Vous êtes sur la page 1sur 118

La suspension de la vie

/ Albert de Rochas
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Rochas d'Aiglun, Albert de (1837-1914). La suspension de la vie / Albert de Rochas. 1913.

1/ Les contenus accessibles sur le site Gallica sont pour la plupart des reproductions numriques d'oeuvres tombes dans le domaine public provenant des collections de la
BnF.Leur rutilisation s'inscrit dans le cadre de la loi n78-753 du 17 juillet 1978 :
*La rutilisation non commerciale de ces contenus est libre et gratuite dans le respect de la lgislation en vigueur et notamment du maintien de la mention de source.
*La rutilisation commerciale de ces contenus est payante et fait l'objet d'une licence. Est entendue par rutilisation commerciale la revente de contenus sous forme de produits
labors ou de fourniture de service.
Cliquer ici pour accder aux tarifs et la licence

2/ Les contenus de Gallica sont la proprit de la BnF au sens de l'article L.2112-1 du code gnral de la proprit des personnes publiques.
3/ Quelques contenus sont soumis un rgime de rutilisation particulier. Il s'agit :
*des reproductions de documents protgs par un droit d'auteur appartenant un tiers. Ces documents ne peuvent tre rutiliss, sauf dans le cadre de la copie prive, sans
l'autorisation pralable du titulaire des droits.
*des reproductions de documents conservs dans les bibliothques ou autres institutions partenaires. Ceux-ci sont signals par la mention Source gallica.BnF.fr / Bibliothque
municipale de ... (ou autre partenaire). L'utilisateur est invit s'informer auprs de ces bibliothques de leurs conditions de rutilisation.

4/ Gallica constitue une base de donnes, dont la BnF est le producteur, protge au sens des articles L341-1 et suivants du code de la proprit intellectuelle.
5/ Les prsentes conditions d'utilisation des contenus de Gallica sont rgies par la loi franaise. En cas de rutilisation prvue dans un autre pays, il appartient chaque utilisateur
de vrifier la conformit de son projet avec le droit de ce pays.
6/ L'utilisateur s'engage respecter les prsentes conditions d'utilisation ainsi que la lgislation en vigueur, notamment en matire de proprit intellectuelle. En cas de non
respect de ces dispositions, il est notamment passible d'une amende prvue par la loi du 17 juillet 1978.
7/ Pour obtenir un document de Gallica en haute dfinition, contacter reutilisation@bnf.fr.

ALBERT

DE ROCHAS

Suspension de ia Vie
AVEC SEPT FIGURES

DORBON-AIN
19, Boulevai-d Haussmann, 19
PARIS

J^a:

Suspension de la Vie

ALBERT

DE ROCHAS

La

Sttipension de la Vie
AVEC SEPT FIGURES

DORBON-A1N
1

<j,

Boulevard Haussmann,
PARIS

19

LrSuspension de la Vie

PREFACE
Il y a un certain nombre

de phnomnes dont on
conteste gnralement l'existence parce qu'ils se prsentent rarement et Ton considre les rcits qui les signalent
comme de simples lgendes dues la tendance naturelle
de l'esprit humain vers le merveilleux. Beaucoup de
gens donnent navement leur ignorance pour raison de
leur incrdulit en disant : Si c'tait vrai, cela se

saurait.

C'est donc une oeuvre utile, quoique ingrate, de rechercher ces phnomnes, en accumulant les documents
qui en font foi, afin de prouver que leur raret n'est
qu'apparente et de les grouper de manire montrer que
les plus extraordinaires se rattachent, par transitions
insensibles, ceux que nous observons tous les jours.

Tel est le but de cette tude qui a pour sujet La


Suspension de la Vie. On y verra que l'organisme humain

est capable de supporter de trs longs jenes et peut


rester pendant plusieurs annes dans l'tat si voisin de
la mort qu'est le sommeil; cela rendra moins invraisemblables les rcils des hagiographes et les inhumations
temporaires des fakirs. Les phnomnes de reviviscence
des organismes infrieurs, rapprochs des retentissantes
expriences de M. Stphane Leduc et de M. Yves Delage,
pourront en outre jeter quelque clart sur la question si
obscure de l'origine de la vie.
Grenoble, 20 mai 1913.
ALBERT DE

ROCHAS.

CHAPITRE I
LES LONGS JENES.

On admet gnralement que l'homme peut vivre une quarantaine de jours sans prendre aucune nourriture 1. C'est la
En 1831, le prisonnier Grailler se laissa prir [l'inanition flans les prisons
de Toulouse, ce qui lui demanda soixante-trois jours. "Du autre dsespr, dont
l'observation lut communique vers le mme temps a l'Acadmie de Mdecine
par le docteur Serrurier, fut presque aussi long l mourir. Le sujet, rapporte
le professeur A. Lacassagne dans son l'rcis (la -mdecine lgale, tait un musicien ambulant qui, pendant soixante jours, c'est-a-dire depuis l'instant, de sa
rsolution, annonce par lui avec le plus grand sang-froid, jusqu'il sa mort, no
prit de temps il autre qvie quelques gorges d'eau et de sirop d'orgeat. L'amaigrissement fut peu sensible pendant les quinze premiers jours. L'excrtion des
matires alvines eut d'abord lieu, puis fut supprime. L'urine, abondante dans
les premiers temps, devint rare, brune, floconneuse, avec dpt, d'odeur phosphorescente. Pendant, les vingt derniers jours de la vie, odeur cadavreuse de
tout le corps, diarrhe de matires ftides, baleine putride, trismus douloureux,
sentiment de douleur vive il l'pgastre, amaigrissement rapide, dformation do
la poitrine, qui devient: troite et bombe ; les paules rentrent et laissent saillir
les vertbres; le ventre s'aplatit, le bassin semble former une cavit immense.
La peau se couvre de ptchies et se dtache par lambeaux. Il meurt le soixantime jour : l'autopsie n'a pas t faite.
En rgle ordinaire, les effets de l'abstinence sont les suivants : durant les
premiers jours, le sujet inaniti est tourment par la faim ; il prouve de violentes douleurs pigastriques et colles-ci peuvent mme occasionner des vomissements. Sa face est ple ; il est triste, abattu, affaibli et refuse de faire tout
mouvement. Bientt les gencives se tumfient, la salive devient rare et la langue
se recouvre d'un pais enduit blanchtre. L'haleine devient chaude et d'une
ftidit telle que des mineurs, enferms sans nourriture il l'intrieur d'une
galerie, taient obligs de se tourner le dos. Au dbut de l'abstinence, les fces
sont abondantes. Mais, bientt, elles se rarfient et ce n'est que vers la fin
qu'elles reparaissent diarrhiques. Ohez l'inaniti, la respiration se ralentit, le
pouls s'affaisse et diminue de frquence ; enfin la temprature s'abaisse. Le
poids du corps, peu modifi durant les premiers jours, diminue ensuite rapidement et l'exprience montre qu'en gnral la mort survient quand il se trouve
rduit aux quatre diximes du poids initial, parfois mme, chez les sujets jeunes,
quand il atteint la moitit'du poids primitif.
1

dure des jenes dont il est question dans la Bible. Le chien


peut rester trente-cinq jours, le chat et le cheval une vingtaine
de jours; une souris deux ou trois jours seulement 1.
Les animaux hibernants, tels que l'cureuil, la marmotte et
la chauve-souris passent plusieurs mois sans manger 2, parce
que, en. dehors du travail du coeur et des poumons, ils ne
dpensent rien pendant leur engourdissement; leur temprature s'abaisse, mais elle reste suprieure d'un degr . celle
du milieu ambiant; les combustions sont trs faibles, les
tissus se consument trs peu et trs lentement; les mouvements du coeur et la respiration sont seulement ralentis; le
docteur Preyer a observ qu'un hamster restait parfois cinq
minutes sans respirer d'une faon apprciable aprs quinze
jours de sommeil.
Les animaux, sang froid d'une faon permanente, supportent des jenes beaucoup plus prolongs; les grenouilles
peuvent passer tout l'hiver sans manger. Les serpents restent
plusieurs mois sans prendre d'aliments et sans paratre incommods ; certains individus ont pu mme passer ainsi des
annes. Des faits de cette nature ont t observs au Musum
d'histoire naturelle de Paris. Auguste Dumril cite l'exemple
d'une couleuvre de l'Amrique du Nord reste quinze mois
sans prendre de nourriture et d'un crotale qui ne s'est dcid
manger qu'au bout cle vingt-six mois. Le professeur Vaillant
mentionne un plophile encore vivant au bout de vingt-trois
mois de jene et un python n'acceptant la proie qu'on lui
offrait qu'au bout de vingt-neuf mois passs.
Le docteur Jacques Pellegrin a galement observ trois cas
intressants. Le premier est celui d'un norme jjython rticule
entr, le 17 novembre 1899, la mnagerie du Musum o
il est mort, le 20 avril 1902, aprs deux ans, cinq mois et trois
jours de jene; l'animal qui, son entre, pesait 75 kilos, ne
pesait plus sa mort que 27 kilos; il avait donc perdu les deux
Erptologie gnrale, t. VII.
2 A Madagascar existe un mammifre carnassier, le tarne, qui passe trois
mois de l'anne en lthargie, et cela au moment des plus grandes chaleurs,
parce que l'extrme scheresse a fait disparatre les insectes dont cet animal se
1

nourrit,

tiers de son poids. Les deux autres cas se rapportent des plophiles de Madagascar, dont l'un est mort aprs trois ans environ de jene et l'autre au bout de quatre ans et un mois. Ce
dernier, qui pesait 4 kilos et mesurait 2 mtres de longueur,
n'avait pas beaucoup perdu de son poids; c'est lui qui tient
jusqu' ce jour le record de l'abstinence. Des expriences
faites sur des couleuvres ayant montr que la mort arrive
trois fois plus vite chez les animaux qui ne peuvent ni boire
ni se baigner, on peut en conclure que les serpents en libert
peuvent rsister encore plus longtemps.

II
Les exemples de jenes prolongs fourmillent dans les

annales du mysticisme.
Voici d'abord ce qu'en dit l'abb Ribet, professeur de thologie au Grand Sminaire de Lyon, dans le tome II de sa
Mystique.

Par deux fois Mose demeure quarante jours dans la montagne,


sans autre aliment, que la loi du Seigneur, qu'il devait transmettre
son. peuple. Aprs avoir gote du pain mystrieux que l'Ange lui
prsente, Elie marche pendant quarante jours et quarante nuits jusqu'au mont Horeb. Le Sauveur devait consacrer par son exemple ce
jene de quarante jours.
Saint Simon Stylite, sainte Elisabeth, qualifie de thaumaturge
par les Grecs, sainte Colette et plusieurs autres ont renouvel cette
abstinence absolue pendant la quarantaine liturgique. Saint Simon
Salus jenait tout le Carme, jusqu'au Jeudi-Saint. Saint Dalmacc
passa galement tout un Carme sans prendre de nourriture, jusqu'au jeudi de la grande semaine, o, aprs les Olficcs sacrs, il prit
son repas avec les Frres. Le soir de ce mme jour, il s'assit sur un
escabeau et demeura encore quarante-trois jours, c'est--dire jusqu' la solennit de l'Ascension, dans l'immobilit de l'extase. Enfin
son suprieur Isace le rappelle, et le saint raconte alors une vision
qui fournit tous la preuve que l'illumination dont son me avait
joui venait vritablement du Seigneur.
Hors mme des temps consacrs par la pit chrtienne, ces faits
se sont multiplis l'infini. Saint Pierre d'lcantara avouait sainte
Thrse qu'il ne donnait d'aliment son corps que de trois en trois
jours, et ses historiens racontent que, parfois, il prolongeait son
abstinence pendant des semaines entires. L'abb saint Elpide vcut
vingt-cinq ans dans une-grotte, ne prenant de nourriture que le di~

10

manche et le jeudi. Saint Euthyme, surnomm le Grand, ne mangeait


que le samedi ou le dimanche. La vnrable Marie d'Oignies tait
huit, onze et quelquefois trente jours sans boire ni manger, absorbe
dans une douce contemplation et n'prouvant de faim que pour l'Eucharistie, qui tait alors sa seule nourriture...
Sainte Catherine de Sienne, en qui la vie contemplative a rayonn
d'un si vif clat, passait tout le Carme et le temps pascal sans autre
rfection que l'Eucharistie1.
Le bienheureux Nicolas de Flue obtint de sa femme, dont il avait
eu dix enfants, de se consacrer Dieu dans une solitude profonde. Il
y passa le reste de ses jours, depuis l'ge de 50 ans jusqu', celui
de 70 ans, sans user d'aucun aliment. Aprs les six premiers mois,
sur l'ordre de ses suprieurs, il essaie de manger ; il parvient
avec peine introduire dans son estomac quelques miettes et quelques gouttes de vin qu'il rejeta aussitt. Interrog comment il pouvait vivre ainsi, il rpond que c'est l'Eucharistie qui est sa vie.
Une attestation inscrite aux archives de la paroisse de Saxlen, du
vivant de cet ermite clbre, et cite par son biographe est ainsi
conue : Qu'il soit fait savoir fous et chacun que, l'an du Seigneur j 487, vivait un excellent homme du nom do Nicolas de Elue,
n et lev clans la paroisse de Saxlen, la Montagne, lequel, abandonnant pre et frre, sa pauvre pouse et ses enfants, cinq fils et
cinq filles, s'en est all dans le dsert de Raust. o Dieu l'a soutenu
sans nourriture et boisson pendant longtemps, c'est--dire dix ans.
Au moment o l'on crivait ceci, il tait plein de sens et menant- une
sainte vie, ce que nous avons vu et savons en vrit.
Un autre auteur clbre qui. a crit, sur la Mystique, le professeur allemand Goerres, donne ce sujet quelques dtails
plus prcis (tome I, ch. v) :
Pendant un mois, dit-il, les habitants d'Underwald occuprent
tous les passages qui conduisaient la cabane de Nicolas de Elue et
furent convaincus que non seulement on ne lui avait port aucune
nourriture pendant ce temps, mais qu'aucun homme n'avait pu arriver jusqu' lui. Cependant l'vque de Constance, ne se trouvant pas
encore satisfait, envoya prs du solitaire son voque suffragant. Celui-ci, tonn de le trouver si vigoureux aprs une si longue abstinence, lui ayant demand quelle vertu il prfrait toutes les autres,
Nicolas lui rpondit que c'tait l'obissance; sur quoi, l'vque lui
ordonna aussitt de manger un pain qu'il lui prsenta. Le solitaire
obit ; mais, peine avait-il mang la premire bouche qu'il
prouva des vomissements trs violents et il lui fut impossible de
continuer manger. L'vque de Constance, ne croyant pas encore
au rcit de son suffragant, voulut s'assurer par lui-mme de la v3

La vnrable mre Agns de Langcac vcut, ainsi plus do six mois do suite,

il

rite des faits. Il se rendit donc auprs de Nicolas et il lui demanda


comment il pouvait vivre ainsi sans manger. Le frre lui rpondit
que, lorsqu'il assistait la messe ou qu'il prenait la sainte Eucharistie, il sentait une force et une douceur qui le rassasiaient et lui
tenaient lieu de nourriture...
Goerres rappelle, ce propos, qu'en 1225, Hugues, vque
de Lincoln, apprit qu'il y avait Leicester une religieuse
n'ayant pris aucune nourriture depuis sept ans et vivant seu-

lement de l'Eucharistie, qu'elle recevait tous les dimanches.


N'ajoutant aucune foi ce rcit, il envoya d'abord cette
femme quinze clercs qui devaient l'observer attentivement
pendant quinze jours, sans la perdre de vue un seul instant;
et comme, pendant tout ce temps, elle conserva ses forces et
sa sant, quoiqu'elle n'et pris aucune nourriture, il se dclara
convaincu.
Voici encore quelques autres exemples se rapportant . des
saints et galement emprunts Goerres:
Sainte Rose de Lima s'tait interdit, ds la plus tendre enfance,
tous les fruits dont la saveur est, on le sait, si agrable au Prou. A
l'ge de 6 ans, trois fois par semaine, elle ne prenait que du pain et
de l'eau, et depuis l'ge de 15 ans elle renona entirement l'usage
de la chair. Elle s'tait tellement accoutume ce genre de vie que,
lorsque dans ses maladies on lui donnait quelque nourriture recherche pour la soutenir, son tat empirait, au contraire, d'une
manire trs grave, tandis qu'un morceau de pain tremp dans l'eau
lui rendait quelquefois subitement la sant. Plus tard, partir do
l'Exaltation de la Sainte-Croix jusqu' Pques, elle ne prenait qu'une
fois le jour un peu de pain et d'eau; encore, pendant tout le Carme,
renonait-elle au pain, pour ne vivre que de ppins d'orange. Le
vendredi, elle n'en mangeait que cinq, et le reste du temps elle en
prenait si peu que ce qu'elle consommait en huit jours paraissait
peine suffisant pour un seul. Une fois, un petit pain et une bouteille
d'eau lui suffirent pendant cinquante jours; une autre fois, elle
passa tout ce temps sans boire une goutte d'eau. Dans les derniers
temps de sa vie, elle avait coutume de s'enfermer le jeudi dans son
oratoire et d'y rester jusqu'au dimanche, sans boire ni dormir, mais
continuellement occupe prier.
Liedwine de Schiedam tomba malade en 1395 et resta en cet tal,
pendant trente-trois ans, jusqu' sa mort. Pendant les dix-neuf premires annes, elle ne mangeait dans le jour qu'une petite tranche
de pomme, grosse comme une hostie, ou un pou de pain, avec une
petite gorge de bire, ou quelquefois un peu de lait doux. Plus
tard, ne pouvant digrer ni la bire, ni le lait, elle prit un peu de

1.2

vin ml avec de l'eau. Plus fard encore, elle fut oblige de se rduire l'eau comme breuvage et nourriture. Elle en prenait et en
buvait le quart d'une mesure par semaine et la faisait prendre la
Meuse. Son got avait acquis une telle dlicatesse qu'elle sentait les
moindres altrations de ce fleuve, dont l'eau, du reste, lui paraissait
plus savoureuse que le meilleur vin. Mais, au bout de dix-neuf ans,
elle ne prit plus rien, et elle avoua, mme, en 1422, quelques frres
qui la visitaient que, depuis dix-huit ans, elle n'avait pris aucune
nourriture et que, depuis vingt ans, cause de ses infirmits, elle
n'avait vu ni le soleil, ni la lune, et n'avait pas foul la terre de son
pied.
Saint Joseph de Cupertino, tant devenu prtre, resta, cinq ans
sans manger de pain et dix ans sans boire du vin, se contentant
d'herbes, de fruits secs et de fves... Ses jenes taient, peu prs
continuels; car, l'exemple de saint Franois, il faisait sept carmes
de quarante jours dans l'anne et, pendant tout ce temps, il ne prenait rien, si ce n'est le dimanche et. le jeudi.
Sainte Angle de Foligno trouva, pendant douze ans, dans l'Eucharistie des forces suffisantes pour pouvoir se passer de toute autre
nourriture. Il en fut ainsi de sainte Colombe de Riti, qui ne prenait rien autre chose pendant tout le Carme; de l'vque saint
Mocdoc, qui, une fois, pendant quarante jours, vcut seulement de
la sainte Eucharistie et qui, aprs ce temps, parut ses disciples
plus fort qu'auparavant. A Norfolk, dans le Nord de l'Angleterre,
vivait une sainte fille que le peuple avait nomme Jeanne Malles,
c'est--dire sans nourriture, parce que, pendant quinze ans, elle
n'avait pris que l'Eucharistie. La soeur Louise de la Rsurrection, en
Espagne, vcut ainsi plusieurs annes. Il en fut de mme de sainte
Colette, d'Hlne Encelmine, qui rendait par le nez toute autre nourriture, des abbs Ebrulpt et Faustin, de Pierre d'Acantara et de
beaucoup d'autres, particulirement chez les Pres du Dsert.

III
Si l'on a recours . l'histoire profane, les exemples sont
moins nombreux, il est vrai, mais beaucoup plus concluants
pour les personnes qui se dfient des exagrations propres aux
lgendes.
Le travail le plus ancien que je connaisse sur ce sujet est
un livre (pet. in-8) publi Mayence, en 1542, sous le titre:
De Puella quoe sine cibo et potu vitam transigit brevis narratio, teste et auiore Gerardo Bucoldiano physico regio. -
Moguntioe, apud Divvm Yictorem ; excudebat Franciscus
Behem.

13

Il relate le cas d'une jeune paysanne, Marguerite Weiss, de


Roth prs Spire, qui, depuis l'ge de 10 ans, ne mangeait ni
ne buvait, sans en tre autrement incommode. L'auteur cite
comme prcdent le cas d'une jeune fille de Gommercy, en
Lorraine, qui, aprs sa premire communion, l'ge de 12 ans,
en 1328, cessa de prendre aucune nourriture et resta dans cet
tat trois ans, terme aprs lequel elle mangea et but comme
tout le monde ; c'est ce qu'il espre voir arriver pour Marguerite, sa cliente.
L'auteur aurait pu citer galement le cas suivant rapport
dans le Chambers Book of Days (vol. 1, p. 551). En l'an 1357,
le 25 avril, Edouard III, roi d'Angleterre accorda sa grce la
femme Gcilia, pouse de John de Rygeveway, qui avait t
enferme dans la prison de Nottingliam pour le meurtre de
son mari. La grce tait motive sur ce que cette femme s'tait
volontairement abstenue, depuis son incarcration, de nourriture et de boisson, ce qui fut rapport au roi par des tmoignages dignes de foi et considr comme un miracle.
Une brochure de 28 pages, publie Paris, par de Roigny,
en 1586, contient l'Histoire admirable et vritable d'une fille
champestre du pays d'Anjou, qui a t quatre ans sans user
d'autre nourriture que d'un peu d'eau.

En 1604, parut Berne un petit in-8 intitul: Historia


admiranda de prodigios Appollonise Schreiroe virginis in
agro Bemensi inedi, a Paullo Lentulo, med. doct., etc. Le
texte de Lentulus, dit M. Charles Richet, est accompagn
d'une planche o la jeune Apollonie, une hystrique assurment, est tendue sur son lit de jene, presque sans voiles;
malgr l'absence d'alimentation, elle ne parat pas trop dcharne. Il parat qu'on a fait une sorte d'enqute pour s'assurer qu'il n'y avait pas, dans la prolongation de son abstinence, quelque supercherie, et on a essay de constater la
ralit du jene. Ce qui prouve qu'il s'agissait bien l de phnomnes hystriformes, c'est l'tat de semi-alination o
tait Apollonie et l'absence complte de sommeil. A quelque
heure de la nuit ou du jour qu'on arrivt pour la voir, on la
trouvait veille. Aprs ce rcit merveilleux, il y en a d'au-

-pilella Heidelbergensi,
14

trs: De puella Spirensi, De


De Puelta
Coloniensij De episcopo Spirensi, De puero oesiatico Aldenburgensi. Ces histoires sont fort amusantes; mais ceux
qui les rapportent sont tellement dnus de critique scientifique qu'on ne peut vraiment ajouter grande foi ce qu'ils
disent.
Dix ans aprs, Licetus faisait imprimer Padoue une dissertation analogue sous le titre : De his qui di vivunl sine
alimenta.
Les docteurs La Provanchre et Montsainet ont crit avec
dtails, en 1616, l'histoire d'un enfant de 10 ans, n Vauprofonde, prs de Sens, et qui est rest cinq annes conscutives sans boire ni manger, avaler ou sucer quoi que ce soit,
(Sens, 1616.)

En 1618, un gentilhomme provenal, nomm Jean de Puget, qui parat avoir t moiti fou, vint Blois et demanda
voir la reine-mre pour lui confier des secrets d'une haute
importance qui lui taient inspirs par Dieu ; et comme
preuve de sa mission, il affirmait qu'il pouvait vivre sans
manger ni boire autre chose qu'un peu d'eau sucre qu'il
prenait dans sa bouche et qu'il rejetait aussitt. Il y eut ce
sujet une enqute, peu intressante du reste, dont les originaux se trouvent en partie dans les archives du dpartement
de Loir-et-Cher et qui ont fait le sujet d'une brochure imprime, en cette mme anne 1618, chez Abraham Saugram
sous le titre : Histoire prodigieuse d'un Provenal prsent
la Reyne-Mre Blois et qui vivait sans boire ni manger.
En 1684, un fou qui croyait tre le Messie, voulant surpasser le jene de Jsus-Christ, s'abstint pendant soixante-douze
jours de tout aliment; il ne but mme pas d'eau; il ne fit que
fumer et se rincer la bouche. Pendant cette longue abstinence, sa sant ne sembla prouver aucune altration; il ne
rendit aucun excrment. Dictionnaire des Sciences mdicales, t. IV, au mot Abstinence.)

En 1689, le libraire Jean Gosle mit en vente, Lyon, un


volume in-8 intitul: Trait de Primerose sur les erreurs vul-

15

gres de la mdecine, avec des additions de M. de Roslagny.


Le chapitre III traite de ceux qui peuvent vivre plusieurs
mois et plusieurs annes sans manger et voici ce qu'on, lit
la page 339 :
Albert le Grand assure avoir observ un homme mlancolique,
qui vquit sept semaines en ne buvant qu'un peu d'eau, de deux
jours l'un. Quelques graves auteurs rapportent avoir vu, en Espaigne, une fille qui tait parvenue l'ge de 22 ans sans prendre aucune nourriture que de l'eau pure. D'autres assurent la mme chose
d'une fille dbauche, en Languedoc, qui demeura trois ans sans
manger. Selon des auteurs dignes de foi, il y en eut une autre dans
Spire, en Allemagne, qui vquit aussi trois ans en assez bonne sant,
ne vivant que de l'air qu'elle respirait. Le clbre Conciliateur fait
le rcit d'une femme de Normandie qui demeura dix-huit ans sans
manger, et d'une autre qui vquit trente-six ans de la mme manire.
Mais, ce qui est encore plus surprenant, c'est qu'au rapport d'Hermalao Barbaro, le pape Lon X et plusieurs princes firent observer,
sous bonne et fidle garde, un prtre dans Rome qu'on disait ny
manger ny boire. Et, en effet, on le garda vee d'oeil durant plusieurs annes sans lui avoir vu rien avaler quoi que ce ft et qu'il
passa de la sorte quarante ans.

Les Mmoires de l'Acadmie des sciences rapportent un cas

intressant.

En 1751, une fille des environs de Beaune, ge de 10 ans 1/2,


fut atteinte d'une fivre dans laquelle elle refusa tous les remdes et
ne voulut ou ne put avaler que de l'eau frache; cette fivre succda un mal de tte qui l'obligeait sortir de son lit et se rouler
par terre. Dans un de ces accs, elle fut prise d'une syncope si longue
qu'on la crut morte. Revenue elle-mme, elle perdit peu peu
l'usage de ses membres et de la parole, mais il lui resta les sens de
l'oue, de la vue et du toucher. Sa raison demeura intacte, et elle en
faisait usage pour faire connatre ses dsirs au moyen de sons inarticuls. Ces sons furent d'abord au nombre de deux, un qui approuvait, l'autre qui dsapprouvait. Elle parvint par la suite en augmenter le nombre; successivement, elle put y joindre quelques mouvements de mains qui se multipliaient avec les sons. Elle ne vivait
que d'eau en petite quantit; son ventre tait affaiss; en y portant
la main, on touchait les vertbres; cette partie et les extrmits
infrieures conservaient la sensibilit, sans jouir de la contraefilit.
L'oeil tait vif, les lvres vermeilles, le teint assez color; le pouls
avait de la force et battait avec assez de rgularit. Peu peu, la
malade avala une plus grande quantit d'eau. Un mdecin ayant
essay de lui faire avaler de l'eau de veau son insu, elle la rejeta

__ 16

avec de violentes convulsions. Trois ans environ aprs le dbut de


sa maladie, elle prouva un jour une soif extrme et fit de grands
efforts pour demander de l'eau; la parole lui revint ds cet instant.
Elle en conserva l'usage qui augmenta sensiblement. Les vacuations
alvines taient totalement supprimes. La malade commena reprendre l'usage de ses bras; elle fila, s'habilla, se servit de deux bquilles avec lesquelles elle s'agenouillait, ne pouvant encore faire
usage de ses jambes. Vers l'ge de 15 ans, l'apptit revint la
malade et fous les accidents disparurent les uns aprs les autres.
Elle marcha sans bquilles et mangea comme une personne en bonne
sant, aprs avoir t pendant quatre ans sans pouvoir prendre
autre chose que de l'eau.

Chteauroux, prs d'Embrun, un


enfant qui passa quatre ans et quelques jours sans manger
ni boire. Ce jeune homme s'appelait Guillaume Gay; il tait
g de 10 ou 11 ans lorsqu'il cessa tout coup de prendre
aucune nourriture; son corps devint comme un squelette,
mais lorsque, aprs quatre ans, il recommena se nourrir,
il se trouva en peu de temps aussi dvelopp et aussi robuste
que les autres jeunes gens de son ge. Parmi les innombrables personnes qui ont attest ce fait extraordinaire, on
compte Mgr Fouquet, archevque d'Embrun, et l'intendant du
Dauphin. L'intendant, souponnant quelque supercherie de
la part des parents, fit mme garder l'enfant vue pendant
plusieurs jours. Ce fait est rapport par la plupart des
chroniqueurs dauphinois.
De 1760 1764, on vit

un mdecin cossais, le docteur Mackensie, visita une fille ge de 33 ans, nomme Janet Maclod,
au sujet de qui il rdigea les rapports suivants qui ont t
Le 21 octobre 1767,

insrs dans les Transactions philosophiques.

cette fille avait eu une forte attaque d'pilepsie; quatre


ans aprs, elle prouva une seconde attaque, fut tourmente par une
fivre qui dura plusieurs mois. Pendant cet intervalle, elle perdit
l'usage des paupires et se trouva rduite soulever ces parties
avec les doigts pour faire quelque usage de sa vue. L'vacuation
priodique fut remplace par un crachement de sang et un saignement de nez.
Il y a environ cinq ans, Janet Maclod eut une nouvelle attaque
fbrile; depuis lors, couche, rduite une sorte de vgtation trs
A 15 ans,

17

peu active, elle parla trs rarement et ne demanda plus de nourriture.


