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Les penseurs stociens face la passion

Avant-propos
Avec les premiers philosophes grecs, Platon et Aristote, la thmatique des
passions tait essentiellement ordonne une finalit politique. Cest la crise et
la dcomposition de la cit grecque soumise aux conqurants qui vont
transformer radicalement cette perspective. Dans un monde instable, lindividu
ne peut plus compter sur les bienfaits de la vie politique. Il doit dsormais
sappuyer sur ses propres forces, faire de son intriorit (cest la mtaphore,
chez Epictte, de la citadelle imprenable et inexpugnable) une vritable
forteresse qui le prmunira contre les passions.
Les Stociens sont les seuls, dans le monde antique, tenir sur la passion un
langage radical. L o Platon, laide de subtiles mtaphores, fait de lidal de
sagesse un juste quilibre entre les trois parties de lme, pour les Stociens, qui
sont lorigine de la passion comme maladie de lme, la passion est lennemi
par excellence. Voil ce qui amne les troubles, les agitations, les infortunes,
les calamits, les chagrins, les lamentations, la malignit. Selon les Stociens il
ny a pas dinnocuit des passions mme lorsquelles sont modres. Il ne
saurait donc y avoir de bonnes et de mauvaises passions. Toutes sont
mauvaises, par dfinition. Les passions sont des vices, alors que la vertu est
indpendante des passions, puisquelle consiste prcisment dans le rejet
radical de celles-ci et dans limpassibilit.

Comprendre et justifier les passions

Prcisons dabord que sous le terme passion - pathos en grec les Stociens
dsignent une grande varit dmotions fortes et de sentiments violents (aussi
bien la souffrance, la peur, la jalousie, que la colre, la piti ou la honte), ainsi
que des tats desprit comme lennui. Ils ont donc une comprhension
beaucoup plus large que nous de la notion de passion, comme ctait
gnralement le cas dans lantiquit.

1) La passion comme excs et perversion de la raison


Penchons nous dabord vers la dfinition que les Stociens donnent de la
passion.
Sopposant la tradition mdicale selon laquelle les passions seraient lcho
dans lme de bouleversements somatiques, les Stociens nous proposent de
la comprendre comme une activit de lesprit, une forme de
connaissance. Cest pourquoi on qualifie leur position dintellectualisme.
Mais il sagit dune forme de connaissance imparfaite. Il faut y voir une
perversion du logos, autrement dit un mauvais usage, un exercice
dfectueux de la raison. La passion en effet rside dans un jugement
erron, une opinion fallacieuse. Cette dfaillance de la raison consiste pour
lesprit donner son assentiment une reprsentation qui manque de clart.
Lesprit donne trop vite son acquiescement une reprsentation qui nest pas
comprhensive.
Ajoutons cette dfinition un deuxime aspect. La passion en effet
conjugue une double dtermination: la fois erreur de jugement et
impulsion excessive. Elle se caractrise par sa dmesure, son
emportement: une indiscipline excessive. La passion est en ce sens un
penchant exagr.

Mde furieuse Eugne Delacroix

2) La passion comme alination aux choses qui ne dpendent pas de


nous
Si la passion pervertit le jugement, le second reproche que lui adressent les
Stociens est de mettre en pril notre libert. Elles nous asservissent, elles
sont facteur de servitude, desclavage.

