur sur

j'y

pens

bout de

le

lui plairiez, et je

comme

ai

ne

me

mon
suis

je l'avais prvu.

dit lady Sprit,

nous vous devrons

n'en doute pas. Ces assurances

de votre part rendent inutiles

les

arrangements que

je

voulais prendre avec la famille de M. Herbin; car, sans

doute, avant de mettre votre projet excution, vous

vous tes inform de tout ce qui concernait votre ami,


vous avez assez connu ses parents pour pouvoir entrer
en relations directes avec eux au sujet du mariage que

vous avez prpar?

Chre mre,

j'ai

eu l'honneur d'tre prsent

M. et M'" Herbin, qui sont l'un et l'autre d'une grande


distinction

et

d'une ducation parfaite.

Bruges depuis de nombreuses annes,

ils

Ils

habitent

y jouissent

de Testime gnrale, leur pit exemplaire, leur honorabiUt sans tache, sont connus de tous.

Ils

habitent

UN COSTUME DE BAL.
un des

htels

historiques les plus connus; les pro-

pritaires de cet htel tiennent le


les plus

173

anciennes familles de

la

premier rang parmi

noblesse flamande et

ces propritaires sont leurs parents. Tout ceci est de


notorit publique, vous le savez aussi bien

que moi.

Ou*avons-nous apprendre de plus?

Fort peu de chose, j'en conviens, mais encore

reste approfondir quelques dtails, auxquels,


tutrice

de lady Arabelle

comme

penser srieuse-

Deff, je dois

ment. En pousant un tranger

il

va cesser d'tre

elle

Anglaise; quelle nationalit appartiendra-t-elle d-

sormais

la

Belgique,

avant que

le

comme

vous,

mariage vous et

ma mre,
fait

je

suppose,

pairesse d'Angle-

terre.

Je

vous demande pardon, Lionel,

Belge, je crois, mais

peu prs

mon

ma mre

est

pre est Franais, j'en suis

sr, interrompit Christian.

Cet peu prs

fit

froncer

le sourcil la

Vous ne pouvez rassurer! Qui vous


Ma nourrice.
Et vos parents?

comtesse.
l'a

dit?

10.

CE QUE COUTE

174

Ils

ne m'en ont jamais parl, madame. Un grand

malheur avait frapp

le

commencement de

leur vie,

il

leur tait pnible de s'y reporter. Je le devinais et je

ne

les interrogeais pas.

autre personne de votre fa-

Est-ce qu'aucune

mille ne vous est connue

Une

seule,

la

ma

sur de

mre,

ma

tante

Jeanne.

ma

Elle n'a pas


Je

ne

lui

un autre nom ?

connais que celui-l. Dans

grand'mre venait avec

perdue, et depuis lors


visite

ques

ma

elle,

apporte

enfance,

mais nous l'avons

tante seule nous a fait une

de quelques jours, tous


fixes. Elle

mon

mon

les six mois, des

po-

pre ses revenus.

Et monsieur votre pre, lui, ne reoit-il personne

des siens?

Non, madame, autrefois

longs intervalles; un jour


l'avons pris,

ma mre

et

il

il

est

s'absentait d'assez

revenu en deuil, nous

moi, et

mon

pre n'a plus

quitt Bruges.

Lady

Sprit et son

fils

se regardrent

belle elle coutait peine et dessinait sur

quant

Ara-

un album la

UN COSTUME DE BAL.
barque, les montagnes,
enfin, telle

le

que son cur en

lac,

175

scne de

la

la veille

avait conserv le souvenir.

Elle donnait de lgers signes d'impatience pourtant.

n'est

Il

aucun ami qui puisse nous clairer sur

ces rticences, cher monsieur Christian? Pardonnez-

moi
ni

cette investigation, elle

les

vtres,

ce

ne peut blesser

sont de simples

ni vous,

formalits,

n'en

doutez pas.

que m'importe que

Je n'ai rien cacher, milady,

Ton s'informe?

Il

est d'ailleurs

un ami respectable qui

vous apprendra tout ce que vous dsirez savoir, mes


parents n'ont rien de cach pour

lui. C'est

l'abb de

Bez, parfaitement connu de lord Sprit, avec lequel

il

t dans des relations scientifiques trs-suivies.

Assurment,

tribu
le

mon

et l'abb

dsir de nous attacher Christian, par tout

bien qu'il m'a dit de

crivez-lui donc,

Aujourd'hui

Eh

lui.

mon

fils.

mme, ma mre.

bien, non, cela ne sera pas, interrompit Ara-

belle, en se levant et
table, je

de Bez n'a pas peu con-

en repoussant son album sur

m'y oppose. Nul ne fera

mon

la

fianc l'injure

CE QUE COUTE

176

de ne pas s'en rapporter sa parole, ft-ce

que
dont

je l'aime,

parce que parmi

Ma

bout, je vous en
est prise,

mon

11

ma

Maintenant que

prie.

maintenant que
frre, lui,

dernire des

mari.

milady, coutez-moi jusqu'au

fini,

avou

j'ai

femmes

si

n'est pas question

je retirais

de cela,

ma

ma

parole.

sur.
appelez

mme

quelque faute ignore,

me

je l'ignore et je

volont. Ainsi je vous jure

tend, sur la
serai la

soucie peu

ma

devant Dieu qui m'en-

mmoire vnre de mon

femme de

des

mrit,

suis certaine, c'est de


ici,

ma

me regarderais comme

mystres cachent-ils quelque malheur

je

je lui porte, je

Qui sait? Peut-tre ce que vous

de l'apprendre. Ce dont

dcision

tous,

l'amour que

lui appartiens sans retour, et je


la

mon

au monde,

fille...

Je n'ai pas

mre,

plein gr, parce

je suis

nul ne m'a paru aussi digne d'tre

frre.

grands seigneurs

les

que

t entoure depuis

j'ai

mon

Christian Herbin de

J'ai choisi iM.

mon

Christian Herbin.

pre, que

Une

je

seule chose

pourrait nous sparer, et cette chose je ne la crains


pas, Christian, c'est que

lui-mme

ait

forfait

l'hon-

UN COSTUME DE BAL.

177

neur, c*est qu'on m'en apporte la preuve irrcusable ou

m'en

qu'il

fasse l'aveu

sinon, quel que soit son

nom,

la partage. C'est lui

je l'accepte; sa position, je

de

percer les voiles qui semblent couvrir sa destine, nul

Vous devez croire en

autrOc

lui

comme

mme,

ce qu'il vous dira sera vrai.

acheter

ma main

rait

de

11

j'y crois

moi-

ne voudrait pas

par un mensonge, car alors

il

risque-

la perdre.

Jamais!

jamais! rpta Christian, dont la voix

tremblait d'motion.

Restons-en donc

l,

cet interrogatoire indigne

que vous torturez un


m'offensez

Que

et vous, Lionel,

de

de nous. Ne voyez- vous pas

homme

moi-mme dans

de cur

celui qui

et

m'est

que vous
si

cher?

rsolvez-vous, Christian?
Je

vous quitterai dans

moi-mme

instruire

que ce

soit, je

jure sur

trois jours,

milady,

j'irai

mes parents de mon bonheur

m'informer de ce que

ma mre

j'ai le

droit d'apprendre.

et

Quoi

vous en instruirai immdiatement, je

le

mon honneur.

Je n'en

doute pas.

Vous venez de

me donner une preuve

de dvoue-

CE QUE COUTE

178

ment dont
gne

si je

je suis bien fier,

pour moi

homme
qu'un

vous aime de

mon me vous nommer ma femme


;

bonheur

le

le

plus grand auquel un

puisse prtendre, mais je ne vous apporterai

nom

sans tache, qu'une rputation inattaque

et inattaquable.

Vous ne devez rougir

des miens, milady, et


pauvre,

je serais indi-

l'acceptais sans restriction. Je

toutes les forces de


serait

mais dont

j'y arriverai

si

j'arrive

honor, je vous

de moi ni

ni

vous dpouill,
le

jure

mon

tour.

Quoi

qu'il arrive je tiendrai

mon

serment, affirma

Arabelle.

Quoi

qu'il

arrive, je tiendrai le

mien, rpliqua

Christian.

Mes chers enfants,

ritez d'tre

On

s'cria lady Sprit,

m-

heureux.

se spara sur ce souhait et sur

maternelle

vous

sortie

une bndiction

du fond du cur, que pronona

lady Sprit.

Le

soir, elle se

s'empcher de

le

retrouva seule avec son

fils

et

ne put

blmer doucement de ce qu'elle ap-

pela la lgret de jeune

homme.

UN COSTUME DE BAL.

elle,

Il

179

bien connatre cette famille, ajouta-t-

fallait

avant d'introduire cet tranger dans Tintimit de

Moi-mme

votre sur.

t coupable, je

j'ai

m'en

suis

trop rapporte vous et surtout la raison d'Arabelle.

ne

Je

pour une

mages
n'ait
le

et

le

fille

croyais pas

accoutume

si

dangereux,

souvent regrett

pas une position plus haute, car,

rpte, je n'ai jamais vu


je

l'avoue,

comme ma sur aux hom-

les plus brillants. J'avais

que

je

qu'il

je l'ai dit et je

un homme plus accompli

fusse plus heureux d'introduire dans

ma

famille.

11

peut en rsulter un grand malheur,

que ferons-nous
du mauvais

si

mon

fils;

cette position mystrieuse s'claire

ct,

s'il

appartient des parents peu

honorables? Votre sur persistera, vous pouvez en tre


sur.

Christian ne

tranquille.
rait,

dans

mais

Il

il

irait plutt

dsespoir!

ma

ma

mre,

au bout du monde,

n'apportera pas sa

Et je perdrais
le

persistera pas,

fille,

il

soyez

mour-

femme un nom fltri.

et je la verrais s'teindre

Ah! Lionel, qu'avons-nous

Dans quel embarras, dans quels

prils

fait!

nous sommes-

CE QUE COUTE

180

nous engags!

Il

n'y a plus qu' attendre maintenant,

bientt notre sort sera dcid.

Arabelle ne concevait de son ct aucune inquitude.

Rsolue tout, absolument sre d'elle-mme et de celui


qu'elle aimait, les obstacles extrieurs ne l'effrayaient

pas.

Ils

passrent ces derniers jours dans un enchante-

ment perptuel.

Ils

ne se quittaient pas un

curs s'panchaient sans

restriction, et plus ils appre-

naient se connatre, plus

lement

instant, leurs

ils

se devenaient mutuel-

cliers et prcieux.

Chaque

soir ils renouvelaient cette

mier anneau

de leur union

lac rptaient les

chaque

promenade, presoir les chos

beaux vers de notre pote

et la

du

mu-

sique ravissante de Niedermeyer. Lorsque Christian

prononait ces mots

il

Tout dise

ils

ont aim!

semblait que la nature entire les acclamt. Pour

les

heureux fiancs,

les

rayons de

plus limpide,

la

les toiles taient plus brillantes,

lune plus voils et plus doux,

la fort

plus

embaume,

les

le

lac

splendeurs

UN COSTUME DE BAL.
de

la

nuit plus merveilleuses.

181

Leur amour

tait

une

fte laquelle toute la cration venait s'unir.

Les htes du chteau n'avaient pas t officiellement


avertis des projets

de mariage, mais nul d'entre eux ne

douta de leur russite. Peut-tre, bien des regrets, bien

des jalousies se dissimulrent sous des compliments


des sourires. Tous les jeunes gens aspiraient au

bonheur,

il

et

mme

sembla presque humiliant de voir un

leur

tranger, sans autre importance que la sienne propre,


leur enlever cette belle et riche proie.

Le moment
fut le signal

fatal arriva

de tous

il

fallut partir et ce

les autres. Lionel

voulut accom-

pagner son beau-frre jusqu'au port o

il

barquer pour Ostende,

la

il

dpart

entrana toute

devait s'em-

compagnie.

Les dames restrent seules, suivant leur dsir.

Au moment de

se sparer, les futurs

poux eurent

un entretien suprme. LadyDeff renouvela son serment


et

ne voulut point accepter celui de Christian.

comprenait pas,

elle

Elle

ne

n'admettait pas, plutt, qu'aucun

obstacle tranger les spart.

Quel que

Eussiez-vous

la

soit votre sort,

honte

en

il

deviendra

partage,

je

le

mien.

l'accepte.
11

Je

CE QUE COUTE

182

sais quels

trsors de vertu,

de pit, d'honneur, de

dvouement renferme votre me

que m'importe

le

reste? Plus vous serez malheureux, plus je vous aimerai,

plus notre ynion

me

deviendra chre. Partez donc

sans crainte et sachez que je vous attends.

: Le
il

dernier adieu fut affreux pour l'un et pour l'autre;

semblait que
restt

qu'elle

le

ressort de la vie se brist en eux et

Quand

suspendue.

Christian disparut,

rabelle se jeta dans les bras de sa


nouie.
le

mre comme

Un anantissement complet en

nom

seul de

son fianc la

faisait

va-

fut la suite, et
sortir

de cette

torpeur. Elle comptait les heures et les minutes qui

devaient s'couler jusqu'au

reuse lettre viendrait

moment de

la

moment o une bienheu-

rassurer et

apprendre

lui

le

son retour.

Lionel arriva charg d'un nouvel adieu, d'une nouvelle protestation au

moment de l'embarquement.

tait plein d'espoir et chercha*


l'esprit,

et

dans

le

cur de

l'autre, sans se

sa

sur

l'avouer,

le

et

faire passer

Il

dans

de sa mre. L'aune

concevaient

nanmoins

une angoisse que rien ne pouvait calmer.


Christian crivit d'Ostende,

il

crivit

de Bruges,

le

UN COSTUME DK
soir

de son arrive.

qu'un instant.

le

n'avait vu son pre et sa

ils

ignoraient

lendemain seulement

le

mre

sujet de son retour,

devait

il

ne doutait pas que sa premire


leurs

183

n'avait point abord encore la ques-

Il

tion innportante,

Il

RAI..

le

leur apprendre,

lettre

il

ne comblt tous

vux.

Quatre jours se passrent sans qu'elle arrivt, cette


les

lettre,

autres s'taient succd immdiatement.

Arabelle ne montra aucune crainte, elle fut, en appa-

rence du moins, la plus forte des


et sa

mre ne

lui

trois,

car son frre

dissimulaient qu' grand'peine leur

anxit.

Enfin, elle arriva cette lettre, elle tait adresse la

comtesse et ne contenait que ces mots

Milady,

))

C'est

vous seule que

je puis dire

le

dsespoir

qui m'accable. Toute union entre lady Arabelle Deff

et

moi

est impossible. Je

))

dernier des

))

toute

ma

hommes

vie,

si

me

regarderais

comme

le

je la revoyais. Je l'aimerai

jamais une autre

femme

n'entendra

184

CE QUE COUTE UN

COSTUME DE BAL.

de moi un mot d*amour. Je

))

reprendre

Pardonnez-moi, milady, plaignez-moi, je suis mal-

heureux jamais.

la

mienne,

je

lui

lui

rends sa libert sans

appartiens jamais.

VII

M" de Change arriva

le soir,

assez tard. Elle n'tait

pas attendue. Son mari tait absent. Elle trouva son


fils

endormi,

tristesse et

et,

dans toute cette maison, un

de solitude qui

lui

fit

air

de

froid au cur. Ses

craintes, ses inquitudes, la fivre qui la dvorait l'loi-

gnaient de ce calme, de ce repos, d'une maison o la


vie s'coule heureuse et honorable.

Emmanuel, dont l'me

tait bourrele, avait

cherch

quelque distraction chez des amis. Forc de s'occuper

un peu

dsolation qui l'envahis-

d'eux,

il

sait;

rentra onze heures et sa surprise devint pres-

il

que de

oubliait

la terreur

la

en apercevant Christine, qui l'atten-

CH QLE COUTE

186

dans son cabinet;

dait

sanglotant.

Il

la position,

rait

elle se jeta

dans ses bras en

une dsorganisation complte de

crut

quelque vnement affreux

qu'il

ne pour-

pas conjurer.

Qu'y

a-t-il,

mon amie?

en l'embras-

s'cria-t-il

sant, pourquoi ce retard? Parle, je t'en conjure.

larmes, je suis au
sauve-nous,

dsespoir. Sauve-moi,

toi seul

tu

peux

M. de Change, on a pu

un

de ses

Je suis perdue, rpliqua-t-elle, au milieu

esprit ferme.