Pendant quatre ans on ne lui a vu avaler qu'une cuillere d'eau
mdicamenteuse et une pinte d'eau simple; elle n'a eu aucune vacuation par les selles ou par les urines; la transpiration a. t presque
nulle. Le pouls, que j'ai eu quelque peine trouver, est distinct et
rgulier, lent, et excessivement faible; le teint est bon et assez frais;
les traits ne sont ni dfigurs ni fltris; la peau est naturelle, ainsi
que la temprature; et, mon grand tonnement, lorsque j'ai examin le corps, que je prsumais devoir tre une espce de squelette,
j'ai trouv la gorge prominente comme celle d'une jeune femme
bien portante, les bras, les cuisses et les jambes nullement amaigris,
l'abdomen un peu en li et. les muscles tendus. Les genoux sont plies,
les talons touchent presque le derrire; lorsqu'on lutte avec la malade pour mettre un peu d'eau dans sa bouche, on observe quelquefois de la moiteur et un peu de sueur sur sa peau. Elle dort, beaucoup
et fort tranquillement; mais, lorsqu'elle est rveille, on l'entend se
plaindre continuellement comme le fait un enfant nouveau-n et
elle essaie quelquefois de tousser. Aucune force ne peut maintenant
sparer les mchoires. J'ai pass le petit doigt par l'ouverture de ses
dents et j'ai trouv la pointe de sa langue molle et humide; il en est
de mme de la partie interne de ses joues. Elle ne peut rester un
moment sur son dos et tombe toujours d'un ct ou de l'autre. Sa
tte est courbe en avant comme dans l'affection nerveuse appele
Emprosthotonos; on ne peut la relever.

Cinq ans aprs, en octobre 1772, le docteur visita de nouveau la malade. Il apprit qu'elle avait commenc manger
et boire. Voici les nouveaux dtails qu'il donne:
Environ une anne avant cette dernire date, les parents, revenant un jour de leurs travaux des champs, furent extrmement surpris de trouver leur fille, qu'ils avaient laisse au lit dans la position
o elle tait couche depuis plusieurs annes, assise terre et filant
avec la quenouille de sa mre. Je demandai si elle mangeait ou buvait, si elle avait quelquefois des vacuations naturelles. On me rpondit qu'elle endettait de temps en temps dans la paume de sa
main un morceau de pain d'orge, comme on le fait pour donner aux
petits poussins, et qu'elle introduisait une des miettes dans sa bouche o elle la promenait avec sa langue; qu'elle suait ensuite un
peu de lait ou d'eau dans le creux de sa main; qu'elle faisait cela une
ou deux fois par jour, et mme seulement lorsqu'on l'y obligeait;
que ses vacuations taient proportionnes ce qu'elle avalait ;
qu'elle n'essayait jamais de parler; que ses mchoires taient encore
serres, ses jarrets aussi tendus qu'auparavant et ses yeux toujours
ferms. En soulevant ses paupires, je trouvais que l'iris tait tourn

18

on haut vers le bord de l'os frontal. Son teint tait ple; sa peau ride
et sche et tout son corps amaigri.
On ne trouvait son pouls qu'avec la plus extrme difficult. Elle
paraissait sense et Iraitable sur tous les articles, except sur celui
do la nourriture: car, ma demande, elle lit ces divers exercices :
elle fila, elle se trana sur son derrire autour des murs do la chambre en s'aidant de ses mains; mais lorsqu'on la priait cle manger,
elle tmoignait la plus grande rpugnance; elle pleurait mme avant
de cder et, lorsqu'elle obissait enfin, elle ne prenait qu'une miette
de pain et une demi-cuillere de lait, comme on l'a dit tout
l'heure. A tout prendre, son existence ne paraissait gure moins
extraordinaire cette fois que dans ma premire visite l'poque o,
pendant plusieurs annes, elle n'avait pas aval la moindre particule. J'attribuai son amaigrissement et son feint hve, en un mot le
changement de son apparence, ce qu'elle dpensait trop de salive
en filant du lin, et je recommandai en consquence qu'on la bornt
Hier de la laine, qu'elle filait avec autant de dextrit que le lin.

En 1790, plusieurs savants de Genve tudirent une jeune


fille des environs, nomme Josphine Durand, qui, la suite
de plusieurs infirmits et maladies, tait arrive vivre . peu
prs sans boire et sans manger; du moins, elle avait t pendant quatre mois sans prendre aucune nourriture, ni liquide,
ni solide. Ses mchoires taient convulsivement serres et
s'opposaient l'introduction de toute espce d'aliment; l'arrachement d'une dent avait ouvert seul une voie une petite
quantit de liquide qu'on faisait pntrer avec peine, et . des
poques trs loignes les unes des autres. L'action du systme digestif s'tait teinte graduellement ; l'aveuglement
tait survenu et une double paralysie avait priv de toute
sensibilit et de tout mouvement les parties infrieures du
corps depuis le diaphragme, l'exception du gros orteil, qui
jouissait encore d'une faible contractilit.
A'oici quelques extraits du rapport que ces savants firent
insrer dans la Bibliothque britannique.
Notre premire visite eut lieu le 29 juin de cette anne 1790. Nous
nous rendmes avec M. Albert au village de Lamotho, situ une
petite lieue au Sud do celui de A'iri, dans la pente mridionale du
mont de Si on.
Personne dans la maison qu'habite Josphine Durand ne s'attendait nous voir, 'et cotte surprise tait dans nos intentions; nous
entrmes cle suite clans la chambre qu'elle occupe et nous nous

10

-lequel elle est depuis plus de

assmes auprs du lit de misre sur


quatre ans, couche sur le dos, dans la mme attitude. Elle reconnut
l'instant son chirurgien au son de sa voix et parut lui savoir beaucoup de gr de sa visite.
L, nous commenmes une suite d'observations et do questions
auxquelles elle rpondait avec beaucoup de justesse et de complaisance. Elle parle assez distinctement quoique sa mchoire soif serre depuis longtemps; mais elle parle toujours voix basse, c'est-dire des lvres et de la langue seulement, sans que la glotte, fasse
aucune vibration ni que le larynx entre pour rien dans la production des sons.
Nous nous attendions contempler en quelque sorte un squelette
en considrant cet tre infortun et nous fmes trs surpris de
trouver son visage un embonpoint- peu prs ordinaire. Nous le
fmes davantage lorsqu'on considrant ses extrmits infrieures,
frappes depuis longtemps de la double paralysie du sentiment et
du mouvement et que nous croyions atrophies, nous leur trouvmes une consistance musculeu.se et une chaleur naturelle; et
quoiqu'elle n'ait aucun sentiment la surface de la peau depuis les
ctes jusqu'aux pieds, elle se plaint souvent de la sensation do froid
dans ses extrmits infrieures. Sa peau tait moite; son pouls tait
gal et plus lev qu'on aurait pu le prsumer d'aprs son tat; il
faisait 88 90 pulsations dans la minute. Elle tient ses bras hors du
lit et n'en a point perdu l'usage; nous la primes de nous serrer la
main pour juger de sa force, qui nous parut pou considrable.
Son teint n'est ni livide ni d'une pleur extraordinaire; la. peau de
son abdomen est fortement dprime et se rapproche beaucoup de la
colonne vertbrale...
Ses paupires sont paralyses... elle a l'odorat trs fin... elle a. l'oue
trs fine...
Quoiqu'elle ne fasse depuis longtemps que peu ou point d'usage
de l'organe du got, il parat cjue cet- organe s'est conserv chez elle.
Chaque fois qu'elle a essay d'introduire quelque aliment par l'ouverture que forme sa dent arrache, elle a toujours prouv la sensation des saveurs dans sa perfection. Ses dents sont d'ailleurs trs
blanches et sans tuf; son haleine est sans odeur et l'intrieur cle ses
lvres est lgrement humect.
Son tact s'est singulirement perfectionn depuis qu'elle a perdu
l'usage de la vue; elle reconnat fort bien au toucher diverses pices
de monnaie en cuivre et en argent.
Ses facults intellectuelles n'ont pas souffert la moindre altration,, malgr celle de ses organes : sa mmoire en particulier est
extrmement fidle... elle dort quelquefois et son sommeil est souvent accompagn de songes.
Le caractre moral de cette crature malheureuse inspire un vif
intrt et une vritable admiration. Sa patience et sa rsignation
sont extrmes, comme ses maux l'ont t.

20

Gisante depuis quatre ans, couche sur le dos dans la mme attitude, tourmente de douleurs et quelquefois de la faim et de la soif
pendant des intervalles qui durent souvent plus d'un mois, runissant en quelque sorte dans sa personne l'abrg de foutes les misres, elle ne voulait pas que nous la plaignissions; elle cherchait
nous prouve]1 qu'il y avait beaucoup de gens peut-tre encore plus
malheureux qu'elle.
Elle fit, notre demande, l'essai d'avaler environ une demi-cuillere d'eau pure; exprience qui la fatigue et l'incommode toujours
plus ou moins. On fit couler le liquide par l'ouverture de la dent; la
dglutition en parut difficile et douloureuse et sa prsence dans
l'estomac occasionna dans l'instant une convulsion qui repoussa toute
l'eau au dehors. Cette exprience fut suivie d'une sorte d'angoisse
qui dura plus d'un quart d'heure en diminuant par degr.
Le pre, la mre, l'oncle et une soeur cadette de la malade taient
dans la chambre, et allaient et venaient pendant notre visite. Ce sont
de bons paysans qui paraissent leur aise et qui n'acceptent jamais
rien des personnes que la curiosit conduit chez eux. Nous leur
fmes diverses questions sur son tat habituel ; voici les informations
que nous remes.
Ils affirment tous qu'elle vit sans boire ni manger et qu'elle n'est
sujette aucune espce d'vacuation. Lorsqu'elle a longtemps lutt
contre la soif, elle se rsout enfin avaler une demi-cuillere d'eau
qui ressort l'instant, mais dont le contact passant clans l'oesophage
apaise jusqu' un certain point le besoin qui la tourmente.
A l'poque de notre visite, il y avait environ quinze jours, nous
dit-on, qu'elle n'avait aval d'eau et elle ne se plaignait pas de la
soif. Elle est quelquefois deux ou trois mois sans ressentir ce besoin.
Nous avons appris que, rigoureusement attache aux pratiques de
la foi catholique, elle communie assez frquemment, environ une
fois le mois. Elle reoit alors un fragment d'hostie tel qu'il peut passer par l'ouverture de sa dent arrache, et la prsence de cette petite
quantit de solide clans l'oesophage ne parat pas y exciter les mmes
convulsions que produit l'action du liquide.
On nous dit qu'il y avait trois ans et demi qu'on n'avait fait son
lit, chang sa chemise. On change seulement son drap suprieur
tous les deux mois... On n'prouve cependant pas, ni clans la chambre
qui est trs petite, ni auprs de son lit, aucune mauvaise odeur. Elle
rpugne changer de linge parce que la dernire fois qu'on fit cette
opration, son clos tait eoroh et qu'une partie de sa peau resta
attache sa chemise, ce qui accrut beaucoup les douleurs de la situation. Elle demeure constamment couche sur le dos, et ses parents
craignent de la remuer, de peur, disent-ils, de la casser en deuxparce qu'il parat que ses vertbres sont ankyloses.

En 1829, en Amrique, un illumin nomm Reuben Kelsey,


g de 87 ans, dclara un jour qu'il ne voulait plus prendre

21.

de nourriture. Son jene commena le 2 juillet. Pendant les


six premires semaines, il se rendait tous les matins la
fontaine, se lavait la figure et la tte et prenait quelques gorges d'eau. Le onzime jour de son jene, il dclara, ne s'tre

jamais trouv aussi bien, ni aussi fort depuis longtemps.


Pendant les quarante-deux premiers jours, il faisait quotidiennement une jiromena.de pied et passait une partie de la
journe clans les bois. A partir de ce moment, ses forces commencrent dcliner et il mourut, le 24 aot, aprs avoir
pass cinquante-trois jours sans prendre de nourriture. Sa
peau tait toute noire et son aspect horrible.
Le docteur Fournier dit, dans son Dictionnaire des Sciences

mdicales, qu'il a connu Paris un crivain distingu restant


parfois des mois entiers sans prendre autre chose que des
boissons molllentes, tout en vivant comme tout le monde.

Il y a. quelques annes, un alin du service du docteur


Simons, dans un asile d'Allemagne, est rest douze jours
sans prendre aucun aliment, pas mme de l'eau. Le douzime
jour, il commenait . tre affaibli et avoir des syncopes.
Son tat cle faiblesse l'empchant de faire beaucoup de rsistance, on lui ingurgita, par la sonde, du lait et des oeufs crus.
Le lendemain, il se remit . manger. Les organes n'avaient t
nullement altrs par une si longue inanition. Il avait perdu
14 kilogrammes cle son poids, ce qui fait 1 kilogramme et
1 seizime par jour. Dans les cas analogues,' mais le sujet
n'tant pas priv d'eau, la perte est ordinairement d'un demikilogramme par jour.
En 1896, les journaux scientifiques parlrent beaucoup
d'une femme cle 45 ans, Zlie Bouriou, veuve Gassou, qui,
cette poque, n'avait, dit-on, pris aucune nourriture depuis
neuf ans.
Cette femme, originaire de la Verrerie, petit hameau d'une
centaine d'habitants cle la commune de Paussac-et-SaintVivien, avait perdu, en quelques annes, son mari et ses
quatre enfants. A. la suite de ses malheurs, elle prit une maladie nerveuse et cessa de boire et de manger; elle avait alors

22

35 ans. Le docteur Lafont la dcida, entrer . l'hpital de


Bourdeilles, le 9 mars, et elle en sortit le 12 juillet. Pendant
cette priode de cent vingt-cinq jours, o elle fut soumise
une troite surveillance, on constata qu'elle n'avait pris, de
longs intervalles, d'autres aliments qu'un peu d'eau, pane

qu'elle rejetait immdiatement.


Un journaliste, qui. tait all la voir l'hpital, donnait les
dtails suivants :
C'est une grande femme brune, maigre, sche, aux yeux noirs trs
brillants, la voix forte, un peu criarde (fig. 1).
Je l'ai vue dans la chambre o le docteur La l'ont l'a place en observation sous la surveillance clos religieuses ; cette pice, dpendance de l'hpital, est trs sommairement meuble : un lit de fer,
une table de nuit, une chaise et une grande table. Dans un tiroir de
cotte table, on a plac quelques morceaux de sucre et une paisse
tranche de pain, renouvele chaque jour. Les morceaux de sucre sont
compts, le pain pes minutieusement matin et soir. Depuis le
9 mars, jour cle l'entre l'hpilal de Zlie Bouriou, il n'a pas manqu une miette cle l'un, lias une parcelle des autres.
Quoique notre hrone ait, comme on dit, la langue bien pendue,
je n'ai pas pu en tirer grands renseignements; elle no parle, en effet,
que le patois prigourdin et comprend peine le franais.
Les dtails ne. m'ont pas manqu cependant sur cette singulire
femme, dont tout le pays connat l'histoire et dont le jene, vrai ou
simul, dfraie depuis plus de huit ans toutes les conversations.
Voici co qu'on m'a racont sur Zlie Bouriou :
Marie un petit cultivateur, Guillaume Gassou, qui tait sacristain de sa paroisse, elle avait eu quatre enfants, tous morts aujourd'hui. Il y a quelques annes, elle donna clos signes vidents d'alination mentale, fut en proie de frquentes hallucinations.
Elle raconta, entre autres visions, que Dieu lui tait apparu et lui
avait montr Guillaume Gassou mlant du poison aux aliments de sa
femme et de son beau-pre. Peu de temps aprs, le pre Bouriou
mourut; sa fille fut convaincue qu'il avait t empoisonn par son
mari. C'est peu prs celle poque que remonte le commencement
de son jene.
Elle revint la raison, perdit son mari, mais continua ne prendre aucun aliment; c'est, du moins, la conviction de tous ceux qui
l'ont connue depuis bientt neuf ans. Il n'est pas un boulanger, pas
un boucher, pas une fermire qui lui ait fourni, depuis cette poque,
la moindre quantit de pain, de viande ou de lait. Elle allait frquemment en journe pour aider aux travaux des champs ou pour
laver du linge. A l'heure dos repas, quand les autres femmes se mettaient table, elle se reposait, refusant obstinment toute nourriture.

9.3

Fin.

1. ZLIE BOURIOU,
In jeneuse de BonrdeiUes.

Zlie Bouriou a, dans son village et dans les environs, des parents,
des amis, des ennemis mme; personne n'a pu la prendre en flagrant
dlit de mensonge : tout le monde est convaincu qu'elle jene rellement! De l, deux lgendes contradictoires : l'une mise en circulation par un cur du pays, qui voyait dans la veuve Gassou une
bienheureuse, une sainte choisie par Dieu pour un miracle; l'autre
qui reprsentait la jeneuse comme possde du diable. Quelques
sceptiques se contentaient de nier, sans preuves du reste, ce jene
invraisemblable, mais ils taient en infime minorit.
Le sjour de Zlie Bouriou l'hpital de Bourdeilles s'est pass

24

sans incidents. Malade pendant quelques jours cle l'infiuenza, elle est
prsent compltement remise. Elle a repris toute son animation,
toute sa vivacit. L'attention dont elle est l'objet ne parat pas l'importuner, il s'en faut. Elle parle (toujours en patois) de son jene
avec une certaine fiert et rpte, lorsqu'on lui demande les motifs
cle son abstinence : Je ne pourrais pas avaler seulement gros
comme cela d'aliments et elle montre la tte d'une pingle.
Pendant que j'tais prs d'elle, une marchande de gteaux est venue se mler aux curieux et a fait passer sous les yeux cle la jeneuse ses croquets les plus apptissants, ses pains d'pies, et lui a
demand si elle n'en dsirait pas.
Non! a rpondu Zlie. Ah! si j'avais encore mes pauvres enfants, je vous en prendrais pour eux.
Et les larmes lui sont venues aux yeux ce souvenir. Presque
aussitt, aprs, du reste, avec une surprenante mobilit, elle redevenait gaie et se remettait jaser avec les visiteurs.
A voir bavarder cette femme aux pommettes roses, aux lvres
colores, on no croirait pas se trouver on prsence d'un tre priv de
toute nourriture depuis plusieurs annes peut-tre, en tout cas
depuis deux semaines srement, jene suffisant d'ordinaire pour
anmier les plus robustes. "
A l'en croire, d'ailleurs, ce n'est pas le sang qui manque Zlie
Bouriou; elle ne trouve, en effet, rien de mieux pour dissiper les
maux de tte dont elle est parfois atteinte que do se faire aux gencives de fortes piqres avec des aiguilles. A la suite de ces saignes,
elle se dclare compltement soulage. Tout cela est bien trange!

La mme anne, on signalait deux antres jeneuses.


L'une . Belle-Isle-cn-Mer, M"c Marie-Josphe Seveno, qui,
elle, n'aurait rien pu avaler depuis vingt ans. Elle prparait,
les repas de sa famille; mais, au moment o l'on se mettait .
table, elle se bornait regarder manger les siens.
L'autre-, Mme Ingham, de Laporte (Michigan, Etats-Unis),
venait d'atteindre le deux cent troisime jour de son dernier
jene. Suivant le Courner des Etats-Unis, cette dame tait
sujette de longs accs cle catalepsie pendant lesquels elle
restait sans nourriture. Vers 1881, elle a pass trois cent
soixante jours, presque une anne, sans manger. Pendant ces
intervalles de temps, elle a quelques moments cle lucidit,
mais elle ne prend aucun aliment. Avant son dernier jene,
elle pesait 105 3dlogramm.es, tandis qu'aprs deux cent trois
jours de jene, son poids s'est abaiss 38 kilogrammes, ce
qui donne une consommation de ses tissus d'environ
330 grammes par jour.

25

En 1900, M. Gaston Mry crivait, propos d'un article


paru sur la dormeuse de Thenelles, dont il sera question dans
le chapitre II:
parle jamais, et dont le
cas , qui dure galement depuis dix-sept- ans, ne me parat pas
moins extraordinaire que celui de la dormeuse de Thenelles.
On pourrait l'appeler la jeneuse d'Hotlot , du nom du joli
village normand o elle habite deux pas de Caen. Marguerite
Bouyenval dort toujours, mais elle mange. Rose Savary, au contraire,
ne dort jamais, mais elle ne mange pas.
Rien n'effacera en moi le souvenir de l'entretien que j'eus avec
cette jeneuse qui est, en mme temps, une sainte...
La voiture qui m'amena s'arrta devant- une forge qui, parmi les
faades des maisons blanches et toutes luisantes de soleil, faisait un
Irou noir au fond duquel on apercevait des ombres qui s'agitaient
dans des lueurs.
Un des forgerons vint ma rencontre et me conduisit au fond
d'une cour, entoure d'une haie tleurie. L, debout sur le seuil d'une
petite chaumire tout habille cle fleurs grimpantes, une paysanne,
en bonnet m'accueillit. Elle me fit traverser une pice carrele, dans
laquelle une petite vieille, prs do la chemine, faisait marcher un
rouet.
Puis elle ouvrit une porte, et je me trouvai dans une chambre
troite, claire seulement par une petite fentre aux rideaux demi.le connais une

autre femme, dont

on ne

clos.
Dans une sorte d'alcve, Rose Savary, tendue sur son lit, me
salua d'un sourire de ses yeux.
Ce fut comme une vision dont je garde une impression d'une douceur infinie, l'impression d'un visage blanc, blanc d'ivoire, blanc do
lys, blanc de neige, plus blanc; encore sous le bandeau noir des cheveux, mais non ple... La pleur peut avoir sa grce, mais c'est une
grce toute physique. Le visage de Rose Savary n'est- pas ple; il est
blanc, il est le reflet, travers la chair diaphane, d'une me absolument pure...
Les mains longues et fines, presque transparentes, taient croises
sur la poitrine. Et toujours les yeux souriaient, des yeux expressifs,
voils de longs cils, au fond desquels scintillait une petite flamme
lointaine.
Oppresse, la jeneuse, d'une voix teinte, me disait sa vie.
Elle a 42 ans. Je ne lui en supposais pas plus de 28. Depuis 1883
elle est couche. C'est se demander si le temps, pour elle, n'a pas
cess, de couler depuis cette poque cl si, lorsqu'elle gurira, elle ne
reprendra pas son existence l'ge qu'elle avait quand elle tomba
malade.
Do quoi souffre-t-elle? C'est une sorte d'arrt des fonctions de
l'estomac. Elle ne peut rien digrer.


Ce qui est

horrible, c'est que,

parfois, elle prouve


2-6

la sensation de

la faim.
Ces jours-l, me disait la paysanne en bonnet, nous sommes
au dsespoir. Car, que faire? Si nous cdons ses prires, peine
a-t-ello aval ce que nous lui avons donn que ses souffrances augmentent et la torturent affreusement,
Une fois, cette sensation de faim devint si intense et les supplications de la malade furent si instantes qu'on n'eut pas le courage de
rsister. On lui donna une fraise dans un peu d'eau sucre. Deux
jours plus tard, aprs une recrudescence de douleur, Rose rendit- la

fraise absolument intacte.


Dans les premires annes de sa maladie, la jeneuse fut conduite
Paris, o de grands mdecins l'examinrent et. tentrent de la
gurir. Leurs efforts restrent sans rsultat. On la ramena alors
lot.l.of et, depuis ce temps, elle n'a pas boug du lit aux rideaux
blancs, moins blancs que son visage...

Rappelons encore que dans beaucoup de maladies, notamment dans l'anorexie nerveuse, qui survient surtout chez les
jeunes filles, les malades sont absolument sans appelit et
restent quelquefois plusieurs mois sans manger ou en ne
mangeant presque rien.
Le docteur Bonheur a soign, pour des vomissements incoercibles, une jeune fille qui avait de l'apptit, mangeait et
buvait, mais vomissait instantanment tout ce qu'elle prenait, Pendant plus d'un an, on ne pouvait dire cle quoi elle
vivait; cependant, malgr sa maigreur, elle avait continu de
mener la vie ordinaire, conservant des apparences hors cle
proportion avec son jene involontaire, et elle finit par gurir, la suite d'un voyage prolong.
Le bureau de statistique clu gouvernement cle Pskov, en
Russie, signale clans son rapport de l'anne 1898, un procd
qu'emploient les paysans cle cette contre pour rsister aux
disettes frquentes dont ils sont les victimes.
Ce procd s'appelle la ljka ou le couchage (du verbe lja,
tre couch1) et est ainsi dcrit:
peine le chef de famille s'aperoit-il, vers la fin de l'automne,
qu'une consommation normale de sa provision de bl ne le mnera
pas jusqu' la fin de l'anne agriculturale qu'il prend des dispositions pour on diminuer fortement la ration. Mais, sachant par exp^
A

rience que, dans ce cas, il lui sera difficile de conserver leur hauteur normale sa sant et surtout la force physique ncessaire pour
les travaux du printemps, il se plonge, lui et sa famille, dans la
ljka, c'est--dire que, fout simplement., tout le monde va rester
couch sur le pole pendant quatre ou cinq mois, se levant seulement pour chauffer la hutte ou pour manger un .morceau de pain
tremp dans de l'eau; il Lche de remuer le moins possible et de
dormir le plus qu'il peut. Allong sur son pole, conservant la plus
complte immobilit, cet homme n'a qu'un seul souci, celui de dpenser le moins possible de sa chaleur animale; pour cela, il tche
de moins manger, de moins boire, de moins remuer, en un mot, de
moins vivre. Chaque mouvement superflu doit fatalement se rpercuter dans son organisme par une dpense superllue cle chaleur animale, ce qui, son tour, appellera ncessairement une recrudescence
d'apptit qui l'obligera dpasser le minimum de consommation de
son pain, minimum qui seul lui permettra de conserver sa provision
de bl jusqu' la rcolte nouvelle. L'instinct lui commande de dormir,
dormir et encore dormir. L'obscurit et le silence rgnent dans la
hutte o, dans les coins les plus chauds, hiverne.nl., seuls ou entasss,
les autres membres de la famille,

La ljka n'est pas un fait temporaire, passager ou accidentel, mais tout un systme labor par une srie de gnrations cle paysans et parfaitement rationnel comme on va le
voir.
IV

Malgr les nombreux faits de ce genre observs depuis des


sicles et dont nous venons de rappeler les principaux, la
science orthodoxe refusa longtemps d'accepter la possibilit
d'un jene de plus cle quelques jours.
Longet, qui professa pendant bien des annes la physiologie . la Facult de mdecine cle Paris, disait encore, dans la
troisime dition de son cours, publie en 1869:
Nous n'avons pas rapport les cas d'abstinence prolongs pendant
plusieurs jours, plusieurs semaines, plusieurs mois, plusieurs annes. Nous croyons que, si l'on fait la part de l'exagration, ces cas
rares se rduisent nant. La faim est une fonction fout animale
dans laquelle l'esprit ne joue aucun rle; or, comme chez les animaux, la mort arrive fatalement en assez peu de jours dans les cas

d'inanition 1,
l'homme.

28
il nous parat impossible qu'il en soit autrement chez

Il fallut, non plus des observations, mais des expriences,


pour vaincre cette rsistance cle renseignement officiel.
La premire fut faite, en 1880, par un mdecin anglais, domicili New-York, le docteur Tanner.
Il prit rengagement de s'abstenir de toute nourriture pendant quarante jours et de ne boire que de l'eau pendant ce
laps de temps.
L'exprience commena le 28 fvrier. Pendant les quatorze
premiers jours, le docteur ne prit rien, pas mme cle l'eau; il
avait perdu 12 kilogrammes de son poids. Il se mit alors
boire de l'eau et, aprs quatre jours de libations aqueuses, il
regagna 2 kilogrammes, qu'il reperdit bientt.
Tous les jours, il dormait de seize dix-huit heures.
Le samedi 7 avril, . midi, les quarante jours de jene
taient termins; il avait conserv toute son intelligence et
son activit. Il se mit manger du lait, du melon, du vin, un
beefstea.lv, et les digra facilement,
Le poids total qu'il avait perdu tait de 18 kilogrammes, et
il avait absorb 21 kilogrammes d'eau pendant la dure de
son exprience 2.
Le docteur Tanner avait pari 5.000 dollars (25.000 francs)
qu'il sortirait victorieux de l'preuve. Il les gagna et son suc-

On a vu (p. S) que cela n'avait pas lieu pour tous les animaux.

Charles Ricliet n montre que cette diffrence cle rsistance tenait surtout
l'activit du rythme respiratoire qui mesure l'intensit des combustions, (le la
production de chaleur et, par suite, des pertes que l'animal doit rparer. Il est
clair que pins un animal a de surface, plus il se refroidit, et. comme il offre d'autant plus de surface par rapport son volume qu'il est plus petit, on comprend
pourquoi la vie doit, tre beaucoup plus active chez les petits animaux que chez
les grands. Le cheval respire S fois par minute, l'homme 10 fois, le lapin 40 fois,
le cobaye adulte S0 fois, le petit, cobaye encore davantage ; pour les souris et
les rats, on a peine compter le nombre, des respirations, tant elles sont prcipites. Or, chaque respiration entrane une quantit notable d'eau par les poumons et, par suite, une perte de poids qui dtermine la mort quand elle est
suffisamment grande. Aussi voyons-nous les petits oiseaux constamment occups
picoter, et on dit que les abeilles ont. besoin de manger toutes les deux heures.
- Figuier, Anne scientifique, 1SS0.

29

ces fit surgir immdiatement de nombreux imitateurs. Batlandier Yesoul, Savonay Alger, Alex. Jacques Londres.
Simon Bruxelles, jenrent plus ou moins longtemps et
admirent, moyennant payement, le public les contempler;
mais les recettes furent maigres, et c'est peine si l'on parla
d'eux. Il en fut de mme pour un Italien, Alberto Montazzo,
qui avait offert de se soumettre une exprience cle six mois.

Deux autres Italiens, Succi et Merlatti, furent plus heureux


et, s'ils ne s'enrichirent pas, ils devinrent au moins clbres
et eurent la satisfaction de se voir tudis par des savants.
Succi tait alors g de 35 ans. C'tait un homme un peu
maigre, de taille moyenne-, le squelette et les muscles bien
dvelopps; tous les organes des sens fonctionnaient normalement et sa sensibilit gnrale, examine avec l'esthsiomtre cle Weber, ne prsentait rien d'anormal. Dans sa famille, on n'avait jamais constat de maladie nerveuse; ceux
qui le connaissaient depuis son enfance dclaraient l'avoir
toujours tenu pour un homme d'un cerveau bien quilibr.
Cependant, comme il tait d'un caractre vif et irritable et
qu'il professait des thories peu d'accord avec les opinions
vulgaires, il fut deux fois enferm dans un asile d'alins, ,
Rome, et deux fois relch au bout de peu de temps.
Il avait beaucoup voyag, surtout en Afrique, et c'est dans
un de ces voyages qu'il a commenc, en 1877, la srie de ses
jenes. Il eut les fivres d'Afrique et s'aperut, ce moment,
que certains sucs vgtaux qu'il prenait pour combattre ces
fivres lui permettaient de s'abstenir de toute nourriture, tout
en poursuivant ses excursions. (Je reviendrai (page 36) sur
ce remde, qu'il appelait sa liqueur de Zanzibar.)
Il se soumit ainsi successivement une vingtaine de jenes
de plus en plus prolongs jusqu'en 1885, poque o il en fit un
qui, dit-on, dura trente jours.
Il proposa alors, . Milan, de rester trente jours sans boire
ni manger, en se faisant contrler par des hommes de science.
L'exprience eut lieu et le docteur Luigi Bufalini, membre de
la commission cle contrle, a publi son rapport, dont nous
extrayons les passages suivants:

30

nettement, constat qu'il n'y avait eu aucune supercherie.