Lhomme passionn ne sappartient pas, il est alin. Comment expliquer un tel


esclavage? Cest que la passion est une disposition de lesprit par laquelle
nous nous mettons la merci des choses qui ne dpendent pas de nous.
Epictte donne toujours la mme liste de ces faux biens extrieurs: le corps et
la sant, la maladie et la mort, les autres, largent et les biens matriels, le
pouvoir et les honneurs. Or la possession de ces biens est toujours incertaine.
Snque, dans De la constance du sage, crira:Tous les objets qui nous
viennent de lextrieur ne peuvent nous appartenir que de manire illusoire et
phmre
3) Le pouvoir de la raison sur les passions
Le remde aux passions rsulte de leur filiation. Si les passions sont des
jugements errons, rien ne soppose ce que nous les redressions par le
pouvoir mme de la raison. Le remde est entirement notre porte, car
nous sommes matres de nos opinions. Cest alors un travail de la raison
sur elle-mme qui oprera la libration.
Le principe du traitement est simple. Il faut dabord prendre conscience de la
gense des passions: comprendre quelles dpendent toutes de lopinion et
de la volont. La seconde tape consiste corriger les opinions fausses. Il
faut redresser le jugement pour faire cesser la passion. Lassentiment en effet
nest pas contraint, ni ncessaire. Il reste libre, puisquil participe des choses
qui dpendent de nous. Nous ne sommes pas matres de lordre naturel,
mais nous sommes matres de nos propres reprsentations.Lme recle
en elle-mme sa thrapeutique crira Cicron.

II Etre matre de soi face la crainte de la mort


1) La crainte, une passion primitive
La condamnation radicale des passions conduit donc soutenir un idal de
matrise de soi qui dfinit, pour les Stociens, une certaine conception de la
libert.
En premier lieu il sagit de se librer de la crainte de la mort, parce
quelle fait partie, selon les Stociens, des passions souches qui peuvent se
diviser en sous-espces. Les quatre passions souches sont douleur/joie et
crainte/dsir.

La crainte comprend la peur, lhsitation, la honte, la terreur, le saisissement


et lanxit. Chrysippe, un des fondateurs du Stocisme, la dfinira comme
une tristesse accompagne de lide dun mal futur.
Commentons brivement cette dfinition. La crainte est un affect qui est lie
au futur et son anticipation. Or comme le philosophe contemporain
Alqui le met en vidence dans son ouvrage Le dsir dternit: le propre du
futur cest non seulement dtre absence, mais encore incertitude et
imprvisibilit. Si en effet le futur dpend de nous, il nen dpend jamais
tout fait. Aussi son attente se transforme-t-elle en crainte. Le futur suscite
la crainte, car il peut contenir le danger.
La crainte est donc cette apprhension des risques et des menaces que
contient la pense du futur, et son contraire pourrait tre lassurance ou
la confiance. La crainte est toujours source de perturbations ou de
tourments. Cest pourquoi la quasi totalit des philosophes antiques la
considre comme un affect ngatif dont il faut tout prix se librer. Cest la
leon dEpicure dans la Lettre Mnce: parce que lhomme est un tre
dattente, quand il ne dispose pas de critres solides, les opinions fausses
lenvahissent et lattente se transforme en crainte. Ces craintes troublent
lme et lempchent datteindre la srnit et lataraxie.
La philosophie se propose alors comme thrapeutique pour gurir le
phnomne pathologique de la crainte.
Pour les Stociens, si la crainte est une passion ngative, cest parce que
cest par elle que les vnements et les hommes prennent emprise sur nous.
On peut parler ici dune vritable structure dintimidation, comme le
montre Epictte dans ses Entretiens. Ouvrons le Livre IV (chapitre VII) Sur
labsence de crainte: quest ce qui rend le tyran redoutable? demande le
matre. Rponse de llve: les gardes du corps qui lentourent et les pes
quils brandissent. Le matre: mais si ceux-ci me paraissent menaants, cest
parce que je crains la manire dont ils peuvent me traiter (la torture, la
souffrance, la mort). Cest cette crainte qui me rend esclave du tyran. Soit
maintenant le Livre II (chapitre III) De lanxit. Imaginons un joueur de
cithare qui doit entrer en scne. Mme sil a une belle voix et joue bien de la
cithare, il est anxieux, alors que quand il chante pour lui seul il nprouve
aucune anxit. Pourquoi prouve-t-il de la crainte? Parce quil voudrait
recueillir de la gloire, parce quil cherche lapprobation de la foule, dont il est
ainsi dpendant. Voil pourquoi il se met trembler et plir.