Emmanuel,

le faire.

le

comprendre,

n'tait

pas

Son cur, son amour pour sa femme,

dominaient tout chez

lui,

except cependant ses prin-

cipes religieux et l'honorabilit de son caractre. Pour

sa foi

il

et souffert

et donn sa vie.

le

martyre, pour son honneur

il

compagne

la

et trouv dans sa

S'il

responsabilit de sentiments laquelle


et les

mmes

malheur

avait droit

vertus, ses jours se fussent couls sans

et sans remords.

face d'une situation


dait la tte

il

pour

me

Il

se trouvait maintenant en

au-dessus de ses forces;

per-

il

servir d'une expression vulgaire,

et se sentait entran

pouvait arrter l'essor.

par un tpurbillon

dont

il

ne

UN COSTUMK

ma

Explique-toi,

DJ-:

Christine,

JiAL.
et

187

compte sur moi

plus que sur toi-mme.

La marquise, doue d'une grande


beaucoup

pendant

rflchi

suad qu'avec un

du dbut.

Il

voyage. Elle s'tait per-

le

homme de ce caractre tout

du

salut lui semblerait plus

sans graduer son


lui

mettant sous

lui

avouant

yeux

les

mes

garantira
gouffre,

terrible,

mon
la

imminente. Aussi,

de ses dettes.

torts, ajouta-t-elle, je

nous

avenir.

moindre

d'abord, en

note du couturier, et en

la

ni les pallier, ni t'en nier les

une leon

Il

il

imp-

la ncessit

rcit, elle l'accabla tout

le chiffre total

Je sais tous

dpendait

d'abord frapper un grand coup,

fallait

en serait tourdi certainement, mais


rieuse

avait

finesse,

la

ne veux

consquences. Je reois

payerons cher, mais

faut tout prix sortir

plainte,

financier mettrait nant tous

elle

de ce

moindre embarras

le

mes

efforts,

notre dis-

grce serait certaine. Rien ne doit donc nous coter

pour trouver immdiatement

cette

somme,

il

faut

vendre, engager, retirer tes fonds.

Oh! Christine

obscurit,

ma

chrie.

Christine!

mieux

valait

notre

CE QUE COUTE

188

pas

Mieux valait surtout rgler mes dpenses

me

laisser entraner par la vanit qui

je sais tout cela, je

mon

me

et

ne

m'a perdue

repens, je suis corrige; mais,

ami, pour l'amour de Dieu, songeons au prsent.

J'ai crit

Jeanne, j'aurai l'argent, je n'en doute pas;

seulement, sera-ce sans retard

immliatement
doute et

je

cette

somme

Peut-elle se procurer

l'insu

de son mari? J'en

ne puis attendre...

Mais moi non plus, Christine, je n'ai plus d'ar-

gent disponible sans


prits,

la

mienne

emprunt, quel
quatre heures.

place

est

permis de toucher.

t'ai

Je

dans

est

en pro-

l'industrie,

un

ne peut tre conclu en vingt-

qu'il soit,

Je

Ta fortune

dlai.

donn tout ce

ne

sais

qu'il

m'tait

pas o m'adresser main-

tenant, le terme fix est trop court.

Tu ne peux emprunter personne? Nous avons

tant d'amis!

bruits

Rvler notre situation, ou plutt confirmer les

qui s'lvent dj

car,

n'en

doute pas,

ce

couturier de malheur et ses gens n'auront pas cach


ta dette, elle est tout au

vois

sur

tout

cela

moins souponne. J'entre-

une malveillance sourde.

11

y a

UN COSTUME DE BAL.
quelque intrigue,

quelque

189

ne devines-tu

jalousie,

rien?

Rien et tout.

Ma

faveur,

mes succs ont

fait

bien

des envieux.

Ma mre,

poursuivit

si

m'adresse

je

Emmanuel, continuant

elle,

me

refusera,

ses recherches, et

puis...

Et puis elle m'accuserait, n'est-ce pas? Elle

te

rpterait ce qu'elle t'a dit tant de fois, et tu ne veux

pas qu'on m'accuse, surtout lorsqu'on m'accuse avec


justice,

mon Emmanuel,

toi

si

bon!

toi

qui m'aimes

tanti

Notre beau-frre...
Hlas!
en
il

il

ne

ne

est

Italie. J'ai

te refuserait pas,

soit

Jeanne;

pourvu que

pas prononc, car

sur son absence que

bien pens

il

j'ai

lui prsent, elle

me

lui; toi,

mon nom mme

dteste. C'est

mme

compt en m'adressant

ne pourrait

le lui

cacher.

Eh bien, alors! n'y a plus de ressources.


y en a une, immdiate et sre.
Laquelle?
N'es-tu pas dcid
un emprunt? N'es-tu
il

Il

faire

11.

COUTE

CE QUE

lUU

pas trs-convaincu de la ncessit imprieuse de payer,


sous peine non-seulement de te voir enlever les chances

magnifiques que nous avons, mais encore de perdre


la

place que tu possdes?

Hlas! oui.

Jeanne fera ce que je

lui

ai

demand,

tu n'en

doutes pas; son dfaut, son mari viendra notre


aide,

ne faut pour cela qu'un temps plus ou moins

il

long.

Sans doute.
Tas

Mais on ne peut pas attendre, tu

me

dit.

Elle se

rapprocha de son mari et prit sa

tte sur sa

poitrine.

Avec

la

je le rpte,

certitude de rendre, tu peux emprunter,

pour quinze jours peut-tre, tout au plus.

Cela n'est pas un emprunt, c'est un dplacement.

qui, qui

donc?

La sirne jouait avec


elle piait la

les

cheveux de son mari, dont

physionomie dans

Tu m'as

crit,

il

la glace.

y a trois jours peine, que les

inspecteurs taient venus, n'est-ce pas,

demanda-t-elle de sa voix

la

plus cline.

Emmanuel?

UN COSTUME DE BAL.

Comment?
Tout

de mme,

est l, continua-t-elle

d'un coup

d'oeil

491

et

montrant

expressif la caisse place au milieu

du

cabinet de son mari.

Emmanuel bondit

d'une pleur

livide.

Christine! Christine! s'cria-t-il, je crains de te

comprendre.
l'instant.

et devint

mourir

Tais-toi, tais-toi. Je prfrerais

Un dpt

confi

mon honneur!

Mon Dieu! mon ami, ne t'emporte

pas. Qui te

parle de ce dpt? Qui songe offenser ton honneur?


Il

n'est pas question

Je l'espre, je

ment mon bonheur


timerais plus,

de cela.

veux l'esprer;
serait

ma femme,

le

plus cruel

en

tait

autre-

jamais perdu. Je ne

et

si

j'tais assez

pour t'aimer encore, cet amour ne


chtiment,

s'il

t'es-

misrable

serait plus

qu'un

de tous, un supplice, une

torture.

M de Change
qu'elle

avait t

tait trop habile

trop loin; le regard

exprimait une volont qu'elle ne


nue.

Il

tait

pour ne pas savoir

lui avait

encore temps de reculer,

d'Emmanuel
jamais con-

elle n'y

manqua

pas. Si elle et hsit, elle perdait toutes chances de

CE QUE COUTE

192

systme

russite, car elle esprait encore. Fidle son


elle avait port

un grand coup,

elle s'attendait l'ex-

plosion. Maintenant qu'elle avait eu lieu, la raction

pouvait se faire,

il

ne s'agissait que de

la

provoquer

adroitement. Elle se garda bien d'insister, c'et t

dmasquer

son art infernal endormir


nte

homme, en ayant

employa, au contraire,

Elle

ses batteries.

l'air

les

scrupules de cet hon-

de les partager. Elle se

montra presque plus rigoureuse que


d'honneur

et, lorsqu'elle le vit

lui

en matire

entirement subjugu,

lorsque toutes traces de mfiance eurent disparu, alors


elle revint sur ses

arguments

les plus forts

habilet dont Machiavel et t

Un comptable ne

fler.

devait jamais

obole de sa caisse, elle tait sacre


nacle.

somme

la

abstiennent nullement.

Ils

qu'ils

ont

Emmanuel

s'tait

lev,

chambre, peut-tre pour


11

ne rpondit pas,

il

se

la

une

taber-

certitude de

empruntent, ne s'en

tort,

Leurs raisonnements spcieux ne

distraire

comme un

Cependant presque tous, avec

pouvoir remettre

avec une

me

c'est

mon

avis.

satisfont point.

promenait

par

la

se soustraire la fascination.

c'tait

presque une victoire.

UN COSTUME DE BAL.

En vain prtendent-ils que

la dlicatesse la plus

permet d'employer des fonds qui dorment inu-

stricte
tiles

193

un usage pressant, imprieux, lorsqu'on

certitude de les remplacer, lorsque personne au

a la

monde

ne peut en avoir connaissance.

rien,

Et la conscience, et Dieu, les prenez-vous pour

madame? Nul ne

le

saura! Et moi? Vous pouvez

parler longtemps ainsi, je vous l'atteste, vos sophismes


et vos

sductions ne

feront jamais

Change un voleur, un dpositaire


comprenez assurment pas
dites,

la

d'Emmanuel de

infidle.

Vous ne

gravit de ce

que vous

vous prchez une mauvaise cause

et je

vous prie

trs-srieusement, Christine, qu'il n'en soit plus question.

Vous expliquez mal

pense,

Emmanuel.

Cherchons ensemble un moyen de parer au coup

qui nous menace


nous, acceptons

la

rons vos dettes, et


la

ma

s'il

n'y

en a aucun, soumettons-

punition de nos fautes. Nous payesi

moindre dfiance,

mes
je

chefs tmoignent contre

donnerai

nous retirerons au Val-Bni,


carrire et tout sera dit.

je

ma

moi

dmission, nous

chercherai une autre

Du moins aucuns propos,

CE QUE GOUTE

I9i

aucuns soupons ne pourront m'atteindre, mon honneur

est sauf.

Plutt mourir! pensa jeune femme.


Quand vous n'iriez pas au bal du ministre,
la

vous renonceriez Paris, quand

je n'aurais

quand

pas cette

place que vous ambitionnez, en serions-nous moins

heureux pour cela? Nous aimerions-nous moins?


le crois pas,

pas,

au contraire

Je ne

nous ne nous sparerions

du moins.

Christine coutait sans entendre, son imagination

marchait pas de gant, mille plans divers se croisaient et se dtruisaient l'un par l'autre. Loin de se

soumettre, loin de renoncer

son projet, elle tait

plus dcide que jamais. Elle sentait la ncessit de


la dissimulation

son mari ne cderait pas,

devait tre tourne;


jours,

il

n'en

fallait

il

ne

lui restait

la difficult

pour cela que deux

pas perdre une minute. Elle com-

mena par adopter compltement

les

ides

de son

mari, par louer outre mesure l'honntet de ses principes. Puis elle loigna toute pense en
le

plus

strict,

elle

soumettait tout,

dehors du devoir

acceptait ses conclusions, elle se


elle

abandonnait ses esprances

L.N

pourvu

COSTUME DK BAL.

qu'il l'aimt, qu'il

peu de chose. Quant

tait

fCit

heureux par

195

elle, le reste

l'avenir. Dieu y pourvoi-

rait!

En une demi-heure
eut banni de sa

elle

eut

mmoire

ses

coupables, et qui les et vus

enfant entre eux deux,

jamais souponn

Le

soir

conu

arriva

efforts
le

tristes,

le terrible

elle

malheureux

et

lendemain, avec leur

mais rsigns, n'et

orage de

la veille.

un tlgramme de Bruxelles,

ainsi

Dsole, non surprise. Difficile arranger, mais

sera.
'.)

il

ramen son mari,

Avant dix jours auras reu ce que demandes.

Absolument entre nous.

Jeanne.

Christine poussa un cri de joie et prsenta le papier

son mari.

Tu

vois, dit-elle, et

faut avoir en

ma

Aussi

quelle confiance

sur. Elle n'exagre rien,

gage qu' coup sr

tu sais

vais-je

il

ne s'en-

et dit toujours la vrit.

envoyer

crancier l'engagement de

le

immdiatement
payer au terme

ton

fix

par

CE QUE COUTE

196

Sa parole vaut de Tor.

elle.

Il

nanmoins de

est cruel

donner cinq mille francs pour ce costume que


porteras pas. N'y aurait-il pas

Comment! malgr

moyen de

l'assurance

tu

ne

s'arranger?

de Jeanne,

tu

veux...

Cette assurance nous donne


nir;

quant au prsent,

il

Il

et

il

pour

Tu ne

n'en reste plus que

faut un prtexte acceptable, tu seras

par exemple. J'en suis dsol pour

moyen de

de Tave-

n'y a rien de chang.

peux rien avant dix jours


quatre.

la certitude

toi, je

malade

ne vois pas

le

autrement.

faire

Alors adieu la place, adieu l'avenir que je rvais


toi et

pour Christian, rpondit-elle avec un grand

soupir.

Adieu l'avenir

gardions

celle-ci,

adieu

la

place; pourvu que nous

nous n'avons rien

demander

Dieu.

La marquise ne
Elle s'effora de

laissa paratre ni douleur, ni regret.

ne montrer Emmanuel qu'une

gnation complte, un grand dsir de

lui tre

un repentir sincrement augment par


de ses projets.

Elle

la

rsi-

agrable,

non russite

poussa l'hypocrisie jusqu'

la fran-

UN COSTUME DE BAL.
chise, jusqu' s'accuser
l'chec

que

Il

elle-mme de regretter plutt

Un homme moins prvenu,

la faute.

qu'Emmanuel y et

claivoyant

197

plus

tromp.

remerciait Dieu chaque instant au fond de son

cur de

lui

Christine adore et ne

avoir rendu sa

croyait pas avoir pay trop cher

la

leon

qu'elle avait reue. Gurie de l'ambition,

de l'enivrement du
prs de

ignore

lui,

plaisir,

prs de son

fils.

del vanit,

resterait

elle

dsormais

Cette escapade resterait

except Jeanne, incapable de trahir

dans

confi, nul

la

famille n'en

aurait

le

doute. Les conomies venir combleraient


et bientt

il

le secret

moindre
le dficit,

n'y paratrait plus.

Pauvre me bonne, honnte et loyale

La

salutaire

soire la plus douce, la plus intime s'tait passe

entre les deux poux.

semble, on
qu'il ft

On

avait couch Christian

tait rest prs

en-

de son berceau jusqu' ce

endormi. Puis on avait

fait

de

la

musique,

on avait caus longuement. Emmanuel, oblig de


lever de

mis au

bonne heure pour un

lit

se

travail important, s'tait

avant sa femme. Celle-ci voulait crire sa

mre, longuement sa sur,

elle

s'tablit

donc au

CE QLE

198

bureau de son mari,

COUTE

afin d'tre plus libre et

moins de bruit autour de

lui,

autour de

Minuit sonna, elle crivait encore. Au


lettres elle

en

fit

de Boismilan,

trois.

de deux

la

baronne

au Val-Bni; l'autre M' Joachim de

cription. Elle la plaa

dans une enveloppe, qu'elle ca-

papier. Ensuite elle se leva


la

le

ne portait aucune sus-

tlgramme de sa sur,

cheta, avec le

ouverte sur

Fenfant.

lieu

L'une adresse M*

Livet, Bruxelles; la troisime

lumire dans

de faire

doucement

un autre

et

et entra sans

chambre de son mari par

la

porte

cabinet; elle y voyait suffisamment pour

se conduire.

Marchant sur

la

pointe du pied, rsolue, mais trem-

blante, elle chercha sur

un meuble

quitt et chercha dans les poches

le gilet qu'il avait

un objet qu'elle ne

trouva point.

Mon Dieu! murmura-t-elle, o

Et, ple, haletante, elle saisit

vtements de son mari et

lement que

les

Tun aprs

mise?
l'autre les

fouilla tous aussi inuti-

le gilet.

U faut donc y renoncer, c'en

perdu!

l'a-t-il

est

fait,

tout est

UN COSTLMK DK BAL.