Contrairement ce qui se passe ordinairement dans les jenes
prolongs, l'intelligence de Succi est reste lucide, son aptitude aux
diverses occupations trs complte et sa force musculaire gale
celle d'un homme qui se nourrit bien.
Succi a pris son dernier repas le f8 aot 1886, midi, et le soir
avant de se coucher, il avala une certaine quantit de sa liqueur.
A partir de ce moment, il ne mangea plus rien, mais but en
moyenne 850 grammes environ d'eau par jour 1. Il en rejetait, par
vomissement volontaire, environ .250 grammes, de sorte qu'en dfinitive il absorbait quotidiennement 000 grammes d'eau. La substance
On. a

fendant ses trente jours de jene, Succi a bu 7 kilogrammes d'eau de


Vichy, 12 kilogrammes d'IIunyadi Juuos et 1(5 kilogrammes d'eau pure. M. Gley
a l'ait \ ce sujet, dans la Revue scientifique, les observations suivantes :
Bien des expriences ont dmontr et tous les physiologistes admettent
maintenant que. la privation d'eau est pour beaucoup dans les graves desordres
de l'inanition. Des grenouilles places sous des cloches avec du chlorure de calcium (Hnliijdrises) meurent on prsentant des troubles de la circulation et de la
respiration (ralentissement des battements du coeur, dyspne'), des troubles de
la sensibilit et des contractions ttaniques; en mme temps il se produit des
altrations des globules rouges. 11 est d'ailleurs incontestable que l'absorption
d'eau permet de prolonger le jene. Dj, mais sans l'tablir dfinitivement,
car les rsultats cle ces expriences sur ce point ne furent pas toujours identiques, Cliossat. avait, entrevu le fait. Je puis, ce sujet", citer une exprience
toute rcente, laquelle il m'a t donn d'assister, et qu'il m'est permis de rapporter sommairement, exprience excute au laboratoire cle physiologie de la
Facult de Mdecine par M. Laborde. M. Laborde prend deux chiens de mme
poids et, le mme jour, les soumet tous les deux :\ la dite absolue; seulement le
second peut boire de l'eau ud lHiihim. Or le premier chien mourut le vingt et
unime jour du jene; le quarantime jour, le second tait bien vivant, trs
amaigri sans doute et offrant quelques symptmes inquitants, mais alerte
encore, rpondant aux appels et aux caresses et le regard vif. Il buvait en
moyenne environ 100 grammes d'eau par jour. L'exprience fut interrompue il
ce moment, car M. Laborde voulait voir comment ce chien rparerait les pertes
qu'il avait subies. Ce fait trs sinrple, dbarrass de toute complication exprimentale, n'est-il pas des plus dmonstratifs?
Notons enfin que, par l'absorption d'une certaine quantit d'eaux trs
riches en matires salines, comme l'eau de Vichy et l'eau d'IIunyadi, M. Succi
se gardait, contre les accidents trs graves qui rsultent de la privation des sels
contenus dans les aliments solides. Ces accidents, on le sait, consistent surtout
1

en des troubles profonds du systme nerveux {dminralisation).

L'eau entre pour les deux tiers dans la composition de. notre organisme. Elle
s'limine constamment par la peau, les muqueuses dige'stives et respiratoires,
par le rein et diverses autres glandes; il faut donc la remplacer incessamment
et l'homme a besoin d'en absorber en moyenne trois litres par vingt-quatre
heures. Une grande partie est fournie par les aliments ; le fromage en contient
370 p. 100, la viande, le poisson et les fruits 700, la salade 940 et le riz seulement 90.

31

vomie tait constitue par un liquide peine trouble et par un sdiment de mucus et de cellules pifhliales provenant des premires
voies digestives.
La quantit d'urine mise chaque jour a t en moyenne de
408 grammes, jamais plus de 500 grammes.
L'ure excrte a t scrupuleusement dose fous les jours. Elle
a t au minimum cle 10 grammes quand Succi restait au repos, et
au maximum cle 20 grammes aprs des exercices violents.
Succi a eu trois vacuations par le rectum pendant son jene, le
troisime, le dixime et le vingt-septime jour. Au dixime jour, les
fces contenaient des cristaux d'acides gras et cle phosphaste tribasique, de la matire colorante, des cellules pithliales de l'intestin
et des fibres musculaires, reste vident du dernier repas. Les matires du vingt-septime jour ne comprenaient plus aucune trace de
ces rsidus d'alimentation.
Toutes les autres scrtions ont t abolies. Succi n'a jamais transpir, mme aprs une course de sept kilomtres. Il ne s'est pas mouch et n'a pas crach pendant la dure de son jene.
La temprature moyenne a t cle 37". les respirations de 21 par
minute, les pulsations de 71.
Succi pesait, au commencement de l'exprience, 01 k. 300; son
poids a subi une diminution totale de 13 k. 100, soif de 441 grammes
par jour 1.
Le 18 septembre, date laquelle son jene s'est termin, toutes
ses facults physiques ci intellectuelles taient absolument normales, malgr les exercices violents auxquels il s'tait livr et qui
paraissaient n'avoir entran aucune fatigue.
Les organes de la vision notamment taient- en. aussi bon tat le
trentime jour du jene que le premier, ce qui est en. contradiction
avec fout ce que l'on enseigne sur la grande influence qu'exerce sur
ces organes le fonctionnement stomacal et sur ce qu'on connat des
elfets de l'irradiation sur la nutrition de la corne et sur l'lasticit
des tissus et, par suite, sur le mcanisme de l'accommodation.
Le docteur Bufalini conclut ainsi:
Un organisme qui, par dfaut absolu de nutrition, ne reoit ni
carbone, ni azote, ni hydrogne, continue cependant excrter jusqu' la fin cle l'acide carbonique, cle l'eau, de l'acide urique, et cela
aux dpens de sa propre substance. La rgression organique se poursuif et la progression ne peut se faire, puisque les changes moloLes expriences de Chausst ont montr qu'un animal soumis l'inanition
meurt, en gnral, quand il a perdu un quart de son poids initial, ce qui a lieu
gnralement dans un dlai de quinze dix-huit jours eu moyenne. Succi n'aurait donc plus eu que 2 kilogrammes perdre quand il a cess son jene.
1

culaires ne s'accomplissent qu' la faveur des albuminodes prexistants dans le sang et les humeurs parenchymaleuses. Eh bien! chez
Succi, on voit cette limination urique se ralentir et le poids ne diminue que d'une faon minime (441 grammes par jour). 11 est certain
que la rgression organique a t presque enraye et l'change molculaire entre les albuminodes aboli.
Je ne puis nvexpliquer des rsultats si surprenants qu'en cherchant le secret du jeneur dans son grand sympathique. Je crois que
Succi a un systme nerveux trophiquo fout fait spcial et grce
auquel ce travail molculaire infime cle la nutrition peut tre, sinon
suspendu, du moins fortement diminu. Succi a vcu ses dpens,
mais il consomme trs peu; telle est ma conclusion. Gomme on le
voit, j'admets une nvropathic relle portant- sur le systme ganglionnaire.
Un fait me parat souverainement prcieux pour appuyer ma
thse, celui qui a trait l'intgrit cle la vision. Si les cornes cle
Succi sont restes intactes, s'il a chapp aux troubles profonds
qu'ont si exactement nots des observateurs comme Brctt, Magondie
et Chaussai, c'est que ses nerfs frophiques sont habitus une consommation matrielle minime et ont pu continuer ainsi leurs fonctions.
11 y a. videmment chez cet homme comme une habitude do conservation qui lui permet d'assimiler beaucoup, cle perdre fort peu et
d'emmagasiner, pour ainsi dire, des provisions pour la disette.

Succi vint ensuite Paris. Quand il eut, grand'peine,


aprs un mois de dmarches, russi . constituer un comit,
son imprsario, le chevalier Lamparti, l'exhiba d'abord dans
un appartement cle la rue Le Peletier, avec un tourniquet.
L'entre cotait 2 francs la semaine et 1 franc le dimanche;
malgr la modicit des prix, il n'y eut presque pas de visiteurs. Le malheureux passa alors . l'tat d'annex clans des
tablissements comme l'Olympia, l'Eden-htre et les Montagnes russes, mais il n'eut pas plus cle succs. C'est dans un
cle ces tablissements que je l'ai vu et, comme j'tais peu
prs seul avec lui, je pus causer assez longtemps. Il me parut
trs vers dans les sciences psychiques et d'un esprit parfaitement quilibr.
Tous ceux qui pouvaient s'intresser, pour une raison ou
pour une autre, ce genre d'expriences s'taient ports au
Grand-Htel, o un peintre sicilien, Merlatti, s'tait install,
grand fracas, quelques jours auparavant, annonant un
jene de cinquante jours, sans l'absorption de la moindre

'3 "3
oo

liqueur et, de plus, amusant le public par ses saillies, tout en


barbouillant des toiles pour charmer ses loisirs. C'est ainsi
que les journaux du temps lui prtrent ce mot de la faim
ou de la {in: La splendeur de ce palais me fait oublier le
mien.
Il tait, comme Tanner, trs gros mangeur. Dans le dernier repas qu'il fit solennellement, devant la foule assemble,
il dvora une oie grasse avec son ossature tout entire, un kilogramme environ de filet de boeuf, un kilogramme de lgumes et, comme dessert, deux douzaines de noix, dont il croqua, les coquilles.

On voit qu'il faisait ses provisions l'intrieur 1.

En 1909, il y eut deux nouvelles expriences de jene faites


dans un but scientifique: l'une en Angleterre, l'autre en Allemagne.
M. Penny, mdecin anglais, s'est amus jener trente
jours durant. Ce n'tait point pour gagner un pari, ou pour
s'exhiber , ses contemporains: il jena chez lui tout simplement, sans la moindre ostentation et pour voir de combien la
privation d'aliments le ferait maigrir et diminuer de poids.
Tout le long de l'exprience, M. Penny observa son jiouls,
son poids, sa respiration et examina son sang. Le jene fut
absolu: le sujet ne prenant que de l'eau distille. Il occupa
son temps lire, . converser et faire de l'exercice. Il passait
de douze quatorze heures au lit. L'exercice consistait en
promenades . pied et bicyclette: la marche tait en moyenne
de cinq kilomtres et demi; la course bicyclette de huit kilomtres et demi.
M. Penny eut faim pendant les deux premiers jours seulement; aprs quoi cette sensation lui passa. Ce dont il s'est
plaint le plus, c'est d'avoir froid, surtout aux pieds et aux
mains.
Le trentime jour, le jene prit fin: le sujet absorba une
L'action de vivre ainsi sur ses rserves est connue en mdecine sous le
nom d'autopliagie. On on a des exemples curieux dans les bosses des chameaux
et les fesses des Hottentotes, qui s'enflent dans l'abondance et se dgonflent
dans la famine.
1

livre (livre anglaise de 453 grammes) de fruits, ce qui ne


l'empcha pas cle perdre encore une livre de poids en dixsept heures, en mme temps qu'il se faisait une abondante
expulsion d'urates.
La perte de poids du dbut la fin de- l'exprience avait t
de 13 k. 137 grammes, soit de 438 grammes par jour.
A Berlin, Mlle de Serval, qui a fait de srieuses tudes de
mdecine et qui considre la plupart de nos maladies comme
dues une nourriture trop abondante et trop irrgulire, s'est
gurie de plusieurs infirmits par de courtes cures cle jene
rigoureux de deux six jours en se contentant cle boire de
l'eau pure; elle estime que tout le monde (jeunes et vieux,
malades et gens bien portants) devrait jener deux jours par

semaine.
Afin cle permettre aux mdecins d'tudier les effets physiologiques cle la faim, elle s'est enferme volontairementplusieurs fois dans une cage vitre de 3 mtres de longueur sur
2 m. 50 de largeur et 2 mtres de hauteur, hermtiquement
ferme des quatre cts. Les fentres de ventilation taient tendues de toile mtallique assez serre pour empcher l'introduction de la moindre miette de pain. Lors des essais faits
l'hpital de la.Charit de Berlin, on avait attach . cette cage
un appareil spcial pour analyser l'air expir par le sujet,
Malgr les conditions hyginiques peu favorables d'une cage
assez troite pour empcher tout exercice, toutes les fonctions
physiologiques se maintenaient parfaitement normales. La
porte de poids totale, pendant une exprience de vingt-quatre
jours, n'tait que de 7 kilogrammes, c'est--dire de 291 grammes par jour, chiffre infrieur, de moiti environ, la perle
de poids de Succi qui s'tait, du reste, assur une certaine rserve de force, avant de jener, par une alimentation particulirement abondante.
Malgr la pleur de sa peau, les mdecins ont constat,
dans le cas de M" 0 de Serval, une teneur du sang remarquablement constante en hmoglobine.
Quant l'influence du jene sur la scrtion du suc gastrique, les expriences du docteur Rtimeyer, de Ble, ont
permis de constater ce qui suit: l'estomac qui, avant le jene,

scrtait du suc normal ne contenait, aprs un jene de vingtquatre jours, qu'une faible quantit de liquide glaireux; immdiatement aprs le stimulant d'un premier repas, il s'est
cependant mis scrter de nouveau du suc gastrique parfaitement actif.
MIle de Serval assure qu'elle se trouve pendant les jenes,
non seulement parfaitement bien, mais en un tat de bien-tre
exalt et qui lui fait toujours regretter la fin de l'exprience.
Le dernier jene et le plus long de cette dame a t de quarante jours, pendant lesquels elle s'est abstenue de toute nourriture et n'a absorb qu'une faible quantit d'eau pure (au
lieu de l'eau minrale autrefois utilise). Les lettres crites
pendant sa captivit volontaire tmoignent de la lucidit parfaite et de l'activit d'un esprit hautement cultiv.

En avril 1911, un journal de New-York annonait que les


mdecins taient en train d'tudier le cas d'une femme nomme Annie Geshella, ge cle 30 ans, qui, . l'hpital de Morris
Plain, a pass soixante-cinq jours sans manger. La. seule
nourriture qu'elle a ]3ris pendant tout ce temps consiste en
quatre verres de lait et le jus d'une moiti d'orange. Ces faits
auraient t vrifis par les mdecins de l'hpital. La jeune
femme, quoique tant trs faible, se porte assez bien et dclare
que ce sont les anges qui l'ont nourrie pendant ce long jene.
Y
D'aprs le docteur Bernheim, l'homme sain qui meurt aprs
plusieurs jours de jene ne meurt pas d'inanition ; il est
encore un colosse relativement au phtisique maei qui se
trane pendant des semaines comme un cadavre ambulant,
ou un convalescent de fivre typhode qui n'a plus que la
peau et les os et qui, cependant, va gurir. C'est donc la faim
qui tue et non l'inanition, ou du moins la faim qui lue avant
l'inanition. En effet, le fbricitant, le phtisique, l'anorexique,
l'hystrique qui vomit et le sensitif qui s'auto-suggesLionne
n'ont pas faim. Et, d'autre part, si l'on veut interprter les
symptmes de la faim, l'agitation, puis la dpression, les hallucinations, l'insomnie, l'excitation furieuse suivie de stupeur

3G

et d'un collapsus terminal, on voit qu'il s'agit l d'une vritable nvrose laquelle les affams succombent avant d'avoir
eu le temps cle mourir d'inanition.

Toute la question revient donc, pour pouvoir supporter un


long jene, s'y prparer graduellement ou suspendre la
faim par des procds stupfiants.
J". Acosta signalait dj cette proprit des feuilles du tabac
et de la. coca du Prou, dans son Histoire naturelle des Indes
(t. IV, cli. xn) publie Sville en 1590, et l'amiral de Corbigny crivait rcemment qu'un marron astringent de l'Afrique
quatoriale, la noix de Gourou ou de kola, trs apprci des
habitants de ce pays pour ses proprits reconstituantes, permet aux voyageurs cle supporter sans fatigue la privation de
nourriture et de longues marches sous un soleil nervant,
Le professeur Germain Se, le docteur Rochard et le professeur Ileckel (de Marseille) ont montr que la kola et quelques autres aliments dits 'jjargne, ayant pour base la cafine, supprimaient la sensation de faim, facilitaient le travail
musculaire et permettaient de le continuer sans fatigue en
annulant l'essoufflement conscutif l'effort.
Matthiole (Commentaire sur Dioscoride) attribue aux Scythes l'usage d'une herbe agrable ait got qui pouvait suppler la nourriture pendant dix douze jours.
Beaucoup d'auteurs de l'antiquit, et en particulier Plutarque, prtendent que le philosophe Epimnide avait dormi
pendant cinquante ans dans une caverne; d'autres, moins
crdules, se bornent . dire qu'il vcut tout ce temps-l presque
sans manger, et un crivain militaire du deuxime sicle
avant notre re donne mme plusieurs recettes de prparations connues sous le nom de Pte d'Epimnide, qui entraient
clans la composition des approvisionnements des places
fortes ; je les ai reproduites clans mon livre sur la Poliorctique
des Grecs.
Les prparations de cette nature taient fort rpandues, car
Xiphilin (In Severo, ann. 206) dit que les Caldoniens et les
Mates savaient prparer une nourriture telle que, prise en
boulette de la grosseur d'une fve, elle calmait la faim et la
soif .

liqueur de Zanzibar qu'employait Succi tait, on le voit,


renouvele des Grecs. Seulement le docteur Bernheim pense
que cette liqueur, absorbe le premier j our, n'a pas suffi pour
supprimer la sensation de faim pendant toute la dure du
jene, mais qu'elle a produit une auto-suggestion capable
d'annihiler les effets cle cette nvrose. Il raconte ce propos
que M. Debove, ayant suggr deux femmes hystriques
endormies par lui l'absence de faim et l'ordre de ne pas manger, put les soumettre un jene de quinze jours pleins, pendant lesquels elles ont bu, mais n'ont ingr aucun aliment
solide. Ce jene, trs bien support, aurait pu tre prolong
encore pendant quinze jours, mais l'une des malades avait
dj perdu 3 k. 200 et l'antre 5 k. 200.
La,

thorie du docteur Bernheim avait dj t formule


dans les Prolgomnes de l'Histoire universelle de Ibn Khaldoun, savant homme d'Etat du xv sicle, qui nous a laiss cle
prcieux renseignements sur tout ce qui se rattache la civilisation arabe 3.
La.

Les mdecins se trompent, dit-il, en prtendant que c'est l'abstinence qui fait mourir : cela n'arrive jamais, moins qu'on ne prive
l'homme brusquement de toute espce d'aliments; alors les intestins
se ferment tout fait et l'on prouve une maladie qui peut conduire
la mort. Mais lorsque la chose se fait graduellement, et par esprit
religieux, en diminuant peu peu la quantit cle nourriture, ainsi
que font les Soufis, la mort n'est pas craindre. La mme progression est absolument ncessaire lorsqu'on veut renoncer cette pratique de dvotion; car, si l'on reprenait brusquement sa premire
manire de se nourrir, on risquerait sa vie. Il faut revenir au point
de dpart, en suivant une gradation rgulire, ainsi que cela s'tait
fait en le quittant. Nous avons vu des hommes qui supportaient une
abstinence complte pendant quarante jours conscutifs et mme
davantage.
Sous le rgne du sultan Abou'l-acon, et en prsence de nos professeurs, on amena devant ce prince deux femmes, dont l'une tait
native d'Algsiras et l'autre de Rouda. Depuis deux ans, elles avaient
renonc toute nourriture et, le bruit s'en tant rpandu, on voulut
les mettre l'preuve, Le fait fut compltement vrifi et elles conTfae traduction franaise des Prolgomnes a t publie en 1S52 dans les
Notices et Extraits des Manuscrits.
3

38

tinurenf jener ainsi jusqu' leur mort. Parmi nos anciens condisciples, nous en avons vu plusieurs qui se contentaient, pour toute
nourriture, de lait de chvre; une certaine heure de chaque jour,
ou l'heure du djeuner, ils ttaient le pis de l'animal. Pendant
quinze ans, ils suivirent ce rgime, Bien d'autres ont imit leur
exemple. C'est un fait qu'on ne saurait rvoquer en doute (p. 182).

En rsum, la machine humaine, comme la machine vapeur, peut subsister longtemps sans tre alimente si aucune
cause extrieure ne vient la dtruire.
Si la machine ne travaille pas, comme dans les sommeils
lthargiques, elle peut rsister trs longtemps. C'est ce qu'a
prouv Marguerite Bouyenval, dont nous allons raconter l'histoire et qui a dormi vingt ans (du 21 mai 1883 au 20 mai 1903).
Si, au contraire, la machine travaille, la thorie d'Ibn Khaldoun et de Bernheim parat devoir tre admise, en laissant
toutefois subsister une inconnue, Quand l'individu, comme
Zlie Bouriou notamment, ne consume pas ses rserves, o
prend-il la force ncessaire pour accomplir les actes de sa vie
quotidienne? Son organisme serait-il comparable celui de
certains vgtaux qui poussent sur le roc, empruntant, les lments de leur vitalit l'oxygne et l'azote de l'air, et vivant,
suivant l'expression populaire, de Vair du temps?

CHAPITRE II
LES LONGS SOMMEILS.

I
.

La dormeuse de Thenelles.
Marguerite Bouyenval est ne Thenelles, prs Saint-Quentin (Aisne), le 29 mai 1864.
Son pre tait alcoolique; sa mre avait eu des accidents
hystriques dans sa jeunesse et ses deux soeurs ont t aussi
atteintes d'attaques hystriformes.
A l'ge de 19 ans, elle accoucha en pleine campagne d'un
enfant qui mourut en venant au monde. Le bruit s'en tait
rpandu clans le pays et une instruction judiciaire fut ouverte sur l'accusation d'infanticide. Le matin du 31 mai 1883,
elle tait occupe chez elle repasser du linge quand une voisine entra soudain et lui dit, en manire de plaisanterie :
Voil les gendarmes qui viennent l'arrter! La jeune fille
en ressentit une telle impression qu'elle fut prise de violentes
attaques d'hystrie nettement caractrise qui durrent vingtquatre heures environ et, la suite desquelles, elle tomba dans
,
un sommeil profond qui dura vingt ans et se termina le
23 mai 1903.
Dans cet intervalle, elle fut constamment soigne par le
docteur Cbarlier, mdecin du bourg voisin d'Origny-SaintcBenote. Plusieurs mdecins, entre autres Charcot, Voisin,
Brillon, Paul Parez et Gilles cle La Tourelle, vinrent l'examiner; quelques-uns ont publi leurs observations 1.
Voici un extrait de celles que le docteur Brillon a publies
1

II est venu galement des prtres qui l'ont vainement exorcise.

40

dans la Revue d'hypnotisme (numro d'aot 1887) la suite


d'une visite effectue dans le mois de mars 1887:
Nous trouvons Mlle M. B..., ge de 25 ans, couche sur un lit dans
le dcubitus dorsal. La pice dans laquelle elle se trouve est petite,
mal are, obscure, faiblement claire par une fentre donnant sur
une cour troite. On peroit, en entrant, d'acres odeurs d'humidit
et d'air confin qui dnotent, immdiatement l'insalubrit du local.
Nous procdons d'abord l'examen des membres infrieurs et de
l'abdomen. L'amaigrissement des jambes et des cuisses est assez
considrable, cependant les masses musculaires ne sont atrophies
que dans une certaine mesure. Dans la. rgion abdominale, l'amaigrissement est plus marqu. Le ventre est dprim; toute trace de
tissu adipeux a disparu. Les os iliaques font une saillie norme sous
la peau ci circonscrivent la cavit abdominale profondment, creuse
en bateau.
Nous explorons la. sensibilit cutane de ces rgions : l'anesthsie
la piqre est complte. Les rflexes tendineux du genou sont compltement abolis.
Les membres suprieurs sont aussi amaigris, mais l'amaigrissement porte plutt sur le tissu adipeux que sur le tissu musculaire. Ils
sont aussi insensibles que le reste du corps.
Les battements du coeur sont rapides. Le pouls pcl.il-, presque insaisissable, est frquent (100 pulsations).
Au moment o le pouls a t pris, le bras droit de la. malade tait
entirement contracture. Il est. probable que, dans d'autres circonstances, il doit tre plutt ralenti.
Les mouvements respiratoires sont normaux, mais peu marqus.
La respiration, en somme, est paisible et rgulire1.
L'haleine n'a pas l'odeur cle macration qu'on observe chez, les
jeneurs et les alins qui ne mangent pas.
La face do la malade est ple, d'une couleur jauntre cireuse, uniforme, sans expression. Les muqueuses sont dcolores. Bien que
trs amaigrie, elle n'est pas dcharne. L'occlusion complte des
Ouscrvaiion du docteur Gilles de lu- Tourelle, le 1 avril 1SS7 : La respiration, calme et lente, tait peu apprciable; le. pouls, petit, un peu rapide. La
temprature sous l'aisselle variait de 37 37 1. L'aneslbsie des surfaces
cutane et muqueuse tait totale; cependant l'introduction de la sonde oesophagienne ou celle de quelques gouttes de liquide dans la bouclie dterminait un
spasme eonvulsif de dglutition. Sons l'influence d'injections hypodermiques
d'un milligramme de sulfate d'atropine, il fut possible de constater, d'abord au
niveau des pieds, ensuite aux jambes, aux cuisses et mme au tronc, un retour
momentan de la sensibilit qui disparut aprs la cessation des injections hypodermiques. Les muscles du cou, lgrement contractures, inclinaient la tte en
avant. Les bras soulevs devenaient raides et gardaient la position qu'on leur
1

avait donne...

41

paupires, jointe l'impassibilit des traits, enlve au visage toute


expression de vie.
Le croquis ci-joint (fig, 2) donne une ide trs exacte de l'impression que produit la vue de la malade, Il est d'ailleurs d'une ressemblance frappante.

I-'IG. 2. MAKGTJEBITE BOUYEKVAT.,

la dormeuse de Thenelles.

entrouvre les paupires, on constate que les yeux sont tellement convulss en haut qu'il est impossible d'examiner l'taf des
pupilles. En soufflant brusquement sur les yeux entrouverts, on no
Si l'on

dtermine aucun mouvement rflexe des paupires.


Les mchoires, fortement serres par une contracture des massters, ne permettent pas cle regarder clans la cavit buccale.
On peut cependant carter les lvres, et l'on voit que plusieurs des

dents antrieures sont brises au niveau de la racine. Elles l'ont t,


parat-il, au dbut de l'affection, par des personnes qui tentaient
d'ouvrir les mchoires par force.
Il nous restait observer l'tat de tonicit ou de contraelilil des
muscles. Nous avons constat que les bras, souples au dbut, se
laissent soulever avec la plus grande facilit, mais qu'ils se mettent
presque immdiatement en contracture. Le moindre attouchement,
la moindre friction, l'action de souffler dessus avec la bouche, augmente la contracture des muscles
Inutile d'ajouter que nous emes inutilement recours toutes les
excitations extrieures, telles que suggestion verbale, appel, piqre,
pincement, secousse, etc., capables de provoquer un mouvement rflexe.
En rsum, l'examen physique de la malade nous rvlait qu'elle
tait plonge dans l'tat dcrit sous le nom de lthargie par M. Gharcot et que nous avons eu maintes fois l'occasion d'observer la
Piti, dans le service cle M. Dumontpallier. Dans cet tal, les manifestations sensitives, sensorielles et psychiques sont entirement ou
presque entirement ngatives. L'anesfhsie des divers modes do
sensibilit est telle, que toutes les excitations restent impuissantes.
L'inertie mentale du sujet hypnotis dans l'tat lthargique est
tellement absolue qu'il est impossible d'entrer en relation avec lui et
cle lui communiquer, par quelque procd que ce soif, une ide quelconque.
La malade de Thenelles prsentait donc tous les signes qu'on observe dans l'tat lthargique provoqu.
L'examen physique termin, il ne nous restait plus qu' obtenir
cle la personne qui la soigne divers renseignements dont il nous
tait malheureusement difficile de contrler la rigoureuse exactitude.
Ces renseignements devaient naturellement porter sur les points
suivants : 1 " Quel tait l'tat de la malade avant le dbut de la
lthargie? 2 Dans quelles circonstances et de quelle faon a dbut l'affection ? 3 La malade est-elle sortie, un moment donn,
cle l'tat dans lequel elle se trouve actuellement?
4 Comment la
nourrit-on? 5 De quelle manire s'effectuent les excrtions et
les scrtions ? 6 Par quel procd dfait-on habituellement les
contractures provoques ?
A nos questions, la mre de la malade fait les rponses suivantes :
1 Sa fille a toujours t trs nerveuse et elle a toujours eu un
temprament trop maladif et- trop dlicat pour se livrer aux travaux
des champs.
2 La maladie a dbut presque brusquement, le 30 mai 1883. A
la suite d'une frayeur, elle eut successivement plusieurs attaques
convulsives, la fin desquelles elle tomba dans un sommeil profond
dont elle n'est pas sortie depuis ce moment.

/,3
3" La malade

n'est jamais sortie de l'tat dans lequel nous la

trouvons actuellement. Un grand nombre de mdecins sont venus,


quelques-uns ont fait des tentatives rapides et sans mthode qui
n'ont jamais t suivies de succs 1.
4 Il est possible de lui faire avaler, par cuilleres, des substances
liquides. Ainsi, la mre, plusieurs fois par jour, lui verse dans la
bouche, soit une cuillere cle lait, soit un jaune d'oeuf dlay dans du
lait, soit un peu d'eau et de sirop. Le liquide s'coule dans le pharynx et, presque immdiatement aprs un mouvement de dglutition
indique qu'il passe dans l'estomac,
5 Les excrtions ont diminu insensiblement. Au dbut, les rgles sont encore apparues quelquefois. Actuellement, elles sont compltement supprimes.
0" Pour faire disparatre les contractures, il est ncessaire de
rchauffer le membre contracture au moyen de bouillotes chaudes.
On le ramne ensuite dans sa position premire par une lgre violence.
Nos conclusions furent les suivantes :
Celle malade est une hystro-pilepfique plonge dans un tat
lthargique dont les caractres se rapprochent surfout de la priode
de l'hypnotisme dcrite par M. Charcot sous le nom de lthargie.
Il est possible qu'elle vive encore pendant un certain temps dans
cet tat, tant donn qu'elle absorbe quelques aliments liquides et
que ses excrtions sont peu prs nulles. Cependant la mort par
inanition marque ordinairement le terme de ces crises prolonges
d'hystrie.