2) Se librer de la crainte de la mort

Epictte, dans ses Entretiens, mentionne diffrents objets possibles de la


crainte: crainte de la pauvret, crainte des maux politiques que sont
lexil, la prison, la torture, crainte du jugement dautrui, mais cest le
thme de la crainte de la mort qui revient le plus frquemment.
Il en est de mme dans la Lettre Mnce dEpicure: parmi les craintes
dont on doit se dfaire, celle de la mort est videmment la plus importante.
La crainte de la mort en effet joint le maximum de certitude et
dincertitude: inluctable pour le fait, nous ignorons son moment et ses
circonstances. Rong par lide dun avenir o il ne sera plus, lhomme gche
tout le bien de cette vie et sempche dy connatre le bonheur. Craindre,
attendre ou esprer la mort nous dtourne des joies relles de la vie. Dans le
mme sens Snque crira dans De la tranquillit de lmeSouvent nous
mourons de notre peur de la mort.
Ajoutons que la crainte de la mort constitue peut-tre laiguillon secret de
toutes les passions des hommes, elle engendre par compensation la qute
anxieuse des biens terrestres (argent, ambition, renomme, puissance). Le
sage apprendra donc se librer de cette passion nfaste et totalement
vague qui contribue mutiler la vie.

Tableau des vanits,


allgorie de la mort

Chez les Stociens, on retrouve la mme exigence dans un contexte diffrent.


Lattitude du sage vritable devant la mort constitue la pice matresse
de leur enseignement.
La logique du raisonnement stocien est la suivante: je ne peux viter la mort,
mais la crainte de la mort je peux lviter. Donc si je me rends matre de cette
crainte je me place du mme coup au-dessus de toutes les servitudes. La
libration de la crainte de la mort nous aidera venir bout de nos
autres passions. Epictte crira: Ce qui cause lpouvante, ce nest pas la
mort ou la douleur, cest la peur que nous avons de la douleur ou de la
mor. La leon est toujours la mme. Cest toujours le mouvement de
comprhension profonde qui nous dlivrera.
Ce quil faut comprendre, cest que la mort nest pas craindre
puisquelle nest pas un mal. Accueillie au moment o elle est conforme
lordre, la mort na rien que de normal. Mieux mme: la mort est un
achvement. Epictte use ici de la mtaphore des pis. Nous serions des
pis rats si nos ne mourrions pas.
Sil convient de se dpouiller de la crainte de la mort, il faut savoir galement
se dlivrer de cette passion inverse quest lenvie de mourir (la libido
moriendi quvoque si bien Snque dans les Lettres Lucilius). Epictte en
effet ne critique pas moins ceux qui dsirent fortement la mort que ceux
qui la craignent. Le sage ne cdera pas plus cette passion qu toute autre.
Il ne faut pas que nous hassions la vie. Mais il ne faut pas que nous
laimions trop non plus.
A la crainte il convient de substituer lassurance ou la confiance.
Confiance en Dieu puisque Dieu prend soin de nous qui sommes ses enfants.
Confiance ensuite en la seule chose laquelle on puisse se fier, cest dire
notre propre facult de choisir.

3) Parntique et exercices spirituels


Le sage stocien cependant sait quil faut du temps pour que les ides aient
une action sur le comportement. La libration exige une ascse difficile, une
vritable conversion qui ne peut se faire dun coup. La raison ne triomphe
pas demble des passions.
Ici prend place la parntique ou art des conseils moraux, qui sadresse
celui quon peut appeler le progressant. Il est sur la voie de la sagesse
dont le trait de Snque De la tranquillit de lme est un des plus fameux
exemples.
Il convient dabord de distinguer la thrapeutique gnrale des
thrapeutiques particulires. Ces dernires portent sur les passions
singulires. Il faut appliquer un traitement diffrent aux diffrents
troubles.
Ainsi le traitement du chagrin est diffrent de celui de la colre ou de
lamour. Par exemple, on luttera contre la tristesse en fuyant les lieux
moroses. Face la colre, on pourra mettre profit laccent sur les effets
funestes de cette passion. Le traitement de lamour gagnera davantage
montrer ce que lobjet de cette passion a de futile et de mprisable.
La thrapeutique gnrale, elle, portera sur les passions en gnral. Ainsi
est-il conseill de recourir un tiers, homme de bien et de confiance, sorte de
mentor spirituel, qui pratiquera la direction de conscience. Celle-ci passera
par lart rhtorique et lusage de procds divers comme lexhortation ou la
rebuffade. Les recueils de sentences, le recours des modles exemplaires
jouent aussi un rle important. Le modle invoqu est souvent Socrate,
dabord en raison de son attitude devant la mort. Dans la troisime partie
de LApologie, aprs sa condamnation, Socrate sadresse une dernire fois au
tribunal, ce qui est pour lui loccasion daffirmer son invulnrabilit
intrieure face la mort qui lattend. De la mort nous navons rien
redouter. Socrate appuie sa certitude sur labstention de son dmon (signe
divin qui lempche de se tromper). Pour lui dautre part lignorance que
nous avons de la mort devrait tre libratrice de terreurs que rien ne justifie.
En tant que la mort est linconnu par excellence, on ne doit pas la
redouter.
Mais le plus important reste sans doute le recours aux asksis: exercices
spirituels, travail sur soi de la pense et du vouloir, exercices rpts qui
mettent en jeu lme aussi bien que le corps.