100

Ses yeux se portrent sur la table place auprs du


lit,

o diffrents objets taient dposs, un

lampe donnait sur un objet


point lumineux,
c'tait

Elle

fit

Puis,

l'anneau

la

taill

marquait un

la laisser

d'une clef d'acier.

facettes
joie

marchant reculons,

elle glissa

la

marquise regarda de plus prs,

un mouvement de

pour ne pas

brillant et y

de

filon

profonde et s'en

la serrant

saisit.

dans sa main

chapper, retenant son souffle,

jusqu' la porte ouverte, avec la lgret

d'une sylphide.
Entre dans

le cabinet, ses

prcautions furent moins

minutieuses, cependant elle s'attacha ne faire aucun


bruit; le sang-froid
tait sre

de son

revenait,

lui

que

fait et

le

prsent qu'elle

marquis n'tait plus

prs d'elle. La caisse tait incruste dans

la

si

muraille,

l'autre bout de la pice, elle s'en approcha, et pr-

senta

la clef l'orifice

sante ne put d'abord

de

l'y

la

serrure. Sa

introduire,

tenir avec l'autre, et ce fut avec


qu'elle

de

y russit.

la caisse,

Elle connaissait

Emmanuel

n'tait

cacher ds qu'elle avait dsir

il

main frmis-

lui fallut la

une peine extrme

parfaitement
pas

le

sou-

homme

le secret

le

lui

savoir. Elle courait

CE QUE GOUTE

200

en ce moment

plus grand danger,

le

le ressort partait

avec un bruit sec qui pouvait rveiller son mari. Elle

jambes

se sentait dfaillir, ses


s'il

la surprenait,

dans

moment de

premier

le

de son dsespoir,

lre et

se drobaient sous elle;

il

sa co-

la tuerait peut-tre. Elle fut

au moment de renoncer son entreprise, son bon ange


l'inspirait

sans doute. Mais bientt elle revit

dans un mirage

tume
les

le

bal et ses pompes, Titania, le cos-

le

applaudissements,

tincelant, elle entendit les

compliments enthousiastes;

la tte, le

bouton

si elle

dmon

comme

fut le plus

la

fort,

dans une

et attendit

vanit

lui

tourna

appuya sur

elle

angoisse

telle

que

et dur une minute de plus, elle ne l'et pas

supporte.

Rien

ne troubla

le

malheureux

silence, le

Emma-

nuel ne se rveilla pas.

La caisse
ger s'tait

tait ouverte,
fait

piles d'or et

de

oublia qu'elle

un

la veill.
billets

tait

qu'elle tait pouse,

dont

versement de l'tran-

fort

Elle
la

avait devant elle des

vue

chrtienne,
qu'elle

la fascina.

qu'elle

allait

Christine

tait

mre,

dshonorer sa vie

par une action infme, elle s'empara d'un paquet de

UN COSTUME DE BAL.
billets,

201

en compta douze, qu'elle mit dans son portedposa

feuille, et

- la

place la lettre sans suscription

qu'elle avait crite.

Cela

referma

fait, elle

la serrure, et,,

sure, elle reporta la clef avec les

dsormais ras-

mmes

prcautions,

sur la table o elle l'avait prise.


Il

tait alors

deux heures du matin.

Une dernire excution


La chambre

accomplir.

lui restait

coucher o dormait Christian

tait

spare du cabinet par un boudoir.


Elle la traversa

chez

elle et

de voyage

de

tait

portefeuille

simple,

mme

pas de fantme, entra

dans un cabinet sombre, o son sac

encore prpar. Elle

l'ouvrit,

dans une poche particulire,

rmonie termine,

commencer

de ce

sa

elle

ferma

toilette;

elle

la

dposa

et, cette

le

c-

porte au verrou pour

revtit

une robe

s'enveloppa d'une pelisse, cacha

fort

son visage

sous un voile et se disposa sortir par l'escalier drob. Auparavant elle s'approcha du berceau de son
fils, le

contempla quelques instants dans son sommeil

paisible, ensuite elle

son front,

le

dposa lgrement un baiser sur

regarda encore,

et,

semblant s'arracher

CE OTE

'2&1

peine

avec

avenir que je

contemplation,

cette

C'est pour

jamais ce que tu

mon

toi,

me

COUTE

pour ton

fais, tu

ne sauras

cotes!

En vain cherchait-elle

se tromper elle-mme, sa

conscience touffait ces vaines paroles. Elle


dait

lui

rpon-

Ce n'est pas

que tu penses, car tu n'aurais

lui

pas commis cette action infme


vanit, ton ambition,

neurs.

Dieu

c'est

Christian,

dcide ce que je

me

murmura

elle

ta soif

veux

tu

satisfaire ta

d'hommages

et d'hon-

Ne blasphme pas l'amour maternel, songe que

te voit et

t'entend.

Elle n'couta pas cette voix, et, sans jeter

un regard

derrire elle, sans penser celui qu'elle abandonnait,

sans donner une larme au foyer conjugal qu'elle


quitter, elle franchit les

force, dont

on ne

marches de cet escalier de

au vestibule,

vice qui aboutissait

l'aurait

dans

la

rue.

clairaient peine

11

poussa

pas crue

grosses barres qui dfendaient


s'lana

allait

la

avec

susceptib'e,

porte

faisait nuit

les

ser-

une
les

cochre et
rverbres

pas un tre, pas un passant attard

ou un ouvrier matinal ne

se trouva sur la route. Elle

UN COSTUME DE BAL.
au

arriva la gare

moment o un

203

train express de

poste allait partir. Les employs, moiti endormis,

ne songeaient qu' hter leur besogne et reprendre


leur sommeil,

ils

ne songeaient gure regarder

les

voyageurs, assez clair-sems du reste, endormis eux-

mmes

et

d'une humeur assez farouche,

gens qu'on arrache de leurs

les

lits

comme

avant l'heure.

un

Christine n'avait pas de bagages, elle prit

de coup, avec

pendant toute

que
les

le sifflet

wagons

billet

presque certitude d'y rester seule

la

la route, se blottit

de

tous

la

dans un coin, et lors-

locomotive donna

se mirent en

marche,

elle

le signal,

lorsque

poussa un soupir

d'allgement, elle eut encore l'audace de remercier

Dieu de l'avoir sauve.


Il

est des tres dont la nature est telle,

comprennent pas
point

le

la valeur

de leurs actions

qu'ils ne
:

ils

n'ont

sens complet du bien et du mal et parvien-

nent touffer leurs remords avec une merveilleuse


facilit. Si

le

sentiment religieux ne leur

force de se dominer,

vent des excuses


pallier

ils

sont capables de tout,

donne
ils

la

trou-

toutes leurs fautes et savent les

de faon se convaincre de leur innocence.

CE QUE COUTE

204

Parvenus ce but,
C'est bien eux

ils

se flattent d'abuser les autres.

que s'applique

employe de l'autruche qui,


de qu'on ne

la voit

M"* de Change

la

la tte

comparaison tant
cache, est persua-

pas.

tait

de ceux-l. Elle croyait avoir

tout arrang, tout prvu pour calmer son mari, pour

empcher

propos du monde. Depuis son retour

les

elle n'avait

vu absolument personne,

elle

savait-on dans la ville

sortie, peine

monde

le

lendemain

elle devait figurer

on ne trouverait donc

pas trange qu'elle ft retourne ce poste


la faveur.

mme

Ses domestiques

la voir repartir,

le sur-

au bal du ministre. Elle

avait eu soin d'crire ses amis,

de

pas

y et

qu'elle

au contraire, que

paru. Tout

savait,

n'tait

de ce ct-l donc

si

envi

s'attendaient
elle

tait

tran-

quille.

Quant son mari,

immense amour

elle

comptait d'abord sur cet

qui, jusque-l,

avait tout pardonn,

bien plus, tout approuv. Le dficit de la caisse n'avait


rien d'inquitant, puisque Jeanne devait

dans quelques jours,


n'tait craindre.

et

que

d'ici

le

combler

nulle inspection

Personne donc, except

elle et lui,

UN COSTUME DE BAL.
ne se douterait de

soustraction

la

immense

D'ailleurs l'avantage

valait bien qu'elle risqut

en retireraient

quelque chose. Son mari

importants de son administration. Une vaste

carrire

tait

ouverte devant

ce succs,

devrait

qu'ils

rpare.

vite

heureuse tmrit, un des postes

arriverait, par son


les plus

si

205

lui,

c'est

russite ferait

et la

elle

qu'il

oublier les

moyens.

La premire chose qui frapperait ses yeux


rveil serait le petit

mot plac

donc suivant ses instruciions,


rait

son dpart,

il

il

il

premier

il

agirait

annonce-

ne

lors

imposait silence toutes

rflexions. Ceci, elle n'en

sa colre,

le

Il

en raconterait les dtails. Ds

nul n'avait rien dire,

mme

ct de lui.

son

les

doutait pas, quelle que ft

la laisserait

pas accuser. Quant

l'argent drob, son billet et les pices qui l'accom-

pagnaient prouveraient sa parfaite bonne


elle n'et

commis

foi.

Jamais

pareille action sans la certitude

de

la rparer.

Telles taient les penses qui l'occuprent


la

pendant

premire partie du voyage. Elle parvint ainsi en-

dormir l'inquitude,

et ds lors elle lana son

imaginais

CE QUE COUTE

200

tion dans les mirages de sa vanit satisfaite. Elle se

reprsenta ses triomphes, elle

vit tous les

yeux atta-

chs sur elle pour l'admirer. Pourrait-on refuser quel-

que chose

la reine

du bal?

Elle emporterait d'assaut,

ce soir-l, la bienheureuse nomination. Qui donc ose-

reprocher les moyens employs pour y par-

rait lui

venir? Le succs

justifie tout.

Elle s'attendait, son arrive, trouver

grondeur d'Emmanuel, et
de son silence.

surprise agrablement

ne l'inquita pas. Sans doute

11

compris ses raisons


lettre

fut

un tlgramme

par la poste.

elle recevrait le

Il

n'tait

il

avait

lendemain une

heure indue,

pas

elle

trouverait encore la maison de son crancier ouverte


peine descendue chez elle, elle se

somptueux
elle

rclama en

nage j et

le

exhibant ses

mme

conduire son

billets

de Banque,

temps l'acquit du haut -person-

costume, premire cause de tous ses ennuis,

au moins quand
ne

et,

logis,

fit

elle le tiendrait, elle serait sre

le lui ravirait

qu'on

pas. Elle fut reue avec force rv-

rences, bien qu'avec une surprise qu'on ne cherchait

pas dissimuler.

Ah!

pensa -t- elle, que

j'ai

sagement

agi! Ces

COSTUME DE BAL.

Ui\

207

gens-l croyaient que je ne les payerais pas et

un scandale.

taient sur

comp-

y avait une trame ourdie

Il

contre moi, c'est certain. A prsent, je ne les crains plus.

Pendant qu'on

pompes de

royal et les

du matre
entendre

talait

Titania,

le

nom de

Dans

C'est bien, priez-le

est l?
le

cliente,

il

M de Change crut

demanda

l'autocrate.

cabinet de monsieur.

comme

c'est soign!

manteau

Jourdu.

Il

le

un employ s'approcha

et lui parla l'oreille.

Vous voyez, madame,

et

obsquieusement

de m'attendre un instant.

continua-t-il, en s'adressant la

tout ceci est de haut got, et

Vous aurez

le

comme

plus beau costume du bal

vous fera belle par-dessus toutes. Les journaux en

parleront. Je vous le vends trop

bon march,

c'est

certain.

Mon cher monsieur,

Mais une autre

une folie

je

fois,

pareille,

plus polis. Je les

ce n'est pas votre dfaut.

vous prie,

si

je

recommence

ordonnez donc vos employs d'tre


ai

trouvs la dernire fois d'une in-

solence acheve.

Gomment! avec

vous,

madame

la

marquise, une

CE QUE COL TE

208

si

bonne

et si belle cliente! Gela n'est

les tancerai.

je

ont l'ordre d'tre impertinents avec

Ils

personnes sans consquence;

les

pas croyable

il

faut qu'une

maison

tienne son rang; mais vous, qui nous faites tant d'hon-

neur! recevez

Que

mes

excuses.

cela ne se renouvelle point,

Faites porter cela dans

Comme

la

ma

plat.

puissance de l'argent change les rles!


qui

tenait le haut

son tour d'humilier ces gens-l.

familirement de

la tte,

elle s'en alla orgueilleuse,


lait

vous

voiture.

Christine avait pay, c'tait elle

bout,

s'il

Elle salua

passa firement et bientt

emportant ce qu'elle appe-

son trsor; l'infortune l'avait pay assez cher.

Rentre chez

elle, elle crivit

Emmanuel une lettre

moiti tendre et repentante, moiti victorieuse. Elle


lui apprit ce qu'elle

arrive assez

venait de faire, se flicita d'tre

temps pour empcher de grands mal-

heurs, et termina en lui disant avec un abandon naf

qui la peignait tout entire


((

Mon bien

cher Emmanuel, ds que j'aurai ta


cours te rejoindre et nous ne nous

))

nomination,

))

quitterons plus. Toi et Christian, vous tes tout le

je

UN COSTUME DE BAL.

bonheur, tout l'amour de

ma

dans vos bras.

j'aurai

ne semblait pas qu'elle et commis

si

sr et

si

achev

me

repo-

peccadille pour en arriver


sait

vie,

tche, entreprise pour vous seuls et je

serai
Il

ma

209

moindre

rsultat lui parais-

le

la

magnifique qu'elle oublia quel prix

elle l'avait achet.

En ce moment

elle

comdie,

de bonne

Le monde

elle tait

foi.

ne jouait pas

est plein

de ces caractres facettes, qui refltent tout

changent suivant que l'ombre ou

la

lumire

la

les

et qui

frap-

pent.

La marquise parut blouissante


veille

et

par

du jour solennel;
les

elle fut

la rptition, la

admirablement reue

puissances et par les plantes qui gravitaient

autour d'elles. Le char qu'elle devait monter parut pour


la

premire

rabes qui

fois;
le

il

obtint tous les suffrages. Les sca-

tranaient,

grillon

le

qui

servait de

cocher, la coquille de noix o trnait la fe, tout. cela


tait copi ravir d'aprs le

dimension prs. Christine


fit

son

Obron

la

mine

grand pote anglais,

prit

une pose adorable,

la plus

mutine

provocante. Tout fut charmant, tous

les

la

elle

et la plus

personnages
12.

CE QUE COUTE

210

enfin jourent admirablement leurs rles et les matres

du

logis,

qui,

pour

la

premire

fois,

assistaient la

crmonie, se montrrent enchants. M de Change


reut les loges les plus flatteurs et le ministre lui dit

en

la

quittant

La reine Titania n'aura qu' ordonner, vous

comprenez bien, madame, mon devoir

le

est d'obir.

Gela se passait ainsi en ce temps-l.

ne reut ce jour-l non plus aucune

Elle

d'Emmanuel. Ce
Elle chercha

meur

fut

pour

allait

par un tlgramme de

du ministre,

mouvement d'hu-

ne rsisterait pas

causait ce silence et qu'il

struisit

et lui

La douleur dont

en envoya

cet honnte

apprenant son crime


la

un lger trouble-fte.

se persuader qu'un

l'excellente nouvelle qu'il

ne

elle

souponnait

tait

mme

la

recevoir.

Elle

l'in-

promesse formelle

les dtails

homme

pour

lettre

par

la

poste.

avait t saisi en

elle lettre close,

pas et ne relevait

mme

elle

pas

au-dessus d'une bouderie, trs-vite dissipe par un

mot

d'elle, surtout

Eufm

le

par la certitude de russir.

grand jour arriva;

elle

ne pouvait avoir une

pense en dehors de ce qui l'attendait. Elle ne reut

UN COSTUME DE BAL.
que

211

les coiffeurs, les habilleuses, les couturires, tout

ce qui constituait la toilette enfin. Elle resta fort tard

au

lit,

pour tre plus belle et plus repose

peine

remarqua-t-elle que son mari n'crivait pas, et que

depuis son prilleux dpart


seul

mot de

elle

un

n'avait pas reu

lui.

Elle s'habilla

longuement

et se

contempla avec or-

On

n'et pu rver une plus ravissante reine des

fes, elle

en convint avec elle-mme. Son costume

gueil.

laissait deviner,

sans les montrer, les perfections de

son corsage et de sa

taille,

il

tait

en

mme

chaste et provoquant. Sa coiffure tait un

gaze, les fleurs, les


brillants, le tulle,

langeaient

si

dentelles

vaporeux

heureusement,

qu'il imitait la nature.


le

temps

pome

la

d'argent et d'or, les

comme un
le calcul

nuage, se m-

en

tait si juste,

Lorsque Christine arriva dans

salon d'attente o se trouvaient dj ses camarades,

lorsqu'on lui enleva

eut un

moment

Madame,

le

burnous qui l'enveloppait,

d'admiration autour
lui dit

il

d'elle.

galamment son Obron, Shakes-

peare vous avait devine.