Quelques mois aprs le rveil de Marguerite Bouyenval et


sa mort qui suivit de prs, le docteur Lancereaux a lu l'Acadmie de Mdecine, dans sa sance du 8 mars 1904, un rapport qui donne d'autres dtails, notamment sur son rveil et
sa mort,
Le lendemain (du jour o elle s'endormit) et les jours suivants,
cet tat ne se modifiant pas, il fallut songer pratiquer l'alimenta-

En septembre 1902, le docteur Farez vint examiner la malade et il crivit

dans la Revue le VlTyi>notisme qu'il avait, acquis la certitude que si, chef,
Marguerite B...., la pleine conscience tait suspendue, la subeonscience persistait xdeiuement, qu'elle enregistrait, qu'elle ragissait et. qu'ainsi la pauvre
donneuse tait accessible aux influences extrieures, comme aussi aux suggestions plus ou moins maladroites de sa famille ou des visiteurs .
S'il eu fut ainsi, on aurait probablement pu, en pressant le poiut.de la mmoire somnambulique au milieu du front, dterminer, aprs son rveil, le souvenir de quelques-unes de ses impressions pendant son sommeil.

44

lion artificielle, car les dents taient serres par un fort frismus, et
l'introduction d'une sonde oesophagienne ne se faisait qu'avec de
grandes difficults. On eut alors recours aux lavements de lait avec
jaunes d'oeufs, de bouillon, de vin, et enfin de peplone... Les selles,
d'abord rares et dures, spares par un intervalle cle plusieurs jours,
devinrent cle plus en plus rares; puis, sous l'influence des lavements,
elles furent, molles, liquides et relativement frquentes. La miction
tait involontaire et trs rare. Les rgles finirent par cesser dfinitivement.
L'tat de calme lthargique se trouvait interrompu des distances
variables, fous les mois ou tous les mois cl, demi environ, par do
brusques attaques convulsives avec arc do cercle, au cours desquelles
la malade se dchirait la. figure et la poitrine.
Ces attaques, qui ncessitaient l'intervention cle plusieurs personnes pour maintenir la patiente, se terminaient par une salivation
abondante, semblable des vomissements, ou par une sueur profonde. Nanmoins, la perte cle connaissance demeurait totale et l'intelligence ne reparaissait pas.
Il existait, ds le dbut cle ces dsordres, une anesfhsie en apparence gnrale; mais cependant un examen attentif permettait cle
reconnatre, au niveau do la partie moyenne du sternum, une zone
hystrogne trs limite, dont le moindre attouchement suffisait
provoquer une attaque convulsive. Les mouvements, limits d'abord
au tronc, se gnralisaient bientt tout le corps qu'agitaient des
secousses cloniques 1res nergiques; mais, un jour, la suite de la
perte d'une certaine quantit de sang par la bouche et le nez, la zone
hystrogne disparut et il devint possible, sans provoquer aucune
raction, d'exercer de fortes pressions sur la rgion moyenne du
sternum.
Plus lard cette zone reparut et la mme succession cle phnomnes se reproduisit, et cela diverses reprises...
Les phnomnes pathologiques prcurseurs des accidents qui devaient amener l'issue fatale se mari if estrent la fin de l'anne.
1902, Tout d'abord apparut sur l'avanf-bras gauche, un peu audessous de l'extrmit du radius, une saillie de l'tendue d'une pice
de un franc qui, plus tard, devint fluctuante et suppura, Un stylet
introduit clans le foyer jusqu' la fte du radius pntrait dans cet
os et provoquait un mouvement do dfense trs marqu. Cette manifestation cle la sensibilit profonde tait la premire depuis les
injections hypodermiques d'atropine.
A partir cle ce moment, M. B... parut s'affaiblir progressivement
et la rgion sacre, qui avait support impunment un dcubitus
dorsal d'une dure de vingt ans, devint le sige d'une rougeur suivie, quelques jours plus farci, d'une escarre superficielle, et, vers
le 17 mai 1903, une tumfaction semblable celle de l'avant-bras se
montra la face dorsale du pied droit, mais elle n'eut pas le temps
de s'abeder.

10

Le 23 mai, 9 heures du matin, quelques jours seulement aprs


l'apparition d'une toux lgre, la malade fut prise brusquement
d'une crise d'hystrie semblable celle du dbut cle son tat pathologique. Cette crise se renouvela intervalles peu prs rguliers
jusque dans l'aprs-midi, aprs quoi la rsolution des membres se
produisit et les yeux s'entr'ouvrirent; la mchoire seule resta contracture.
Le 24, vers 7 heures du matin, nouvelle grande crise qui dure
prs de quatre heures sans interruption et l'issue de laquelle la
contracture de la mchoire disparait. La malade, sans tre veille
positivement, parvint se mouvoir et se soulever sur son lit.
Le lendemain 25, les mouvements convulsifs ne se renouvellent
pas; M. B... se passe la main devant les yeux, comme pour tor un
voile, puis les ouvre, parat voir et entendre, cherche se ressaisir
et se mettre en rapport avec le monde extrieur, car elle s'efforce
cle comprendre quelques paroles que lui adresse un prtre sur les
Vrits de la Religion.
Le 2G, G heures du matin, elle est plus veille, ouvre les yeux
sur l'ordre qui lui en est donn, ragit au pincement de la peau du
bras et dit d'une voix faible qu'elle a t pince. Nanmoins, le regard est encore vague, les pupilles sont lgrement dilates, mais le
strabisme divergent disparat, ainsi que les autres contractures; en
somme, l'attaque de sommeil avec tous ses symptmes accessoires a
dfinitivement cess.
M. B... exhale des plaintes, se soulve plusieurs reprises sur son
lit, et la question de savoir o elle souffre, elle montre sa poitrine
oit l'auscultation rvle sur plusieurs points l'existence cle rles dissmins, indicateurs d'une fonte rapide.
Puis, reprenant peu peu conscience d'elle-mme, elle reconnat
avec difficult les personnes do son entourage, elle s'informe de la
date prsente; mais elle a peine, fout d'abord, retrouver l'ordre de
succession des jours. Elle se souvient nanmoins que le march a
lieu le jeudi, preuve que sa mmoire se reporte par la pense une
poque lointaine et qu'elle est subconsciente d'une lacune dans son
existence. Elle demande son ge, et sa mre, faisant abstraction des
annes de sommeil coules, lui rpond : 22 ans et lui prsente,
comme tant sa soeur, sa nice ne la veille du dbut de son sommeil. 11 lui est toutefois difficile d'entrer dans des dtails prcis sur
les choses passes; on peut constater qu'elle a perdu le souvenir dos
vnements marquants qui prcdrent de peu sa narcolepsie et
qu'elle a. conserv assez vivace la mmoire des faits plus anciens.
Elle ne se souvient ni d'avoir t malade, ni d'avoir eu des dents
arraches', ni d'aucun des incidents survenus au cours de sa maAvant son grand sommeil, elle avait eu une maladie de la bouche qui avait
ncessit l'extraction de plusieurs dents.
1

46

ladie. Cependant, elle s'inquite de l'application du thermomtre,


s'informe de ce qui la fait souffrir et s'tonne de la plaie qu'elle
porte l'avant-bras, bien qu'elle soif le rsultat d'une intervention
chirurgicale; et il est difficile d'affirmer qu'elle n'ait pas t, jusqu' un certain point, consciente de ce qui s'est pass autour d'elle.
Le docteur Ligeois, qui eut l'occasion de la visiter quelques annes
avant sa mort et qui essaya de la suggestionner, pensait qu'elle
n'tait pas absolument inconsciente, et la mme opinion fut exprime par le docteur Voisin, de la Sa! ptri re, et aussi par le docteur
'arez...
Une circonstance frappa tout particulirement notre confrre le
docteur Charlier, c'est que, son rveil, M. B... parlait le patois de
son enfance et non celui des annes qui prcdrent son attaque et,
cela., malgr la frquentation antrieure d'un atelier de couture o
ce patois tait beaucoup moins marqu, et le contact, au cours cle son
sommeil, avec un grand nombre de personnes au langage correct.
Au reste, malgr les modifications psychiques rsultant de cette
extraordinaire affection, l'intelligence ne s'tait pas moins retrouve
entire au rveil, et la malade rpondait avec nettet aux questions
poses, se souvenait le lendemain de ce qui lui tait arriv la veille,
de telle sorte qu'elle n'offrait aucun signe de lsion matrielle des
centres nerveux, non plus que des nerfs priphriques.
Quant au fonctionnement des organes digestifs, il se fit rgulirement partir du retour la vie normale; l'alimentation, compose
de lait, bouillons et jaunes d'ojui's, tait bien supporte, car il ne
survint jamais ni nauses, ni vomissements.
La temprature, depuis le rveil, fut constamment infrieure
celle de l'tat normal; l'excitation morbide des centres thermognes
constate pendant la priode d'tat avait fait place une dpression
telle que l'infection bacillaire ne parvenait pas se traduire par les
lvations de temprature qui l'accompagnent habituellement.
Le 27 mai, M. B... est plus faible et plus oppresse; elle tousse
frquemment, demande un mouchoir pour cracher, se soulve
chaque instant sur son lit et proteste l'ide qu'on va lui faire une
piqre de cafine, prtextant qu'une piqre pratique la veille lui
avait fait mal. Elle finit toutefois par accepter la piqre et rpond
par un geste trs expressif de doute au sujet de sa gurison et de la
cessation des souffrances qu'elle prouve.
Du reste, le soir mme sa situation empire; elle entre en agonie et
succombe le lendemain jeudi 28 mai 1903, 7 heures du matin.

Voici les principaux points de la conclusion du rapport du

docteur Lancereaux :
est-il le sommeil naturel? 11 no semble pas, car si on
regarde les yeux, on s'aperoit que les paupires sont palpitantes,
Ce sommeil

47

clignotantes, agites de petites secousses ou de battements, et si on


vient les ouvrir, il est commun de constater une sorte de strabisme qui n'appartient pas au sommeil normal. Mais d'ailleurs le
silence y est toujours absolu, car le bruit n'est pas entendu, et le
pincement cutan comme les tortures les plus diverses peuvent, tre
pratiqus sans que le sujet en conserve le moindre souvenir son
rveil.
Le qualificatif cle dormeuse , appliqu la malade de Thenelles et la plupart des malades du mme genre, n'est donc pas
exact, puisqu'il ne s'agit pas d'un sommeil naturel, mais bien d'un
tat pathologique qui se rapproche manifestement de l'tat d'hibernation propre certaines espces animales, chez lesquelles, un
moment donn, la vie de relation et la vie vgtative sont pour ainsi
dire annihiles.

II
La,

dormeuse abstinente du pays de Galles 1.

En 1902, le peintre anglais James Ward faisant une excursion dans le pays cle Galles, entendit parler d'une femme
extraordinaire qui, tant reste couche pendant de longues
annes, aurait vcu pendant prs d'un demi-sicle sans prendre aucune nourriture. Un riche habitant du pays, sir Robert
Vaughan, qui lui avait confirm l'existence de ce phnomne,
lui fournit galement les moyens de satisfaire sa. curiosit
grandement excite par les rcits lgendaires qui lui en
avaient t faits. Il lui. donna des chevaux et un guide pour se
rendre jusqu' la demeure de cette femme qui se trouvait
quelques milles de Dolgelly, prs de l'embouchure de la rivire Mawddock, en face cle Marbouth, au pied du OaderIdris.
Il trouva. Mary Thomas dans un cottage propre. Elle tait
couche dans son lit, la tte tourne vers la fentre qui l'clairait en plein. Elle ne comprenait pas l'anglais et il dut prendre comme interprte une petite fille qui la soignait,
A cette poque Mary Thomas tait ge cle 77 ans. D'un ton
tranquille et rsign, elle rpondit aux questions suivantes:
1

Extrait d'un article paru sous la signature du docteur Brillon

lievue d'Hypnotisme dn

1er

fvrier 1913.

clans ia

48

Vous abstenez-vous de toute nourriture?


Oui.
Avez-vous des vacuations intestinales ou urinaires?
Non.
Essayez-vous parfois d'avaler quelque chose?
Oui, mais mon estomac le rejette immdiatement.
Souffrez-vous beaucoup?
J'ai souffert sans discontinuer pendant deux ans; mais
actuellement, mes douleurs se sont calmes.
Elle fit observer M. Ward qu'elle avait des pulsations dans
la tte. Le pouls avait comme singularit de prsenter une
irrgularit isochrone. Deux pulsations se succdaient rapidement suivies d'une pause momentane avant et aprs la
suivante. Elle prit la main du visiteur et la mil nu sur sa
poitrine; il eut la sensation, tant elle tait amaigrie, de l'avoir
pose sur un squelette,
Les muscles des membres taient atrophis et les bras et les
jambes taient dans l'attitude cle ilexion. accentue.
La petite interprte apprit M. Ward qu'elle tait dans cet
tat d'immobilit depuis l'ge de 13 ans et qu'on n'en connaissait pas la cause exacte. Pendant une priode de dix ans,
elle tait reste clans un tat do torpeur profonde, dans un
tat d'inconscience complte, ne se rendant aucun compte de
ce qui se passait autour d'elle. Pendant toute la dure do cette
longue priode de lthargie, elle ne prit aucune espce de
nourriture. Lorsqu'elle revint elle, elle exprima le dsir de
recevoir la communion, et comme elle tait dans l'impossibilit d'avaler un morceau de pain, le sacrement lui fut administr dans de l'oeuf dur, dont elle prit une parcelle pas plus
grosse que la tte d'une pingle.
M. Ward mit profit son remarquable talent cle dessinateur
et prit cle Mary Thomas le croquis qui se trouve reproduit
dans son tude (fig. 3).

ans aprs, il retourna la voir et la retrouva au mme


endroit, exactement dans la mme situation o il l'avait laisse. Elle avait, seulement chang de position dans son lit. Il en
fit une nouvelle esquisse. Les veines du nez et du front taient
gonfles, les unes violaces, les autres bleues; les paupires
taient rouges; les yeux, profondment enfoncs dans les
Cinq;

- 49

FIG. 3. MAHV THOMAS,

la dormeuse du pays de Galles.

orbites, donnaient l'impression des yeux d'un poisson mort.


La peau tait plisse, ratatine, recoquille sur les os, comme
s'il n'y avait plus eu cle muscles. On lui rpta qu'elle n'avait
pris aucun aliment. Les membres de la famille dclarrent
que Mary Thomas faisait cle temps en temps un effort pour
avaler un morceau de pain et boire un peu d'eau, pas plus
de 30 grammes par quinzaine. Mais elle ne les gardait pas,
chaque effort de dglutition provoquant des vomissements.
Elle avait alors 88 ans...
4

50

Vivement intress par ce cas si anormal, il voulut l'entourer de toutes les rfrences possibles. Ayant appris que la
malade avait un frre encore vivant, il se rendit auprs cle
lui. Ce frre, homme des plus estimables, lui confirma l'exactitude de tous les renseignements prcdents. Il lui apprit,
en outre, qu'elle avait dj t examine en 1870 par M. Penjiant. Elle avait alors 47 ans. Elle tait trs ple, extrmement
mine, mais pas si amaigrie qu'on et pu le supposer. Elle
avait la vue trs faible, la voix teinte, et elle tait prive de
l'usage de ses jambes. Son pouls tait assez fort. A l'ge de
7 ans, elle avait eu une ruption analogue la rougeole ci
elle souffrait tellement qu'on ne pouvait la toucher sans provoquer de vives douleurs. On la soulagea par l'application de
peaux de moutons frachement corchs. Elle avait eu depuis
lors cle l'inflammation et des gonflements (oedmes) 27 ans;
elle eut une rcidive de la mme maladie et pendant une priode de deux ans et demi, resta insensible et inconsciente,
n'absorbant aucune espce de nourriture. Les personnes de
son entourage s'efforaient en vain de lui ouvrir la bouche de
force l'aide d'une cuiller. Ds que la cuiller tait retire, les
dents se resserraient, claquant avec violence. A cette poque
elle eut des perles de sang considrables. Elle a. gard le souvenir de ce qui se passa lorsqu'elle revint elle. S'imaginanl
n'avoir dormi qu'une nuit, elle demanda sa mre si on lui
avait donn quelque aliment la veille, elle prouvait une vive
sensation de faim ; on lui apporta de la viande, mais elle ne
put l'absorber et avala avec peine une cuillere de bouillie
claire.
A partir cle ce moment, elle resta sept ans et demi sans
prendre aucune nourriture solide ou liquide, except ce qu'il
fallait pour humecter ses lvres. A la fin de cette priode, elle
ressentit cle nouveau les effets de la faim et demanda, un oeuf
dont elle prit la valeur d'une noisette. Aprs cette tentative,
elle absorba tous les jours un petit morceau de pain d'environ 25 grammes et un petit verre d'eau. Quelquefois il lui
arrivait d'ajouter ce menu une cuillere soupe de vin;
mais elle restait des jours entiers sans rien prendre.
Dans cette priode o elle s'alimentait un peu, elle dormait
trs peu et les fonctions naturelles existaient peine.

51

Vivant dtache de toutes les proccupations de ce monde,


ne faisant aucun effort physique ou mental, elle ne donnait
jamais la moindre marque d'impatience. Elle avait toujours
manifest une grande pit.
Indpendamment des longs tats d'abstinence de Mary
Thomas, on note dans son. existence deux priodes de sommeil prolong, l'une de dix ans, l'autre de deux ans et demi.
Ces priodes taient caractrises par l'immobilit, l'insensibilit et l'inconscience. Le jene tait, si on en croit les nombreux tmoins cle son tat, absolument complet. Son amaigrissement progressif indique qu'elle se nourrissait aux dpens de sa propre substance. Seules l'absence de tout mouvement musculaire, la. suppression cle toute activit intellectuelle peuvent expliquer qu'elle ait pu survivre avec une alimentation aussi rduite. Mary Thomas poussait, dans les priodes de sommeil, jusqu' l'extrme limite l'conomie de ses
changes nutritifs et cle ses dpenses d'nergie. Quand elle
tait consciente d'elle-mme, la ration d'entretien tait extrmement minime, mais elle suffisait son organisme dbile.
Son cas prsente des rapprochements avec celui de la lthargique cle Thenelles, dont la ration d'entretien et les excrtions
furent, pendant une priode de vingt ans, extrmement rduites.

III
La dormeuse d'Alenon.

Son rveil par la narcose thyl-mthylique 3.


Josphine..., ge de 32 ans, domestique, a, depuis quinze ans,
cinq six fois par an, de grandes crises hystriques, durant une
heure ou deux, desquelles elle sort extrmement fatigue, avec incapacit complte de travail pendant plusieurs jours.
Entre l'hospice d'Alenon, le 22 janvier 1910, pour fatigue,
puisement, asthnie gnrale, elle est, au bout de quelques jours,
frappe d'aphonie. Ses cordes vocales, examines par le docteur
Lon Chambay, laryngologiste, ne prsentent aucune lsion; il s'agit

Article publi par le docteur Paul Farez dans la Revue de Psychothrapie,

en 1910.

oz

d'un nouvel incident hystrique. Entre temps, on la soigne pour de


l'embarras gastrique.
Trs tourmente de ne pas se rtablir vite, elle craint de ne plus
jamais tre en tat de gagner sa vie; elle voudrait pouvoir retourner
dans son village. Elle devient triste, geignarde, dcourage. Le
11 juin, elle est particulirement nerveuse et mcontente; on la
quitte S heures du soir; quand on revient auprs d'elle, 7 heures,
elle dort du sommeil dont je la vois encore dormir quarante jours
aprs, le jeudi 21 juillet 1910.
Au dbut, elle prsente de la constricfion des mchoires, On essaie
de l'alimenter par le nez, mais on y renonce, cause des crises de
suffocation qui surviennent. Le docteur Chambay pre, mdecin en
chef de l'hospice, arm d'un ouvre-bouche, carte les maxillaires et
introduit une sonde oesophagienne; ds lors, c'est ainsi qu'on l'alimentera et les massters ne seront plus contractures; elle garde
mme, continuellement, la bouche grande ouverte. Elle prend, deux
fois par jour, un litre de lait et un jaune d'oeuf que l'on verse directement dans l'estomac l'aide de la sonde munie d'un entonnoir.
Elle ne prsente pas d'amaigrissement notable.
C'est manifestement un sommeil hystrique, semblable dans ses
grandes lignes au type constitu par Gharcot, mais aussi avec ses
variantes individuelles.
L'anesthsie est gnralise toute la surface cutane; il y a la
suspension apparente de l'audition, de la vue et du got; la malade
ne parat pas s'apercevoir de l'amertume du sulfate de quinine que
j'ai dpos sur chaque moiti de sa langue; mais, la longue, elle
proteste contre l'inhalation de vapeurs d'a.mmoniaque; donc, la muqueuse olfactive est encore sensible, dans une certaine mesure. 11 y
a de l'anesfhsie pharynge ; je lui enfonce et lui promne mon.
doigt dans la gorge, elle ne parat pas le sentir et aucun rflexe ne
s'accomplit.
Chose curieuse, il n'y a pas ou gure de phnomnes convulsifs;
ses muscles sont mous, flasques et atones; elle reste horizontalement dans la position o on la place sur son lit; elle s'affaisse sur
elle-mme si on l'assied ou la met debout.
Comme manifestations spontanes, pendant ses quarante jours de
sommeil, on note parfois des mouvements de dglutition et quelques
missions de voix qui ressemblent des grognements inarticuls;
mais fout cela intervalles trs loigns, tous les quelques jours
seulement. Une fois, elle s'est place spontanment sur le ct. Elle
prsente une continuelle trmulation des paupires, ce qui est un
phnomne non seulement frquent, mais pour ainsi dire constant
dans ces cas de sommeils hystriques.
Les rflexes pupillaire, cornen, olcranien, cutan plantaire sont
absents; le rflexe cutan abdominal est trs faible, celui du poignet nettement apprciable; le rflexe rotulien est trs net; celui de

la dglutition est peu prs normal; toutefois on lui donne son lait
avec la sonde, car il serait trop long de lui faire dglutir le litre de
lait donn la cuiller.
Elle ragit dans une certaine mesure aux impressions extrieures;
quand on la pique ou la pince, elle ne parat pas le sentir; toutefois,
ses trmulations palpbrales augmentent d'amplitude et de frquence. Elle a tch d'loigner sa tte du flacon d'ammoniaque qu'on
lui prsentait. Quand on plie fortement la jambe sur la cuisse, on
sent, la fin de la flexion, une lgre rsistance, qu'il est d'ailleurs
trs facile de vaincre. Par des pressions et tractions rptes et
rythmes, je ferme, puis j'ouvre, plusieurs fois de suite, mais lentement, sa bouche : la malade achve d'elle-mme le mouvement
que je provoque, mais plus vite que je ne le dirige. Si l'on veut lui
relever de force la paupire suprieure, on y arrive sans trois cle
lutte; mais, au fur et mesure qu'on la relve, le globe oculaire se
rvulse en. haut, la pupille fuit et se laisse trs difficilement voir.
Si, d'autre part, sans prvenir la malade, on relve d'un seul coup,
par un mouvement brusque, la paupire suprieure, on voit nettement la. pupille qui n'a pas eu le temps do fuir en haut.
Ce sommeil a dj dur quarante jours; il pourrait durer quarante semaines, voire quarante mois, plus mme, Dans le cas cle
Gsinc (de Grambke), dont j'ai rapport l'observation en 19043, le
rveil n'est survenu qu'au bout de dix-sept ans; il s'est fait attendre
vingt ans chez Marguerite B... (de Thenelles), que j'ai tudie autrefois en compagnie du docteur Charlier d'Origny Sainte-Benote et
au sujet de laquelle le docotur Brillon avait dj publi, en 1887,
une tude trs documente.
Que fait-on d'ordinaire en prsence de semblables cas? Rien, car
on est convaincu, de l'inefficacit de toute thrapeutique, en semblable occurrence : on attend le rveil spontan...
Pour le dire en passant, lorsque, survient le rveil, il n'est spontan qu'en apparence. Il est d'ordinaire conditionn soit par une
dcharge urinaire, comme l'a si bien montr Charcot, soit, comme je
l'ai relev chez un certain nombre de dormeuses, par une intoxication; en voici des exemples : albuminurie chez Gsine (de Grambke),
tuberculose chez Marguerite B... (de Thenelles), pneumonie chez
Eucloxie qui fut longtemps hospitalise la Salptrire dans le service de notre minent matre, le docteur Jules Voisin.
Alors, que faire en prsence de ce sommeil hystrique? Attendre
la modification physiologique ou pathologique qui permettra ou dterminera le rveil? On risquerait d'attendre trs longtemps. Mais,
en attendant, au moins on observera minutieusement la malade.
Sans doute, les observations scientifiques sont intressantes et ins-

On trouvera un extrait de cette observation la page 00.

54

tructives, mais combien plus intressante et utile est la thrapeutique! Or, il y a quelque chose de poignant pour un mdecin de
rester les bras croiss devant un malade, sous prtexte qu' il n'y a
rien faire . Aussi, aprs avoir examin Josphine, je n'eus plus
que cette obsession : parvenir la rveiller.
J'avais d'ailleurs, en allant Alenon, mon projet bien arrt.
Procder par suggestion directe, d'emble, direz-vous? Non, car
dans ces sortes de sommeils hystriques, les dormeuses n'obissent
pas aux suggestions, si mme elles les entendent.
Ici, comme dans tous les cas difficiles, justiciables de la psychothrapie, l'essentiel, l'indispensable, est de rendre le malade accessible aux directions thrapeutiques; il faut modifier profondment
le terrain, le rendre impressionnable et librer, dvelopper, rveiller
la suggestionnabilil-. Or. cela s'obtient par un biais, par un artifice
dtourn,
Comme l'a si justement crit M. le professeur Raymond, le sommeil hystrique comporte l'inhibition de certains centres corticaux ou sous-corticaux du cerveau . La suggestion n'atteint pas un
centre ainsi inhib. Or, comment se reprsenter cette inhibition?
Supposons un membre contracture : il est frapp d'impotence fonctionnelle; si l'on parvient le dcontracturer, la. fonction motrice
revient la faveur cle la dtente musculaire. De mme, si l'on pouvait agir sur ces centres inhibs et provoquer, en quelque sorte,
leur dtente, peut-tre provoquerait-on, par cela mme, le rappel
de leur fonction. C'est d'api's ces ides que je me suis propos de
raliser le programme suivant :
1 Transformer le sommeil pathologique en sommeil narcotique;
2 Transformer le sommeil narcotique en sommeil hypnotique;
3 A la faveur de ce dernier, imposer des suggestions thrapeutiques.
M.es prvisions se sont pleinement confirmes. J'ai eu la bonne
fortune de rveiller Josphine, grce l'artifice de la narcose. Celleci a t ralise l'aide du somnoforme qui m'a dj rendu de signals services en psychothrapie.
Je n'ai pas insister sur les dtails de la technique, qui fut longue
et dlicate, tant donn que le sujet respirait trs superficiellement
et, pour ainsi dire, au minimum. Bientt, cependant, les mouvements
respiratoires deviennent amples, profonds, rguliers, sonores : je
sens qu'elle va tre ma merci. Au moment propice, profitant do
l'hyponarcose, que je prolonge autant qu'il est ncessaire, je la suggestionne clans un tat quivalent au sommeil hypnotique. Et mes
suggestions se font persuasives .ou imprafives, appropries aux circonstances.
Josphine fait, tout d'abord, entendre un cri plaintif continu, une
sorte de ah! ah! prolong. Il semble qu'elle souffre.
O souffrez-vous, lui dis-je? Montrez la rgion avec la. main.

t)'0

Et lentement, d'une main qui hsite, ttonne, elle montre le milieu du sternum. J'y fais alors des frictions avec un crayon la
capsicine; nous sommes peut-tre en face d'une dysesfhsie douloureuse, que cette rvulsion influencera, je pense, heureusement.
Aussitt, elle se met- vouloir cracher des mucosits glaireuses,
qui font penser ces expulsions pituileuses oesophagiennes, si frquentes chez les hystriques. Elle fait des efforts pour les cracher,
mais elle s'en dbarrasse avec peine, car ces mucosits sont trs
paisses.
Elle continue souffrir intrieurement dans la rgion qui rpond
au milieu du sternum. Ne se rendant pas bien compte de ce qui se
passe, tout entire sa douleur, se croyant peut-tre trs malade,
elle ne cesse, pendant quelques minutes, de crier, en articulant,
d'ailleurs trs distinctement : Hlas! Piti, Seigneur! Prenez-moi,
Seigneur! Ayez piti de moi! Hlas! Seigneur, prenez-moi!
Petit petit, ma suggestion la rassure; ses plaintes cessent; j'obtiens qu'elle reste assise sur son lit, sans soutien, tenant elle-mme,
avec ses deux mains, la cuvette dans laquelle elle crache ses glaires.
Pour fluidifier ces dernires et . cause de la ftidit de l'haleine,
je propose un lavage d'estomac, que l'on fait trs copieux, plusieurs
fois cle suite: on le cesse, ds que le liquide ingr revient fout
fait clair. Et quelques cuilleres de lait sont dgluties par Josphine, avec hsitation il est vrai.
Dans le but de rveiller la sensibilit pharynge, je badigeonne
avec de la teinture d'iode les amygdales et les rgions avoisinantes,
me rappelant que cette pratique a donn cle bons rsultats dans un
cas trait aulrefois par le docteur Raffegeau (du Arsinet).
Sous l'influence de mes suggestions, incessamment rptes, elle
s'veille de plus en plus, elle les entend, elle manifeste sa joie, surtout quand je lui explique qu'elle va gurir, qu'elle sortira de l'hospice, qu'elle pourra, de nouveau, se placer, gagner sa vie, avoir de
bons gages, etc. Elle rit, sa. figure s'panouit.
Vous allez beaucoup mieux, lui dit-on; sentez-vous que a va
mieux?
Oh oui! dit-elle avec conviction.
Tout cle mme, comme nous nous occupons d'elle depuis prs de
deux heures, elle se sent fatigue; je demande qu'on lui apporte du
caf.
Elle accepte cle bon coeur le caf que je lui donne par cuilleres;
bientt elle se sent remonte, tonifie.
On lui explique que je suis venu de Paris pour la gurir et qu'elle
doit m'tre reconnaissante; elle me sourit gracieusement, me serre
spontanment la main et me dit : Merci, Monsieur.
Le rveil n'a pas t brusque, complet, instantan, comme chez
Gsine (de Grambke), par exemple. Ici, il a t lent, progressif. En
apparence, elle n'a gard aucun souvenir de ce qui s'est pass pen-

56
dant son sommeil; elle ne se rappelle ni son nom, ni son ge, ni
l'endroit o elle est; ce n'est qu'aprs un long moment qu'elle reconnat soeur Josphine qui s'occupe d'elle avec dvouement.
Chose curieuse, la. dglutition tait peu prs facile et relativement rgulire pendant le sommeil, alors qu'elle tait uniquement
rflexe et inconsciente. Aprs le rveil, on dit Josphine : Buvez,
avalez, avalez bien. Cette fois, la dglutition, devenue consciente,
se montre hsitante, difficultueuse, malhabile. Je dois, en lui donnant boire, appeler son attention sur les diffrents mouvements
qu'il faut qu'elle accomplisse; j'duque ses lvres aller au devant
du liquide et se fermer sur lui, etc.
Elle est incapable de marcher, tellement ses muscles sont flasques
et ont perdu le souvenir de la contraction. Tout de mme, avec sa
main, elle me serre les doigts, au commandement, lentement, polit
petit, et d'autant plus que je sollicite davantage son effort,
En somme, chez elle, toutes les rducations sont refaire. Mais
elle est sortie do son sommeil pathologique, le terrain est profondment modifi; je l'ai rendue accessible aux rducations fonctionnelles multiples, longues et. patientes, auxquelles vont s'appliquer les
mdecins dvous qui lui prodiguent leurs soins.
On pourra dire que j'ai, chez Josphine, ralis cette sorte cle
paradoxe : pour rveiller, endormir davantage. Mais ce n'est l
qu'une apparence; la narcose a eu, prcisment, pour effet de provoquer la dtente, l'hypolaxie, la passivit grce auxquelles les suggestions thrapeutiques deviennent efficaces.