Parmi ces exercices un des plus connus est celui de la dmystification:


considrer lobjet qui provoque notre passion dans sa nudit, en le
dpouillant de tous les jugements de valeur que nous projetons sur lui: par
exemple embrasser son enfant ou sa femme en se disant comme ma cruche
peut se briser, demain tu peux mourir et mtre enlev.
Un autre exercice qui consiste en une mise en pratique de la physique est
celui que les Stociens appellent leregard den haut port sur les choses
humaines. Beaucoup dvnements, rduits leur juste proportion dans
limmensit de lunivers, paraissent alors ridicules. Comme lcrit Snque
Je saurai que tout est petit, quand on prend la mesure de Dieu.
Le pr-exercice (praemditatio) est une des pratiques spirituelles
stociennes les plus fameuses. Il sagit dun exercice prparatoire aux
preuves. Il ne suffit pas en effet de consentir aux vnements quand ils
arrivent, il faut aussi sy prparer. Il ne faut pas avoir peur de penser
lavance aux vnements que les hommes considrent comme malheureux.
La pense permanente de la mort imminente transformera de manire
radicale notre manire de vivre.

III Lidal stocien: limpassibilit du sage

1) Portrait du sage: lapathie


Il suit de la considration sur la nature et la valeur des passions quelles
doivent tre radiques. Cest pourquoi la sagesse est un idal de vie qui
exclut toute passion. Le sage est sans passions. Lidal stocien est bien
celui de lataraxie, cette tranquillit parfaite de lme qui est considre
comme la batitude suprme. Plus prcisment, pour les Stociens, il sagit de
lapathie (terme pathos+prfixe privatif): dlivrance de toutes les passions.
De quelle impassibilit sagit-il? Il convient ici de bien comprendre une
position paradoxale, et de ne pas la confondre avec ce quelle nest pas,
dviter tout malentendu.
Premier malentendu: apathie signifie sans passion, mais ne correspond pas
au sens courant quil a pris aujourdhui, sous la forme de ladjectif
apathique, et qui exprime une passivit totale du comportement. Au
contraire le sage agit, lutte, rsiste. Labsence de passions nest pas
abattement, mais fermet dme.

Snque, dans De la constance du sage, insiste sur ce point: si les autres


sages sont mous et caressants, les Stociens suivent la voie virile:le
chemin quils nos font prendre est escarp et accident. Lapathie est en
effet une longue conqute. Le sage appartient la race des champions et des
vainqueurs et il ny parvient qu la suite dun long et constant
entranement.
Second malentendu: impassibilit nest pas insensibilit. Comme lcrit
Cicron Nous ne sommes pas faits de pierre. Les Stociens ne prnent
pas une insensibilit la fois monstrueuse, inhumaine et impossible. Le
sage nest pas insensible (qui ne sent pas), il sent, il ressent. Ainsi le sage
prouve, comme tout autre, des sensations naturelles: il peut tre sujet au rire,
aux larmes, lexcitation sexuelle. Mais il empche la transformation de la
sensation en passion. Le sage peut aussi ressentir la douleur physique, subir
linjustice, les outrages, les coups. Il prouve, mais ne ptit pas, il ne se
laisse pas aliner. Snque, dans De la constance du sage, crira Ltre
invulnrable nest pas celui qui chappe aux coups, mais celui qui nest pas
bless.