De toutes

parts ce fut un concert a'loges, son

nom

CE QUE COUTE UN

212

tait

dans toutes

les

COSTUME DE BAL.

bouches

au bal res-

et l'entre

sembla un triomphe. Les applaudissements,

les cris

d'enthousiasme, rien n'y manqua. Lorsqu'elle descendit

de son char et rentra dans

la foule,

elle fut

en-

toure de tout ce que les salons renfermaient d'hom-

mes

femme ne put

lgants et distingus. Pas une

disputer

le

lui

succs pyramidal qu'elle obtint. Tout se

courba sous son sceptre de

fleurs.

Elle

resta la der-

nire la fte, ne se lassant pas de savourer l'encens

quVjn brlait ses pieds. Le ministre, en

mentant avec chaleur,

lui avait

la

compli-

rpt qu'il n'oubliait

pas sa promesse et que tres-ncessamment elle en ver-

'

rait l'effet. Elle partit

lentement

les

donc enivre, ravie,

marches de son

de chambre vint au devant

escalier.

Madame

remonta

Sa

femme

d'elle et lui dit, avec l'em-

pressement des domestiques curieux

et

et

bavards

va trouver monsieur dans sa chambre.

VIII

M**

de Change s'arrta immdiatement. Emmanuel

arrivant ainsi l'improviste, aprs le silence qu'il avait

gard, ceci recelait probablement quelque vnement


extraordinaire, en dehors de toutes ses habitudes. Elle

eut peur, mais

longtemps

s'effrayer

cissement;
les bras

n'tait

il

elle

pas dans son caractre de

de son mari, sans

Ah!

te voil!

Le marquis
le

cur

clair-

courut vers sa chambre et se jeta dans

mme

d'ter son manteau, en s'criant

un

ni surtout d'attendre

lui

prendre

le

temps

Quel bonheur!

rendit d'abord son treinte, chez lui

parlait toujours le premier, puis

il

la

repoussa

CE QUE COL TE

214

presque avec un mouvement d'horreur. Christine


regarda alors

elle eut

peine

le

le reconnatre, vingt

annes ne l'auraient pas chang davantage. Tous ses


cheveux taient blancs

Mon Dieu! Emmanuel, Emmanuel!

s'cria-t-elle

un

Est-ce toi?

pouvante.

Oui, c'est bien moi! reprit-il en se jetant sur

sige, c'est bien

moi!

L'infortun cacha son visage et se prit pleurer

amrement.

Le contraste de
et

de cette femme coupable, en

toilette

lante de parure et de beaut, tait

plus insensible

comme

homme

si

innocent

de bal, bril-

poignant que

d'un vertige, ne comprenait plus, ne sentait

donc arriv qui


si

placide,

La maternit

si

ait

tendre,

s'veilla

en

Quel vnement terrible

pu transformer
si

elle

ainsi cet

amoureusement soumis?
avant tout autre senti-

ment.

le

mu. Christine, frappe

en et t

plus, ses ides se troublaient.


tait-il

homme

ce dsespoir d'un

Mon

Dieu! s'cria-t-elle,

Plt Dieu

dit le pre.

mon

fils

est

mort!

UN COSTUME DE BAL.

ton

Ou*y

fils

Il

215

donc de plus affreux que

a-t-il

mort de

la

et qui puisse te la faire souhaiter?

y a

le

dshonneur.

Le dshonneur, Emmanuel Qui parle de dshon!

neur? Qui donc est dshonor?

Moi

et tous

Elle crut

qu'elle avait

ceux qui portent

une exagration de blme pour

commise

tait si facile

de

elle

la justifier

l'action

comme

dsho-

respira. Selon ses ides

par

le

succs obtenu le

mme.

soir

Mon Emmanuel,

chant de

lui,

l'a

rpliqua-t-elle, en se rappro-

tu t'exagres

entre nou^ deux, tu

me

se regardait

il

nor par elle sans doute,


il

mon nom.

me

la

ma

faute; cache, ensevelie

pardonneras,

pardonne sans doute, car

servt eflicacement

il

comme

Dieu

permis qu'elle

notre bonheur, notre fortune.

Je vais te le prouver l'instant.

M. de Change clata de

rire,

mais d'un

rire effrayant,

semblable celui du damn.

Bonheur? fortune? insense! Madame

la

mar-

quise de Change, savez-vous o vos projets de bon-

heur

et

de fortune ont conduit votre mari?

ajouta-t-il

21G

CE QUE COUTE

en se levant et en

lui

de

la

cour d'assises

manuel de Change,
sans reproches,
ritier

lui

prenant

le fils

fils

d'une

les

bancs

au bagne. Oui,

et peut-tre
le

mains. Sur

les

homme

d'un saint, d'un

femme immacule,

d'un des vieux noms de

Em-

l'h-

monarchie, jusqu'

la

pur de tout opprobre, est un misrable, un voleur!

Les juges

le

dclareront ainsi, car

il

l'a

avou dj,

il

ne se dfendra pas.

ces mots la marquise devint d'une pleur livide,

poussa un
Alors

il

perant et tomba inanime sur

cri

se produisit

le tapis.

un de ces phnomnes douloureux

que les passions engendrent,

et qui expliquent

bien des

choses inexplicables, except pour ceux qui tudient

profondment

le

cur;

dsespoir torturait, cet

alors cet

homme,

homme

qu'un atroce

qui aurait d maudire,

excrer l'instrument de sa ruine et de son dsespoir,


cet

homme

ne

vit plus

le reste. Saisissant sa

de terre et

pour

les

la

que sa souffrance,

femme dans

porta sur son

magnificences de

la

lit.

il

oublia tout

ses bras,

il

l'enleva

Puis, sans respect

reine des fes,

brisa, dchira cordons, agrafes, rubans, afin

ger sa poitrine et de rappeler Christine

il

rompit,

de dga-

la vie.

UN COSTUME DE BAL.
Il

essaya en vain pendant un temps assez long, sels

et vinaigres

mme quand
un regard

taient

impuissants;

revint d'elle-

elle

l'accs fut pass et, jetant

autour d'elle

incertain, elle aperut son mari, dont le re-

gard exprimait l'anxit,

la

bras autour de son cou, en

217

Je le savais

tendresse. Elle jeta ses

murmurant

bien, moi,

que

c'tait

un

affreux

rve et que tu m'aimais toujours!

Hlas! oui,

le

malheureux,

son ternel supplice, car

Ces paroles

mais

il

le

il

il

l'aimait encore

ne l'estimait

plus.

rappelrent lui-mme et

n'eut la force de rien dire,

il

pour

la ralit,

se tut.

La mar-

quise l'interrogea alors, ses questions se pressrent les

unes sur

les autres;

il

rpondit vaguement; elle entrevit

d'abord, elle comprit enfin l'horrible vrit et sa douleur ne connut plus de bornes. Ce que son mari lui

raconta par fragments, en dsordre, nous allons l'ap-

prendre au lecteur,
alors et qui

avec des dtails qu'il ignorait

rpandent une horrible clart sur cette

tnbreuse histoire, dont

le

monde

n'a jamais su le

dernier mot.

M. de Change ne se rveilla pas avant l'heure ordi13

CE QUE COUTE

218

naire le jour du dpart de sa

femme.

matin, personne n'entrait chez

lui,

pas

Il

mme un

de chambre. En consultant sa montre,


la table

de nuit

le billet

11

il

valet

aperut sur

dpos par Christine,

rappelait pas l'y avoir plac et se

pouvait tre.

travaillait le

demanda

il

ne se

ce que ce

en prit connaissance en s'habillant,

aprs avoir tir les rideaux. Qu'on juge de son impression en apprenant le dpart de la marquise, en lisant
les

recommandations

minutieuses pour drober ce

dpart aux propos de


ni lui, ni

son

fils,

la ville!

pour

Rien ne

l'avait arrte,

satisfaire ses passions effrnes,

d'hommages,

sa soif de plaisirs et

elle

avait sacrifi

son bonheur, risqu sa rputation. Ce fut pour

coup pouvantable,

il

la retenir

fut

de

la

poursuivre, de la

dsormais svrement dans

cercle restreint de ses devoirs. Mais le pauvre

nuel sonda son cur,

il

sentit

querait pour ce coup d'tat,

regard, une prire,


drait plus esclave
e

flau

d'une

le

un

en resta atterr.

Son premier mouvement


ramener, de

lui

que

il

la force

sentit

dsarmeraient et

que jamais. De
existence, celui

le.

Emma-

lui

man-

qu'un mot, un
qu'il

pareilles

redevien-

amours sont

qui les prouve ne

UN COSTUME DE BAL.
s'appartient plus; Tidole qui

sacrifie tout

cur humain

plupart du temps indigne. Le


telle sorte qu'il n*a

il

219

en est

est fait

la

de

gure de ces dvouements aveu-

gles et sans bornes que pour ceux qui le font souffrir.

Emmanuel
le

devine.

Il

rflchit

et

pniblement, on

appela son aide toute sa raison, toute

son exprience
lait

longuement

et

dcida qu'avant toutes choses,

drober au monde et ses domestiques

le

de ses dissensions intrieures. En consquence

il

fal-

secret
il

s'ef-

fora de composer son visage, lorsque aprs avoir visit


la

chambre de

la

marquise

il

en eut constat

dsordre, lorsqu'il eut vu l'enfant endormi,

son valet de chambre et


quille

rue,

du ton

appela

le plus tran-

Je crois avoir oubli de refermer la porte de la

en revenant de conduire

gare. Vous avez

lui dit

il

le

madame

cette nuit la

d vous en apercevoir.

Ah! madame

le

valet, qui vit

je l'ai conduite

moi-mme au

est partie! reprit

tout d'abord le point dlicat.

Sans doute, puisque


train express.

M. de Change

sortit

pour prendre un peu

l'air,

il

CE QUE COUTE

220

Dans

touffait.

rue

la

il

rencontra un de ses voisins,

qui s'informa de Christine et qui


fable.

il

Il

mme

rpta la

mettre au

rentra chez lui ensuite, pour se

Il

travail.

il

ne voulut pas crire ce jour-l sa femme,

ne se sentait pas assez matre de lui-mme,

il

et t

trop dur, ou trop indulgent. Sa premire occupation,

chaque matin,

tait

de

faire ses

comptes.

n'existait

11

pas de receveur plus probe et plus rgulier. Ds qu'il


eut jet les yeux sur sa caisse
vit les billets

suscription;

il

il

s'aperut du dficit,

de banque remplacs par

il

sans

la lettre

eut l'instant l'intuition de son mal-

heur. Lorsque sa main tremblante dchira Tenveloppe


lorsqu'il

manqua
le

l'criture

entrevit

sous ses pieds,

courage d'aller plus

il

de

sa

demeura

femme,

la terre

ananti, sans avoir

loin.

Cette enveloppe, on le sait, renfermait trois choses:


la lettre

de Christine,

le

tlgramme de Jeanne

autre papier de l'criture de la marquise.

La

et

lettre

dlayait, en quatre pages serres, les sophismes

nous connaissons
((

Je

elle

commenait par ces mots

veux nous sauver

Et finissait par ceux-ci

ton insu,
:

malgr

un

toi.

que

UN COSTUME DE BAL.

221

me

Le succs viendra m'absoudre, tu

pardon-

neras.

sont

Ils

au papier

Si,

le
il

rsum de

du

cette apologie

contenait ces quelques lignes

vol.

Quant

par des circonstances impossibles prvoir,

du gou-

l'emprunt que je

vernement, confie

dcouvert, j'atteste

ternel, sur la tte de

((

tre inquit. Moi seule, je suis coupable; je lui ai

drob sa

ignorait

moi dans

({

gagement

clef,

mon

fais

aujourd'hui

garde de

la

mon

dessein. Cette

action.
((

me

que

somme

il

sera remise par

Une

dcider

ncessit

l'abri

je l'accuserais

croit

im-

une pareille

BOISMILAN DE ChANGE.

La malheureuse ne se
Est-ce

salut

enfant, qu'il ne doit pas

et j'en ai la certitude.

croit

mon

avant dix jours. J'en prends l'en-

prieuse seule pouvait

me

mari, tait

quitt la maison son insu,

t-il, elle

mon

sur l'honneur, sur

ici

j'ai

la caisse

la caisse

))

pas coupable! pensa-

par un semblable aveu.

jamais!

CE QUE COUTE

222

Cet vnement apporta un trouble complet dans les


ides et dans les aptitudes d'Emmanuel.
la

mme

comme un homme

place,

resta assis,

Il

dont

la raison est

perdue, qui ne sait plus quelle branche s'attacher.

ne se dissimulait pas

11

la gravit

de

la situation.

Ses

inspecteurs habituels taient passs depuis quelques


jours;

mais

ils

pouvaient revenir, cela tait arriv

plusieurs fois; mais on venait de

nommer

des inspec-

teurs gnraux, et ceux-ci, dans le zle de leurs nouvelles fonctions,

pouvaient devancer

l'poque ordi-

naire et tomber chez lui d'un instant l'autre. Alors


il

tait

perdu sans rmission,

le dficit

de douze mille

francs constat, on le destituait d'abord, on

on

le

condamnait ensuite. Rien ne pouvait

le jugeait,

le sauver.

L'administration affichait une svrit extrme, sans


laquelle

Tele

il

n'y avait point de scurit pour elle.

tait la perspective

de l'infortun,

tre la suite de la folie de sa

nements pervers.
blesse,

volont

il

femme

et

telle devait

de ses entra-

Telle tait aussi la suite de sa fai-

devait le reconnatre.
inbranlable,

eussent

Une sage fermet, une


domin

insiiucts de Christine et l'eussent

les

mauvais

maintenue dans

le

UN COSTUME DE BAL.
devoir.

Il

tait donc,

force d'amour, presque aussi

coupable qu'elle-mme,

damn

tait

il

et la dcouverte de ce vol

Le malheureux,

ne dshonorait que

dater de ce

moment

lui.

fatal, fut

ds qu'on ouvrait sa porte,

glaait le sang.
s'ils

longue journe passa tout entire


rptait-il

con-

le fai-

frisson-

visite lui

piait les regards de ses

Il

avaient pu deviner ses

Mon Dieu

il

L'annonce d'une

nait des pieds la tte.

responsable surtout,

un supplice odieux. Le moindre bruit

sait tressaillir;

comme

223

commis,

angoisses. Cette

ainsi.

vingt

fois

par

heure,

dtournez de moi ce calice.


Aussitt aprs ses bureaux ferms,
l'glise.

On

pieux. Sa

le

mre

l'avait lev

entranements de

monde ne
de

la foi.

M. de Change

sait,

il

se rendit

sincrement

tait

chrtiennement, et ni les

la jeunesse,

ni

les

obligations

du

l'avaient dtourn de la pratique journalire


Il

pria,

il

pria avec ardeur,

il

dposa

douleur immense, ses craintes incessantes dans

de son crateur.

Il

sortit

sein

du temple plus calme, plus

rsign, plus fort contre les

heure qui s'coulait

le

sa

menaces de l'avenir. Chaque

lui apportait

une meilleure chance.

CE QUE GOUTE

224

en

le

rapprochant de l'envoi de

M""^

de Livet,

la

seule

planche de salut.

dormit un peu,

Il

Ds

travailler.

femme

si

se leva plus

la veille

il

il

calme

mme

tlgramme

ne voulait pas qu'il restt de traces d'une

plus matre

de

lui

que

dominait davantage. Un peu avant


il

commenait

la veille,

il

fermeture

la

se

du

respirer plus librement, lors-

que son premier commis parut


lut

le

reut plusieurs personnes, avec assez de

il

tranquillit,

11

de

cruelle pour lui et pour Christine. Pendant la

matine

bureau,

et essaya

avait brl la lettre de sa

et le papier accusateur,

de Jeanne,
faute

il

et lui remit

une

carte.

la

foudre

JouRDU, inspecteur gnral.

Ce

n'est pas

tombant sur
11

une mtaphore de dire que

sa tte ne l'et pas pouvant davantage.

resta indcis, presque hbt, cette carte la main.