IV
La dormeuse de Saint-Marcel.
Relation curieuse au sujet d'une fille du lieu de Saint-Marcel d'Ardche, 2 lieues de Pont-Saint-Esprit, qui tombe en lthargie le
premier mars de chaque anne et ne revient elle que le dix-neuvime jour suivant*.
Marianne Olivonne, du lieu de Saint-Marcel d'Ardchc, ge d'environ 50 ans, est ne de parents assez pauvres. N'aant plus n'y pre
n'y mre, elle s'est retire avec une de ses nices marie audit SaintMarcel. Cette fille est sujette, depuis environ trente annes, une
maladie aussi singulire qu'incomprhensible, qui lui arrive toujours le 1er mars et finit le 19 minuit environ; accoutume cet
accident, elle se confesse la veille ou le jour mme; de retour chez

Extrait d'un mmoh-e manuscrit indit qui m'a

t eommimiquiS.
A. de R.

o/
elle, on met des draps blancs son lit; elle change de tout, prend un

corset blanc, un mouchoir sur le col et se met au lit; on lui apporte


le viatique et elle se fait remettre un crucifix qu'elle tient, les mains
croises sur sa poitrine.
Dans cet tat, elle attend le moment de sa crise sans qu'elle en
paraisse affecte. Elle reste enfin endormie sans douleur, n'y sans rc-

FIG.

4-.

--

58

muer aucune partie cle son corps; ses bras, ses jambes se raidissent
comme une barre de fer sans pouvoir les sparer, ses paupires se
ferment au mme instant; ses dents se serrent de la manire la plus
forte, sans qu'il soit possible cle lui ouvrir la bouche: clans cet tat
de mort on n'a d'autre signe de vie qu'un petit- mouvement continuel
et presque imperceptible dans ses paupires fermes et un peu cle
rougeur sur les jolies, son pouls tant presque sans sensation.
Ses parents ont l'attention de la tenir chauffe en mettant ses
pieds un caillou chaud et du linge par intervalle,
Pendant ces dix-neuf jours, elle ne boit ni ne mange; elle ne fait
d'ailleurs aucune perte n'y par les urines, les sueurs, n'y autrement,
les linges et les draps do lit restant trs propres. Elle n'est nullement sensible' quoi qu'on lui fasse, pas mme des piqueures
d'pingle que des gens durs lui ont- enfonces dans les jambes et
dans les cuisses, mais dont elle ressent le mal son rveil.
Le 19 mars environ minuit-, elle revient de sa lthargie; pour premier signe, elle terne et, peu aprs, elle ouvre les yeux. Dans ce
moment elle est foible et expirante, et parle d'une voix trs basse.
On mouille un linge avec de l'eau sucre, on lui rafrachit les lvres
et peu peu on lui en insinue clans la bouche pour humecter et dtacher une pellicule qu'on prtend qui se forme au gosier. Pouvant
avaler, elle parle plus distinctement, mais toujours fort bas. Ensuite
on lui fait prendre les aliments qui lui sont analogues, car elle no
mange ni pain ni viande; toute sa nourriture du courant de l'anne
ne consiste qu'en du fruit frais, comme amandes, pommes et autres
fruits, et son repas seroif trop fort si elle mangeoit ordinairement
le quart d'une pomme ou trois ou quatre amandes fraches. Aprs
quelques jours de repos, elle sort l'ordinaire, mais si faible que le
moindre vent la foroit tomber. Elle mne cette vie depuis trente ans
et n'a pas d'autre incommodit dans le courant de l'anne.
Cette maladie singulire attire beaucoup do curieux pour voir
resusciter cette fille toujours la mme heure. On crooit d'abord
qu'il pouvoit y avoir de la fraude dans le cours cle cette maladie,
mais Mr et Mad" cle Bernis, seigneurs du lieu, ont fait veiller jour et
nuit cette fille pour savoir si elle no pronoit point d'aliment; l'on
s'est enfin assur qu'elle n'en prenoit n'y n'foit susceptible d'en
prendre, tant comme une morte sans pouvoir lui clesserer les dents.
On laisse aux savanfs chercher la cause cle cette maladie qui
paroit incroable, de mme que le genre de nourriture de cette fille;
l'expos que l'on vient de faire tant dans la plus exacte vrit.
Mars 1772.

La malade sur l'estampe est reprsente les yeux clos. Le pincement des narines et les plis accuss du visage tmoignent d'un certain tat d'maciation. La tte est entoure de bandelettes, mais
cependant l'aspect gnral de la physionomie ne donne pas l'impression qu'on soit en prsence d'une personne morte. Le talent, cle

59
l'artiste a su donner ces traits figs dans l'immobilit une expression de vie des plus saisissantes. Dans le mmoire, le nom d'Oli-

vonne est transform en celui d'Olivoire; il est probable que le vritable nom est celui qui est inscrit sur la gravure. Il serait intressant de connatre si dans la localit de Saint-Marcel d'Ardehe en
Yivarais, il subsiste encore des personnes appartenant la mme
famille,

V
Cas divers.

En 1863, W. Gimson citait, dans le British med. journal,


un cas de sommeil profond et prolong qui, avec cle courts intervalles, dura vingt annes.
Le 17 octobre 1864, Blondel communiquait l'Acadmie
des Sciences de Paris l'observation d'une femme qui, 18 ans,
dormit pendant quarante jours; 20 ans, pendant cinquante

jours, et cela dans un tat d'immobilit absolue avec anesthsie totale et contracture gnralise, tel point que l'on fut.
contraint cle dvisser une incisive pivot pour lui introduire
quelques cuilleres de lait et de bouillon clans l'estomac. A
22 ans, cette mme personne s'endormait le matin du jour
de Pques de l'anne 1002 et se rveillait au printemps suivant, en mars 1903, a.prs un sommeil d'environ un an avec
un embonpoint entirement conserv. Pendant les crises, le
pouls tait lent, la respiration insensible, les valuations
nulles, l'anesthsie totale et la contracture gnralise.
Gamuz et Plans ont observ un cas peu diffrent qui dura
trois mois. (Revue ann. md. psychol. Paris, 1886, t, III, p. 23.)

En 1882, on recueillit sur un banc de l'avenue de la GrandeArme une jeune femme enceinte et endormie; on la porta .
l'hpital Beaujon o elle accoucha., quelques jours aprs,
sans se rveiller; ce n'est qu'au bout de trois mois qu'on put
la tirer de sa lthargie . l'aide cle douches d'eau froide.
Il y a une dizaine d'annes, le petit village cle Saint-Paul,
prs Limoges, eut- galement sa dormeuse, une .femme de
36 ans, Clara Duclerc, qui s'endormit aprs avoir mis au
monde un enfant et ne reprit ses sens que sept huit mois
aprs.

60

Clara Duclerc n'avait nullement perdu la mmoire, Quand


elle s'tait endormie, son mari venait de la quitter pour aller
prendre des nouvelles de la sant de son pre, qui habitait le
mme village; en se rveillant, cette femme, qui croyait s'tre
assoupie pendant quelques minutes seulement, demanda tranquillement son mari :
Tu es dj rentr? Eh bien! pre, comment va-t-il?
Le vieillard tait mort et enterr depuis six mois!
L'Echo du Merveilleux, dans son numro du 15 mars 1904,
rapporte le cas d'une personne de 33 ans, Maria Rottolo, fille
du dbitant de tabac San Bovio, prs cle Limito (Milan).
L'hiver dernier elle fut saisie d'un sommeil lthargique qui
dura vingt-un jours. Pourtant, le quatorzime jour, la malade, sans ouvrir les yeux, avait paru se rveiller, puisqu'elle
se mit causer voix basse; elle put mme prendre quelque
nourriture. Ce rveil relatif dura une demi-heure; il se renouvela les deux jours suivants, la mme heure peu prs.
Pendant ces trves, Maria commena montrer qu'elle savait tout ce que l'on faisait chez elle pendant son sommeil et
mme prdire avec exactitude les incidents sur le point de
se produire dans sa famille, tels que des visites de parents, etc.
Une nuit, par exemple, la dormeuse annona d'une voix
excessivement faible sa soeur, couche ct d'elle, qu'elle
voyait des voleurs dans la cave de la maison; ses parents s'y
rendirent aussitt, trouvrent la porte toute grande ouverte et
les traces videntes d'un cambriolage interrompu. Les voleurs
avaient fui en entendant arriver du monde.
Le lundi 16 novembre 1903, une femme de Grambke, petit

village cle l'Allemagne du Nord, qui dormait, depuis dix-sept


ans, se rveilla l'occasion d'un incendie qui clata 2 heures
du matin, dans le voisinage, Elle recouvra d'emble sa pleine
connaissance et pensait s'tre mise au lit la veille.
Cette femme, nomme Gsine Meyer, tait ne en 1860.
Elle avait une bonne sant quand elle tomba de voiture en
1877 et se fit la tte une lgre contusion. De violentes
douleurs de tte lui firent perdre plusieurs fois connaissance
les jours suivants ; vint ensuite un sommeil cle trois mois,
au bout desquels la dormeuse se rveilla spontanment.

61

Pendant plusieurs annes, elle prsenta des priodes de sommeil de dure variable ; mais, le 22 novembre 1886, aprs un
rveil de quatre jours, elle s'endormit pour ne se rveiller
qu'au bout de dix-sept ans. Ce sommeil n'tait pas cle la catalepsie, mais aucun moyen ne pouvait l'en tirer. On la nourrissait et elle accomplissait la fonction de dglutition et toutes
les autres conscutives. Chez elle, l'anesthsic auditive tait
totale; les yeux taient toujours ferms, mais elle dtournait
la tte quand on apportait une lumire, La sensibilit tactile
et musculaire tait trs obtuse. Le got tait conserv, ainsi
que l'odorat, tmoin la rpugnance observe l'approche
d'une odeur dsagrable et les dents qui se serraient l'introduction, dans la bouche, d'un aliment qu'elle n'aimait pas.
Elle a travers, pendant son sommeil, plusieurs maladies qui
ont volu comme d'habitude.
A son rveil, elle reconnut toutes les personnes qu'elle connaissait auparavant, mais elle tait tonne cle les trouver
vieillies. Tous ses sens ont repris leur fonctionnement normal ; mais on a t oblig de lui rapprendre marcher. Elle
a t observe avec soin par le docteur Farez, qui l'on doit
ces dtails.

En 1864, . Grenoble, un soldat tailleur au 46e de ligne, caserne l'Oratoire, s'en fut faire sa sieste dans les combles du
btiment occup par la compagnie hors rang et sur le tas de
chiffons du matre tailleur.
A peine tait-il endormi que les ouvriers vinrent vider de
nouveaux sacs cle chiffons sans s'apercevoir de la prsence
cle leur camarade, l'endroit tant un peu obscur.
On fit sur l'absence cle cet homme mille conjectures.
Onze jours aprs, on ne fut pas peu surpris d'apprendre
que les tailleurs, en ramassant les chiffons vendus, venaient
cle dcouvrir leur camarade vivant.
En effet, celui que l'on avait port dcd sur les tats de
mutations reprenait peu peu ses sens aprs quelques cordiaux apports par la cantinire l'infirmerie rgimentaire
o on l'avait transport.
Et le dcd figura, de nouveau sur les contrles avec la
mention: mort par erreur.

Il y a quelques annes, dans le Brabant. une femme nomme Henriette Briffault dormait depuis huit ans et dort peuttre encore.
Le sommeil persistant d'Henriette Briffault est entour, en
Belgique, d'une lgende. A l'ge de 13 ans, Henriette gardait
les oies dans les champs: c'tait une gamine l'aspect ch-tif,
doue d'un caractre trs sombre; jamais elle ne jouait avec
ses petites camarades et touj ours elle rvassait.
Un soir, elle rentra chez ses parents fortement mue; elle
"tremblait cle tous ses membres et il fallut toute l'autorit deson pre pour qu'elle se dcidt- . parler. Elle raconta que,
dans les champs, elle avait vu diverses reprises N.-S. JsusChrist.
Pendant qu'elle pariait, Henriette fut prise d'une violente
crise de nerfs, laquelle succda une crise- de larmes, puis la
fillette s'endormit. Mais le lendemain il fut impossible de la
rvoilier: elle tait absolument insensible. Un mdecin mand
dclara qu'il s'agissait d'un cas cle lthargie et qu'il fallait
attendre.
On attendit donc. Les parents firent dire des messes. Pourtant, Henriette ne se rveillait pas. La demeure de ses parents
devint un lieu cle plerinage, on se rendait clans la chambre de
la dormeuse, transforme en autel, et l'on allait prier.
Ce phnomne parvint aux oreilles de l'vque, qui se rendit
au domicile des Briffault. L'vque, aprs avoir vu la gamine,
dont le corps tait pass l'tat de squelette, conseilla aux
parents cle mander des mdecins de la Facult de Bruxelles.
Ils s'y refusrent nergiquement, disant qu'il ne fallait pas
aller contre la volont cle Dieu.
Le vendredi saint arriva et, selon la lgende, un fait extraordinaire se manifesta. Des plaies assez profondes, comme
si elles avaient t produites par un instrument tranchant,
.
s'ouvrirent aux mains et aux pieds de la jeune dormeuse.
Durant toute la journe du sang s'coula cle ces plaies, lesquelles taient cicatrises le lendemain et avalent disparu le
j our de Pques.
Ds lors, les plerinages chez les Briffault furent des plus
suivis, sans que jamais l'autorit ecclsiastique pressentie par

63

les parents de la malade voult s'en proccuper, estimant que


le cas d'Henriette relevait uniquement de la mdecine.
La lgende ajoute que les phnomnes qui se produisirent
le vendredi saint se renouvelrent chaque anne cette
poque.

publi l'observation d'un de ses


pensionnaires qui eut des crises de sommeil pathologique.
Une premire crise dura sept mois, pendant lesquels il y eut
sommeil ininterrompu, une suspension apparente complte
cle la vie psychique. Aprs un rtablissement de trs courte
dure, il se rendormit.
Une nouvelle crise, qui devait tre la dernire, durait dj
depuis quinze mois, et on se demandait vraiment ce qui allait
advenir, lorsque dans le courant de juillet 1883, un beau
jour, la figure devint rouge et la. respiration plus frquente,
et sans qu'aucun signe cle connaissance ait pu clairer la
scne, en deux heures il succomba. La mort remplaa le sommeil.
En faisant l'addition des journes cle sommeil, on trouve
que, en huit annes, il a eu 37 crises, dont, la plus courte a t
de sept jours et la plus longue de quatre cent soixante-cinq:
en bloc, quatre ans et sept mois cle sommeil pathologique en
un peu moins de huit annes d'existence.
L'autopsie de ce malade ne donna rien de caractristique.
Le docteur Smelaigne

a.

Le Cosmos du 15 fvrier 1886 rapporte qu'une jeune femme


de la Nbraska est reste dans un tat de lthargie cataleptique pendant soixante-dix jours; bout de moyens, on a
tent de la rveiller par une violente dcharge d'une batterie

lectrique ; l'exprience, qui aurait pu mal tourner, a parfaitement russi.


VI

Les exemples de longs sommeils sont rares dans la vie des


saints qui ont mieux faire que de dormir pendant leur vie

terrestre. Je ne connais que la lgende des sept jeunes chrtiens d'Ephse qui, en l'an. 250 de notre re, sous le rgne de
l'empereur Decius, se rfugirent avec leur chien dans une

64

caverne, prs de la ville, s'y endormirent tous les huit, et ne


se rveillrent que deux cents ans aprs sous le rgne de
Thodore le Jeune.
On trouve en revanche, dans les hagiographies, d'assez
nombreux exemples du phnomne inverse, c'est--dire de la
privation de sommeil. En voici quelques-uns cits par l'abb
Ribet (Mystique divine, t. II, p. 512) :
Sainl-Macaire d'Alexandrie passe vingt jours et vingt nuits sans
dormir; mais, la fin, il est oblig cle cder, sa tte s'en allant dans
le dlire. Sainte Colette donnait trs peu au sommeil, quelquefois
une heure par semaine; et au dire de son historien, elle fut une
anne entire sans discontinuer sa veille. Pendant plus cle trente
ans, Sainte Lichvine ne dormit pas l'quivalent de trois nuits. Saint
Pierre d'Alcantara ne dormit, pendant quarante ans, qu'une heure et
demie par nuit... La bienheureuse Agathe de la Croix passa les huit
dernires annes de sa vie clans une veille incessante. Saint Elpide,
dont nous avons dj signal l'abstinence, ne dormit, dit-on, jamais
pendant vingt-cinq ans, consacrant toutes les nuits la prire et au
chant des psaumes. Aprs la mort de ce matre admirable, son disciple Sisinnius s'enferma dans un tombeau et y vcut trois annes durant, debout, immobile et dans une oraison continuelle.
11 est probable qu'on trouverait des cas analogues chez les
fakirs de l'Inde.

En 1912, M. Albert Herpin, de Treaton (Australie), dclarait un correspondant du Daily Express que depuis trente
ans il n'avait pas got une heure de sommeil.
dit, et depuis la mort de ma
J'ai maintenant 60 ans, a-t-il
femme, c'est--dire depuis environ trente ans, je n'ai pas
dormi une minute. Mieux: je n'prouve jamais le besoin cle
dormir.
Je passe mes nuits dans un fauteuil, o souvent il m'arrive de rver tout en tant veill. Aussi suis-je trs heureux
de pouvoir dire que je n'ai rien perdu des trente dernires
annes de ma vie, puisque je n'ai jamais t plong dans celte
inconscience qu'on nomme le sommeil, chose que je juge inutile l'homme.

CHAPITRE III
LA MORT APPARENTE CHEZ L'HOMME.

I
La,

lthargie et les signes de la mort.

Pendant les longs sommeils, le dormeur respire, son coeur


bat et sa. temprature reste sensiblement normale. Si ces
symptmes viennent manquer, le sujet prsente toutes les
apparences de la mort et, trop souvent, hlas, elles ont provoqu des inhumations prmatures. Les journaux de mdecine
en citent un trs grand nombre de cas. Je me bornerai ici
en rappeler quelques-uns.
Le grand anatomiste Andr Arsale commit lui-mme cette
erreur et enfona un jour son scalpel dans un corps qui n'tait
qu'en lthargie. Le docteur Bouchu parle d'une lthargique
que son amant aurait dterre pour la. revoir une dernire
fois. Il l'aurait trouve vivante et aurait ensuite vcu de nombreuses annes avec la prtendue dcde.
On lit. dans le Journal des Savants (anne 1741) que le colonel Russe!, ayant vu mourir sa femme qu'il avait tendrement
aime, ne voulut pas souffrir qu'on l'enterrt et menaa de
tuer quiconque s'entremettrait pour emporter le corps avant
qu'il et constat par lui-mme la. dcomposition. Huit jours
se passrent sans que sa femme donnt le plus lger signe
de vie, quand, . un moment o il lui tenait la. main et la
mouillait de larmes, la cloche de l'glise vint sonner, et,
son indescriptible surprise, sa femme se mit sur son sant,
puis dit : C'est le dernier coup, nous allons arriver trop
tard. Elle se rtablit.
M. Blandet a communiqu l'Acadmie des sciences, dans
la sance du 17 octobre 1864, un rapport sur une jeune femme
d'une trentaine d'annes qui, sujette des accidents nerveux,

(56

tombait, la. suite de ses crises, dans une espce cle sommeil
lthargique durant plusieurs semaines et quelquefois plusieurs mois. Un de ses sommeils dura notamment du commencement de l'anne 1862 jusqu'en mars 1863.
Le docteur Paul Levasseur l'apporte ' que dans une famille
anglaise la lthargie semblait tre devenue hrditaire. Le
premier cas se dclara chez une vieille dame qui resta pendant quinze jours dans une immobilit et une insensibilit
compltes et qui, recouvrant ensuite la connaissance, vcut
encore pendant assez longtemps. Avertie par ce fait, la famille
conserva, pendant plusieurs semaines, un jeune homme qui.
lui aussi, paraissait mort et finit par revenir la vie.
Le docteur Pfendler, dans sa thse inaugurale (Paris, 1833),
dcrit minutieusement un cas de mort apparente dont il a. t
lui-mme tmoin. Une jeune fille de Vienne (Autriche) fut
attaque, l'ge cle 15 ans, d'une maladie nerveuse qui amena
de violentes crises suivies de lthargies qui duraient trois ou
quatre jours. Au bout de quelque temps elle tait tellement
puise que les premiers mdecins cle la ville dclarrent qu'il
n'y avait plus d'espoir. On ne tarda pas, en effet, la voir se
soulever sur son lit et retomber comme frappe par la mort,
Pendant quatre heures, elle me parut, dit le docteur Pfendler, compltement inanime. Je fis, avec MM. Franck et
Schoeffer, tous les essais possibles pour allumer une tincelle
de vie. Ni miroir, ni plume brle, ni ammoniaque, ni piqres ne russirent nous donner un signe de sensibilit. Le
galvanisme fut employ sans que la malade montrt quelque
contractilit, M. Franck la crut morte, me conseillant toutefois cle la laisser sur son lit. Pendant vingt-huit heures aucun
changement ne survint: on croyait dj sentir un peu de putrfaction. La cloche des morts tait sonne; les amies cle la
jeune fille l'avaient habille de blanc et couronne cle fleurs;
tout se disposait autour d'elle pour l'inhumation. Voulant me
convaincre des progrs de la putrfaction, je revins auprs cle
Mllc cle M...; la putrfaction n'tait pas plus avance qu'auparavant. Quel fut mon tonnement quand je crus voir un lger

De la catalepsie au point tic vue de la mort apparente. Rouen, 1S66.

67'

mouvement de respiration. Je l'observai de nouveau et vis que


je ne m'tais pas tromp. Aussitt je pratiquai des frictions,
j'eus recours des irritants et, aprs une heure et demie, la
respiration augmenta, La malade ouvrit, les yeux et, frappe
de l'appareil funbre qui l'entourait, revint la connaissance
et me dit: Je suis trop jeune pour mourir. Tout cela fut
suivi d'un sommeil de dix heures; la convalescence marcha
trs rapidement, et cette jeune fille se trouva dbarrasse de
toutes ses indispositions nerveuses. Pendant sa crise, elle entendit tout: elle rapporta quelques paroles latines prononces
par M. Franck". Son plus affreux tourment tait d'entendre les
prparatifs de sa mort sans pouvoir sortir de sa torpeur 1.
Le 10 novembre 1812, pendant la fatale retraite cle Russie,
le commandant Tascber voulant ramener en France le corps
de son gnral tu par un boulet et qu'il avait enseveli depuis
la veille, le dterre, le charge sur un landau, s'aperoit qu'il
respire encore et le ramne la vie force de soins. Bien
longtemps aprs c'tait ce mme gnral d'Omano, alors marchal, qui tenait un des coins du drap funbre aux obsques
de l'aide cle camp qui l'avait enterr.
En 1826, un jeune prtre revient galement . la vie au moment o l'vque du diocse prononait le De Profundis sur
son corps. Quarante ans aprs, ce prtre, devenu le cardinal
Donne!, prononait, au Snat, un discours profondment senti
sur le danger des inhumations prcipites. (Moniteur du
l 01' mars 1866, p. 238.)
Le Figaro du 6 mai 1887 rapporte le fait suivant:
Le major Majuroff, un jeune officier d'artillerie de 35 ans,

En 1SS2, daus le service de M. Dumontpallicr la Piti, une jeune fille


tomba dans un sommeil lthargique la suite de l'effroi qu'elle avait ressenti
en voyant s'approcher do son lit, pendant la nuit, une voisine en dlire. On la
1

rveilla au bout de quelques heures par la simple action du regard sur ses iiaupires baisses et elle raconta qu'elle ne perdait lias un mot de ce qui se disait
autour d'elle, mais qu'elle ne pouvait faire aucune espce do mouvement; elle
aussi craignait qu'on ne l'ensevelit dans cet tat.
Le curare a des effets analogues; les malheureux blesss par les flches enduites de ce terrible poison continuent voir avec leur oeil fixe, conservent
l'oue, mais perdent toutes les autres facults et se sentent enferms dans leur
propre corps comme dans un cercueil de verre moul sur leurs membres.

GS

aide cle camp du gouverneur d'Odessa, mourait subitement il


y a dix-sept jours: toutes les autorits militaires et civiles
assistrent aux obsques. Il y a quelques jours, on procda
la rparation du caveau de famille situ dans la ncropole.
Quelle ne fut pas la surprise des ouvriers eu apercevant que
le couvercle du cercueil tait soulev! Ils enlevrent vivement
le couvercle et le linceul : le corps tait retourn face terre,
la figure atrocement lacre et la chair des mains compltement ronge. Le corps saignait encore. Au moment o on
parvenait retirer l'infortun major de son cercueil, il expira.
Il tait rest quinze jours enterr vivant.
Le docteur Simon Carleton prtend que. sur 30.000 inhumations, il y a une personne enterre vivante. D'aprs ses
calculs, depuis l're chrtienne et rien qu'en Europe, il y aurait eu environ quatre millions d'hommes enterrs vivants.
Aussi beaucoup de physiologistes se sont-ils proccups cle
dterminer les signes certains cle l'extinction de la. vie.
En 1895, un Anglais, M. Edwin Haward, a publi, dans The
Lancet, une tude sur ce sujet l'occasion d'une mort qu'il
avait t appel constater et o il procda successivement
dix preuves. Or, sur ces dix preuves, huit furent affirmatives; les deux autres provoqurent des doutes.
Voici quelles avaient t les preuves affirmatives :
1 Le coeur avait compltement cess de battre et ne rendait plus aucun bruit;
2 Tous les sons et tous les mouvements,respiratoires
s'taient arrts ;
3 La temprature du corps s'tait abaisse au niveau de
la temprature de l'air ambiant;
4 Une aiguille brillante, plonge clans le biceps, o elle
avait t laisse pendant quelques minutes, no prsentait pas,
quand elle fut retire, la moindre trace d'oxydation;
5 Traverss par des courants lectriques intermittents,
divers muscles ou groupe de muscles n'offraient aucun symptme d'irritabilit ;
6 La ligature du bras ne dterminait pas le gonflement
des veines ;
7 Des injections sous-cutanes d'ammoniaque avaient

69

donn les taches brunes qui passent pour caractriser la dcomposition;


8 La rigidit, dite cadavrique, tait flagrante.
Etait-ce donc que la personne tait bien morte? Incontestablement oui. si l'on s'en tait tenu l... Mais M. Haward,
s'tant avis d'ouvrir une veine pour vrifier la coagulation
du sang, ne fut pas peu surpris de le trouver fluide. Il est admis, d'autre part, que si l'on regarde travers la main un
foyer de lumire intense, les doigts sont spars, tant que le
sujet est encore vivant, par une ligne carlate qui. disparat
aprs la mort. Or, la ligne carlate tait trs nette et trs marque.
La dcomposition qui ne tarda pas se produire, trancha
la question en prouvant que la mort tait bien relle.

' Cette dcomposition commence se manifester sur le cadavre par une tache

verte abdominale qui n'apparat gnralement pas avant le quatrime jour


aprs la mort; mais elle se dnonce plus tt par la formation abondante, dans
les poumons, de gaz sulfurs qui s'chappent par les fosses nasales. Aussi le
docteur Icnrtl propose-t-il de dposer sous les narines un morceau de papier sur
lequel on a trac, avec une solution d'actate neutre de plomb, quelques signes,
invisibles uormalement, mais qui apparaissent en noir sous l'influence des gaz

sulfurs.
Une prcaution encore plus sre est de retarder l'inhumation jusqu'il la dcomposition et, pour viter les inconvnients que ce retard in'sente dans les
maisons particulires, d'avoir il la disposition du public des chambres funraires comme celles qui fonctionnent actuellement avec le plus grand succs en
Italie, en Allemagne, en Suisse et aux Etats-Unis.
Dans une vaste salle, semblant quelque paisible dortoir, les morts reposent
allongs sur un lit ; une poire en caoutchouc, actionnant une sonnerie pneumatique, est glisse entre leurs doigts, une autre poire identique est, place sous la
nuque du mort. A la moindre crispation, au moindre mouvement d'un lthargique qui se rveille, les gardiens accourent", et voil un homme sauv. Pour les
autres, au bout de quelques jours, quand, avec la dcomposition cadavrique qui
commence, le doute n'est plus permis, on les inhume en toute scurit.

70

II

La suspension volontaire de

la,

vie et l'inhumation temporaire

des fakirs.

La respiration est certainement beaucoup plus ncessaire


la vie que l'alimentation, mais elle n'est point absolument
indispensable, ainsi qu'on l'a vu dans les cas de mort apparente que nous avons cits. On peut mme arriver, par l'exercice, s'accoutumer, jusqu' un certain point, l'abstinence
d'air comme on s'habitue l'abstinence d'aliments.
Les gens qui font le mtier de plonger pour la pche des
coraux, des perles ou des ponges, arrivent passer de 2
3 minutes sous l'eau. Miss Lurline, qu'on voyait Paris,
en 1882, clans son aquarium, restait ainsi 2 minutes et demie
sans respirer. Henry de Rochas, mdecin cle Louis XIII, donne,
clans son trait De la Nature, 6 minutes pour la limite maximum du temps qui peut s'couler entre deux prises d'air successives.
Ce chiffre, qui tait considr comme exagr, bien que le
docteur Preyer et observ qu'un hamster restait parfois 5 minutes sans respirer d'une faon apprciable aprs quinze
jours de sommeil, a t atteint en 1912 par un matre baigneur
nomm Pouliguen, qui resta. 6 minutes 29 secondes 4/5 sous
l'eau dans une piscine; aprs quoi il remonta, sans avoir
souffert de sa longue immersion et vint saluer le public qui
assistait . l'exprience. En 1907, il tait rest immerg pendant 4 minutes 39 secondes et n'avait pu rsister davantage.
En 1896. le nageur Moch tait demeur sous l'eau 4 minutes
35 secondes et tait en factieux tat quand on le ramena la
surface. Quelque temps aprs, un autre nageur, Cavill, fut
remont mort aprs 5 minutes cle plonge.
Le docteur Dechambre raconte, dans son Dictionnaire encyclopdique (t. IX, p. 557), l'histoire d'un Hindou qui se cachait
clans les eaux du Gange aux endroits o se baignaient les
dames de Calcutta, saisissait l'une d'elles par les jambes, la
noyait et lui enlevait ensuite ses bijoux. On attribuait sa disparition aux crocodiles. Une femme tant parvenue lui

chapper, elle dnona l'assassin qui fut saisi et pendu en


1817.