Troisime malentendu: lapathie ne poursuit pas une finalit ngative,


comme la mortification, lhumiliation. Son but est positif. Il sagit de refuser
toute forme dimpuissance et dalination pour atteindre une totale
autonomie et matrise de soi.
Dressons maintenant un bref portrait du sage stocien. Cest bien une
figure de linvulnrabilit, mais de linvulnrabilit conquise. Il est
inviolable, indestructible, inbranlable, tel point endurci contre les coups du
sort que, loin de labattre, ils ne pourraient mme pas le faire flchir. Dans
les preuves comme dans le bonheur, jamais il ne sourcille.
2) Lidal dapathie, dhier aujourdhui
Du fait de son caractre paradoxal, lapathie des Stociens a suscit
lincomprhension et le rejet. La critique du stocisme parcourt toute
lhistoire de la philosophie.

Largument traditionnellement avanc par la critique est le suivant: la


passion est naturelle, si bien que la supprimer serait une tentative contrenature, qui aboutirait la monstruosit. Loin dtre le modle de lhomme
accompli, le sage grec serait un anti-modle, celui de lhomme mutil,
dnatur, amput.
Ainsi pour Montaigne le discours moral prch par le stocisme est
inhumain. Montaigne revendique au contraire le droit la faiblesse, la
passivit: pouser le mouvement de la passion et y consentir. Tel est le cas
de la passion de la crainte. Sur ce plan Montaigne sattaque fermement la
dprciation commune attache cette passion, qui la dnonce comme
lchet. Il vante lart de la drobade ou du relchement face aux
difficults (oppos la tension que requirent les actions hroques ou
courageuses). Il appelle cultiver la nonchalance, la mollesse. La crainte
nest pas, comme les Stociens limaginaient, un tmoignage de la bassesse
desprit. Il y a en effet de la prudence renoncer la hardiesse tmraire face
lvnement redout, du courage ne pas cacher sa peur, de lhumilit ne
pas se leurrer sur la puissance de la raison.
Quen est-il de lidal stocien dapathie dans le monde contemporain?
Michel Lacroix, auteur de louvrage Le culte de lmotion, constate que
chaque priode de lhistoire a son type humain idal.
La socit mdivale connut le chevalier valeureux et courtois, la
Renaissance lhomme de cour, le XVIIme sicle lhonnte homme, le
XVIIIme le philosophe clair. Quel est, en notre poque dindividualisme
extrme, le type humain idal? Cest ltre qui voue un culte lmotion,
lhomme motionnel, lhomo sentiens. Pour lhomme daujourdhui
lmotion nest pas une faiblesse mais un atout. La capacit de frmir est
le plus prcieux attribut de notre humanit.
En contrepartie toutes les poques inventent une figure repoussoir oppose
leur idal de vie, dont elles font un spectre angoissant en lequel elles
condensent leur conception de linhumanit. Ainsi, au crpuscule du sicle
des Lumires, le fameux enfant sauvage de lAveyron symbolisa pour ses
contemporains lanti-raison, lhomme sans intelligence ni langage, cest
dire priv des acquis de la civilisation. Quant la forme de vie qui parat la
plus antinomique notre poque contemporaine, elle rside sans doute dans
ce que Michel Lacroix nomme le spectre de limpassibilit. Rien nest
plus loign de notre art de vivre dans et par lmotion que lidal forg par
Snque et Marc-Aurle. Cet idal de sang-froid, cet effort acharn pour
tablir un barrage contre les motions est un vritable repoussoir pour
notre idal de frnsie motionnelle.