Tout son sang reflua sur son cur,


allait

mourir. Le commis

comme
fois

le

il

espra

qu'il

regardait tout surpris, et

demanda une seconde

il

ne rpondait pas,

il

devait faire entrer M. l'inspecteur.

il

lui

Ux\

Cette question

COSTUME DE BAL.
rappela lui-mme,

le

terrible tait arriv;

225

il

fallait

le

moment

soutenir en chrtien, en

martyr, cette abominable preuve.

Il

se leva

par un

il

reprit une

effort

de volont immense,

sionomie impassible

Il

Je l'introduirai

alla

en

tenance

solennelle,
lui

Emmanuel
par

les

moi-mme,

Au premier aspect

fois.

homme,

ennemi acharn

premire

l'air

il

dit-il.

qu'il
il

hautain

le

et

le

voyait pour la

devina. La con-

de cet

glacial

rvlaient une haine inextinguible.

A peine

se rappelait-il la rivalit suscite entre eux

dmarches de Christine

comment

et,

phy-

au-devant de l'homme qui voulait

effet

perdre, de son

donc

avait

de Jourdu ne

lui

pu

la

provoquer

laissa plus de

pressentait sa position,

il

se

il

la

demandait donc
premire parole

homme

doutes, cet

venait assurment pour

le

perdre, dans quel intrt? Le marquis ne pouvait se


l'imaginer, lui surtout qui tous les mauvais senti-

ments taient trangers.


Ce que M. de Change ignorait, nous
nous allons

le

savons et

le dire.

Le mmoire

qu'il

avait livr au ministre

tait

13.

le

CE QUE COUTE

226

produit d'une vie de recherches et de labeurs. Employ


intelligent, travailleur intrpide,

obscur,

da

il

avait

la foule,

mais ignor, mais

compt sur ce document pour

pour

le

le sortir

mettre en vidence. La place qu'il

avait fait crer tait son rve, le but de son ambition,


il

tait sr d'y trouver

nues tout autre que


dence

et

des ressources inutiles, incon-

lui.

Il

se mettrait ainsi

ne tarderait pas parvenir.

cet emploi et ne pensait pas

mme

Il

en vi-

comptait sur

qu'il pt lui tre

enlev.
Lorsqu'il apprit le passe-droit dont

il

tait victime,

lorsqu'il se vit jeter le titre d'inspecteur gnral

un os

mchant

ronger, disait-il, son caractre vindicatif et


se rveilla.

qu'il renverserait
le

comme

son

Il

jura qu'il

rival, qu'il trouverait tt

dfaut de la cuirasse.

Il

beaut de Christine, sur

la

du crdit dont

elle jouissait

du mtier;

ou tard

rpandit d'abord des bruits

calomnieux sur

tait l'a, b, c

en aurait raison,

le

prs du

les motifs

ministre. Ceci

succs dpassa ses esp-

rances, tout Paris en parla. Cela tait loin de suffire


sa vengeance nanmoins. Le
qu'il n'osait l'esprer.

hasard

le servit

mieux

UN COSTUME DE BAL.
11

227

depuis plusieurs annes, en relations trs-

tait,

suivies avec le clbre couturier, qu'il connaissait de

longue date.

mit des fonds dans son entreprise, qui

Il

prospra cent pour cent d'intrts. Aussi choyait-il

beaucoup son associ non avou,

et veillait-il

la maison, afin d'tre plus sr de son

comme un

trait

compter sur

il

de lumire. Dj trs au

situation et de sa fortune,
la liste

il

Lorsqu'il

fait.

rencontra M' de Change dans l'escalier,

lui

vint

de sa

fait

ne pouvait

se dit qu'elle

des clientes que parmi

de prs

les difficiles

et les embarrasses. Les renseignements qu'il prit le

mirent au

fait

sur-le-champ, et

le

premier

intervention fut de couper net le crdit

de

la

belle Titania.

et la ruine

son ouvrage,

On en

la

malheur

de cette famille furent donc absolument


il

est juste

de l'avouer.

la

marquise,

la

il

lui

premire

perdre de vue,

il

fois.

Ds

lors

l'pia et la

fit

barras, le voyage Cherbourg.

11

donna

l'intuition

jugea compltement

dans cette soire du ministre, o

pour

de son

chancelant

a vu les effets. Le

La nature perverse de JourJu


de celle de

effet

ils

il

se rencontrrent
la

pier,

sut

suivit sans la
il

que

sut les
les

em-

dpenses

CE QUE COUTE

228

de

femme

jeune

la

moyens,

il

Paris taient au-dessus de leurs

pensa qu'elle

allait

chercher une ressource

temporaire du moins, se rservant d'y parer par ses


amis, sa famille et peut-tre les sductions de sa
beaut.
Lorsqu'il apprit son retour, lorsqu'il sut qu'elle avait

sold les douze mille francs peine arrive depuis une

heure, alors
la

il

ne douta plus.

vengeance avait sonn,

hasard,

il

et,

rsolut de partir

Il

sentit

que l'heure de
,

pour ne rien livrer au

immdiatement. Le

devait exister encore, le trou tait bant,

il

dficit

allait

en

constater l'existence, c'tait son droit, le dpartement


tait

dans son ressort,

jours plus tard,

il

fit

il

du

devait s'y rendre quelques

zle. S'il avait

une chance de

rentrer dans ce qu'il appelait so?ic/roif, c'tait celle-l.


11

tait

donc pouss par un double moteur

Son bien premirement

Tout cela se

lisait

et puis le

dans son regard

mal d'autrui.

lorsqu'il

Emmanuel, en dpit de son obsquiosit

aborda

et de sa di-

gnit d'emprunt.

Je

dit-il,

commence par vous mon

persuad que ce dbut

inspection, monsieur,

me

portera bonheur. Je

UN COSTUME DE BAL.

229

VOUS demande pardon de vous presser, mais je n'ai que

quelques instants passer

demain matin. Avec un

ici, je

suis attendu Brest

homme comme

reste qu'une formalit remplir.

vous je

n'ai

du

La sance ne sera

pas longue.

M. de Change

s'tait recueilli,

il

avait puis dans son

innocence, dans son malheur

mme, une

ne se croyait pas susceptible.

11

force dont

il

jugea qu'il devait aller

lui-mme au-devant des recherches

avouer tout

et

d'abord ce qui ne pouvait rester cach l'inspecteur.


11

la

prit

un

air

dgag

plus simple du

mais

y a une

Il

il

monde

somme

dit

comme

si

la

chose et t

de moins dans

mon

budget;

sans importance aucune, elle doit tre re-

c'est

mise avant

et

mon versement.

J'ai les

fonds.

merveille, monsieur; veuillez en justifier sur-

le-cbamp,

mon

Le pauvre
le sourire,

rapport doit tre envoy ce soir.

homme

dans

la

crut qu'il allait mourir;

physionomie de Jourdu

sans piti, qu'il userait strictement

de

lut

il

qu'il serait

son droit et

remplirait impitoyablement son devoir. Ds

marquis

tait

perdu. Une prire mentale

dans

lui

lors

donna

le

la

CE QUE COUTE

230

montrer au-dessus de l'accusation, sans

force de se
forfanterie.

Il

tcha de faire comprendre que

son

honneur, sa position, engags contre ces douze mille


francs,

emprunts dans un embarras momentan, de-

vaient lui servir de rpondants.


glace et

phrase

un suprieur qui

officielle

se

Il

trouva un cur de

renfermait dans cette

Tout ceci ne me regarde pas, monsieur,


un

dficit, je le

mon

Je ferai

je trouve

constate; c'est au ministre dcider.

rapport ce soir,

j'ai

l'honneur de vous

le

rpter.

A dater de
il

cet instant

l'homme du monde

ne resta plus que l'homme

voir,

il

se

fit

d'affaires.

disparut,

voulut tout

Il

rendre des comptes minutieux,

il

plucha

jusqu'au moindre dtail et compromit adroitement


chef avec son premier commis. Pour que

complte,

il

ne

fallait

pas que

celui-ci

la fle ft

en ignort.

Emmanuel

n'eut pas une colre, pas une plainte;

commena

ds lors

le rle

le

il

anglique qu'il devait con-

server toute sa vie. Son ennemi s'en irrita, ce point


d'oublier toute retenue.

Gomme

ce

chiffre

de douze

mille francs revenait de nouveau dans le compte:

UN COSTUME DE BAL.

C'est juste la

somme qu'une

231

dame

belle

pay

hier soir au plus illustre couturier de Paris.

M. de Change ne releva pas

ne pas

l'avoir

clairement,

geances dont

le

mot,

eut Pair de

il

complot

apparut

lui

se vit perdu sans rmission, bien qu'il

il

ne pt suivre

que

entendu, mais

le

la filire
il

des basses et indignes ven-

tait victime.

Une nature

aussi noble

sienne ne pouvait creuser ces ignobles profon-

la

deurs.
fut termine,

Lorsque cette terrible sance


Jourdu se leva pour se

retirer,

le

puissance sur lui-mme n'avait pas


jusqu' la porte,

comme

s'il

ne

lorsque

marquis, dont

la

faibli, le

reconduisit

s'tait rien

pass entre

eux.

Monsieur, dit hypocritement

naire, je suis dsol

d'en recevoir

mon

me

haut fonction-

de ce qui arrive.

excuses.

Quant

Je

vous prie

moi j'accepte tout

doute pas un instant,

je

rapport en consquence. Esprons que

le

ce que vous
ferai

mes

le

ministre sera de

dites, je n'en

mon

d'ailleurs. Et tenez,

avis,

un bon avocat

vous avez

pour vous prouver

lont, j'attendrai jusqu'

demain,

je

ma bonne

vo-

vais tlgraphier

CE QUE COUTE

232

que

Brest

seulement le

j'arriverai

nous dchirerons

soit remise,

plus question. Je

me

ments;
et

Que

les rapports,

la

il

somme

n'en sera

mais

compromets sans doute,

pour sauver un honnte

Emmanuel

soir.

homme!

se contenta de saluer

comme

remerc-

savait trs-bien qu'on cherchait l'endormir

il

qu'immdiatement

les chefs seraient

rentra dans son cabinet o

il

s'enferma, o

en face de son malheur.

nuit, seul,

pas ouvert

les

prvenus.

Il

il

passa

la

mme

n'avait

de sa femme, arrives

lettres

Il

le soir.

Dans cette nuit de tortures ses cheveux blanchirent, au


point qu'il ne se reconnut plus lui-mme

matin.

11

avait,

pendant

la nuit, crit

mission, accompagne d'une lettre o

dpart pour Paris, o

lendemain

et sign sa dil

annonait son

se tiendrait la disposition de

il

Son Excellence. Ensuite


affaires et se

le

il

mit ordre dans toutes ses

prpara quitter

la ville

avec son

fils. Il

devinait que le secret n'avait pas t gard, mais


savait pas

heur

et qualifiait

reusement
ne

que toute

l'et

il

la

ville

il

ne

connaissait dj son mal-

son dpart de fuite honteuse. Heu-

ne devait rien personne, sans cela on

pas laiss partir.

UN COSTUME DE BAL.
Nous savons comment
passa entre

mouvement superbe;
la vrit, faire

arriva Paris et ce qui se

il

femme.

lui et sa

elle

233

Celle-ci eut le

voulut s'accuser, proclamer

rendre justice son mari.

A quoi bon? rpliqua

avec son placide

celui-ci,

sourire. Pourquoi nous dshonorer tous les

suis seul responsable, je serai seul puni.

moins

Christian le

Aussitt qu'il

fit

nom

qui ne put la un

lui

femme

la rsistance

vit tous

crte, peut-tre et-on

l'avoir
tir

de son mari,

tout prvu.

rpandu,

dans tous

le savaient

il

Si la

pu

te

savons.
lui

tre

chose et t tenue se-

viter l'clat,

mais l'inspec-

Sans qu'on pt l'accuser de

s'arrangea de faon

les couloirs

avant

le

je

dit-il,

ceux qui pouvaient

mais sans succs.

teur avait

Gardez au

refuser cette consolation.

dmentirais. Dieu seul et nous, nous

utiles,

Je

se leva et se

Gardes-toi de t'accuser surtout, lui

La marquise

deux?

de sa mre sans souillure.

jour, la jeune

mit en campagne, malgr

premier

la faire

reten-

du ministre. Ses employs

le ministre.

Ds

lors la justice devait

avoir son cours.

Le protecteur de Christine refusa de

la recevoir

pour

CE QUE COUTE

234

une scne pnible

viter

l'impuissance et

vit,

et inutile. Elle fut rduite

sans pouvoir l'empcher, l'incar-

cration de l'innocent qu'elle avait conduit au prcipice.

Un

autre

cur que

sien en et t bris, mais

le

elle se raidit contre le sort et lira parti

monde

Gt fausse route

la situation

Comme

pour se rhabiliter compltement.


souvent, le

de

il

arrive

l'intrt se porta

sur elle et non sur la victime. Elle suivit

son mari

partout, elle se dvoua son malheur, et lorsqu'il fut

condamn
fils,

dans

trois ans
la ville

de prison,

dsigne,

elle se fixa,

afin

de

le

avec son

voir tous les

jours. Le procs avait bien rvl ses folles dpenses,

mme constat que

la

eu d'autre destination que

le

il

avait

On tourna encore

de bal.

Emmanuel:
crime.

Il

sur le pav

Voil

mmoire de

de Paris,

il

la

ses chiffons

de son amour, devint un

devait garder sa jeune

En

dtourne n'avait

cette circonstance contre

la faiblesse, fruit

retenir et la diriger.

Peut-tre

somme

femme

prs de

lui,'

la

lanant ainsi sans guide

avait

un motif sans doute.

son ambition spculait-elle sur sa beaut.

comment on

crit l'histoire.

UN COSTUME DE BAL.

235

La douairire de Cliange comprit sur-le-champ


vrit

de Boismilan en fut persuade par

M*"*

la

elle et

par M. de Livet, qui dfendit hautement son beaufrre.

Jeanne resta neutre. La conduite de Christine,

suite des

remords qu'elle ne pouvait compltement

dominer,

fit

d'elle

une hrone aux yeux du public.

Elle intressa tellement, que,

pour

elle seule,

de hautes

influences furent mises en jeu. Avant deux ans expirs,

on obtint

la

commutation de peine, ou plutt

de l'innocent, condition
passerait l'tranger.

de prendre un parti
M"'*
les

qu'il

La famille

accepterait

la

grce

l'exil

et

se runit alors afin

dfinitif.

de Boismilan tenait de ses anctres maternels,

Frusberg,

le vieil htel

M"^ de Change, avec


restait fort

le

de Bruges. Elle

le

donna

consentement de sa sur.

Il

peu de chose aux jeunes poux. M. de Livet

se chargea de leurs affaires et s'engagea leur servir

une pension
raient de

suffisante, la condition qu'ils

nom

change-

et se feraient oublier. C'tait le dsir le

plus cher d'Emmanuel, dont la douleur ne devait jamais


se consoler et

ne voulait pas

l'tre.

Pour Christine,

abattue, atterre, elle accepta tout. Beaucoup de maisons

CE QUE COUTE

236

nobles en France ont un

de terre;
connu,

le

tait

nom

nom

nom

de famille et un

de famille des de Change, trs-peu

Emmanuel

Herbin.

l'adopta,

il

n'et pas

consenti en prendre un autre. Pendant sa prison,


avait fait connaissance avec l'abb

de Bez, qui

Bruges et qui habitait temporairement

caractre;

il

tirement son ami et son

hommes

lieu.

Il

l'a

il

me

et ce

le

vu, se consacra en-

fils. Il fit

les plus distingus

sans son absence,

eu

de

s'y attacha fortement. Lorsqu'ils se retrou-

vrent en Belgique, l'abb, on

des

tait

la ville

put apprcier cette

tait intern. Celui-ci

il

de

il

et prvu et craint

Christian arriva donc avec ses jeunes

n'et-il

montra de

eut peur, sans savoir pourquoi;

depuis longtemps

il

pas

le rsultat.

esprances

dans cette maison de deuil. On ne l'attendait pas;


qu'il parut, Claire seule

un

de son ge. Peut-tre,

voyage d'Angleterre

savait tout,

celui-ci

la joie,

M. Herbin

lors-

Christine

frmit;

avait tout devin. Aprs les pre-

miers panchements, aprs quelques rcits de voyage,


aprs les questions sans
il

nombre de

sa mre, auxquelles

rpondit avec dtail, Christian entama le sujet prin-

cipal.

UN COSTUME DE BAL.