L'arrt volontaire des mouvements du coeur est plus rare.


Catherine Growe rapporte ainsi, dans le chapitre V de son
livre intitul Les cts obscurs de la nature, deux cas bien
constats cle cet arrt volontaire chez cls hommes. Le premier
cas est celui du colonel anglais Townshend.
Le colonel pouvait mourir, en apparence, quand il le
voulait; son coeur cessait de battre; il n'y avait plus cle respiration perceptible et tout son corps devenait froid et rigide
comme la mort elle-mme; les traits taient pinces et blmes,
les yeux vitreux. Il restait plusieurs heures en cet tat, puis
revenait tout coup la vie ; mais cette rsurrection ne semblait pas le rsultat d'un effort de volont, ou plutt nous ne
savons pas si tel tait le cas. Nous ne savons pas non plus si,
quand il revenait la vie, il lui restait des souvenirs cle l'tat
qu'il quittait, ni comment, cette facult trange fut d'abord
dcouverte et dveloppe, points importants et bien clignes
d'tre approfondis. D'aprs le rcit du docteur Gheyne, qui fut
son ami, le colonel Townshond dcrivait ainsi lui-mme le
phnomne auquel il tait sujet. Il pouvait mourir ou expirer quand il lui plaisait et pouvait nanmoins revenir la
vie en faisant un effort ou d'une faon quelconque. Il fit
cette exprience en prsence de deux mdecins et cle son apothicaire: l'un (le docteur Baynard) garda la main sur son
coeur, l'autre (le docteur Gheyne) tint son pouls elle troisime
(M. Shrine) plaa un miroir devant ses lvres. Us constatrent
ainsi que la respiration et la pulsation cessrent graduellement et si. bien qu'aprs s'tre consults quelque temps sur
son tat, ils allaient, quitter la chambre, persuads qu'il tait
mort, quand les signes de la vie rapparurent et il revint peu
peu lui. Il n'est pas mort pendant une nouvelle exprience,
ainsi qu'on l'a quelquefois affirm.
Le second cas est celui d'un fakir des environs de Calcutta,
qui avait pour spcialit de se faire ensevelir et de rester plusieurs mois sous terre. Il avait dj accompli plusieurs fois
ce prodige lorsqu'il fut mis l'preuve par quelques officiers
et rsidents europens.
Wade, agent politique Loodhiana, tait
(( Le capitaine

prsent lorsqu'il fut dterr, dix mois aprs avoir t enterr


par le gnral Ventura devant- le maharadjah (de Sehore)
Randjet-Sing et ses principaux sirdars.
Il parat que cet homme s'tait prpar cette preuve
par certains procds qui, dit-on, annihilent temporairement
la facult de digrer, si bien que du lait reu dans l'estomac
ne subit aucun changement. Puis il chasse foute sa respiration
dans son cerveau qui devient trs chaud; ses poumons s'affaissent alors et son coeur cesse cle battre. Il bouche ensuite
avec de la cire toutes les ouvertures du corps par o l'air
pourrait pntrer, except la bouche; mais il retourne la
langue de faon boucher le gosier; aprs quoi il perd tout
sentiment. On le dpouille alors de ses vtements et on le met
dans un sac cle toile; et, dans le cas dont il s'agit ici, le sac
fut scell avec le propre cachet cle- Randjet-Sing; aprs quoi
on le plaa dans une caisse en bois, qui fut galement ficele
et scelle, puis descendue dans un caveau, sur la fermeture
duquel on tendit de la terre. Dans cette terre on sema de
l'orge et on plaa des sentinelles pour le garder. Le maharadjah cependant tait tellement, dfiant qu'en dpit cle toutes
ces prcautions, il fit dterrer et examiner deux fois le corps
pendant le cours de ces dix mois, et on le trouva, chaque fois,
exactement dans le mme tat que quand on l'avait enferm.
Le fakir dont il vient d'tre question s'appelait Harids. Il
tait g de 30 ans. Son inhumation momentane eut lieu en
1838.

Comme des faits aussi extraordinaires ne peuvent s'tablir


que par la concordance cle nombreux tmoignages et l'accumulation des dtails, nous reproduisons ici un autre rcit- du
mme vnement, d M. Oshorne 3.
A

la suite de quelques prparatifs qui avaient dur plusieurs jours

M. Osborne, secrtaire du Gouvernement: gnral de l'Inde, charg en 1S3S

d'une mission la cour du maharadjah, tenait ce rcit du capitaine Wade, qui


avait assiste seulement il l'exhumation. Il a t publi en 1842, dans le Magasin
pittoresque, par un crivain qui venait de voir Paris le gnral Ventura et
avait obtenu de lui la confirmation complte du rcit du capitaine Wade. Le
gnral Ventura tait un officier franais au service du maharadjah.

et qu'il rpugnerait d'numrer'. le fakir dclara tre prt subir


l'preuve. Le maharadjah, les chefs sikhs et le gnral Ventura se
runirent prs d'une tombe en maonnerie construite exprs pour le
recevoir. Sous leurs yeux, le fakir ferma avec de la cire, l'exception de sa bouche, toutes les ouvertures cle son corps qui pouvaient
donner entre l'air; puis il se dpouilla des vlements qu'il portait;
on l'enveloppa alors dans un sac de Loile, et, suivant son dsir, on lui
retourna la langue en arrire cle manire lui boucher l'entre du
gosier. Aussitt aprs cette opration, le fakir tomba dans une sorte
cle lthargie. Le sac qui le contenait fut- ferm el un cachet y fut
appos par le maharadjah. On plaa ensuite ce sac dans une caisse
cle bois cadenasse et scelle qui fut descendue dans la tombe; on
jeta une grande quantit de ferre dessus, on foula longtemps cette
ferre et on y sema cle l'orge, en lin des sentinelles furent places tout
l'enlour avec ordre de veiller jour et nuit.
Malgr toutes ces prcautions, le maharadjah conservait des
doutes; il vint deux fois clans l'espace de dix mois, temps pendant
lequel le fakir resta enferr, et il fit ouvrir devant lui la tombe. Le
fakir tait dans le sac tel qu'on l'y avait mis, froid et inanim. Les
dix mois expirs, on procda l'exhumation dfinitive du fakir. Le
gnral Ventura el le capitaine Wade vinrent ouvrir les cadenas,
briser les scells et lever la caisse hors de la tombe. On retira le
fakir : nulle pulsation, soit au coeur, soit au pouls, n'indiquait la
prsence cle la vie. Comme premire mesure destine le ranimer,
une personne lui introduisit trs doucement le doigt dans la bouche
et. replaa sa langue dans sa position naturelle. Le sommet de la tte
tait seul demeur le sige d'une chaleur, sensible, En versant lentement de l'eau chaude sur le corps, on obtint peu peu quelques signes de vie; aprs deux heures de soin, le fakir se releva et se mit,
marchei' en souriant.

Voici, d'aprs une antre source, quelles taient ces prcautions :


Tout d'abord, il fit construire par ses disciples une petite case mi-souterraine
o il s'enferma, accroupi dans la pose chre aux dieux, pour s'habituer peu
peu il la rarfaction de l'air.
Tandis qu'il priait dvotement, ses disciples, en effet, lutaient la. porte avec
de la terre glaise. 11 demeura d'abord quelques minutes, puis quelques heures,
puis des jours, puis une semaine dans cette case.
I3n mme temps, il s'exerait retenir son souffle; quelques secondes d'abord
et, mthodiquement, de plus en plus longtemps jusqu' quatre-vingts mi1

nutes ( !)

la langue, raison d'une par semaine, vingt-quatre


incisions transversales accompagnes de massages qui lui permirent de retourner ce muscle la pointe en arrire, fermant volont le pharynx...
Durant tout le temps de sou entranement, il ne vcut que de lgumes et
11

se fit pratiquer sous

observa une continence absolue.

Cet homme, vraiment extraordinaire, raconte que,

durant son en-

sevelissement, il a des rves dlicieux, mais que le moment du rveil


lui est toujours trs pnible. Avant cle revenir la conscience de sa
propre existence, il prouve des vertiges. Ses ongles el. ses cheveux
cessent de crotre. Sa seule crainte est d'tre enlam par les vers et
les insectes; c'est pour s'en prserver qu'il fait suspendre la caisse
o il repose au milieu de la tombe 1.
Ces crmonies constituent

un spectacle assez rare et trs


recherch; aussi les mdecins europens qui ont pu en tre
les tmoins n'ont-ils pas manqu cle les dcrire. C'est ce qu'a
fait notamment le Dr Honigberger - propos de deux autres
inhumations temporaires du mme fakir Harids dont l'une
dura six semaines et l'autre quatre mois.
Ses rcits ont t publis et analyss dans divers journaux
avec plus ou moins de dtails dont nous reproduisons ci-dessous les principaux.
Au jour fix et en prsence do la cour et du peuple, le
fakir s'assit, les jambes croises sur un linceul cle lin, le visage tourn vers le Levant. Il fixa avec ses yeux l'extrmit
cle son nez. Au bout cle quelques instants, les yeux se fermrent el les membres se raidirent. Ses serviteurs accoururent
alors et lui bouchrent les narines avec des tampons de lin
enduits de cire. On enferma, le corps clans le linceul en le
nouant au-dessus de sa. tte comme un sac. Le noeud fut
cachet au sceau du rajah et l'on dposa le corps clans une
caisse en bois qui fut galement scelle.
Cette caisse fut pluce dans un caveau qu'elle remplit tout
entier. La porte en fut galement cachete, puis mure et le
tombeau gard jour et nuit,
Au bout do six semaines, terme convenu pour l'exhumation, une
affluence accourut sur le lieu de l'vnement. Le rajah fit enlever la

Un autre officier anglais, M. Boileau, dans un ouvrage publi vers 1840, et


le docteur Mac-Gregor, dans sa topographie mdicale de Lodhiana, racontent,
avec des circonstances analogues, deux autres exhumations dont ils ont t tmoins sparment. Dans celle qui fut observe par le docteur Mac-Gregor, le
fakir resta enterr quarante jours et quarante nuits.
* Le mdecin autrichien Honigberger a longtemps rempli les fonctions de
mdecin particulier du rajah de Lahore, C'est lui qui a dessin le portrait que
nous reproduisons ici.
1

fo

terre glaise qui murait la porte et reconnut que son cachet, qui la
fermait, tait intact.
On ouvrit la porte, la caisse fut sortie avec son contenu, et quand

LE FAKIR IIAIUDS
d'aprs un dessin du I)'' Honigherger.

il fut constat que le cachet dont elle avait t scelle tait galement intact, on l'ouvrit.
Le docteur Honigberger fit la remarque que le linceul tait recouvert de moisissures, ce qui s'expliquait par l'humidit du caveau. Le
corps du solitaire, hiss hors de la caisse par ses disciples et foujours entour de son linceul, fut appuy contre le couvercle; puis,

76

sans le dcouvrir, on lui versa cle l'eau chaude sur la fte. Enfin, on
le dpouilla du suaire qui l'enveloppait, aprs en avoir vrifi et
bris les scells,
Alors le docteur Honigberger l'examina avec soin. Il tait dans la
rnme attitude que le jour de l'ensevelissement, seulement la tte,
reposait sur une paule. La peau tait plisse; les membres taient
raides. Tout le corps tait froid, l'exception de la tte qui avait t
arrose d'eau chaude. Le pouls ne put tre peru aux radiales pas
plus qu'aux bras ni aux tempes. L'auscultation du coeur n'indiquait
autre chose que le silence do la mort,
La paupire souleve ne mon Ira qu'un 03il vitreux et teint comme
celui d'un cadavre.
Les disciples et les serviteurs lavrent le corps et frictionnrent
les membres. L'un d'eux appliqua sur le crne du yoghi une couche
de ple de froment chaude, que l'on renouvela plusieurs fois, pendant qu'un autre disciple enlevait les tampons des oreilles et du nez
et ouvrait la bouche avec un couteau. Baridcs, c'tait le nom du
yoghi, semblable une statue de cire, ne donnait aucun signe indiquant qu'il allait revenir la vie.
Aprs lui avoir ouvert la bouche, le disciple lui prit la langue et la
ramena dans sa position normale, o il la maintint, car elle tendait
sans cesse retomber sur le larynx. On lui frictionna les paupires
avec de la graisse cl. une dernire application de pte chaude fut
faite sur la fle. A ce moment le corps cle l'ascte fut secou par un
tressaillement, ses narines se dilatrent, une profonde inspiration
s'ensuivit, son pouls bat/fit lentement et ses membres tidirent.
Un peu de beurre fondu fut mis sur la langue et aprs cette scne
pnible, dont l'issue paraissait douteuse, les yeux reprirent tout
coup leur clat.
La rsurrection du yoghi tait accomplie; il avait fallu une demiheure pour le ranimer cl, ses premires paroles furent, on apercevant le rajah : Me crois-tu maintenant? Au bout d'une autre
demi-heure, le fakir, bien que faible encore, mais revtu d'une riche
robe d'honneur et dcor d'un collier de perles cl cle bracelets d'or,
trnait la table royale.
Dans une autre occasion, le mme rajah fit enterrer ce mme fakir
dans un caveau 2 mtres sous le sol. L'espace autour du cercueil
fut rempli de terre foule; le caveau fut mur; on jeta cle la terre
par-dessus el on sema de l'orge la surface. Le fakir resta enterr
quatre mois et n'en ressuscita pas moins.

Un cle mes amis, qui a longtemps habit l'Inde, m'a envoy


le rcit, trs dtaill d'un autre ensevelissement qui lui avait
t communiqu par un tmoin oculaire.
Je fus un jour invit Tangore, dans le Dekhan mridional, la

77
plus singulire crmonie. 11 ne s'agissait rien moins que de l'exhumation d'un fakir enterr vivant depuis vingt jours.
Un scmiani de la secte de Vichnou avait prfendu qu'il pouvait
vivre un temps illimit sans boire ni manger et, de plus, enferm
dans un tombeau. Ayant accompli plusieurs reprises ce tour merveilleux, il tait devenu pour les Hindous un saint personnage plac
sous la protection directe du Dieu conservateur. L'autorit anglaise,
voulant profiter de l'occasion qui lui tait offerte de porter un coup
mortel la superstition (elle le croyait du moins), proposa au fakir
de l'ensevelir elle-mme, A l'lonnemenf de chacun, le fakir accepta.
En prsence d'officiers anglais et d'une foule immense d'Europens
et d'indignes, il fut descendu dans un tombeau qu'on recouvrit de
terre, qu'on entoura de factionnaires et qu'on ne devait ouvrir que
lorsque le vingtime jour serait coul. Ce dlai expir, en prsence
des autorits, devait, avoir lieu l'ouverture du tombeau, oct l'on
croyait bien ne plus trouver qu'un cadavre.
En prsence du dlgu du Gouvernement, des brahmines gravement envelopps dans leurs longues robes jaunes et d'une foule nombreuse, les fossoyeurs, saisissant leurs pelles, commencrent dgager le tombeau de la terre et des herbes qui le couvraient; puis,
aprs avoir pass de longs bambous dans les boucles scelles aux
angles de la large pierre qui en fermait l'entre, huit solides Indiens
la soulevrent et, la faisant glisser, laissrent bante l'ouverture du
caveau, d'o s'chappa un air lourd et mphitique.
Au fond de ce trou maonn, cle six pieds do ct, tait un longcoffre do bois de tek, solidement joint avec des vis de cuivre. Sur
chacune des parois taient mnages de petites ouvertures de quelques centimtres pour que l'air pt passer. On glissa les cordes sous
les extrmits de la bire, on la hissa sur le sol et la partie intressante de l'exhumation commena.
Dans cette foule de huit dix mille individus appartenant
toutes les classes, tous les rangs, toutes les castes, s'tait fait un
silence cle mort. Le cercle s'tait resserr autour des cipayes qui
formaient la haie; fous les regards se fixaient sur la bire.
Le couvercle sauta enfin sous un dernier effort des travailleurs et
je pus voir, couch sur des nattes, un long corps maigre et demi
nu, dont la face cadavreuse ne donnait plus aucun signe d'exislence.
Un brahmine s'approcha et souleva hors du coffre une tte dcharne, momifie et clans un tat incomprhensible de conservationaprs
un aussi long sjour clans la terre. C'tait la tte d'un cataleptique
et non celle d'un mort. Elle avait gard la. position que lui avait donne le prtre, aprs avoir, plusieurs reprises, pass la main sur les
yeux qui taient ouverts, fixes, dirigs en avant. On et dit un visage
de cire.
Deux hommes soulevrent le corps et, le tirant du coffre, le posrent sur une natte. Je n'avais jamais vu une semblable maigreur.

78
La peau sche et ride du fakir tait colle sur ses os; on et certainement pu faire sur lui un cours d'anatomie. A chacun des mouvements que les porteurs imprimaient ses membres couverts de taches livides, scorbutiques, je les entendais craquer comme s'ils
eussent t lis les uns aux autres par des charnires rouilles.
Lorsque le dsenseveli l'ut assis, le brahmine lui ouvrit la bouche
et lui introduisit entre les lvres peu prs un demi-verre d'eau;
puis il l'fendit de nouveau et se mit le frictionner de la tte aux
pieds, doucement d'abord, puis rapidement ensuite. Pendant prs
d'une heure, le corps ne lit aucun mouvement; mais, au moment o
les Anglais incrdules commenaient se moquer de l'Hindou, le
fakir ferma les yeux, puis les rouvrit aussitt en poussant un soupir.
Un hourrah s'leva parmi les indignes; le brahmine recommena
ses frictions. Bientt- l'enterr remua un bras, une jambe et, presque
sans secours, se souleva sur son sant en portant autour de lui un
regard morne el vitreux, il ouvrit la bouche, remua les lvres, mais
ne put prononcer un mol. On lui donna encore boire, et dix minutes ne s'taient pas coules que le Lazare indien, soutenu par le
brahmine, s'loigna pas lents de son tombeau, au milieu de la multitude qui s'agenouillait sur son passage, tandis que les autorits
avaient peine il cacher leur dsappointement. Les officiers anglais
faisaient la plus singulire figure et traitaient le fakir de jongleur,
ne trouvant cette bizarre rsurrection aucune explication raisonnable.
Aprs le dpart du fakir, des curieux s'taient prcipits dans le
caveau, mais ils avaient eu beau en sonder foutes les parois, en
dmolir la maonnerie, en creuser le sol, rien n'tait venu donner
aux incrdules la clef de l'nigme. Jl avait t matriellement impossible l'Hindou cle sortir cle son tombeau; aucune issue n'existait et
les factionnaires n'avaient pas cess, pendant les vingt jours qu'il
avait t enferm, de le garder nuit et jour. Je demandai quels
avaient t ces factionnaires, on me rpondit qu'on n'avait admis
parmi eux aucun cipaye et qu'ils avaient t tous pris parmi les
soldats anglais.
Gomment alors le fakir n'taif-il pas mort de cette longue privation d'air et d'aliments ? Les mdecins cle l'arme, ceux du moins
qui taient assez savants pour avoir le droit d'avouer qu'ils ignoraient quelque chose, discutaient srieusement; les autres, et ils
taient en plus grand nombre, ne parlaient rien moins que cle pendre
haut et court le pauvre homme, pour voir si son adresse lui permettrait d'chapper la potence comme elle lui avait permis de
sortir de la tombe.
Heureusement qu'il avait disparu du ct cle la ville noire, car on
aurait pu terminer la crmonie en le rintgrant dans son cercueil.

Voici encore, d'aprs le Hindoo Spiritual Magazine, le rcit


fait par le docteur D'Ere Browne, d'une crmonie analogue.

70

Au milieu d'une fte indienne,

un Yoghi se plaa au milieu d'un


carr consacr et tomba en transe.
Un groupe de Yoghis d'ordre suprieur s'avana alors, portant un
long et profond vase en ferre cuite, chauff au moyen cle cendres
encore brlantes. On le remplit de cire qui entra en fusion et dans
laquelle chacun d'eux versa le contenu d'un petit paquet qu'il avait

apport.
Un groupe cle cinquime ordre prpara alors le corps pour l'ensevelissement en l'enveloppant clans les plis d'une mousseline blanche,
enroule plusieurs fois el, dont chaque extrmit fut solidement ferme au moyen d'une corde blanche.
Avant cola, le corps avait subi une prparation spciale : les yeux,
le nez et la bouche avaient t obturs avec une sorte de cire prpare spcialement. Ils prirent ensuite le corps et le plongrent doucement dans la cire fondue. Il fut retir, et lorsque cette premire
couche de cire se fut refroidie, ils le plongrent de nouveau et rptrent jusqu' huit fois cette opration.
Pendant ce temps, un autre groupe de Yoghis creusait la fosse, et
lorsque celle-ci eut de six huit pieds de profondeur, la crmonie
cle l'enterrement commena.
Les trois plus anciens dposrent le corps dans une sorte de cerfeuil grossirement fait, pendant que les autres, formant une procession autour cle l'espace rserv, faisaient entendre des chants. Le
cercueil l'ut descendu clans la fosse; on le recouvrit de terre et on
leva au-dessus une sorte de monticule.
Le huitime jour le cercueil fut exhum : comme il avait t
ferm au moyen de chevilles de bois, on l'ouvrit avec des coins. Le
corps fut trouv dans l'tal, o il avait t mis. On droula l'enveloppe de mousseline, on enleva la cire place sur les yeux, le nez, la
bouche et les oreilles et les Yoghis firent en procession trois fois le
tour do l'espace rserv. Au troisime four, on vit le Yoghi se dresser
seul lentement et prendre la position assise, regardant autour de lui
comme un homme qui sort d'un profond sommeil.
Le ressuscit prit ensuite lentement le chemin de la montagne
vers une caverne o il se proposait cle passer le reste de sa vie dans
la mditation. Cette crmonie devait le rendre apte servir d'intermdiaire entre les deux sphres, matrielle et spirituelle, sa volont,

Je terminerai ces relations par le rcit dramatique d'une


inhumation qui eut lieu Sehore en 1873 el qui se termina
par la mort affreuse du jeune fakir qui s'y soumit 1.
Celte relation a t publie sous le nom du major Osborue et j'ignore quels
liens unissaient cet officier M. Osborue, auteur du rcit de l'inhumation
d'Harids qui eut lieu galement Sehore, mais en 1S38.
1

80

J'tais alors Sehore, une petite ville insignifiante, qui, aprs


avoir t pendant- plusieurs annes un des principaux postes anglais
dans le Malwa, a d tre abandonne cause de son climat extraordinairement malsain. Situe dans un bas-fond parcouru par plusieurs cours d'eau qui donnent la vgtation une excessive vigueur, elle est dsole par des fivres d'un caractre pernicieux.
La rsidence de l'agent britannique se trouvait une petite distance de la ville, au centre d'un magnifique parc dessin l'anglaise.
Cette rsidence tait, comme toutes les habitations de ce genre, un
vritable palais muni de tout le confort qui peut rendre la vie
supportable dans un pays aussi insalubre, Je m'y serais pourtant
formidablement ennuy si mon amour pour les tudes cle moeurs
orientales ne m'avait fait trouver chaque jour de nouveaux objets
d'intrt.
Vers 1873, ce qui m'attirait le plus, c'tait l'tude des magiciens,
charmeurs cle serpents, jongleurs, magntiseurs et autres dont le
pays fourmille. J'ai vu, de mes yeux vu, les phnomnes les plus surprenants. J'ai vu une graine, germer el donner une pousse d'un mtre
au moins de hauteur, en l'espace de deux heures, cela sans aucune
tricherie possible. L'homme qui accomplissait le prestige se tenait
deux mtres de la plante croissante, bien surveill par les spectateurs. J'ai vu, une. autre fois, le fameux tour cle l'enfant tu coups
de sabre et ressuscit en un clin d'oeil. J'ai vu obir et danser la
voix d'un homme des cobras dont les crocs n'avaient pas t arrachs. Mais le phnomne le plus tonnant auquel il m'ait t donn
d'assister est celui de l'enterrement et du retour la vie d'un fakir.
Il y avait alors Sehore un jeune fakir des plus renomms, du
nom de Oumra-Doula. Il possdait, assurait-on, une science de la
yoglia cp faisait de lui une vritable manire de saint. C'tait un
brahme sannyasi. Je ne l'ai jamais vu se livrer des excentricits
dangereuses comme en affectionnent tant de ses pareils. Songez, eu
efi'el, que certains fakirs portent des colliers do fer pesant jusqu'
40 livres. D'autres restent assis sur une pierre dans des positions
que les plus forts de nos contorsionnisfes ne raliseraient point :
eux se tiennent ainsi, non pas quelques moments, mais des mois, des
annes durant.
Oumra-Doula accomplissait-il en secret des crmonies pareilles,
je l'ignore, Mais je prsume que comme fout yoghi, il devait s'y conformer. La loi de la yogha conduit, vous le savez, la flicit tout
Hindou qui peut s'y conformer. Par elle, il ddaignera les biens tericstres, il exaltera ses forces intellectuelles, il mprisera les souffrances du corps. Enfin, il obtiendra la flicit suprme que Brahma
rserve aux hommes pieux. Mais, pour atteindre ces rsultats, le
fidle doit subir bien des ennuyeuses formalits. Chaque instant de
sa journe est une lutte contre lui-mme, une lutte parfois pnible.
Sa nourriture, sa respiration, son sommeil, ses postures sont rgls
par des lois imprescriptibles, jusqu' ce que tout son corps soif

Si

dompt et que son attention s'absorbe tout entire dans la prononciation du monosyllabe sacr, qui lui rvle tant de mystres.
Oumra-Doula avait certainement pntr bien des mystres, car
il lui en tait rest une allure mystrieuse et des manires tranges.
Son regard avait des lueurs bien tonnantes, parfois, quand on le
surprenait vous regarder. Ce qui me sembla plus tonnant, c'est
que, si dtach des choses terrestres qu'il part l'tre, le fakir avait
gard quelques relations de sentiment parmi l'humanit : il avait
une soeur et un ennemi mortel.
La soeur, une devadashi, au nom barbare de Prahabaratt.i, ne quittait pas Oumra-Doula plus que ne l'aurait fait son ombre. Elle le
suivait partout comme une servante, habitue aux moeurs tranges
du matre, et respectueuse de sa saintet.
L'ennemi du fakir, c'tait un assez louche personnage, un kshtrya,
le guerrier Chagaliga, personnage tte et manires de brute. Il
avait t jadis btonn pour quelques friponneries rvles par le
tmoignage de Oumra-Doula. Il en avait gard au fakir une haine
profonde, dont Oumra-Doula. semblait fort peu se soucier. Chagaliga
appartenait la garde de la Begaum de Bhopal. Je ne sais pour
quelles raisons il se trouvait alors Sehore.
Quand mon ami le brahme Chatterji m'apprit que Oumra-Doula
se faisait enterrer vivant, je n'eus de cesse de voir se rpter l'exprience. J'y assistai deux fois. La premire fois, vrai dire, incompltement; la seconde fois le rsultat fut
comment dirais-je ?
assez peu concluant.
La premire fois, je revenais d'une petite expdition dans le Nord,
quand j'appris que l'on enterrait Oumra-Doula. Mon lieutenant,
M. Willhougby, avait assist la mise au tombeau et il m'assurait
qu'il n'y avait certainement aucun truc possible. En tous cas, la
tombe tait couverte de terre, on l'avait foule aux pieds et l'on y
avait sem de l'orge. De plus, une sentinelle veillait sans cesse sur le
tombeau.
Au bout de dix mois, on dcida d'ouvrir la fosse. On dblaya la
terre. Au fond se trouvait la caisse carre dans laquelle tait le corps.
J'tais prsent et je ne pensais point, je vous jure, en voir sortir un
homme vivant. On ouvrit les cadenas, on brisa les scells et on retira
le corps du fakir, envelopp dans un sac cle grosse toile. Nulle pulsation du coeur, point de respiration, le sommet cle la tte tait rest
seul le sige d'une chaleur sensible qui pouvait faire souponner la
prsence cle la vie. Un des brahmes prsents introduisit la main dans
la bouche de l'homme inanim, replaa dans une position normale
la langue qui avait t retourne, puis on le frictionna. On versa sur
le corps de l'eau chaude; petit petit, la respiration revint; le pouls
se rtablit et le fakir se leva et se mit marcher en souriant. Je
dois dire qu'il me sembla considrablement amaigri.
Nous lui demandmes quelles impressions il avait prouves. Il
rpondit par quelques expressions admiratives. Il avait fait un rve
6

82
merveilleux. Seul le moment du rveil tait pnible. Il se sentait
tomber avec une vitesse vertigineuse et des vertiges insupportables
l'touffaient 1. Parbleu ! il tombait du ciel.
Je dois dire que, pendant les dix mois de sommeil, la devadashi
tait venue chaque jour devant la tombe. Elle y passait, accroupie,
une partie do ses journes. Sans qu'aucune inquitude pt se lire sur
sa figure, elle attendait la rsurrection de son frre. Elle semblait
parfaitement certaine du succs de l'aventure.
Chagaliga vint aussi, sous le prtexte d'examiner les soldats qui
surveillaient la tombe. Je pense qu'il tait la recherche de quelque
mauvais coup contre le fakir sans dfense.
Une seconde fois, Oumra-Doula se fit enterrer. C'tait au cours
d'une visite que la Begaum nous fit Sehore Le lendemain, on
enterra Oumra-Doula. On avait construit une fosse troite en maonnerie soigneusement crpie. Le fakir se dbarrassa alors de fous
ses vtements. 11 prit un peu de cire qu'il ptrit longuement dans ses
mains, s'en boucha les oreilles et les narines. Puis il ferma les yeux,
s'accroupit; un brahme introduisit la main dans sa bouche et lui retourna la langue en arrire, do manire lui obstruer le gosier. Les
yoghis se l'ont, en effet, couper ce que nous appelons le filet, pour
permettre la langue de prendre cette position anti-naturelle.
Aprs cette opration, le fakir tomba immdiatement en lthargie.
On l'introduisit clans le sac de toile, puis on le plaa avec prcaution
dans la fosse. On fit glisser sur elle la lourde dalle.
Je ne puis vous exprimer bien nettement l'impression que produisait sur moi cette opration. Je suis un vieux soldat et j'ai, sans
sourciller, assist des chasses, des batailles, des excutions ;
j'ai vu, certain jour, durant la terrible rvolte des cipayes, attacher
douze prisonniers la gueule de douze canons, dont l'explosion envoya au loin leurs membres pars. Eh bien, je vous assure cjuc rien
ne m'a caus une horreur aussi profonde que cet enterrement d'un

vivant.
Je comprends qu'on marche la mort les yeux ouverts et le front
haut. Il est facile d'avoir du courage lorsqu'on se sent matre de sa
volont. Mais cet hrosme de l'Hindou tait stupfiant. De s'enfoncer tout vivant dans le tombeau, de descendre volontairement, loin
du soleil et des fleurs, clans l'humidit d'un caveau, cela me paraissait plus effroyablement anormal qu'on ne pourrait le dire.
Les brahmes qui assistaient l'opration n'en semblaient, je dois
le reconnatre, aucunement mus. Le danger que courait leur confrre les laissait absolument impassibles. Peut-tre aussi avaient-ils
Les sujets dont le corps iluidique est dgag par la magntisation disent
qu'ils s'lvent dans des rgions magnifiques d'o on les arrache avec peine
quand on les dmagntise pour faire rentrer leur corps fluidique dans leur corps
matriel qu'ils appellent gnralement leur loque.
1

83

en lui une confiance trs grande, comme nous en avons dans nos
acrobates de nos pays d'Occident.
Quant aux Europens qui avaient t convis avec moi la chose,
ils semblaient, comme moi, pniblement impressionns. Mon lieutenant, M. Willhougby, seul, paraissait peu mu. C'tait la seconde fois
qu'il voyait cet extraordinaire enterrement. Et, de l'avoir dj suivi
dans tous ses dtails, il tirait une grande certitude pour le succs cle

celui-ci.
Chagaliga prsidait l'opration. Je suivais ses mouvements avec
curiosit, quand je le vis, d'un geste rapide, saisir sous son manteau
une sorte de gourde qu'il jeta dans la fosse au moment o la dalle
allait la refermer. Le geste fut si bref que je ne pus, sur le moment,
l'analyser. Ce n'est que maintenant que je puis l'expliquer.
On jeta de la terre sur la fosse, on y sema de l'orge et. six mois se
passrent. La saison des pluies vint et se termina. Puis on dcida
d'ouvrir au ressuscitant.
J'tais l. La terre fut enleve. La dalle fut souleve; au prix
d'efforts considrables elle roula, dcouvrant peu peu l'ombre mystrieuse du caveau. A ce moment, le chef des brahmes poussa un
ri : cle l'ouverture troite venait de sortir un insecte minuscule : une
fourmi. Les travailleurs pressrent ardemment leurs leviers. Les
mains impatientes cherchrent le sac dans l'ombre. On l'ouvrit, il
contenait un squelette admirablement nettoy' I
En mme temps des files de fourmis rouges rampaient hors de la
tombe.