Illustrons cette antithse en comparant les thrapies nouvelles (mthodes et


techniques sappuyant sur un travail psychologique ou corporel), qui
jouissent aujourdhui dune grande popularit auprs du public, avec les
fameux exercices spirituels des Stociens: leur but est exactement inverse.
Pour les Stociens, les exercices visaient rfrner lexpression des motions,
particulirement celles qui taient considres comme les plus ngatives, les
plus dangereuses: la colre, la haine, la vengeance. Pour les thrapies
daujourdhui, le mot dordre est au contraire librez vos motions.
Leur but est de permettre au patient dexprimer avec le maximum dintensit
des expressions quil avait d jusque l rfrner ou contenir. Il ne sagit plus
de vaincre les motions et de se dfendre contre elles, mais de prendre le
risque de les vivre. La dcharge motionnelle devra tre brutale et
explosive (gesticulations, cris hurlements, larmes). Ainsi Arthur Janov
dans Le cri primal nhsite pas dire que mme les motions ngatives: la
colre, la jalousie, la haine sont bonnes.

Le cri Munch

Conclusion
En conclusion nous poserons la question suivante: la morale doit-elle se
garder des passions?
Pour les penseurs stociens, nous lavons vu, la vertu ne peut consister que
dans labsence totale de passions. La morale doit donc se passer absolument
des passions.

Pourtant, lindividu qui fait preuve dune absence totale dmotions est
volontiers considr comme amoral. Ainsi linsensibilit dont fait preuve
Meursault dans Ltranger de Camus nest pas interprte comme labsolue
matrise de soi dun homme qui vivrait sous le seul rgime de la raison, mais
comme un dfaut moral grave.
Hannah Arendt, dans Du mensonge la violence, soutient la thse que
labsence dmotions doit, dans certaines circonstances, tre perue comme
inacceptable, inhumaine, immorale. Prenons le cas de la fureur. Il sagit
dun affect qui peut conduire la violence et prsenter un caractre
irrationnel et pathologique, comme cest le cas de toute motion humaine.
Faut-il pour autant condamner la fureur comme bestiale et inhumaine?
Avec fermet, Arendt rpond ngativement. Pour elle ce serait mme le
contraire. En face dvnements ou de conditions sociales rvoltantes ce ne
sont pas la fureur et la violence, mais leur absence vidente, qui devient le
signe le plus clair de la dshumanisation. Dans de telles circonstances la
seule rponse approprie serait celle de la rvolte et de lindignation.
La fureur en effet nest pas une raction automatique en face du mal en
gnral, elle nclate que lorsque notre sens de la justice est bafou. Dans de
tels cas ce nest pas la dcharge affective qui importe, mais le fait que la
raction violente devient lunique faon de rquilibrer les plateaux de la
justice.
Dautre part la fureur ne sest pas dclenche seulement contre linjustice,
mais aussi contre lhypocrisie. Arendt en conclut quela fureur, et la
violence dont elle saccompagne parfois, font partie des motions humaines
naturelles, et vouloir en gurir lhomme naboutirait qu le dshumaniser
ou le dviriliser.
A linverse, labsence dmotions, lindiffrence ou linsensibilit face
une tragdie insupportable, peuvent vritablement devenir terrifiantes.
Arendt voque ce propos, dans Eichmann Jrusalem, lindiffrence du
peule allemand face aux exactions commises par le rgime nazi. La force
dHitler fut de faire accepter par les Allemands, dans la plus totale
indiffrence, le mal absolu perptr dans les camps de concentration. Le
vritable problme moral nest pas venu de la conduite des nazis mais de
ceux qui ont seulementsuivi et qui nont pas agi par conviction.
Do la question essentielle:quelles barrires peut-on dresser contre le
risque toujours prsent du totalitarisme? On pourrait rpondre: restaurer
la capacit motionnelle de sindigner.

Bibliographie

Snque De la constance du sage


De la tranquillit de l'me
Ferdinand Alqui Le dsir d'ternit
Epicure Lettre Mnce
Epictte Entretiens
Platon Apologie de Socrate
Montaigne Essais
Michel Lacroix Le culte de l'motion
Arthur Janov Le cri primal
Camus L'tranger
Hannah Arendt Du mensonge la violence