Vous ne m'attendiez pas,

mre

chrie, et vous

mon

Laquelle,

mon bon

pre,

ma

vous attendez encore moins

rtonnante nouvelle que

237

je

vous apporte,

dit-il.

sommes

cher enfant? Nous

prts

nous rjouir avec toi.

Eh bien,

consentement

viens vous

mon mariage

demander votre

Est-il possible! s'cria-t-elle.

Le jour

Dieu

ait piti

elle

ma mre, je

est

donc venu! murmura

pre; que

le

de nous!

A ton mariage, enfant, avec lady Arabelle

Deff;

y consent! Sa mre, la famille, y consentent! Est-il

bien possible?

Oui,

m'a aim

ma

mre. Elle m'aime! JeVimeint quelle

aussi, cela devait tre, rpliqua-t-il nave-

ment. Elle est

si

belle, si

bonne,

si

accomplie

C'est

un ange!
^[me

Herbin fut d'abord blouie d'une

La pense des
suite

et

difficults invincibles

parce que

le

silence

de

telle alliance.

ne

lui vint

son

mari

qu'enles

lui

rappela.

Tout est convenu,

mes chers parents

il

ne

s'agit

CE QUE COUTE

238

ma naissance,

plus que de quelques renseignements sur

sur notre situation, que je n'ai pu donner, puisque je

ne

me

vous de

sais rien. C'est

suppler;

j*ai

prfr

venir moi-mme, les choses marcheront plus vite, et

mon bonheur

sera plus rapproch.

M. Herbin leva involontairement son regard sur sa

femme, plus

ple et plus tremblante que lui. Tous les

deux gardrent
le

remarquer

Vous ne

bien forc de

le silence. Christian fut

enfin.

me

rpondez pas?

semblez pas heureux de ce que

mre semble bouleverse

et

reprit-il,

vous annonce;

je

mon

vous ne

pre

me

ma

regarde

peine. Qu'y a-t-il? Vous m'effrayez tous les deux.

M. de Change comprit qu'il

et

iMon enfant,

mon

moi nous reculons

fallait parler.

cher enfant,
l'ide

c'est

que

ta

mre

de briser ton cur et tes

esprances. Je t'avais pourtant bien averti, hlas!

Mon

Dieu!

Cher Christian,

fais

un appel ton courage, tu

vas tre cruellement frapp. Dieu m'est tmoin qu'au


prix de

ma

vie je voudrais

Songe Dieu, songe

ta

t'pargner ce

dsespoir.

mre, moi, qui t'aimons

UN COSTUME DE BAL.
uniquement, qui n'avons au monde que

239

pour nous

toi

consoler de nos douleurs. Hlas! hlas! ce mariage est


impossible.

pre. Impos-

Pourquoi, pourquoi?

sible!

Le marquis regarda sa femme,


depuis tant d'annes,

fois,

mon

Impossible! ne dites pas cela,

il

et

eut

pour

la

premire

un mouvement de

rvolte.

Rpondez-lui, madame, vous qui, malgr moi,

l'avez jet

dans cet abme, car

je

ne

sais, je

ne puis...

j'aime mieux mourir.

iMa

mre, par

piti! reprit le

jeune

homme

en se

jetant ses genoux, parlez!

non

Mon

fils,

plus, je
C'est

mon

Christian, c'est que... mais

moi

ne puis pas.

donc bien

terrible, bien honteux! qu'tes-

vous donc l'un et l'autre, que vous n'osiez pas avouer


votre

fils

comment vous

brisez ses esprances et sa

vie?

Emmanuel

fit

un mouvement vers

baissa la tte sous son regard.

lui, la

marquise

Un remords poignant

dchira son me, car elle tait coupable,

le

pre tait

CE QUE COUTE

240

un martyr,

mais un innocent. Tous se

taisaient.

Christian, dans une angoisse inexprimable, les conju-

de parler; ce fut un

rait

moment de

dsolation qu'au-

cune expression ne peut rendre. Christine, dont

cur

tait

sec, retrouva

promptement

sa

le

prsence

d'esprit.

Mon

fils,

dit-elle, ni votre pre ni

vons vous raconter ce

en

est instruit

triste

comme

moi ne pou-

drame. Un vritable ami

moi. Nous esprions vous

cacher toujours. gare par

ma

tendresse, par

dsir de vous voir heureux, je vous ai plac dans

le

mon
une

position o ce secret doit vous tre forcment rvl.


Allez prs de l'abb de Bez, priez-le de vous en instruire.

Quant nous, mon enfant, nous nous

retirons,

nous ne vous reverrons plus qu'aprs notre arrt prononc,

et...

Mon
Dieu

fils,

mon

fils!

ne maudis pas ton pre et que

te console!

Le malheureux

sortit

s'en rendre compte,

la

de

la

chambre sans presque

marquise s'chappa par une

autre issue. Chris ian, rest seul, ploy sous le faix

de

la

douleur, se dit

UN COSTUME DE BAL.

que

Ils

je le

Il

sont donc bien coupables, Seigneur!

encore que

huit

l'heure du souper de Tabb.

comme un

Ah!

il

heures du

faut

lui.

Il

soir, c'tait

homme

Le jeune

fou et courut chez

lisant son brviaire; ds

11

sache sur-le-champ, c'est trop souffrir.

n'tait

l'aperut,

241

sortit

trouva seul,

le

que son ancien prcepteur

lui tendit les bras,

mon

cher enfant, quelle joie de vous revoir!

Vous ne nous quitterez plus?


Christian, respirant peine, raconta en

mots

Tabb son retour,

quelques

ses causes et la scne qui

venait de se passer. Le saint

homme frmit en

la tche qu'il avait remplir; cependant

il

songeant

ne recula

pas, c'tait un devoir de religion et d'amiti.

Il

eut

besoin de se recueillir un instant pour lcher de faire

une blessure moins profonde. Devant sa conscience,


M. de Change
tait injuste,

mme

avec

n'tait pas coupable,


il

lui,

en

tait

la

condamnation

convaincu. Cependant jamais,

un seul mot

n'tait

venu porter

la lu-

mire dans ces tnbres. Emmanuel se dfendait,


jurait devant Dieu qu'il tait innocent,

qu'il

il

n'avait

jamais commis cette action infme, mais pas une ac14

CE QUE COUTE

242

cusation contre qui que ce ft n'tait sortie de ses lvres.

L'abb approchait de

la

vrit

dans sa pense, dans

ses soupons; lui aussi se taisait par charit d'abord,


et puis

par respect pour l'hroque silence de l'accus.

Celui-ci, lors

du jugement, avait

prsence de M. de Bez

ma

Monsieur,

l'honorabilit de

son avocat, en

je n'ai rien

conscience savent

dit

je

si

vous expliquer; Dieu et

suis innocent. Prsentez

mon nom, de ma

famille,

de

ma

vie

irrprochable jusque-l, pour que la peine soit moins


lourde; mais la

mettre

et je

me

loi

me condamne,

je n'ai qu'

me

sou-

soumets.

L'abb comprit ds lors qu'un motif imprieux imposait M. de

Peu peu

il

Change un

silence qu'il ne romprait pas.

fut initi la

grandeur de cette me et

il

se confirma dans sa conviction. Aussi lorsque Christian

fit

un appel sa franchise,

d'clairer son ancien lve sur

lorsqu'il se vit oblig


les

malheurs de sa

famille, son premier mot, avant toutes choses, fut


cri

de justice

et

Mon cher

un

de vrit.
enfant, n'accusez jamais votre pre,

c'est le plus noble,

le

plus

honorable des hommes,

UN COSTUME DE BAL.

243

n'en doutez pas, quoi que vous alliez apprendre. Je

vous rponds de

ne se

lui

comme

de moi.

reflte sur votre tte,

il

Si sa fatale desti-

faut le plaindre

il

est

plus malheureux que vous,

Mon

Dieu! que vais-je donc apprendre! dit Tin-

homme.

fortun jeune

Parlez, parlez,

que minute de retard me

tenaille le

mon

ami, cha-

cur.

L'abb commena alors, avec d'infinis mnagements,


la douloureuse histoire.

qu'on vient de

la lire,

la

Il

mais

parla peu de M'"^ Herbin,

si

raconta, non pas telle

telle qu'il la connaissait.

Il

ce n'est pour rendre justice

la conduite qu'elle avait tenue pendant ses doulou-

reuses preuves. Tout son intrt se porta sur


nuel, dont

il

peignit le

Emma-

caractre sous des couleurs

vritablement angliques. Christian en fut pntr et


l'interrompit pour lui dire

Mon

pre est un saint, je n'en doute pas; mais

puisqu'il est innocent,

Pourquoi
natre.

s'est-il

Pourquoi

il

doit

refus le
s'est-il laiss

face, au lieu de le faire


rite?

Son honneur

y avoir un coupable.

nommer ?
jeter le

il

doit le con-

dshonneur

retomber sur celui qui

est le

mien, celui de

ma

le

la

m-

mre,

CE QUE COUTE

244

celui de toute la famille,

il

ne

lui est

pas permis d'en

disposer.

Ceci est rest un secret entre Dieu et

lui,

mon

enfant.

Mais, s'cria Christian, pourquoi m'avoir cach

que nous sommes? Vous, mon pre, vous qui m'avez

ce

me

lev, n'aviez-vous pas compris qu'il fallait

prendre?
je ne

fardeau que je devais porter,

Si j'avais su le

me

ml

serais pas

la socit

des gens sans

reproches. J'aurais vcu seul, accable sous

ma

honte; prsent,

heureux, lorsque
vais briser

j'ai

il

entrevu

poids de

bonheur suprme;

le

lui

faut nous sparer. Je ne puis accuser

Ah!

le

ne m'est plus permis d'tre

un cur tout moi, en

le ferai jamais.

l'ap-

mon

ami,

si

je

apprenant qu'il

mon

pre, je ne

vous saviez ce qu'est

Arabelle!
Christian pancha son
et lui parla

mais

il

longuement du trsor

n'eut pas

position laquelle

cur dans ce cur dvou,

Elle avait

eu

un regret pour
il

qu'il
la

allait

perdre,

fortune, pour la

renonait.

comme une

vision

de ce

passe, ajouta-t-il, elle a fait le serment de

me

qui se
rester

UN COSTUME DE BAL.
quand

fidle

mme

et d'tre

ma femme,

245

si

je n'en tais

pas personnellement indigne; mais je n'accepte pas


ce serment, je ne

au bout du monde plutt que d'y

fuirai

Rien ne

me

consentir.

retient prsent.

Et vos parents qui souffrent, Christian

devoir

apporterai pas le dshonneur; je

lui

et votre

Ah

c'est vrai,

mon

pardonnez-moi,

ami, c'est

eux seuls que j'appartiens dsormais.


L'entretien se prolongea trs-avant dans la nuit.
quitta l'abb beaucoup plus calme, mais dans
fliction

que rien ne pouvait gurir dsormais.

tait fait
l'avait

une

de sa jeunesse et de sa gaiet

rendu vieux

Il

af-

C'en

cette soire

et triste. Ils avaient arrt

ensem-

ble les termes de la lettre de rupture, cependant le


triste

amoureux ne

la fit partir

semblait, jusqu' ce

il

lui

si

cher existait encore.

que

moment

Aprs,

le

surlendemain,

fatal,

que ce

tout tait fini.

14.

lien

IX

Arabelle resta atterre; aprs avoir lu cette lettre


cruelle, elle la reprit des

mains de sa mre

et la relut

encore; peine pouvait-elle en croire ses yeux.


nonait

elle

elle,

il

n'tait pas

re-

y renonait jamais et ce n'tait pas

que s'adressait cet adieu suprme.

mait donc pas,

Il

s'il

Il

ne Tai-

pouvait se dcider la perdre,

s'il

prt briser les obstacles qui s'levaient

entre eux. La pauvre enfant tomba dans un dsespoir

pouvantable, dont lady Sprit et Lionel s'effrayrent


juste titre. C'tait la premire douleur et celle-l est

toujours la plus terrible, au premier

moment du

moins.

douleur, elle est doublement vive

Plus tard on sent

la

quand on on

prvue, quand on sent d'avance o

l'a

CE QUE COUTE UN
elle

va frapper

COSTUME DE BAL.

247

mais aussi on a plus de forces, on est

aguerri par les coups dj frapps, la surprise est pas-

sommes

se et Ton a appris ses dpens que nous

bas pour

ici-

souffrir.

Lady Def

fut

trs-srieusement

malade pendant

plusieurs jours; elle avait obtenu de Lionel qu'il crirait Christian, qu'il lui

amicale et de

demanderait une explication

confier les causes de cette cruelle

lui

rupture. La rponse n'arrivait pas; la jeune lady voulut


crire elle-mme. Elle rappela son fianc la

sacre qu'elle avait faite; elle le

somma

regarderait

comme

la vrit, car elle se

role jusqu'au jour


serait

la

donne. Hors de

Enfin

le

lui

avouer

lie sa

pa-

preuve de son indignit

lui

l, elle lui

courrier apporta

adresse Arabelle

de

promesse

une

appartenait.
lettre

de Bruges,

cette lettre n'tait pas de Chris-

tian,

mais de l'abb de Bez. Tout ce qu'une vive

tion,

une pit chaleureuse, une charit ardente peut

inspirer

un ministre de Dieu

tait

affec-

renferm dans

ces quelques lignes. Christian ne pouvait pas, ne devait pas lui rpondre. L'obstacle qui les sparait tait

de ceux qu'aucune

volont humaine ne peut lever.

CE QUE

248

COUTE

Leurs devoirs de chrtiens, de

fils

de se soumettre. Le Dieu bon,

le

et de

taient

fille,

Dieu juste leur en-

verrait la consolation de sa grce, l'espoir de se re-

trouver dans la vie du

ciel,

car pour celle-ci

devaient jamais se revoir. Son fianc


sa parole,

conjurait de la reprendre.

la

il

avait

lui

blierait jamais, elle aurait la

ils

ne

rendu

ne l'ou-

11

premire place dans son

cur, aprs Dieu et aprs ses parents. Ce devait tre

pour

elle

une consolation puissante.

se remettre entre les

le

remde

qu'il

du temps

ensuite

le

sou-

ne manquerait pas d'ap-

Herbin n'avait pu soutenir

porter. M""

fallait

mains du Seigneur, se rattacher

sa mre, ses devoirs, et attendre

lagement,

Il

les

motions

rptes qui l'accablaient, elle tait tombe dans un


tat de langueur

qui donnait les plus vives inqui-

tudes pour sa sant. L'abb demandait les

prires

d'Arabelle pour obtenir son rtablissement. Cette famille,

dj

si

prouve, succombait sous ce

dernier

coup.

La jeune

fille

dvor cette

ne

fit

aucune observation aprs avoir

lettre, elle la

par cur, force de

la

conserva sur elle et l'apprit

rpter. Toute la nuit elle y

UN COSTUME DE BAL.
pensa;

249

matin, lorsque lady Sprit vint

le

la voir, elle

l'embrassa tendrement.

Ma mre,

dit-elle, si

vous ne voulez pas que je

meure, retournons Bruges.

Arabelle, vous ne pensez pas srieusement ce

que vous

Bruges est

dites.

le

monde

dernier endroit du

o vous pouvez aller; l'abb de Bez, qui

sait les

causes

de cette rupture, vous assure que vous ne devez jamais


vous revoir. Fuyez donc,

ma

fille;

qui cherche

le

pril

y prira.

Ma mre,

tout ceci vient de ce que Christian ne

vous est pas encore connu


pas plong
sens,

Je

comme

j'en

suis

je l'ai fait

sre,

moi.

Vous n'avez

dans cette me

qu'il

est

la

d'lite.

victime inno-

d'une machination, d'une faute, d'un malheur

cente

auquel

il

est tranger.

quelconque, qu'il
ter;

comme

me

Nous souffrons par une

fatalit

serait peut-tre possible d'car-

avec de l'argent, assure-t-on, tout est possible.

Oui,

tout se rachte avec l'argent, except l'hon-

neur, et malheureusement...

Ce n'est pas

le sien

qui a

failli,

ma

mre, n'en

doutez pas. Ce ne sont pas ses parents, connus et res-

CE QUE COUTE

250

pects de toute la ville de Bruges. Devons-nous expier


la faute

de quelque anctre ou de quelque collatral?

Non, non,
tire, je

vous

je

veux juger moi-mme

condamner sans

laisser

je verrai l'abb

de Bez

les difficults sont

je

rpte, j'exige la vrit tout en-

le

ma

cause et ne pas

la dfendre. Allons Bruges,


et

quand

je l'aurai

insurmontables, je

l'atteste, je ferai

me

comme

lui.

me

entendu,

si

soumettrai,

Aussi bien je n'aurai

pas longtemps souffrir.