Et je compris alors : Chagaliga, pour supprimer son ennemi sans


danger, avait jet dans la tombe cette gourde pleine de fourmis, de
ces fourmis rouges terribles qui se multiplient prodigieusement et

qui tout sert de nourriture.


Les Hindous redoutent prodigieusement ces petites btes dont ils
connaissent la frocit. Yoraces et innombrables, leur petitesse les
rend plus dangereuses encore puisqu'on peut si difficilement les
saisir. Toute proie laquelle elles s'attaquent est perdue, moins
qu'elle ne puisse leur chapper par une fuite immdiate.
Oumra-Doula ne devait plus revenir du Nirvana qu'il avait gagn
volontairement.
Chagaliga disparut le jour mme.
Quant la clevadashi, on la retrouva, le lendemain, son pingle de
cheveux pique dans le coeur sur la tombe de Oumra-Doula,

On arrive actuellement

prparer, pour les collections zoologiques, des


squelettes extrmement dlicats en enfouissant l'animal mort clans une four1

milire.

a.

III.

Inhumations volontaires de bonzes dans le Cambodge

Les Cambodgiens relvent cle l'initiation boudhique ceylanaise; le pape des bonzes, rsidant Pnom-Penh, relve directement de Ceylan, et dans la Cochinchine, le plus haut
dignitaire rside la pagode de Soetrang. Je le connaissais,
ayant eu occasion cle soigner plusieurs bonzes de sa pagode
qu'il m'avait amens lui-mme et- plusieurs enfants de sou
cole, notamment lors d'une pidmie de variole. Or, dixhuit mois aprs mon dpart de ce poste, deux inhumations
volontaires eurent lieu dans une pagode distante de mon
ancien domicile cle 6 kilomtres environ; des raisons de service m'empchrent, mon grand regret, d'assister aucune
partie de la crmonie, mais j'ai pu recueillir des dtails,
dont quelques-uns indits et que n'ont pas vus les Anglais qui,
clans les Indes, ont dcrit ces crmonies.
Les pratiques tant les mmes que celles dj connues, je
n'insisterai que sur quelques dtails et surtout certaines in-

terprtations rituelles.
Par suite du manque d'eau et de quelques autres causes climatriques moins bien dtermines, vers la fin de 1895, la
rcolte du riz s'annonait trs mauvaise et faisait redouter la
famine.
Dans cette prvision, deux bonzes s'entranaient plus activement depuis quelques mois (si l'on peut en ce cas parler
d'activit) la catalepsie. Dans les pagodes, il y a continuellement quelques prtres un certain degr de pareil entranement. Ici nous ferons remarquer que, dans le Cambodge, tous
les prtres sont dsigns sous le nom de bonzes, quelles que
soient leurs fonctions au lieu d'tre, comme dans l'Inde, par-

Extrait d'un article publi dans L'Initiation (numro d'octobre 189T) par
le docteur Laurent, mdecin de la marine, qui a fait pour son service un long
1

sjour en Indo-Chine, presque toujours loin des centres.

85

tags en fakirs, gourous, brahmes, etc. Ceux dont nous parlons actuellement correspondent videmment aux fakirs.
Lorsque les deux bonzes dont je parle furent au degr suffisant de prparation, la crmonie eut lieu; les prparatifs
sont semblables ceux qu'ont dcrits les Anglais d'aprs le
Bhagavad-rita; les sujets convulsent les yeux, renversent la
langue en prononant le mot sacr: Aum.
Le j our venu, on prpara une fosse de 3 mtres environ de
profondeur sur 1 m. 50 1 m. 80 de largeur et 1 mtre dans
l'autre sens; la terre fut soigneusement battue l'intrieur.
Les bonzes furent empaquets, entours de bandelettes autour
de leur vtement jaune; tous les orifices naturels, nez, paupires, oreilles, etc., ltes avec cle la cire vierge, aprs que, la
langue renverse dans la gorge, ils se furent mis en tat de
catalepsie volontaire; une poutre fut mise en travers de la
fosse et les bonzes suspendus au moyen d'une corde assez
grosse, cire, ayant prise sur les bandelettes de manire ne
pouvoir entrer dans les chairs et d'une longueur de 1 mtre
environ au-dessous de la poutre. Toutes ces prcautions, et
particulirement, l'isolement des corps dans les fosses, prises,
me dit-on, dans le but de les empcher d'tre attaqus par les
rats, seul danger physique qu'ils puissent courir.
La fosse fut ensuite recouverte cle fascines, puis de terre
battue de faon la rendre peu prs impermable, puis
enfin cle terre vgtale sur environ 20 centimtres d'paisseur. Du riz y fut sem sous forme de ma (le riz est d'abord,
dans la culture ordinaire, sem serr en un petit carr cle
terre nomm ma; lorsqu'il a atteint une trentaine cle centimtres, on le dterre, puis on le repique en ranges rgulires,
chaque plant environ 20 centimtres de l'autre). Le semis
fut convenablement arros et le semis germa.
L'inhumation des deux bonzes dura vingt-six jours, puis
on les rappela la vie suivant le procd dcrit par les mdecins anglais: traction de la langue, bains d'eau tide, frictions d'alcool, etc.
Mais ce que je tiens surtout faire remarquer, c'est que
dans ce dtail du semis du riz o les Anglais ont vu un simple moyen cle contrle, laissant presque croire qu'il fut fait

86

leur demande, il faut se reprsenter une opration magique


et religieuse au premier chef, en laquelle rsident tout le symbolisme et la raison d'tre de l'opration. Chacun connat
l'exprience, fort discute comme ralit, dans laquelle les
fakirs indous prtendent, par extriorisation de leur force vitale, faire germer, grandir, porter des fruits un noyau de
mangue, le tout en quelques heures. N'ayant pas vu personnellement le fait, nous ne pouvons en affirmer la vracit,
mais ici la thorie, ou du moins la prtention, est la mme.
Les bonzes, par action cle leur volont dcuple par leur entranement-, prtendent faire passer leur vitalit entire dans
le riz sem sur leur tombe et, indirectement, dans toutes les
cultures semblables de la rgion. Ils croient ainsi apporter
la vitalit vgtale, c'est--dire de la nature infrieure de la
plante, l'appoint de leur vitalit plus qu'humaine qui vient
agir d'une faon favorable sur la rcolte de l'anne.
Ces crmonies sont extrmement rares et seuls les vieillards se rappelaient en avoir vu de semblables . Soetrang. Or
les Anglais, en les dcrivant, se sont contents cle dire: Une
crmonie devant avoir lieu... nous pmes assister... On employa tels moyens de contrle. Dans le prcdent rcit, je
crois avoir, leur description, ajout deux points capitaux,
d'abord le pourquoi de la. crmonie et ensuite, aprs quelques
dtails de pratique, le symbolisme et la raison d'tre du semis
du riz qui, loin d'tre un moyen cle contrle pour la garantie
des Europens, se trouve tre la. partie la plus importante du
rituel magique de l'opration.
Cette pratique me semble, en Cochinchine, tre exclusivement cambodgienne, relevant, ainsi que je l'ai dit au dbut,
des rites de l'initiation ceylanaise; autant que j'ai pu m'en
informer, ni les Chinois, ni les Annamites, quoique houdhistes, no la possdent dans leur religion.

87

IV
Les fakirs en Europe.

En 1896, deux fakirs vinrent en Europe pour nous rendre


tmoins de leur facult de suspendre volontairementleur vie.
L'un d'eux nomm Rheema-Sena-Pratapa, simple tudiant de
la Facult de Laliore, se faisait surveiller par l'autre.
Leur premire exprience fut faite . Presbourg. Rheema
resta huit j ours endormi dans une cage de verre sous la surveillance de mdecins. Un peu avant le moment fix pour le
rveil, un de ces mdecins enfona une grosse aiguille d'acier
dans les chairs du dormeur qui ne manifesta aucun signe de
douleur. Aprs cet essai, le second fakir s'approcha et entonna,
une douce chanson qui, commence voix basse se termina
pleine voix. A ce chant, le dormeur donna immdiatement
signe de vie. Au moment du rveil, la langue tait comme
attache au palais; le coeur battait fortement et irrgulirement; ses membres taient engourdis au point qu'il pouvait
peine les mouvoir. Au bout de quelque temps ses forces
revinrent; il demanda du lait et ne tarda pas retrouver compltement la facult de parler. Il raconta alors aux assistants
que pendant sa lthargie il avait constamment pens Dieu,
qu'il se sentait trs bien et avait de temps en temps entendu
une musique trs douce.
De Presbourg les deux fakirs se rendirent l'exposition cle
Buda-Pest, o ils refirent l'exprience de la lthargie, l'issue
de laquelle Rheema. communiqua, un reporter ses impressions qui furent publies dans le Berliner Lokal-Anzeiger1.
Il y raconte que, dans le sommeil qu'il a dormi huit
jours et qui porte en sanscrit le nom de Ioga, l'homme
s'absorbant compltement dans la pense du Tout-Puissant,
les forces et facults humaines n'existent plus. Ce sommeil

Le Tour du Monde, dans son numro de juin 1896, a publi une vue du
fakir dans son cercueil de verre, d'aprs une photographie prise ft Budapest.
1

oe>

est paisible, reposant, profond et mditatif, et lorsqu'on y


est soumis, les souffrances, aussi bien de l'esprit que du corps,
qui rsultent de la transgression des lois naturelles et de la
suppression de l'tre intime de l'homme, cessent immdiatement, Nous pouvons, dit-il, voir un phnomne semblable chez
les btes sauvages. Quand, par suite de causes extrieures,
elles souffrent, de maladies, elles ne songent pas avoir recours l'art mdical, comme le font les hommes,, mais elles
se tiennent tranquilles et attendent que la nature ait rtabli
leur sant. Le sommeil loga prolonge la vie cle ceux qui le
pratiquent, car ce sont les travaux pnibles el, continus qui
viennent bout rapidement des forces humaines, les puisent
et amnent la mort beaucoup plus vite que la nature le veut.
D'aprs les livres saints de l'Inde, l'homme, qui se conforme
aux lois de la nature et aux prceptes hyginiques, peut arriver l'ge de 100 ans; les Yoghis peuvent mme vivre davantage. Aussi longtemps que l'homme dort du sommeil loga.
toutes ses penses sont concentres vers le Tout-Puissant, il
ressent la flicit, le bonheur et une joie sans mlange; ce
sommeil purifie et lve les mes. Cette science et sa pratique
ne constituent pas l'apanage exceptionnel d'un peuple ou
d'un individu, car les anciens peuples spirituels de l'Estindien avaient dj fait preuve cle progrs tonnants dans
cette voie. Chacun peut se disposer thoriquement et pratiquement au sommeil loga, s'il est d'une nature paisible et mditative, qui le rende pour ainsi dire semblable un enfant,
La nourriture du Yoghi consiste en lait pur, fruits et lgumes cle toute sorte. Il ne doit jamais manger, pas mme une
seule fois, de nourriture plus fortifiante, telle que viande ou.
oeufs. Ceux qui pratiquent couramment le sommeil loga s'appellent Rishi (prophte, diseur cle vrit). Mon matre, dit le
fakir, Svani Dya Naud Sarasvali, le plus grand rformateur de
l'Inde, a pratiqu, avec une grande dure, cette science sainte
depuis sa jeunesse jusqu' sa mort. Comme tout rformateur,
par exemple Martin Luther et, autres, il a t discut par ses
adversaires; trs souvent, on lui a contest la prvision de
l'avenir, mais il la possdait grce la pratique loga, sans
avoir recours aucune aide scientifique ou mcanique. De-

89

puis longtemps, il avait prdit qu'il ne verrait pas l'anne


1884, et il est mort en effet en octobre 1883...
En ce qui concerne son propre sommeil, le fakir dit d'abord
qu'il n'est encore qu'un modeste colier dans cette science
sainte. Il raconte les prliminaires dj connus du sommeil
qu'il a expriment . Presbourg et continue ainsi : Avant
de tomber dans le sommeil, je priais beaucoup. Vers 2 heures
de l'aprs-midi, je commenai dormir, et ds lors jusqu',
mon rveil je n'ai rien su de ce monde. Je puis dire cependant
que, pendant toute la dure de mon sommeil, j'ai joui d'une
arrire-pense heureuse et rparatrice. En ce qui concerne
mon rveil, je sais seulement qu', un moment des bourdonnements se firent entendre . mes oreilles et que je repris lentement et progressivement l'usage de mes sens. Lorsque je fus
rveill, je ressentis aussitt une grande faim et nervosit; je
dema.ndai du lait. Aprs avoir bu, je me reposai un peu. Lorsque j'eus repris compltement, mes sens, je fus tonn de voir
le public nombreux qui m'entourait. Dans la nuit qui suivit
mon rveil, j'tais un peu fatigu et affam; maintenant je
me flicite d'tre en parfaite sant et je crois que l'tat de mon
me et l'tat de mon corps sont meilleurs qu'auparavant.
C'est ainsi que s'est termin heureusement et ma satisfaction mon sommeil de huit jours.
En 1902, la revue allemande Die Uebersinnliche Welt a publi (numro d'aot) le cas d'imitation de lthargie des fakirs
par un Amricain du Sud g de 35 ans, qui se faisait appeler
Papus.
Il se fait envelopper cle 400 mtres de bandes cle flanelles,
puis coucher dans une caisse en verre longue de 2 mtres,
haute et large d'environ 60 centimtres. Cette caisse est hermtiquement ferme et soude, puis descendue dans un rcipient en mtal qui contient environ 8 mtres cubes d'eau.
Papus reste ainsi huit j ours et huit nuits gardant, dans une
parfaite immobilit, la. position horizontale, ne mangeant ni
ne buvant et communiquant avec le monde extrieur au
moyen d'un tuyau par lequel lui arrive aussi de l'air qu'une
machine lectrique lui fournil sans arrt.
Il s'endort lui-mme au commencement de l'exprience et

00

son sommeil dure cle deux vingt-quatre heures. Il se persuade alors lui-mme que la faim et la soif sont des sensations qu'il ignore et cette auto-suggestion suffit pour lui permettre de supporter sa. longue captivit. On peut causer avec
lui aprs son rveil au moyen du tuyau dont il a. t question
plus haut. On a constat qu'aprs l'exprience, il n'y avait
pas eu chez lui diminution sensible de poids.

Plusieurs savants, parmi lesquels je citerai Preyer, Sierke


et Jules Soury, ont tudi, en Europe, le phnomne cle la
suspension de la vie, surtout d'aprs le livre publi Bnars
par le docteur N.-C. Paulx. et ils ont donn, sur le mode d'entranement des fakirs pour la prilleuse opration de l'inhumation temporaire, les dtails suivants :
En dehors du rgime presque exclusivement vgtal et de
la continence auxquels ils sont soumis toute la vie, ils s'habituent progressivement l'abstinence d'air en s'introduisant
dans les narines des ficelles de forme conique qui ressorlent
par la bouche et qu'ils tirent peu peu. Nombre d'entre eux
habitent des cellules souterraines dans lesquelles l'air et le
jour ne pntrent que par une troite fente, quelquefois remplie de terre glaise. L, plongs dans un repos et un silence
profonds, absorbs mentalement dans la. mditation d'Aum 2,
dont le religieux doit rpter le nom mystique douze mille
fois par jour en comptant les grains cle son chapelet, les
Le trait du docteur Nobin-Chaudor Paul, assistant chirurgien militaire
aux Indes, a t publi en France par le Lotus l>leu (nos 13 et suivants). J'en
ai reproduit une partie dans mon trait sur les Etats profonds de l'hypnose
(p. 35 de l'dition de 1S92).
2 Le mot Aum sert a. dsigner l'Etre suprme. Le docteur anglais RadchifC
suppose que la prononciation rpte des mots courts jouit de la proprit do
provoquer le sommeil en diminuant l'exhalation de l'acide carbonique, et il
affirme avoir endormi un jeune garon en lui faisant rpter environ 450 fois
le mot cup (tasse). C'est du reste, sans doute, il cette proprit qu'est d l'emploi de la rcitation des litanies dont la monotonie dtermine un ralentissement
de la circulation sanguine dans le cerveau et, chez certains sujets sensibles,
l'tat de crdulit pendant lequel s'implantent les suggestions religieuses,
1

91

Yoghis s'exercent ralentir tous leurs mouvements pour


abaisser la frquence de la. respiration. Ils demeurent de longues heures assis sur le talon gauche, ou le pied gauche pos
sur la cuisse droite, le pied droit sur la cuisse gauche, l'orteil
droit dans la main droite, l'orteil gauche dans la main gauche. Parfois c'est le menton sur la, poitrine, le front sur les
genoux, qu'ils tiennent leurs orteils. Le talon droit est souvent
port l'pigastre.
L'air qu'ils expirent, les asctes doivent le respirer de nouveau et tcher cle le garder le plus longtemps possible '. Il y a
d'ailleurs cet gard cinq degrs cle perfection parcourir
avant d'atteindre l'tat de parfait Yoghi; ils sont relatifs au
temps qui doit s'couler entre une inspiration et une expiration, chaque inspiration durant 12 secondes et chaque expiration 24 secondes. Voici, ces cinq intervalles de temps: 324,
648, 1296, 2592, 5184 secondes. Trois mois durant, quatre fois
par jour, pendant 48 minutes, il est prescrit d'inspirer et d'expirer de l'air uniquement par une des deux narines. Grce
de nombreuses incisions du filet de la langue, cet organe
s'allonge assez pour pouvoir se replier en arrire et fermer la.
glotte ~.
Pour hter ce rsultat, la langue est enduite d'huile astringente et soumise des massages rpts. De plus, ils ont une
faon fort originale de se nettoyer l'estomac qui consiste
avaler plusieurs reprises une longue et mince bande cle
toile et la retirer par la bouche.

La respiration ritre du mme air se dnomme en sanscrit pranaya yoga.


Elle a pour but d'augmenter la quantit d'acide carbonique dans l'air expir.
Deux auteurs anglais, Allend et Pepys, prtendent que l'air qui a pass S) ou
10 fois dans les poumons contient 9,15 pour cent d'acide carbonique. La diminution relative d'oxygne absorb par les poumons diminue l'activit vitale.
- Un de leurs livres sacrs dit, en parlant d'un saint : Au quatrime mois,
il no se nourrit plus que d'air et seulement tous les douze jours et, matre de
sa respiration, il embrasse Dieu dans sa pense. Au cinquime mois, il se lient
immobile comme un poteau ; il ne voit plus rien autre chose que Baghavat et.
Dieu lui touche la joue potir le faire sortir de son extase.
1

CHAPITRE IV
LA SUSPENSION DE LA VIE DANS LES ORGANISMES INFRIEURS.

Tout le monde sait que la vie subsiste , l'tat latent clans


les graines des vgtaux et peut s'y conserver, pour ainsi dire,
indfiniment.
Des haricots, enferms depuis l'anne 1700 dans l'herbier
de Tournefort, ont t sems en 1840 et ont. produit plantes et
graines.
Ridolfi a dpos, en 1853, dans le Muse gyptien de Florence, une gerbe de bl qu'il avait obtenue avec des graines
trouves dans un cercueil de momie remontant . environ
3.000 ans.
Cette aptitude la reviviscence se retrouve un haut degr
dans les animalcules d'ordre infrieur. L'air que nous respirons est charg de poussires impalpables qui attendent, pendant des sicles peut-tre, des conditions de chaleur et d'humidit propres leur donner une vie phmre qu'elles acquirent et reperdent tour tour.
En 1707, Spallanzani put, onze fois cle suite, suspendre la
vie de rotifres soumis la dessiccation et, onze fois cle suite,
la rappeler en humectant d'eau cette poussire organique. Il
y a quelques annes, Doyre fit renatre des tardigrades desschs la temprature cle 150 degrs et tenus quatre semaines
dans le vide.
Si l'on remonte l'chelle des tres, on trouve des faits analogues produits par des causes diverses. Des mouches arrives dans des tonneaux de madre ont ressuscit en Europe;
des chrysalides ont t maintenues en cet tat pendant des
annes (Raumur). Des hannetons, noys, puis desschs au
soleil, ont t ranims aprs vingt-quatre heures, deux jours
et mme cinq jours de submersion (Balbiani).

93

Des grenouilles, des salamandres, des araignes, empoisonnes par le curare ou la nicotine, sont revenues la vie
aprs plusieurs jours de mort apparente (Van Hassell et Vul-

pian).
M. Warburg cite, dans Entomologist, un cas remarquable
de persistance de la vie chez les insectes. Au cours d'excursions dans le Midi de la France, crit-il, je dcouvris un jour,
ma grande joie, un beau spcimen cle Salurnia pyri, femelle, cach dans les buissons. C'tait le premier que je trouvais et je dcidai, en. raison cle sa grosseur, cle l'empailler
(opration nullement ncessaire, d'ailleurs, car j'en ai conserv depuis des douzaines sans les empailler). L'insecte fut
tu en l'introduisant dans un flacon cyanure o il resta une
heure durant, puis l'abdomen fut vid et bourr de coton imprgn d'une solution de bichlorure de mercure, et l'insecte
fut piqu dans la collection. Le lendemain, on pouvait le voir
essayant de s'envoler.
En 1885, M. Thibault, tanneur Meung-sur-Loire, me communiqua l'observation suivante au sujet d'un nasicorne qu'il
avait trouv dans une fosse de tannerie pleine de jus assez
concentr.
Cet animal, trs frquent dans nos tablissements, paraissait parfaitement mort et les membres taient d'une rigidit extrme. J'attribuai d'abord le fait au tannin et, par
curiosit, je posai l'insecte au soleil. Il se tenait sur les pattes
comme pendant la vie. Le soir, il semblait tout aussi mort,
mais les membres taient devenus mous et le nasicorne gisait
sur le flanc. Le lendemain il tait revenu la vie. Assez
stupfait de l'aventure, je le remis dans la fosse pendant plusieurs jours: mme durcissement et mme retour la vie.
S'il m'en souvient bien, je fis quatre ou cinq fois l'opration,
mais je ne puis rien prciser sur la dure, parce que le fait
remonte plusieurs annes.
J'ai trouv aussi quelquefois des hydrophiles vivant trs
bien dans ces jus chargs de tannin et de divers acides.
En juin 1877, le docteur Tholosan envoyait de Perse son
ami le professeur Laboulbne, qui les lui avait demands, un
lot d'acariens connus sous le nom d'argas persicus. Une lettre

accompagnaitl'envoi; mais le tout fut gar pendant quatre


ans et c'est seulement le 27 juillet 1881 que la lettre et la bote
furent ouvertes clans une sance de la Socit entomologique
de France. On s'attendait trouver les argus morts; mais il
n'en tait rien, et aprs ce jene de quatre annes, la plupart
se mirent immdiatement marcher; . l'un d'eux mme,
M. Mgnin offrit, quelque temps aprs, sur le dos de sa main
gauche, un repas qui fut accept.
Le froid produit, dans cet ordre d'ides, des effets extraordinaires. Spallanzani a conserv pendant deux ans plusieurs
grenouilles au milieu d'un tas de neige ; elles taient devenues
sches, raides, presque friables et n'avaient aucune apparence
extrieure de mouvement et de sensibilit; il a suffi de les
exposer une chaleur graduelle et modre pour faire cesser
l'tat de lthargie dans lequel elles taient plonges.
Des brochets et des salamandres ont t, diverses poques,
ranims sous les yeux cle Maupertuis et de Constant Dumril,
tous deux membres cle l'Acadmie des sciences, aprs avoir
t congels au point de prsenter une rigidit complte.
Auguste Dumril, fils de Constant et celui-l mme qui fut
le rapporteur de la Commission acadmique relative au crapaud de Blois, dont il sera question plus loin, publia en 1852,
dans les Archives des sciences naturelles, un trs curieux mmoire clans lequel il raconte comment il a interrompu la vie
par la conglation des liquides et des solides cle l'organisme :
des grenouilles, dont la temprature intrieure avait t
abaisse jusqu'. 2 dans une atmosphre 12 sont revenues devant lui la vie ; il a vu les tissus reprendre leur
souplesse ordinaire et le coeur passer de l'immobilit absolue
son mouvement normal.
M. Raoul Pictet a soumis des grenouilles la temprature
de 28", un serpent . 25 et des infusoires 60 sans
que la vie cesst de se manifester. Bien plus, des escargots
ont support pendant vingt jours une temprature de 130
et ont continu vivre. Dans une confrence l'Institut international des sciences psychiques, M. d'Arsonval a mme
mis l'opinion que des germes vivants pouvaient supporter le
froid absolu qui rgne clans l'espace interplantaire et que,

95

par suite, la vie pouvait avoir t importe sur notre terre par
des dbris provenant d'autres mondes.
D'aprs les rcentes expriences cle M. Pictet, les poissons
rouges, les tanches et, en gnral, les poissons qui vivent dans
les tangs d'eau douce peuvent tre gels, puis dgels sans
mourir. Pour cela, il faut les laisser vingt-quatre heures environ dans une eau 0 ; on les congle alors lentement dans
une atmosphre de 8 15. Dans ces conditions, ils ne
forment plus qu'un bloc avec la glace, Qu'on casse le bloc et
qu'on, mette nu un des poissons, on pourra le briser en
petits morceaux, tout comme on brise un fragment de glace.
Et cependant en laissant fondre la glace tout doucement, les
autres poissons qui ont t congels, eux aussi, se remettent
nager sans donner aucun signe de malaise. Au-dessous de '
20, l'exprience ne russit plus avec les tanches et les
poissons rouges
Il n'y a donc pas lieu de rvoquer en doute les assertions
des voyageurs racontant que les habitants du Nord de l'Amrique et de la Russie transportent des poissons entirement
congels et raides comme du bois et les rendent la vie en les
trempant, dix ou quinze jours aprs, dans de l'eau la temprature ordinaire; mais je pense qu'il ne faudrait point trop
compter sur le procd imagin par le grand physiologiste
anglais Hunier pour prolonger indfiniment la vie d'un
homme par des conglations successives; il n'a encore t
donn qu'. Edmond About, dans son roman de L'homme
l'oreille casse, d'indiquer comment cela pouvait se faire.
Francisque Sarcey a racont, dans un journal, la gense cle
cotte amusante fiction.

Yous savez que dans cet ouvrage il s'agit d'un cuirassier de la


garde impriale dont on refroidit le corps par des moyens scicntiJiquos, sans teindre en lui la source cle la vie, et qui, cinquante ans
aprs, dgel par les soins d'un physiologiste, renat la. vie et cric

pour premire parole :

Des expriences du mme. genre ont prouv que les oeufs de certains animaux pouvaient aussi supporter des tempratures trs basses.
Des oeufs d'oiseaux ont continu il se dvelopper aprs avoir support un
froid de 1, des oeufs de grenouilles aprs 60 et des oeufs de vers a soie
aprs 40.
1

96

Garon, l'Annuaire !
L'ide de ce rcit avait t donne notre ami About par Claude
Bernard. Le docteur Tripier nous avait un jour invits, About et
moi, djeuner chez lui avec l'illustre savant, Claude Bernard nous
conta l'histoire des rotifres, ces animalcules qui peuvent rester dix
ans. vingt ans, endormis, vivant d'une vie sourde, en tat de mort
apparente. On les humecte d'une goutte d'eau et ils s'veillent aussitt cle ce long sommeil; ils s'agitent et reprennent la vie juste
l'endroit o elle avait t interrompue.
About demanda si la vie pourrait tre ainsi suspendue chez des
animaux suprieurs1. Claude Bernard dit qu'en ce moment il essayait
do congeler des grenouilles, sans altrer leurs tissus, et qu'il ne
savait s'il y russirait.
Et des hommes ? interrogea encore About.
Oh ! dame ! pour les hommes, leur vie est si complique que
rien ne serait plus difficile que de suspendre l'action de tant d'organes sans en briser un essentiel.
Est-ce impossible ?
Pratiquement, oui; thoriquement, non.
About rapporta de ce djeuner l'ide de YHomme l'oreille casse.
Il en parla Robin 2 et lui demanda de lui indiquer avec prcision
les procds scientifiques l'aide desquels on pourrait suspendre, par
un refroidissement graduel, la vie chez le bipde sans plumes que
l'on appelle un homme, Robin lui donna une leon; il n'en fallait
pas davantage About, qui traduisit dans sa langue claire, nette et
spirituelle le jargon effroyablement scientifique de Robin.

