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PRINCIPIOS DE LA HIDROMETALURGIA

Por hidrometalurgia se entiende los procesos de lixiviacin selectiva


(disolucin) de los componentes valiosos de las menas y su posterior
recuperacin de la solucin por diferentes mtodos. El nombre de
hidrometalurgia se refiere al empleo generalizado de soluciones acuosas
como agente de disolucin.
La hidro-electrometalurgia comprende el conjunto de procesos de lixiviacin
y precipitacin por medio de electrlisis, donde los procesos electroqumicos
son precedidos por los procesos hidrometalrgicos.
Hay tres principales etapas de los procesos hidrometalrgicos:

1. Disolucin del componente deseado presente en la fase slida.


2. Concentracin y/o purificacin de la solucin obtenida.
3. Precipitacin del metal deseado o sus compuestos.
Los reactivos qumicos empleados (agentes lixiviantes) deben reunir
muchas propiedades para poder usarse, por ejemplo: no deben ser muy
caros, deben ser fcilmente recuperables y deben ser bastante selectivos
para disolver determinados compuestos. Los procesos de lixiviacin y
purificacin de la solucin corresponden a las mismas operaciones que se
practican en el anlisis qumico, solamente que a escala industrial.
En estos apuntes slo se presenta los procesos hidro-electrometalrgicos de
algunos de los metales ms comunes en Chile: el cobre y el oro. Se
recomienda al estudiante referirse a las varias publicaciones que se
publicaron estos ltimos aos en el campo de la hidrometalurgia para
profundizar los temas que le interesan.
Los procesos hidrometalrgicos son las reacciones usadas para extraer,
purificar y recuperar minerales y metales en sistemas acuosos. La mayora
de los diagramas de extraccin del oro usan tcnicas hidrometalrgicas, de
las cuales las ms importantes son: La lixiviacin, la purificacin de solucin
y la concentracin. Dependiendo del tipo de oro, mtodos de pre
tratamiento hidrometalrgico tales como: la cloracin, la oxidacin por
presin y la oxidacin biolgica pueden tambin ser usadas para
incrementarla extraccin del oro en la etapa de lixiviacin subsecuente para
la liberacin del contenido de oro y convertir aquellos constituyentes
interferentes en formas menos reactivas.
Las dos consideraciones principales en procesos hidrometalrgicos son el
grado al cual la reaccin contina y el tipo de reaccin. Ambas
consideraciones dependen de las propiedades termodinmicas del sistema
qumico, que determinan la fuerza motriz de reaccin total. Por ltimo, la
cintica de reaccin, depende de una combinacin de factores: fsicos,
qumicos, y de transporte de masa, que pueden ser controlados en cierta
medida por una seleccin de procesos apropiados adems del diseo de
planta
Las reacciones qumicas ms importantes en la extraccin de oro son
aquellas que implican en el oro, otros metales de valor, y reacciones
secundarias que implican minerales de ganga. Estas reacciones secundarias
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pueden causar un incremento en el consumo de reactivos, la disolucin de


especie que desfavorablemente puede afectar procesos subsecuentes, (por
ejemplo cobre y mercurio), y la precipitacin de especie de la solucin, todo
lo cual puede afectarla eficiencia de la extraccin total de oro.

