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cole pratique des hautes tudes.

4e section, Sciences historiques


et philologiques

Les cratures composites en Msopotamie, des origines la fin des


temps prsargoniques
Nathalie Berset

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Berset Nathalie. Les cratures composites en Msopotamie, des origines la fin des temps prsargoniques. In: cole pratique
des hautes tudes. 4e section, Sciences historiques et philologiques. Annuaire 1970-1971. 1971. pp. 805-807.
doi : 10.3406/ephe.1971.5545
http://www.persee.fr/doc/ephe_0000-0001_1970_num_1_1_5545
Document gnr le 24/09/2015

NATHALIE BERSET

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LES CRATURES COMPOSITES EN MSOPOTAMIE


DES ORIGINES
A LA FIN DES TEMPS PRSARGONIQUES
par

Nathalie

Berset

Directeur d'tudes : Jean Bottro (1)

Ds les premiers ouvrages consacrs aux antiquits


assyro-babyloniennes, nous rencontrons chez leurs auteurs
une vive curiosit devant certaines figures de
l'iconographie msopotamienne, qualifies alors de monstres .
Un premier contact avec les cratures fantastiques de
la Msopotamie donne en effet l'impression d'un monde
trange et dsordonn, dont il semble difficile de dceler
les lignes directrices. L'observation, puis l'analyse de
quelque huit cents documents appartenant toutes les
techniques, avec une majorit de sceaux-cylindres, s'talant du Ve millnaire l'poque d'Akkad (env. 2340),
nous ont permis d'en distinguer les structures, camoufles
derrire un apparent enchevtrement. Pour ce faire, nous
avons eu recours une mthode code permettant de
dcomposer simultanment chaque crature figure : 1
en divers lments anatomiques ; 2 en diffrentes espces
animales.
Contrairement l'impression premire, qui nous laissait
entrevoir un ensemble confus de cratures monstrueuses,
le rsultat de notre analyse est tout diffrent : ce monde
foisonnant peut s'ordonner, se soumettre une
classification, et sa composition suit des rgles probablement

(1) Cette thse, dpose le 26 avril 1970 par M. Jean Bottro,


directeur d'tudes, a valu Mlle Nathalie Berset, par dlibration de
l'Assemble de la Section en date du 21 juin 1970, rendue sur le rapport
de M. Labat et Mme Helena Cassin, le titre d'lve diplme de la
IVe Section de l'cole pratique des Hautes tudes.

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POSITIONS

DES

THSES

insouponnes des Msopotamiens, ainsi qu'une loi de


la nature rendant impossible la cration d'un monstre
constitu d'lments qui ne sont pas emprunts cette
mme nature.
Nos cratures, en effet, sont toutes composes d'lments
humains et animaux ; il semble que les anciens Orientaux
ne se soient pas beaucoup proccups de l'originalit de
leur choix, puisque l'ensemble de ces emprunts ne dpassent
pas la quinzaine, et qu'ils appartiennent tous la faune
sauvage et domestique de la Msopotamie.
Ces animaux, ainsi que l'homme, constituent l'ensemble
des lments entrant dans la composition de nos
documents ; ajoutons-y le seul lment inanim rencontr :
le bateau. L'ensemble des modes de combinaisons
aboutissant aux cratures composites se rsume trois systmes :
le mlange Homme /Animal ; Animal /Animal ; et Homme /
Inanim.
A partir de ce schma sommaire, nous pouvons diviser
l'ensemble en deux groupes : l'un, dominante humaine ;
le second, dominante animale.
En nous basant sur l'analyse dtaille de ces deux
groupes, nous pouvons observer que l'ensemble des procds
entrant dans la composition des monstres se limite
en fait
l'adjonction d'lments appartenant une autre
espce (cornes, oreilles, queue, ailes) ;
la juxtaposition d'lments Homme /Animal, Animal /
Animal, ou Homme /Inanim ;
la dformation morphologique faite dans un but
dcoratif ou rsultant d'un got pour la symtrie ; les
anomalies dues une convention stylistique.
Parmi les nombreux types figurant au catalogue, certains
se sont rpandus dans toute la Msopotamie, et des
poques successives, alors que d'autres ne font qu'une
apparition pisodique, pour disparatre ensuite entirement
de l'iconographie.
D'autre part, certains sites ont, plus que d'autres, connu
une phase particulirement prospre, qui a permis la
production artistique de s'panouir, et, ayant pu bnficier
de ces priodes privilgies, ont tmoign d'un style
particulier et d'une grande originalit. Cet panouissement,

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propice la prolifration de cratures fantastiques, est


particulirement remarquable dans deux sites, et deux
poques diffrentes : Suse, l'poque dite Protoliterate ;
Fara, l'poque dite Early Dynastie II.
Notons encore que le choix de l'lment humain ou
animal dans les diffrentes parties du corps (tte, buste,
bas du corps) peut dterminer le rle de la figure.
Contrairement toute attente, l'humanisation de la tte ne
semble pas confrer un pouvoir particulier l'animal,
et le taureau androcphale, comme le lion androcphale,
sont des cratures passives. Le buste humain, par contre,
est un lment important, et les cratures qui en sont
pourvues, alors que la partie infrieure de leur corps reste
animale, ont un comportement humain, peut-tre d
leur station verticale et leur facult de prhension. Quant
aux animaux en posture humaine, ils acquirent de ce fait
tous les caractres de leur modle.
De cela nous dduisons que l'attitude est essentielle,
que le buste et surtout les bras sont dterminants dans
le rle de la crature (le passage du taureau l'HommeTaureau s'effectue par la transformation des membres
antrieurs en bras, et par la station verticale). C'est
l'attitude qui spare les cratures en posture animale,
passives, de celles en posture humaine, qui allient leur
caractre hroque la force et la vitalit de l'animal.
Si les cratures dominante humaine reprsentent des
hros ayant leur existence propre, indpendamment de
leur fonction occasionnelle de gardiens (d'un dieu, d'une
porte) ou d'atlantes, les cratures dominante animale
semblent souvent lies une divinit, et peuvent tre
figures, surtout partir de l'poque d'Akkad, en relation
avec des dieux anthropomorphes.
D'une manire gnrale, pourtant, le rle des cratures
composites est encore trop indistinct, aux temps prsargoniques, pour que l'on puisse en donner une interprtation
qui serait forcment par trop hasardeuse.
L'tude des poques ultrieures, que nous comptons
poursuivre par la suite, nous permettra sans doute de nous
avancer plus srement dans ce domaine.