Nous irons

Bruges, puisque c'est

pour vous une

Cependant lady Margaret vous attend,

consolation.

vous aviez promis de


trer chez nous.

lui faire

une

Son grand ge ne

visite
lui

avant de ren-

permet pas d'at-

tendre, ne l'oubliez pas.

chez lady Margaret lorsque

J'irai

dcid,

ma

mre.

S'il

me

ma

de Dieu que

bonheur
je

cher-

consolation.

Et moi,

larmes dans

sort sera

faut renoncer au

ici-bas, c'est prs d'elle et prs

cherai

mon

Vous,

ma

fille?

reprit

la

comtesse avec des

la voix.

ma

mre, vous resterez prs de nous. La

maison que lady Margaret a fonde

est grande,

nous

UN COSTUME DE BAL.
y vivrons ensemble.

Monmeith,

Au

lieu

je continuerai

leure part, elle ne

me

La rsolution de

la

de perptuer

251

nom de

le

son uvre. Je choisis

la meil-

sera pas te celle-l.

jeune

fille

semblait inbranlable.

Lionel aimait tendrement sa sur et se reconnaissait

au fond de lui-mme
tout ceci.

homme;

Il

comme

premier coupable en

le

comme un

avait agi lgrement,

plus son ami avait de mrite, plus

il

jeune
devait

s'assurer de sa situation avant de l'introduire dans sa


famille.

Il

comprenait d'ailleurs

vait Arabelle de s'clairer,

il

besoin qu'prou-

le

avait le

mme

dsir.

verrait Christian, lui, et peut-tre lui arracherait-il

aveu.

Il

fut

donc

et bientt la

le

Il

un

plus empress quitter l'Ecosse,

famille entire se mit en route pour la

Belgique.

Rien ne pouvait distraire Arabelle de son ide


Elle
le

ne dormit pas un instant et resta sur

temps de

comme pour

la traverse,

les

yeux

fixs

le

fixe.

pont tout

sur le

ciel,

y chercher des augures. Aussitt dbar-

que Ostende,
chez sa mre,
s'offrit d'aller

elle

voulut partir,

et,

peine arrive

elle pria celle-ci d'crire l'abb. Lionel

immdiatement

la

dcouverte

et

courut

CE QUE GOUTE

252

l'htel Frenberg.

ne verrait pas son ami, mais

Il

Claire lui donnerait peut-tre quelques renseignements.

au

Elle devait tre


rissoji

ne

la traitait

de ce qui se passait. Son nour-

fait

pas en mercenaire, et la famille

n'avait pas de secret pour elle.

parut

vieille servante

mina un

Il

sonna doucement,

son visage ple et triste

la

s'illu-

instant son aspect.

Vous, milord! dit-elle; vous venez dans cette

maison de deuil

et de douleurs?

Que Dieu vous bnisse

pour votre charit! Appellerai-je Christian?

Il

ne pourra

peut-tre pas venir.

Donnez-moi d'abord de

ses nouvelles, de celles

de M"^ Herbin.

Hlas

monsieur,

s'teint tous les jours.

sans

le dire, et

Il

madame

est

bien mal, elle

y a longtemps qu'elle souffre

ce dernier coup...

Christian, son pre, comment supportent-ils?.,.


Avec courage, monsieur; pourtant monsieur est
effrayant de maigreur et
vue d'oeil.

dans

la

Il

ne

s'est

pas

mon

pauvre enfant dprit

mang deux

livres

de pain

maison depuis quinze jours. Le bon Dieu nous

prouve bien.

UN COSTUxME DE BAL.
- M. l'abb de Bez

Il

lui ce

serait-il ici?

n'en sort gure, cependant

soir,

il

253

il

n'en peut plus; on a

est rentr

exig

chez

qu'il

se

repose.

que

Dites Christian

drais bien le voir, qu'il

je suis

venu, que je vou-

me donne un

rendez-vous,

que tous nous prenons sa douleur comme

que nous souffrons autant que

la ntre,

ne peut re-

lui et qu'il

fuser de recevoir son meilleur ami, son frre.

monsieur;

Je le lui dirai,

monde. Hlas! quel


tourment

mais

il

fuit

tout

le

affreux malheur!

Un innocent

ainsi! Enfin, c'est la volont

du Seigneur!

Excusez-moi, monsieur; on m'appelle. Tout roule sur


moi, voyez-vous;

les

hommes

ne sont pas habiles dans

maison. Soyez tranquille, votre commission sera

la

faite

exactement.

Elle salua Lionel et

Le jeune lord
l'abb.

Il

ferma

la

porte sans crmonie.

se dirigea tout pensif vers la

n'esprait gure le dcidera

une

maison de

explication.

Christian pouvait-il disposer du secret de sa famille,

en

tait-il le

matre?

Il

fallait

tout essayer, nanmoins.

Le bonheur de deux tres aussi intressants que sa


J5

CE QUE COUTE

254

sur

et

sible

pour Taccomplir. La servante de l'abb

son fianc mritait bien qu'on tentt l'impos-

duisit sans difficults prs de son

fatigue,

mais toujours prt pour

Mon

faire

cher lord,

s'cria-t-il

l'intro-

matre, puis de

le

bien des autres.

ah! que venez-vous

Bruges? Lady Arabelle vous

a-t-elle

accom-

pagn?

Sans doute,

ne

c'est

ma mre

aussi.

Quelle nouvelle croix porter pour ce pauvre

enfant! La savoir
il

et

la

prs de lui et ne pas la voir! Car

si

verra pas, soyez-en certain. C'est

un martyr

comme

son pre. Ces

renferment des trsors de dvouement


tion. Elles sont

Mon cher

dignes du
abb,

deux mes-l
et

de rsigna-

ciel.

faut

il

un hros,

que

je parle Christian,

c'est indispensable.

Si

vous l'aimez,

qu'il ignore

11

j'ai

votre prsence

ici.

viens de l'htel

je

vu Claire.

Alors que Dieu

rage et

bon, charitable,

vous tes

en est instruit prsent,

Frenberg;

mme

si

la force! Je

donne au pauvre enfant

ne

sais

comment

il

cou-

rsistera cette

UN COSTUME
preuve. Par

piti,

Ma sur

ne

il

BAI..

DP,

fallait

pas

l'y

2.^5

exposer, milord.

voulu. Comprenez donc ce qu'elle

l'a

souffre!

Oui, encore une innocente punie. Les voies del

Providence sont impntrables.

Arabelle veut une explication sincre,

droit.

Nous

la

mon

voulons tous,

M. Herbin,

m'ont confi leurs douleurs;


pas

le

cache pas.

Moi, milord, je ne puis rien dire sans l'autorisa-

de mes amis.

tion

y a

cher abb, et c'est de

vous que nous l'attendons, je ne vous

elle

Christian, sa

mre,

ne m'appartiennent

elles

eux seuls peuvent disposer de leurs secrets.

Mais,

ma

sur!

ma

sur! Avant de renoncer

absolument une union qui

lui est

chre, ne peut-elle

exiger qu'on la laisse juge de sa dcision? Si elle ac-

cepte

le

malheur de son

fianc,

si

elle

en veut sa part,

elle est libre.

Le malheur!
en

effet;

mais

le

vous avez raison, milord, il se partage

dshonneur! Vous-mme vous vous

opposeriez une telle alliance, dt lady Arabelle en

mourir, et Christian
d'elle

un

a le

tel sacrifice.

11

cur
le

trop noble pour accepter

portera seul et la tte haute,

CE QUE COUTE

256

car

jamais un

si

homme

a mrit Testime

du monde,

c'est lui!

11

Que

roles.

y a de quoi devenir fou, en face de telles pa-

Que

ma sur?

vais-je dire
je

amiti et

ne puis rompre

ma

cune dmarche

parole,

que

je

mon

l'engage ne faire au-

de Christian

vis--vis

impos

le silence

ne veut

si elle

pas doubler ses maux;

que

si

vritable affection, elle

doit

s'loigner sur-le-champ,

afin

de ne pas rendre impossible

elle lui

la

conserve une

tche qui

accomplir. Je prierai Dieu pour qu'il

lui

lui reste

envoie

la

rsignation et la force. Adieu, milord.


Lionel rentra constern avec ces tristes nouvelles.
Deff voulut tout savoir. Elle couta son frre sans

Lady

l'interrompre,

mre

la

avec

une

conjura de suivre

tranquillit
le

apparente

favorable,

la

sa

conseil de l'abb, de se

moment

rendre prs de lady Margaret, d'attendre un


plus

maladie de M"^ Herbin occupant

tous les instants, toutes les penses de son

fils.

Plus

tard...

Vous avez
drai

raison,

ma

mre, j'attendrai, j'atten-

patiemment; mais

ici,

mais prs de

lui.

Aucune

UN COSTUME DE BAL.
dmarche ne

rappellera

lui

ma

257

prsence, je ne veux

pas augmenter ses souffrances, ses inquitudes. Lui,

me

qui

quoi je

connat bien,

me

tais.

me comprendra,

saura pour-

il

Nous nous devinons Tun

l'autre.

Lady Sprit et voulu obtenir davantage,


coup pourtant. Tout

c'tait

beau-

monde, heureusement, ignorait

le

Bruges ce qui s'tait pass

la

sant d'Arabelle lui

fut

un excellent prtexte pour ne recevoir personne,

pas

mme

ville et la

sa famille. Rien ne transpira

donc dans

malveillance ne trouva pas s'exercer.

envoya plusieurs

fois

par jour

le valet

la

On

de chambre de

confiance de la comtesse s'informer des nouvelles de


j^jme

Herbin;

il

n'exista pas d'autres relations entre les

deux familles pendant plusieurs jours. Christian ne


rpondit pas son ami, qui ne renouvela pas ses instances; l'abb se renferma dans son mutisme, tout
tait

calme

la surface;

mais quelles temptes gron-

daient dans les curs!

l'htel

Frenberg

la

dsolation tait au comble.

L'tat de Christine empirait. Elle cachait depuis long-

temps une

affection

du

foie,

les catastrophes passes,

dveloppe chez

elle

par

entretenue et augmente par

CE QUE COUTE

258

Texislence solitaire qu'elle menait, par l'ennui, parles


regrets, par la rage sourde d'avoir
et

vu sa jeunesse

fltrie

pour ainsi dire interrompue. Pendant ses longues

heures d'isolement

se repaissait

elle

des souvenirs

de ses succs, de ce pass qui ne reviendrait plus et


qu'elle avait dtruit par sa faute.
fils,

la perte

Le retour de son

de ses esprances avaient dtermin une


longtemps.

crise qui couvait depuis

La maladie non

soigne tait arrive sa dernire priode, et rien ne


pouvait dsormais sauver
le

dsir le plus ardent

il

cherchait

malheureuse femme, dont

du reste

lui

rendre

dsirait obtenir d'elle les

tait

de mourir.

de Bez de frquents entre-

Elle avait avec l'abb


tiens,

la

la

confiance en Dieu,

panchements

il

qu'elle renfer-

mait, son indomptable orgueil ne pouvant se rsoudre


un aveu qui devait l'amoindrir aux yeux de cet

ami

respect; sa foi n'tait pas assez vive pour lui montrer

en

lui

l'image de

l'homme
causait

Une
telle

Dieu

mme

ses yeux. Elle coutait

mme, mais

elle

et

faire disparatre

donc beaucoup,

elle

ne se confessait pas.

nuit cependant, elle eut

qu'on dut courir chercher

un accs d'une gravit


le

mdecin. Celui-ci ne

UN COSTUxME DE BAL.

259

dissimula pas Emmanuel le danger immdiat et l'enga-

gea

faire prvenir l'abb

succomber d'un instant

de Bez,

la

malade pouvant

l'autre. L'abb

ne passait pas

cette nuit l'htel par extraordinaire. Depuis quelques

chambre de M. Herbin, qui

ne- se

couchait pas. La marquise sentait bien qu'elle

allait

jours

habitait la

il

mourir, les principes inculqus dans son enfance prirent


la

le

dessus et comprimrent en ce

moment suprme

insista

elle-mme pour

elle

volont orgueilleuse,

qu'on

lui

ament

le prtre.

Il

ne se

fit

pas attendre;

son aspect elle eut un sanglot prolong,


tait terrible.

porta, elle
seuls

Cependant

la crainte

demanda d'une voix

le

combat

de l'autre vie l'em-

teinte qu'on les laisst

pourtant elle voulut embrasser son

qu'il la quittt. Christian sortit, le

cur

fils

avant

bris, et sup-

pliant l'ternel de le prendre la place de sa mre,

ou de l'appeler avec
ce

elle

il

n'avait plus rien faire en

monde.
L'abb pronona quelques mots d'encouragement et

de consolation, qu'elle interrompit brusquement.

il

faut

Il

faut

que

que

je

dcharge

la vrit soit

ma conscience, mon pre,

connue, de vous surtout qui,

CE QUE COUTE

260

depuis bien longtemps, ignorez ce que

m'estimez plus que

je

ne vaux. Cet aveu doit tre aux

yeux de Dieu une expiation sinon


bien cruelle de
lge, je

mon

l'ai fait

une

suis et qui

je

suffisante,

au moins

crime. Reculant devant le sacri-

dans une glise

aveu,

fois cet

trangre, un prtre inconnu, qui n'a jamais su le

nom

de

la

coupable

qu'il

absolvait.

chtiment doit tre complet, je


vais parler.

lie et je

arrive,

mon

pre

La

me

le

repens, je m'humi-

vient tard,

justice

puisse le

Aujourd'hui

mais

elle

me

Seigneur ne pas

la

rendre trop svrement!

Ayez confiance en

lui,

ma

fille,

le

repentir ra-

chte tout. Je vous coute.


M'"

de Change commena avec plus d'assurance

qu'elle n'en avait

montr

jusqu'ici le long rcit de sa

vie. Elle se peignit tout entire, elle

avoua

les

coupa-

bles instincts qui l'avaient entrane; elle justifia plei-

nement son mari

et

sainement jug

deux poux.

de

la

les

coupable ce

prouva M.
11

de Bez

qu'il avait

assista par les

drame intime

et

aveux

terrible, qu'il

souponnait dj sans en connatre toute Thorreur. En

sondant

les replis

de cette

me

sans lvation

il

COSTUME DE UAL.

Ux\

"201

dcouvrit plus de regrets que de remords et comprit

du noble Emmanuel,

les souffrances incessantes

ch pour jamais une

telle

compagne.

tortures de cet innocent dshonor,

Il

atta-

compta

les

mconnu, mpris

cause d'elle, ayant accept le blme, la rprobation,

sans qu'une plainte


fois,

leur,

mme

il

les

chappe, sans qu'une seule

panchements intimes de sa dou-

et laiss deviner le secret de son silence.

il

l'admira,
et

dans

lui ft

l'aima davantage encore,

il

si c'tait

11

possible,

rva sa rhabilitation.

Lorsque
difficile,

la

malade eut achev

comme

frayeur la

il

saisit, elle lui

demanda en tremblant
si

Dieu ne

pas, aprs qu'elle avait tout expi.

lui-mme.

confession

se taisait et semblait rflchir,

trouvait indigne de piti et

sultait

cette

Il

tait prt

lui

s'il

si

la

la

pardonnerait

Le prtre se con-

absoudre cette mou-

rante, dont sa souveraine bont apprciait le repentir;

mais
tice.

il

Il

songeait la rparation de cette longue injusdsirait

que cet

homme

de bien, coupable

seulement d'avoir trop aim, reprt du moins aux

yeux de son
tre et

sa

fils la

place que lui mritaient son carac-

longue infortune.

Il

essaya de persuader
15.

CE QUE COUTE

262

sa pnitente, peut-tre consentirait-elle le seconder.

Ma

fille, lui dit-il,

de sa misricorde

sur nous la grce,

vous offensez Dieu en doutant

voit le

il

si

nous

fond des curs et

la

mis une de ces fautes dont

il

rpand

mritons. Vous avez comles

consquences psent

sur l'existence d'une famille entire. Vous avez

un innocent, vous avez perdu

honor
votre

fils,

la

sympathie

souffert! Et
la

de

usurp

la

de tous, tandis que

le

mpris retombait sur votre victime.

lui

l'avenir

plus innocent encore. Vous avez

considration,

ds-

Et vous l'avez

vous n'avez pas cherch dtourner de

foudre qui

allait

le

frapper

Non contente de

cela, depuis vingt

ans vous l'accablez de reproches,

vous l'abreuvez de

fiel.