HIDROMETALURGIA DE AG Y AU
LIXIVIACION
La plata y el oro se encuentran con frecuencia asociados en cierto grado.
Los minerales de plata y oro que se extraen y tratan y tratan
primordialmente para la extraccin de estos metales preciosos, pueden
lixiviarse a la presin atmosfrica en soluciones acuosas diluidas de cianuro
de sodio o de potasio, las cuales disuelven los metales rpidamente si se
mantienen condiciones oxidantes:
4Ag + 8NaCN + O2 + 2 H2O = 4Na (Ag (CN)2) + 4NaOH
4Au + 8NaCN + O2 + 2 H2O = 4Na (Au (CN)2) + 4NaOH
La mayora de los minerales de oro se tratan por lixiviacin con cianuro,
pero este mtodo no es de gran aplicacin para la extraccin de plata pues
muchos de estos minerales se tratan por flotacin. De esta forma se
recupera alrededor del 97% de la plata.
Los minerales se trituran y muelen a la suficiente finura para exponer las
partculas metlicas a la accin de la solucin lixiviante, y esta molienda
fina se contina en la mayora de los casos hasta que por lo menos el 60%
del material est a menos 200 mallas. A menudo se efecta la molienda en
una solucin lixiviante. Se agrega cal a los molinos en cantidad de 0,454 a
0,908 kg por tonelada corta de mineral tratado, para que acte tanto como
agente neutralizador de cualquier acidez que tenga mineral, la cual
consumira grandes cantidades de cianuro, as como tambin como agente
sedimentador para las partculas pequeas que quedan en la solucin
despus de la molienda fina.
Los sulfuros de cobre, hierro, antimonio y arsnico son los contaminantes
cidos del mineral que entra a la solucin lixiviante y privan a la plata y al
oro tanto del cianuro como del oxgeno, a menos que reciban el tratamiento
de proteccin de la alcalinidad con cal. Se les conoce como cianicidas.
La molienda fina va seguida por un espesamiento en espesadores
convencionales, despus del cual la solucin clara de cianuro que derrama
se enva de regreso al circuito de molienda fina como fuente de cianuro, o
bien se remite a la planta de precipitacin para recuperar la plata y el oro
que contiene. El producto inferior espesado, que tiene una relacin de
solucin a slidos de 1:1, se le ajusta la concentracin requerida de cianuro
en la solucin y se bombea a los agitadores del tipo de tiro de aire para ser
lixiviado. El cianuro de sodio, que es ms barato, se emplea invariablemente
como reactivo de lixiviacin.
Por lo general, la concentracin de la solucin disolvente es de alrededor de
0,454 kg de cianuro por tonelada corta de agua para el oro y por lo menos
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el doble de esto para la plata. Para la plata se requiere una solucin ms


fuerte y mayor tiempo, por dos razones: una es que la plata es ms difcil de
llevar a la solucin y la otra es que la cantidad de plata por disolver es en
general mucho mayor que la cantidad de oro disponible en el mineral.
Con tanques del tipo de tiro de aire usualmente construidos en acero, por lo
general, se utilizan 3 o 4, pero en ocasiones hasta 7, conectados en serie, se
asegura tanto la agitacin perfecta como el buen contacto de las partculas
con la solucin lixiviante, adems de proporcionar aire comprimido, el cual
tambin sirve para dar agitacin y suministra el oxgeno necesario para
disolver los metales preciosos.
Los tanques instalados en serie, con la pulpa que pasa de un tanque al
siguiente, aseguran que toda la pulpa recibe la suficiente aereacin para
lograr la extraccin ptima de metales.
El tiempo que toma la lixiviacin vara de 20 a 40 h y la recuperacin se
acerca al 90%. La solucin preada se filtra para separar el residuo insoluble
y luego se bombea al circuito de precipitacin para recuperar los metales
disueltos.

PRECIPITACIN
La plata y el oro se lixivian con solucin de cianuro de sodio o potasio,
filtrando la solucin preada para que quede absolutamente clara para la
precipitacin. El oro y la plata se recuperan de la solucin agregando polvo
de zinc:
2NaAu (CN)2 + Zn = Na2Zn (CN)4 + 2Au
2NaAg (CN)2 + Zn = Na2Zn (CN)4 + 2Ag
El Zn tiene tambin cierta tendencia a combinarse con el exceso de NaCN, o
cual ocasiona que se consuma ms polvo de zinc que el requerido
tericamente para liberar el oro y la plata que contiene la solucin:
Zn + 4NaCN + 2H2O = Na2ZnCN + 2NaOH + H2
Es fundamental que no haya oxgeno presente en la solucin que ha de
precipitarse, porque en esta etapa todo el oxgeno se combinar con el
polvo fino de zinc para formar hidrxido de zinc y ferricianuro de zinc,
productos que interfieren con la reaccin de precipitacin y dan origen a un
producto de baja calidad. La separacin del oxgeno se logra sometiendo la
solucin a vaco, dentro de un tanque a presin reducida, lo que ocasiona
que el oxgeno (aire) salga de la solucin en burbujas y sea succionado.
Despus se agrega el polvo de zinc a la solucin desairada, logrndose un
contacto ntimo ya qye el polvo se aade hacia el extremo de alimentacin
de la bomba de succin. La precipitacin es bastante rpida, y la solucin
agotada que contiene las partculas de oro y plata en suspensin, junto con
el exceso de polvo de zinc, es forzada por la bomba de succin hacia una
prensa de placa y bastidor, en la cual se retienen los slidos y se separa la
solucin agotada para ser desechada.