En ralit, l'homme est, parmi les animaux suprieurs,


celui dont l'organisme s'accommode le mieux aux tempratures extrmes 3.
En Sibrie, d'aprs Gmelin, on a observ jusqu' 53,5
Tomsk en 1735, Kirenga 66,75 en 1738, et jusqu'
1

On a trouv des moutons ensevelis sous la neige depuis 37 jours et encore

vivants.

Dsign dans le roman sous l'anagramme transparent de Karl ISUhor.


:| On ne trouve pas, parmi les animaux, d'aussi grandes rsistances la chaleur qu'au froid. Certains organismes rsistent bien il des tempratures de 100,
mais il n'en est pas qui puissent supporter une temprature plus leve.
Claude. Bernard ayant effectu un certain nombre d'expriences il ce sujet, a
vu des pigeons vivre pendant six minutes il la temprature de 90 ; des cobayes
pendant cinq minutes 100 ; des lapins pendant dix minutes il 100 et enfin
des chiens pendant dix-huit minutes il la mme chaleur. A une temprature
plus intense, la mort survient par paralysie des nerfs de la respiration et des
nerfs du coeur.
2

- 97

70 Jeniseik en 1735. Back, le 17 janvier 1834, au Fort


Reliance, a vu le thermomtre de Fahrenheit descendre 70
au-dessous de zro ( 56,7 centigrades). Les Esquimaux,
dans leurs huttes de neige, souffrent peine du froid. En
1832, les compagnons de Ross ont vcu et dormi dans ces
huttes par une temprature de 26,6 l'intrieur et de
34 au dehors; on s'y trouvait commodment, au rapport
de Ross. L'expdition autrichienne, qui s'est avance jusqu'
83 de latitude nord et qui est reste pendant deux ans emprisonne dans une banquise, a eu subir des tempratures
de 50 centigrades; le mercure restait gel pendant des
semaines entires. Dans l'expdition anglaise au Ple nord de
1875, les traneaux se sont avancs jusqu'au 83,20; on a eu
. supporter des priodes de froid terribles: pendant quinze
jours, le thermomtre ne s'leva pas au-dessus cle 33 centigrades, et le minimum fut de 60 centigrades. Ross, Parry,
Franklin ont support, avec leurs quipages de chiens 1, des
tempratures de 48 et de 56 centigrades. Peary a constat 59 au ple Nord.

J'aA'ais souvent entendu raconter par des paysans du Dauphin des histoires de crapauds trouvs vivants dans des
pierres, notamment dans les carrires de tuf de La Suisse
(Isre), mais la chose me paraissait si trange que j'attendais,

pour me former une opinion, d'avoir vu par moi-mme, ou


du moins par les yeux de tmoins dignes de foi 2. Un document authentique qui existe au Muse de Blois m'a conduit
faire quelques recherches sur ce sujet et j'ai pu constater que
des faits analogues avaient t constats, d'une faon positive, une trentaine de fois.
Voici les principaux par ordre de date:
D'a.prs Georges Agricola (De animalibus sublerraneis,
1

M. Pictet a vu un chien vivre pendant prs de deux heures la temprature

de 92.

Le Dictionnaire d'histoire naturelle de d'Orbigny nie (tome IV, p. 320) la


possibilit de ce phnomne et j'ai entendu..soutenir encore rcemment la mme
opinion par les gologues les plus distinguas;, y .";-2

//'O-'V'
t

>:'

'''-'"'.
-

---:

98

1546), on a trouv, Imberg et Mansfeld, des grenouilles


dans des pierres si solides qu'on n'y apercevait aucune ouverture apparente quand on les fendait avec des coins.
Fulgose (De mirabilibus, 1565) parle d'un crapaud trouv
Autun dans des conditions semblables et d'un ver, aussi vi-

vant, qui fut retir du milieu d'un caillou.


On trouve dans le livre publi en 1634, Londres, par Th.
Moufet, sous le titre : Inseclorum sive minimorum anvmalium
Thealrum, l'indication suivante : Retulit mihi Foelix Platerus, dignissimus Medicorum Basiliensum Autistes, se in
centro magni lapidis serra divisi, vivum bufonem a natura
inditum reperisse (p. 248).
Alexandre Tassoni, qui vivait au commencement du
XVII0 sicle, rapporte que, de son temps, les ouvriers qui travaillaient aux carrires de Tivoli, prs de Rome, trouvrent
dans un grand vide qui existait au milieu d'une roche une
crevisse vivante du poids de 4 livres.
En 1862, un crapaud vivant fut trouv par les mineurs de
Tilery, prs Newporl, (Angleterre), dans un bloc de houille de
25 centimtres d'paisseur sur 2 mtres cle longueur. Ce bloc
tait enfoui 200 mtres cle profondeur et il fut prcieusement conserv par les ingnieurs de la mine pour tre exhib
clans une exposition de produits houillers.
Un journal amricain a publi, il y a quelques annes, la
note suivante:
Des lzards vivants ont t trouvs dans le tuf des carrires de pierre chaux de Lux et Talbott, au Nord de Anderson (Indiana). Des ouvriers en train de piocher mme la
roche dcouvrirent une srie de poches . Dans chacune de
ces poches on trouva un lzard vivant; aussitt retirs et
exposs l'air, ils moururent au bout de quelques minutes. Ils
taient d'une couleur cuivre trs particulire ; quoiqu'ils
eussent la place des yeux, ils n'avaient pas de globe dans
l'orbite. Los zoologistes dclarent, et cela semble vident, que
ces lzards vivaient il y a des milliers et des milliers d'annes
et qu'ils ont t ainsi murs, enterrs vivants au moment de la
formation de la roche. Il n'y avait aucun passage possible
pour l'air dans leur trange cellule, et naturellement aucune
espce cle nourriture n'y pouvait parvenir.

9'J

On lit dans les OEuvres d'Ambroise Par (dition in-folio,


p. 664) : ce Estant en une mienne vigne prs du village de Meudon, o je faisais rompre de bien grandes et grosses pierres
solides, on trouva, au milieu de l'une d'elles, un gros crapaud
vif, et n'y avait aucune apparence d'ouverture, et m'emerA'eillay comme cet animal avait pu natre, croistre et avoir
vie. Alors le carrier me dit qu'il ne s'en fallait m'merveiller
parce que, plusieurs fois, il avait trouv cle tels animaux au
profond des pierres, sans apparence d'aucune ouverture.
Aldovrandi (De teslaceis, fol. 81, 1642) cite un crapaud vivant trouv Anvers par un ouvrier qui sciait une grosse
pierre.
Richardson crivait, en 1698, dans son Iconographie des
fossiles d!Angleterre : Lorsque je vous ai crit, il y a huit
ans, au sujet d'un crapaud trouv au milieu d'une pierre,
moi-mme j'tais prsent lorsqu'on cassa cette pierre et je
fus aussitt averti par les carriers. J'ai vu cet animal et l'endroit o il tait plac. Cet endroit tait au milieu de la pierre
et celle-ci n'tait perce d'aucun trou qu'on pt voir la vue
simple. Je me souviens trs bien que l'endroit o tait plac
l'animal tait plus dur que le reste de la pierre.
Bradley rapporte (Acta erudilorum, anne 1721, p. 370)
qu'il a t tmoin oculaire de la dcouverte d'un crapaud
dans le coeur d'un gros chne et qu'on a prsent de son temps
la Socit royale de Londres un crapaud trouv dans une

pierre.
On voit dans l'Histoire de l'Acadmie des sciences (de 1717
1731) et dans A philosophical acounl de Bradley (1721)
quatre autres exemples de crapauds dcouverts dans de gros
troncs d'arbres sans qu'on pt se rendre compte comment ils
s'y taient introduits.
En 1760 on trouva dans un mur du Raincy un cra.paud que
l'on supposa, d'aprs la date de la construction, avoir t
enferm dans le pltre une quarantaine d'annes auparavant.

J'arrive enfin au fait le- plus rcent au sujet duquel j'ai


interrog plusieurs tmoins oculaires.
Le 23 juin 1851, trois ouvriers travaillaient . approfondir
un puits prs de la. gare de Blois, sur le plateau de la Beauce.

100

depuis deux ans, traversait successivement


un banc de marne de 9 m, 73, un banc de calcaire pais de
6 m. 66 et un banc de tuf de 0 m, 85. On s'tait arrt
19 mtres au-dessous du sol, la partie suprieure d'une
couche humide compose d'argile grasse et de silex rouls.
C'est en reprenant le travail dans cette couche et environ
1 mtre au-dessous de sa face suprieure qu'ils trouvrent un

Ce puits, creus

Silex fendu en deux, dans l'infrieur duquel on a trouv un crapaud vivant.


(D'aprs une aquarelle du Muse de Blois.)

silex assez gros qu'on fut oblig de frapper l'orifice du puits


pour le dgager du baquet qui l'avait mont. Le silex frapp
se lendit en deux portions
presque gales : entre les
deux fragments d'une pte
homogne et sans vides se
trouvait une sorte de gode
incruste d'une lgre couche de matire calcaire.
Dans cette cavit tait un
gros crapaud qui chercha
fuir, mais les ouvriers
Coupe du terrain et du puits au fond
le saisirent et le replacduquel on a trouv le silex reprsent
ci-dessus.
rent clans son logement. Il

101

s'y blottit aussitt en s'y plaant de manire le remplir


compltement ; les deux parties du silex furent rapproches ;
elles s'adaptrent avec exactitude et l'animal s'y trouva
renferm comme dans une bote.
On entoura alors ce singulier caillou de gravats humides
et on le laissa ainsi enterr sur place, sans y attacher d'importance, jusqu'au 27 juin, poque laquelle on l'apporta en
ville pour le montrer M. Mathonet qui le prsenta la
Socit des sciences et lettres de Blois. La Socit nomma une
Commission; la Commission fit une enqute et un habile
peintre fit du crapaud et de son enveloppe une aquarelle qui
est conserve au Muse de Blois.
On constata que le crapaud appartenait la varit, assez
commune en France, du Bufo viridis ou variabilis; il pesait
15 grammes et avait 0 m. 052 de la bouche au cloaque. Il remplissait compltement en largeur la cavit qui tait exactement moule sur la partie infrieure de son corps, mais laissait un certain jeu sur son dos; son museau se trouvait lgrement encastr dans le fragment infrieur. Quand on enlevait avec prcaution la partie suprieure, il ne cherchait
point, dans les premiers temps, . quitter son logement; mais,
au bout de quelques jours, il se sauvait ds qu'il sentait l'action de l'air et courait assez rapidement en soulevant le tronc
tout la fois sur ses quatre pattes. Quand on le replaait sur
la partie plane de la cassure, il allait cle lui-mme se blottir
clans la cavit en arrangeant ses membres de faon ne pas
tre bless par la superposition du couvercle.

On le conservait enferm dans son silex entour de mousse


mouille, au fond d'une cave; on ne le vit jamais manger et
on ne constata aucune djection.
Le 8 juillet il changea de peau.
Le 21 juillet, le docteur Monin, membre de la Socit, le
prsenta Paris . l'Acadmie des sciences, o il fut examin
par une Commission compose de MM. Elie de Beaumont,
Flourens, Milne Edwards et Dumril 1. Ce dernier lut, dans la

Les comptes rendus de l'Acadmie des sciences, pour l'anne 1851


(t. XXXIII), contiennent a. ce sujet les rapports suivants :
1

102

sance du 4 aot 1851, un rapport trs complet et trs affirmatif dans lequel ont t puiss la plupart- des renseignements qui prcdent; ce qui n'empcha point certains acadmiciens de manifester leur crainte d'tre victimes d'une mystification, comme, pour le phonographe.
Le pauvre animal ne survcut pas longtemps . son triomphe; une semaine aprs, il perdait encore une fois le jour et
cette fois pour jamais 1.

la dcouverte d'un animal vivant dans l'intrieur


d'une pierre o il ne pouvait recevoir ni air ni nourriture, si
ce n'est peut-tre en quantit infiniment petite l'aide de fissures invisibles l'oeil nu, me parat suffisamment dmontr
par les tmoignages que j'ai rapports; il reste . savoir comment l'animal avait pu pntrer au milieu cle cette pierre.
Y est-il arriv l'tat de germe microscopique, par une fissure que l'on n'a pas su voir, pour s'y dvelopper ensuite au
point d'arriver la taille ordinaire d'un individu adulte, malgr le rgime plus que sobre auquel il tait condamn?
A-l-il t au contraire surpris, il y a peut-tre des milliers
d'annes, par un bouleversement du sol et confit, pour ainsi
dire, clans une enveloppe glatineuse o sa vie a t suspendue comme on. suspend le mouvement, d'une montre?
Le fait de

Je ne vois que ces deux hypothses; toutes les deux sont

DujriiL. Kapport sur un crapaud trouv vivant dans la cavit d'un gros
silex o il parat, .avoir sjourn pendant longtemps (p. 105-115).
Remarques de M'. MAGENDIK (p. 115-116).
SECUIIY an. Crapauds conservs vivants pendant plusieurs annes dans
une troite cavit et sans communication apparente avec l'air extrieur (p. 300).
VAT/LOT. Note sur les crapauds trouvs vivants, etc. (p. 880).
On trouve encore dans les mmes comptes rendus pour 1S52 (t. XXXIV) :
VAUTIO. Noie sur une rainette trouve La Voulto (Ardchc) dans un
puits que l'on creusait. L'animal tait, cach dans les fragments de roc que la
mine venait de dtacher (p. 26).
Et dans les comptes rendus de 1860 (t. IV) :

DujiiilL. Noie relative aux pluies de crapauds et aux crapauds trouvs


vivants dans des cavits closes (p. 073-075).
1 Le silex qui l'avait renferm et son corps plong dans de l'alcool furent
dposs dans les galeries du Musum de Paris, ainsi que l'atteste un accus de
rception sign Chevreuil, conserv au Muse de Blois qui devait en recevoir un
moulage en pltre, moulage qui n'a jamais t envoy.

103

extraordinaires, c'est--dire qu'elles supposent des vnements qui ne se produisent pas ordinairement, mais ni l'une
ni l'autre ne sont absolument invraisemblables, en ce sens
qu'elles ne contredisent aucune des vrits primordiales, aucun des faits certains. 11 est donc sage de choisir entre les
deux celle en faveur de laquelle militent des observations ana-

logues.
Or, on ne connat, je crois, aucun exemple d'animal ayant,
pu vivre et crotre dans des conditions semblables\ Des expriences directes ont, au contraire, t faites par Hrissant (de
l'Acadmie des sciences), sur l'invitation du duc d'Orlans,
propos du crapaud trouv dans le mur du Raincy: des crapauds ont t enferms, sans prparation, dans du pltre et
plusieurs y ont. t retrouvs vivants au bout de dix-huit
mois.
En 1822, Seguin l'an, correspondant de l'Acadmie des
sciences, et en 1824, Will. Edwards reprirent avec succs les
essais cle Hrissant, Quelques-uns des crapauds de M. Seguin
moururent, mais l'un d'eux fut retrouv vivant au bout d'une
dizaine d'annes. Le pltre tait exactement moul sur lui et il
en remplissait toute la cavit, Au moment o je brisai le
pltre, dit M. Seguin, il s'lana pour sortir de son troite prison, mais il fut retenu par une de ses pattes qui restait engage. Je brisai cette partie du pltre et ranimai s'lana
terre et reprit ses mouvements habituels comme s'il n'y avait
eu aucune interruption dans son mode d'existence 2.
Claude Bernard a rapport, dans un de ses livres, une exprience analogue.
Un crapaud fut enferm clans un vase poreux, clos, entour de
ferre sature d'humidit, pour que l'animal ne ft soumis aucune

On pourrait supposer que, le puits de Blois ayant t creus deux ans auparavant jusqu' la couche de silex rouls, c'est depuis cette poque que l'animal
avait pu s'introduire dans la gode, mais est-il admissible que les infiltrations
aient pu amener, dans une priode aussi courte, assez de matires nutritives
pour transformer le germe ou ttard microscopique en un animal pesant
15 grammes? Je ne le pense pas.
2 Lettre de M. Seguin M. Mauvais (Comptes rendus de l'Acadmie des
sciences, anne 1851, p. 300).
1

104

action desschante. Ce vase tait plac dans le sol une certaine


profondeur et abrit de manire que sa temprature restt peu
prs constante. Au bout d'un an, exhumation du crapaud qui n'avait
point cess de vivre. La seconde anne, il vivait encore, malgr ce
jene si prolong; mais il tait considrablementamaigri. A la troisime exhumation, faite il y a trs peu de temps, le crapaud tait
mort : mais il tait peut-tre mort accidentellement. L'hiver, plus
rigoureux que les prcdents, avait permis la gele de pntrer
plus avant dans la terre et le crapaud avait t saisi par le froid.
Cette exprience sufft toutefois dmontrer que les animaux
sang froid supportent la privation de nourriture pendant une dure
lout autrement longue que ne pourraient le faire les animaux suprieurs '.

En 1882, Charles Richet a pu conserver vivantes, pendant


six mois, des tortues enfermes dans du pltre (Comptes rendus hebdomadaires de la Socit de Biologie).

Un article que je publiai, en 1885, dans La Nature provoqua une srie de communications2 sur le mme sujet.
Voici quelques extraits des principales.
De M. Adrien PLANT:
Je puis affirmer avoir vu, dans le muse du docteur Lon Dufour,
correspondant de l'Institut, Sainl-Sver-sur-Adour(Landes), qui le
tenait d'un de ses fils, alors mdecin-major aux cuirassiers de la.
garde, un bloc cle pltre dans lequel se trouvait un crapaud parfaitement conserv et qui avait t trouv vivant quand le major des
cuirassiers l'avait dcouvert au camp de Chlons. Le crapaud fut;
thris par lui de faon l'empcher de sortir de sa coque solide
qu'un coup de pioche avait entr'ouverle.
De M. Ch. GARNIES., architecte de l'Opra:

Garnier raconte qu'en visitant, en 1849, les tombeaux antiques de Cornetto (Italie), et notamment la Grande Tombe, il laissa
tomber do sa poche deux louis d'or qui allrent se nicher entre le
gradin taill dans le roc, autour du tombeau, et une vieille pierre
M. Ch.

Lsons sur les proprits des tissus vivants. Paris, 1866, p. 49.
l'Intermdiaire de
2 Ces communications parurent principalement dans
L'Afas et dans VIntermdiaire des chercheurs et des cii-Wcs\
1

10

gisant prs cle ce gradin. Les pensionnaires de l'Acadmie, dit


M, Garnier dans son ouvrage A travers les arts, n'taient pas assez
riches pour abandonner volontairement quarante francs aux mnes
des Etrusques; nous cherchmes retrouver notre petite fortune.
La pierre, vigoureusement saisie, est renverse sur le liane et l'or
est retrouv. Mais tout ct do lui, continue M. Garnier, et juste
au milieu de la place o se trouvait la pierre, nous apercevons une
espce de galette ovale, grise, piquete, d'environ 1 centimtre
d'paisseur au plus et de 20 centimtres de long. Cela ressemblait,
s'y mprendre, un vieil empltre de poix de Bourgogne. Je crois
voir un lger mouvement dans la galette, je regarde plus attentivement, le mouvement se marque et se continue, la surface de l'empltre se gonfle et frmit pendant que deux petites taches rondes se
brisent en oscillant. Quelques minutes se passent, le gonflement se
poursuit, le frmissement s'acclre, et enfin la galette se transforme
en un vnrable crapaud, depuis bien longtemps peut-tre aplati
sous la pierre. Le lendemain, le crapaud ressuscit avait disparu.
De M. G. DE LA BENOTE:

y a quelques annes, dans un chteau du dpartement cle


l'Eure, on avait remarqu qu'un certain endroit de la muraille sonnait la creux. La chtelaine, curieuse de voir ce qu'il y avait derrire, fit ouvrir le mur. Au lieu d'un trsor qu'on esprait vaguement y dcouvrir, on ne trouva l-dedans qu'un gros crapaud vivant.
Comment ce crapaud avait-il pu pntrer dans cette excavation ?
Comment avait-il pu vivre ? Autant de questions qu'on se posa et
qui restrent sans rponse. Je tiens l'anecdote de la chtelaine ellemme. Son chteau a t commenc sous Henri IV et fini sous
11

Louis XIII.

De M. A. BAYSSELANCE:

disposait quarrir un gros chne que mon pre avait fait


abattre. L'ouvrier, ayant prpar ses encoches sur un ct, fit sauter
un gros copeau. Quel fut l'tonnement de mon pre en voyant se
dcouvrir une cavit dont sortit un crapaud parfaitement vivant !
On ne put dcouvrir aucune communication entre la cavit et l'extrieur. Il fallait donc que le crapaud y et pntr lorsqu'elle tait
encore ouverte et y ft rest tout le temps qu'elle avait mis se
recouvrir par la croissance de l'arbre ! Et l'on sait avec cruelle lenteur grossissent les chnes !
On se

De M. l'abb MAIRETET:
Vers l'an 1849, on traait la route dpartementale de Dijon
Ghtillon-sur-Seine, par Recey-sur-Ource,

106
Dans cette dernire localit, le trac passait prs du presbytre
actuel. Un obstacle se trouvait prs de cet endroit, un vieux colombier dont, les angles taient en magnifiques pierres de taille.
On le dmolit et, je ne sais pourquoi, on eut besoin d'une de ces
pierres qu'on choisit au liasard. Pour la partager sans la dtriorer,
on commena par la scier jusqu' une certaine profondeur, puis on
employa des coins cle bois pour finir de l'cart]er.
Nous tions alors prsents une dizaine d'enfants peu prs de
mon ge ou un peu plus vieux et sept ou huit ouvriers terrassiers

et autres.
Quelle ne fut pas la surprise de tous quand la pierre fut entirement partage : on aperut un crapaud, de belle taille, couch dans
son trou qu'il remplissait exactement. Je me l'appelle trs bien lui
avoir vu faire quelques pas. Quelle fut sa fin ? Elle est sortie de ma
mmoire, Prit-il de lui-mme ? Le lua-l-on ? Je l'ignore.
Aprs de si nombreux sicles passs sans voir le jour, sa couleur
native n'avait, pas subi d'altration; elle tait d'un trs beau jaune
d'or.
Voil tout ce dont j'ai t tmoin oculaire; je ne puis rien dire do
plus.
Ce fait m'a tellement frappe que, mme aujourd'hui, je vois encore
la scne comme si elle se passait actuellement.
Comment expliquer la prsence cle cet animal dans cette pierre ?
On dira peut-tre qu'il fut emprisonn au moment o les lments
de la pierre se soudrent ensemble pour la former; mais cette formation n'eut pas lieu en un jour, une semaine, pas mme en une
anne, moins cle circonstances particulires. Il fallut donc la
bte un prodige do patience clans son immobilit pour se laisser
ainsi enfermer.
D'un autre ct, il n'a certainement pas pu pntrer dans cette
pierre lorsqu'elle est devenue pierre.
Autre difficult. Comment respirer et se nourrir ? Quelqu'un me
demandait si la pierre n'avait pas de fissure. Non, elle n'en avait
aucune. De plus, on ne place pas, dans l'angle d'une construction,
une pierre qui a des dfauts. Le soin qu'on prit pour la partager en
deux parties prouve bien qu'elle tait saine.
Sans doute les pierres les plus denses ont des pores; mais ils sont
de si faibles dimensions qu'on ne comprend gure qu'ils fournissent
une quantit d'air suffisante pour entretenir la vie d'un tre respirant par les poumons.
Et la nourriture, d'o lui venait-elle ?
Dans tout cela, je n'ai fait que narrer, reconnaissant ma complte
ignorance pour donner une explication quelconque.
Beaune, le 9 septembre 1906.

107

tout ce qui prcde, on peut conclure que la conservation de la vie chez un tre enferm dans un espace clos, o il
est l'abri des causes mcaniques de destruction, est parfaiDe

tement concevable.
Le corps d'un animal peut, en effet, tre compar une machine qui transforme en mouvement les aliments qu'elle reoit, Si elle ne reoit rien, elle ne produira rien ; mais il n'y a
pas de raison pour qu'elle se dtraque si elle n'est pas dtriore par des agents extrieurs. Le paysan lgendaire qui
voulait accoutumer son ne ne pas manger n'tait donc
thoriquement absurde que parce qu'il voulait, en mme
temps, le faire travailler. Toute la difficult consiste rompre,
avec de vieilles habitudes. Il ne faut pas d'-coups; et, pour
revenir . notre comparaison de tout l'heure, on risque de
faire clater la chaudire si. on la chauffe ou si on la refroidit
brusquement; mais il est possible de la faire marcher trs lentement et trs longtemps avec trs peu cle combustible. On
peut mme arriver conserver simplement sous la cendre un
reste de feu qui n'a. pas la puissance de mettre en jeu les organes, mais qui suffira pour ranimer plus tard le foyer quand
on l'aura de nouveau charg du combustible ncessaire.

On a, pendant longtemps, class les tres en trois rgnes


nettement distincts: les animaux, les vgtaux et les min-

raux.
Quand on a eu mieux tudi la nature, on a reconnu d'abord
que les proprits caractristiques des animaux et des vgtaux se confondaient mesure qu'on avait affaire des organismes plus simples et qu'on arrivait, par gradations insensibles dans chaque rgne, des tres qui pouvaient appartenir aussi bien . l'un qu', l'autre.
De nos jours, on est all plus loin et on a constat chez les
minraux des proprits qu'on croyait spciales aux tres vivants: organisation cellulaire, facult de nutrition et d'assimilation, irritabilit et sensibilit, motilit, reproduction, formes individuelles caractristiques, maladies dues aux mmes
agents qui les produisent, chez les vgtaux et- les animaux.

108

Ges affirmations, quelque singulires qu'elles paraissent au


premier abord, ont. t mises en lumire par divers savants,
notamment par M. Dastre 1, dont je me bornerai citer plus

loin un passage relatif aux cristaux.


Il semble que la matire brute acquire par des changements de composition et d'architecture molculaire des proprits qui les rapprochent de plus en plus de la matire vivante; on peut se demander si elle ne subit pas ainsi une volution qui l'amne progressivement . l'tat des animaux et
des vgtaux infrieurs. Le premier germe de vie ne serait-il
pas produit fortuitement dans l'une de ces combinaisons
innombrables qui ont d avoir lieu au cours des sicles? Dans
ce cas, il serait permis de supposer que le phnomne de reviviscence des anguillules et des rotifres serait d, non pas
un rveil de vie latente, mais une cration nouvelle de la.
vie en donnant la matire morte persistante, par l'adjonction d'une certaine quantit d'eau, la composition ncessaire
pour la doter de proprits nouvelles.
Il existe chez le cristal, dit M. Dastre, quelque chose
d'analogue la nutrition, une sorte de nutrilit qui est l'bauche de la proprit fondamentale des tres vivants. Le point
de dpart, le germe de l'individu cristallin est un noyau primitif comparable l'oeuf ou l'embryon de la plante ou de
l'animal. Plac dans un milieu de culture convenable, c'est-dire clans la solution de la substance, ce germe se dveloppe.
Il s'assimile la matire dissoute, il s'en incorpore les particules, il s'accrot en conservant sa forme, en ralisant un type
ou une varit de type spcifique. L'accroissement ne s'interrompt pas. L'individu cristallin peut atteindre d'assez grandes
dimensions si on sait le nourrir on pourrait dire le gaver
convenablement. Le plus souvent, , un moment donn, une
nouvelle particule du cristal sert son tour de noyau primitif
et devient le dpart d'un nouveau cristal ent sur le premier
(c'est un bourgeonnement).
l'impossibilit de se
Retir de son eau-mre, mis dans
nourrir, le cristal, arrt dans son accroissement, tombe dans

A. Dastre, La vie et la mort.

109

un repos qui n'est pas sans analogie avec la vie latente de la


graine ou cle l'animal reviviscent. Il attend le retour des conditions favorables, le bain de matires solubles, pour reprendre son volution.
Nous voyons ici ce qu'on peut appeler la vitalit du cristal
dtermine, comme pour les animaux et les vgtaux, par un
germe.
Mais quelle est l'origine du premier germe qui est ici un
petit cristal?
De nos jours, on en a vu apparatre spontanment dans la
glycrine.
Jusqu'en 1867, on ne connaissait pas la glycrine cristallise et l'on avait vainement essay d'en produire artificiellement: quand on refroidissait la glycrine, elle devenait, visqueuse, mais ne cristallisait pas.
Un jour de cette anne 1867, on trouva clans un tonneau
envoy de Vienne Londres, pendant l'hiver, de la glycrine
cristallise et Grookes montra les cristaux la Socit chimique de Londres.
Quelques annes aprs, on signalait de nouveau la formation accidentelle de cristaux do glycrine dans une fabrique
de Saint-Denis.
On ignore encore comment ces cristaux ont pu se former,
mais ils ont une postrit. On les a sems dans de la glycrine en surfusion et ils s'y sont reproduits. Il y a maintenant
Vienne (Autriche) une usine qui pratique l'levage en grand
dans un but industriel.
On a reconnu que les cristaux fondent 18, de sorte que
si l'on ne prenait pas des prcautions pour les prserver, il
suffirait d'une anne, avec des ts suffisamment chauds sur
toute la surface cle la terre, pour faire disparatre compltement tous ces cristaux et en dtruire l'espce jusqu' ce qu'un
nouveau concours fortuit de circonstances ou la dcouverte
d'un chimiste permette de la reconstituer.
On trouve, du reste, dans l'histoire de la civilisation des
processus analogues.
Jusqu'au moment o l'homme apprit tirer des tincelles
par le choc de deux cailloux ou par le frottement de deux

110

morceaux de bois sec, tout feu nouveau tait l'enfant d'un feu
plus ancien.
Avant qu'on et dcouvert l'lectro-magntisme, les aimants n'taient engendrs que par des aimants prexistants,
au moyen de passes qu'on appelle la simple ou la double
touche.
L'homme arrivera-1-il crer scientifiquement des vies lmentaires au moyen de la combinaison de matires inertes
par elles-mmes? C'est ce qu'on est tent de prvoir d'aprs
les expriences rcentes du directeur de la station gologique
de Roscoff.
En 1908, M. Yves Delage a pris sept oeufs d'oursins non fconds par le mle et les a traits par l'eau de mer renforce
par certains lments, dont le principal tait l'ammoniaque.
Sur ces sept oetifs, trois se sont dvelopps normalement et
ont donn des oursins qui ont vcu.
On peut objecter que le germe de vie se trouvait en partie
dans les matires constitutives de l'oeuf qui avaient t labores dans le corps vivant cle la femelle, mais il n'en reste
pas moins tabli que les ides courantes sur l'origine, la transmission et les caractristiques de la vie doivent tre aujourd'hui singulirement modifie^.,". ~- .x

Grenoble, imprimerie ALLIER THUES, cours de Saint-Andr, 2fi.