Il

vous

l'a dit?

Jamais. Je n'ai voulu tre ni son confesseur, ni

le vtre;

dpositaire de

entre vous et

lui, j'ai

vos secrets, destin vivre

dsir garder

mon indpendance

d'apprciation; mais j'tais son ami, mais

entendu,
cette

j'ai

compris,

heure suprme,

ne suis plus que

le

j'ai

vu,

j'ai

mme. Aujourd'hui,

j'ai

devin

j'ai

consenti vous entendre. Je

reprsentant de votre juge

j'ai

reu

UN COSTUME DE DAL.
de

lui le

pouvoir de

lier et

2C3

de dlier. Je vous

son nom, sa bont vous absoudra

le dis

en

mais auparavant

humiliez-vous, rparez votre crime, obtenez

pardon

le

de celui que vous avez tant offens. Qu'il soitrhabilit

devant son

fils

du moins,

tous. Songez-y! son

fils

ne peut

s'il

la

aux yeux de

maintenant qu'une con-

sait

damnation infamante pse sur

damnation

l'tre

lui,

il

doit cette con-

perte de ses esprances,

il

peut

le

croire

coupable au fond de sa pense, malgr mes attestations

tous les doutes doivent disparatre.

M' accuser devant

mon

fils!

est-ce possible,

mon

pre?

Un dbat

assez vif s'engagea entre eux

la

mourante

retrouvait des forces pour repousser ce calice. Enfin

l'loquence du prtre l'emporta, la voix de Dieu fut la

plus forte

ment

Christine consentit. Elle

demanda

seule-

rester seule quelques instants, elle se sentait

mieux, sa franchise

l'avait soulage,

elle

obtiendrait

de Dieu peut-tre de vivre encore quelques jours pour


rparer

le

mal qu'elle avait

satisfait; lorsqu'il tendit la

sienne avec bonheur,

il

fait.

main

l'et

L'abb

la quitta plus

son ami,

embrass

s'il

il

serra la

l'et os.

CE QUE COUTE

264

Tous

les

deux atlendirent plus d'une heure que Chris-

tine les rappelt. Lo'squ'ils entrrent


elle s'adressa

son

et lui

fils

dans sa chambre,

demanda avec instance

de faire venir lord Lionel Sprit.

j'ai

Je

veux

un grand acte

tmoin. Ne

me

avant de mourir,

voir

le

mon

enfant,

accomplir, je dsire qu'il

refuse pas,

s'agit

il

de

en

mon

soit

salut

ternel.

Il

sera fait suivant votre dsir,

qu'il doive

Un
de

la

mre, quoi

m'en coter.

quart d'heure aprs, Lionel tait au pied du

marquise. Lorsqu'elle

lir; l'abb,

assis prs

roles pleines de
fit

ma

mansutude

son regard presque


vivante image de

le vit, elle se sentit dfail-

d'elle,

mettre sur son sant,

la

et,

teint,

lit

la

soutenait par ses pa-

et d'indulgence. Elle se

promenant autour
aperut son

elle

d'elle

mari,

douleur inconsolable. Son cur

se fendit, elle l'appela

sa voix avait

taine fermet. Elle prit sa

main

et la

repris

une cer-

baisa avec un

profond respect, un vritable repentir.

Emmanuel,

dit-elle,

tous, je devrais tre

de faon

vos

tre

genoux

et

entendue de

baiser devant

UN COSTUME DE BAL.
VOUS

car de vous, qui tiez un saint,

j'ai

Pardonnez-moi, pour que Dieu

me

coupable, moi seule

j'ai

la poussire,

un martyr.

fait

pardonne; moi seule


attir sur vous,

sur

je suis

mon

enfant bien-aim, les mal-

heurs qui nous accablent et qui

la

265

Taisez-vous, taisez-vous,

me

tuent.

tais-toi,

croyez pas, milord, ne la crois pas,

Laissez -moi

achever,

Christine!

mon

Emmanuel,

Ne

fils!

afin

que

je

puisse mourir en paix. Quelle que soit la faute dont on


l'accuse, Christian, milord, et vous,

savez,

ne

le

plus honnte

croyez pas.

homme, un

Il

mon

n'est pas sur

pre, qui le
la terre

chrtien plus pur,

un

un mari

plus parfait, un pre plus digne d'tre aim. Je l'atteste

devant vous, moi, pauvre pcheresse, misrable, prte


recevoir bientt la sainte hostie sur

recevoir

mon

mes

lvres et

crateur.

Ma femme! ma bien-aime! murmurait Emma-

nuel, agenouill auprs d'elle, et fondant en larmes;


c'est assez, c'est trop.

Vous me pardonnez donc, tu me pardonnes


mon

fils,

aussi,

vous mes deux victimes?

Un long embrassement,

les sanglots

d'Emmanuel

et

CE QUE COliE

t>66

de Christian

lui

raient aussi.

rpondirent. Le prtre et Lionel pleu-

Quant

la malade, elle semblait trans-

figure.

Ah!

dit-elle,

que

je

vous remercie,

Vous m'avez aussi pardonn,

je le sens.

t aussi heureuse, jamais je n'ai

un cur. Milord,
j'ai fait

il

est

si

mon

Dieul

Jamais je n'ai

bien senti que

une personne, un ange,

bien du mal aussi. Obtenez d'elle

j'ai

qui

mon pardon,

qu'elle prie pour moi. Dieu l'exaucera. Portez-lui ces

paroles sacres prononces par une

de mort
il

mon

n'est pas

mre sur son

Christian est digne d'tre

d'me plus

belle,

aim par

lit

elle,

de cur plus noble et

plus lev, d'honneur plus pur que le sien. Maintenant


allez tous, laissez-moi avec Dieu, avec

qui m'apporte

Nous nous reverrons

sa misricorde.

encore avant que tout soit

son ministre

fini! Allez!

Les trois hommes sortirent, l'abb resta seul avec

Mon

pre, dit-elle, je sens

sent. Absolvez-moi. Je n'ai pas

mon

fils

Je suis
lui;

il

que mes

elle.

forces s'pui-

pu me dcider

dire

devant vous, devant milord, devant son pre

une voleuse! Ce

n'est pas

et succomb sous le coup.

pour moi,
Il

c'est

pour

faut pourtant qu'il

UN COSTUME DE BAL.
le

mon

sache. Prenez sous

que

traces pour

j'ai

mon

quelques lignes

oreiller les

mari, pour

267

lui,

tout l'heure

remettrez

Emma-

nuel quand je n'y serai plus. Maintenant j'en

ai fini

pendant que

j'tais seule.

Vous

les

avec la terre, je suis tout Dieu,

Un mot
fils, il

encore pourtant

si,

mon

pour

pre, je l'attends.

le

bonheur de

mon

devenait ncessaire de faire connatre ce secret

tout entier sa fiance, je vous y autorise complte-

ment,

mon

pre.

La coupable

fut

pardonne;

en prsence de

sitt le viatique et l'extrme-onction,

sa famille et

dernire
elle

de lord

marque de

presque aus-

elle reut

donner cette

Sprit, qui voulut lui

respect et de sympathie. Le soir

s'endormit entre son mari et son

pendant que

fils,

l'abb rcitait auprs d'elle les saintes prires; elle ne


se rveilla plus. Sa

mort chrtienne

fut bien plus

heu-

reuse que sa vie de plaisirs et de vanits.

Le jour o
aprs

la

elle fut

conduite sa dernire demeure,

crmonie,

laquelle assista

toute sa maison, tandis que, dans


l'glise, sa

mre

et sa

lord

Sprit et

un coin obscur de

sur unissaient

leurs prires et

leurs larmes celles de Christian, l'abb de Bez rentra

CE QUE COUTE

268

avec les
si

vide.

affligs
Il

dans cet htel

emmena

le

qu'ils allaient trouver

marquis dans son cabinet,

et l,

aprs quelques instants accords aux panchementsde


sa douleur,

pour

il

lui

remit

le

papier dont

il

tait

charg

lui.

Mon

ami, lui

Emmanuel

dit-il, c'est

de sa part.

ouvrit le billet en tremblant. C'tait

nouvel acte de contrition, plein de repentir

et suivi

un
de

quelques lignes adresses Christian, dans lesquelles


elle lui faisait

un aveu complet de son infme action;

elle justifiait

compltement son mari, suppliait son

enfant de

rendre en dvouement, en respect, en

lui

vnration, ce qu'elle lui avait enlev de bonheur et de

considration gnrale; elle le chargeait d'en acquitter


sa dette et le bnissait

du haut du

repentir. M. Herbin resta quelques

ciel

ouvert son

instants la tte

baisse et plong^ dans de profondes rflexions. Ensuite


il

se leva

doucement. La prvoyance de Claire avait

allum du feu pendant cette matine un peu froide.

Emmanuel conserva
le

la

premire partie del

concernait seul, et jeta dans

posthume de

l'infortune.

le brasier la

lettre, qui

confession

UN COSTUME DE BAL.

mre

Que

faites-vous,

Mon

devoir.

Mon

fut coupable;

aveu qu'elle a

mon ami?

fait

fils

s'cria l'abb.

ne doit pas savoir que sa

pu m'accuser, moi:

il

269

devant nous m'a peut-tre

sans donner une certitude de sa faute.

que cela reste

Mais

s'il

le

Il

dernier
justifi

vaut mieux

ainsi.

absolument convaincu,

n'est pas

c'est

votre justification.

Toute
elle

mon

J'aime mieux tre accus qu'elle,


la vie

d'Emmanuel

tait

ami.

dans cette rponse

toujours et jamais lui!

En rentrant chez

lui,

pour une abngation


Lionel qui l'attendait.

depuis

la

si

le

cur

plein d'admiration

sublime, l'abb y trouva lord

Ils

ne s'taient pas vus seuls

scne touchante laquelle

ils

avaient as-

mon

cher abb,

sist.

J'ai

besoin de causer avec vous,

ma sur

dit le

jeune lord;

lui ai

rapport les paroles de M'= Herbin, elle m'a

l'tat

de.

rpondu qu'elle n'en doutait pas, que


avait fait

pour

un serment

et

m'inquite, je

d'ailleurs elle

que ce serment

elle, qu'elle le tiendrait

en dpit de

tait

tout,

sacr

malgr

CE QUE COUTE

27U

Christian lui-mme. Depuis lors peine a-t-elle pro-

nonc une parole,

ne prend aucune nourriture,

elle

ne dort pas. Ce matin

elle

en rentrant

elle

elle a

voulu aller

m'a remis pour vous ce

l'glise,

billet,

dont je

dois rapporter la rponse; lisez-le, je vous en prie, et

que votre bout nous vienne en

aide,

nous sommes

bien malheureux.

Le

billet
Il

((

ne contenait que ces mots

faut

Christian

iM.

que

sache,

je

mme,

aujourd'hui

si

Herbin persiste dans sa rsolution de

se taire; par charit,

monsieur l'abb, dites-le-moi.

L'abb, qui dsirait par-dessus tout le bonheur de

son lve, n'hsita pas retourner prs de


dit tout

ter

lui.

Il

lui

ce que la conviction et l'affection peuvent dic-

de plus loquent;

jeune

le

homme

l'couta avec

une motion profonde, un affreux combat


dans son cur, enfin

la

se

livrait

voix inflexible de l'honneur

parla plus haut que l'amour.

Non,

mon

ami,

dit-il, je

pre; non, je ne saurais


terai

pas Arabelle un

le

nom

n'accuserai pas

renier; non,

je

mon

n'appor-

dshonor.

Lionel reut celte rponse et la porta Arabelle.

Au

UN COSTUME DE BAL.
grand tonnement de sa mre

montra calme
pour

et pria lady Sprit

lendemain

le

et

271

de son

frre, elle se

d'ordonner leur dpart

elle dsirait se

rendre prs de lady

Margaret. Sa mre n'y forma aucune opposition. La


vieille

dame

maison

les reut
les

florissait,

avec des transports de

pauvres malades

la

joie.

Sa

bnissaient

tous les jours et sa belle sant faisait Tadmiration de


tous ceux qui la voyaient. Elle trouva sa petite-nice

change

et lui

en

fit

des reproches; son ge,

il

n'tait

pas permis d'tre malade.

cur

A mon

ma

ge,

tante, la douleur

marque sur

le

et sur le visage, qui le reflte.

La douleur, mon enfant! Et

puis-je la consoler,

cette douleur?

Peut-tre,

ma

tante.

Je vous coute alors.

Lady Monmeith

et Arabelle eurent

une entrevue de

plusieurs heures, laquelle lady Sprit n'assista pas.

La jeune

fille

en

sortit les

tellement pntre des

yeux rougis de larmes, mais


bonts de sa tante, qu'elle

sembla presque ressuscite

mre. Pendant plusieurs jours

la
les

grande

joie

de sa

gens d'affaires de

CE QUE COUTE

272

ja

bonne dame semblrent

vrent avec

lin

papier

fort occups. Enfin ils arri-

qu'elle signa et qu'elle

officiel

remit sa petite-nice, en prsence de sa mre, en


disant celle-ci

fait

J'ai

faites, je

tout ce que cette petite

vous en prie, que

je

a voulu;

fille

ne m'en repente pas.

Chre mre, ajouta Arabelle,

nous repartons pour

Bruges demain, n'est-ce pas?


Les hritires anglaises

pour nous. Cette

fois

ont des

pourtant

la

liberts insolites

mre voulut connatre

Lorsqu'elle les apprit, elle resta

les projets

de sa

stupfaite,

mais son cur gnreux ne

fille.

Nous partirons,

dit-elle, et

la

blma pas.

que Dieu vous bnisse;

vous tes une noble enfant!

leur arrive

sur-le-champ.

voyage

Est-il

Bez fut

couta avec admiration

d' Arabelle et

fait cela!
11

Il

Bruges, l'abb de

mand

rcit

le

du

de ses rsultats.

bien possible, milady, s'cria-t-il, vous avez

Sachez donc

la vrit tout entire.

leur raconta alors ce

que

le lecteur sait dj, et si

lady Sprit frona plusieurs fois

ne se possdait pas de

joie.

le sourcil, la

jeune

fille

UN COSTUME DE

Vous

voyez,

le

bien inspir,

si

ma

mre,

BAI..

273

mon cur

si

m'avait

Christian tait digne de devenir votre

fils!

Le digne prtre eut ensuite une longue confrence


avec le marquis, qui
comtesse.

vieille

il

remit

Celui-ci

l'acte

sign

par la

en fut touch jusqu'aux

larmes.

Mon

fils

ne peut plus hsiter,

rnovation complte.
afin

Il

allait partir

de se crer une personnalit

pass affreux.

bonheur

Il

et

n'est pas besoin

dit-il;

c'est

une

pour l'Amrique,
de faire oublier ce

d'aller

si

loin et le

est avec la fortune.

Christian fut appel; son pre lui remit, sans rien

en bonne forme par lequel lady Margaret

dire, l'acte

Monmeith

l'instituait

son lgataire universel,

la seule

condition de se faire naturaliser Anglais et de prendre


le

nom

et le titre

ses descendants.
cette libralit;

mme
et

qu'il

de comte de Monmeith, pour

Aucunes conditions n'taient jointes


M. de Change restait hritier lors

demeurerait

plus gnreux

hrite pour

lui.

lui et

libre. Rien n'tait plus

assurment.

Arabelle

s'tait

grand
ds-

274

CE QUE COUTE UN COSTUME DE BAL.

Bien qu'il sentt profondment ce que valait un


dsintressement,

moins.

Il

fallut

il

ne cda pas tout de suite nan-

une intervention puissante de'son pre

pour dtruire ses scrupules


la

tel

il

en conservait encore

reconnaissance et l'amour les dtruisirent enfin.


Qu'ajouter maintenant?
Qu'ilsfurent unis, dans labellechapelle de Monmeith,

par leur respectable ami, qu'ils furent charitables et


pieux, qu'ils furent heureux et aims? Cela devait tre
et cela fut.
il

Le marquis se consola prs d'eux; mais

n'oublia jamais.

11

est des cicatrices qui

ne

s'effacent

pas.

FIN.

PAHIS.

J.

CLAYE, IMPRIMEUR,

"7,

RUE SAINT-BENOIT.

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