REFINO
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El precipitado obtenido de la solucin de lixiviacin con cianuro se seca y


funde en hornos pequeos calentados en petrleo o con gas; se aaden
fundentes de brax, arena de slice y carbonato de sodio para volatilizar el
exceso de polvo de zinc y para separar algo de las otras impurezas que
haya en la escoria.
El bulion dor resultante, con una finura aproximada de 950; se vaca en
nodos para la refinacin electroltica de la plata.
Para la refinacin de la plata se emplean celdas de compartimientos,
colocando los nodos de metal impuro en compartimientos de tela. La
diferencia principal entre los dos tipos de celdas es que en una, la celda
Thum, los nodos estn en posicin horizontal, mientras que en la celda
Moebius estn en posicin vertical. Ambas celdas son bastante pequeas.

La celda Thum es un plato de arcilla vidriada, de 1.22x0.61x0.3 m, que se


carga con solucin neutra de nitrato de plata, la cual se prepara disolviendo
plata en cido ntrico, y que contiene de 60 a 80 gpl de nitrato de plata. El
fondo de cada celda lleva un bloque de carbn que trabaja con ctodo,
mientras que un conjunto de 4 5 nodos de plata vaciada de 0,09m y
12,5 mm de espesor cada uno, se coloca en una artesa de madera de fondo
ranurado, recubierta de lona y ubicada transversalmente respecto a la parte
superior en un extremo de la celda de arcilla. Los electrodos de plata, de
forma de un candelero de base amplia, se colocan sobre la pila de nodos y
sobre el ctodo. Luego se hace pasar corriente directa por la celda. El
voltaje de la celda es de 3 a 3,5 volts, con una densidad de corriente en el
ctodo de 10 A por 0,09m.
Por la accin de la corriente, la plata del nodo se disuelve y aquel se
corroe en cuatro das; la plata se deposita en forma de cristales sueltos
sobre el ctodo, en el fondo de la celda, a un rgimen de 330 onzas por da.
El oro, el platino y dems insolubles permanecen sobre la tela de la artesa
del nodo como un lodo negro que se extrae peridicamente. Los cristales
de plata que se depositan en el ctodo se barren con un rastrillo y se funden
en medio de la combustin de carbn de madera y se vacan en barras que
ensayan a +999 de finura.
La celda Moebius se fabrica tambin en arcilla vidriada o de plstico y en
una celda pequea se colocan cuatro nodos y cinco ctodos. Los nodos se
vacan de bulion dor en dimensiones de 43x21x2,5 cm, en tanto que los
ctodos son de titanio o de acero inoxidable y miden 50x37,2x0,15 cm.
Tanto los nodos como los ctodos se suspenden verticalmente en la celda;
los nodos estn encerrados en bolsas de lona para recoger el lodo andico
insoluble que contiene el oro.
Los nodos y ctodo se conectan a las barras conductoras de cobre por el
sistema mltiple, y a medida que pasa la corriente, la plata deja el nodo y
se deposita en el ctodo. El voltaje de la celda es de 2,7 V y la densidad de
corriente es de 28 A por 0,09m. El electrolito es una solucin de nitrato de
plata que contiene 150 gpl de AgCl a un pH de 1 a 1,5 y se mantiene
alrededor de 32C.
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Las bolsas del nodo se sacan y limpian de su lodo aurfero dos veces por
semana; la plata debe limpiarse regularmente de los ctodos, para que el
depsito no llegue a tocar al nodo y ponga la celda en cortocircuito. La
plata raspada de los ctodos se junta en artesas de madera en el fondo de
la celda y ensaya de 999 a 999,8 de finura.

LINKCOGRAFIA
http://www.xuletas.es/ficha/hidrometalurgia-oro-y-plata/
https://es.scribd.com/doc/63167114/2-Principios-de-Hidrometalurgia-DelOro#download

http://www.metalurgia.uda.cl/apuntes/caceres/cursohidrometalurgia/Hidrom
etalurgia.pdf