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La Californie

(Etats-Unis, premire partie)

26 octobre 2006 Si lon compare le Figaro et le Monde sur le sujet des incendies en
Californie, le second donne davantage dinformations que son concurrent. Lun comme
lautre se bornent toutefois commenter des communiqus de presse sans tenir compte
de leur double arrire-plan. Le premier concerne les pompiers qui encourent toujours les
mmes risques sur le terrain, mais dont limage publique sappesantit coups de
mtaphores pompeuses empruntes au monde militaire (exemple : les soldats du feu).
Lhommage prend alors une forme tellement appuye et automatique quelle en perd de
son intrt pdagogique. Le lecteur ou lauditeur plongent tte baisse dans lmotion, au
lieu de rflchir sur le contexte californien : lextension des surfaces urbanises, des
primtres susceptibles dtre ravags par les incendies. Ils en oublient au passage que les
pompiers ne verraient pas dun mauvais il une mesure visant limiter lextension des
constructions, et donc faciliter leur action.
Le second arrire-plan concerne le gouverneur de lEtat, Mr. Schwarzenegger. Quil
songe prolonger son mandat actuel lors d'une prochaine lection me semble tout fait
logique. Mais il est nanmoins regrettable que la presse se fasse lcho, sans aucun recul,
de simples effets dannonce. Loffre dune rcompense de 100 000 dollars pour capturer
le pyromane ne changera rien lincendie, et n'amliorera pas la tche des pompiers. Sur
le malheur dautrui, le gouverneur aura en revanche soign (presque) bon compte sa
popularit. Dans le dernier paragraphe de larticle du Monde, on trouve pour finir un
bilan des incendies californiens et lide dune aggravation rcente des dgts : 38 000
km brls en 2006, contre 35.000 l'an pass. Faute dinformations prcises sur le sujet,
on peut simplement supposer que les incendies rvlent surtout une pression immobilire
grandissante plus qu'une aggravation du risque naturel ; lauteur nen souffle mot.
Car la localisation de lincendie ( deux cents kilomtres de Los Angeles ) laisse peu
de place la description des paysages de laire urbaine la plus clate qui soit. Elle ne dit
rien du caractre indfini du sud-ouest de la Californie, souvent mi-chemin entre
l'urbain et le rural. L.A. rentre peine dans un rectangle de deux cents kilomtres sur
cinquante. Ses dix mille km quivalent la surface de lAlsace, mais dans le sens Ouest
Est et non Nord Sud. Et la ville s'tend encore chaque anne : CARTE. Le mitage
(construction de maisons individuelles trs espaces) gagne les hauteurs priphriques,
caractristique dune population aise et sur - motorise qui cherche sextraire de la
cohue et habiter au-dessus du brouillard de pollution qui recouvre l'agglomration les
jours sans vent.
Une entame de phrase retient l'attention pour finir : Sujette un climat mditerranen
voire dsertique, la Californie, touche par deux hivers trs pluvieux puis un t
caniculaire Avec des totaux pluviomtriques infrieurs 400 millimtres, Los
Angeles et le sud de la Californie appartiennent plutt au domaine semi-aride. Il ne reste
de vaguement mditerranen que lalternance saisonnire entre un semestre estival sans
pluies et un semestre hivernal avec pluies. En cela, la comparaison avec le Sahel convient

tout aussi bien. Les besoins en eau dune zone urbaine de quinze vingt millions
dhabitants ne correspondent absolument pas au potentiel naturel, ce qui entrane un
pompage systmatique des nappes superficielles puis profondes. Si lon ajoute des vents
constants prts attiser les flammes, la vgtation naturellement adapte au manque
deau le chaparral quivaut au maquis propage mcaniquement lincendie. Les arbres
et haies de jardins obtenus grce larrosage constituent des relais pour le feu, sans
mme parler des maisons construites en bois (proportion en Californie ?).
Des Californiens victimes et propagateurs et un gouverneur ancienne vedette de cinma
et fin communiquant. Pour complter, un dossier de la FAO.
*
31 octobre 2006. Armelle Vincent crit rcemment dans le Figaro qu'Arnold
Swarzenegger a conquis les coeurs californiens. Elle est en tout cas visiblement tombe
sous le charme de l'ancien acteur devenu gouverneur. Mais il s'agit plus, ici, d'un homme
en campagne lectorale, qu'un ancien lu expliquant son bilan. La journaliste dtaille le
soin que porte Arnold Schwarzenegger sa prsentation extrieure. Elle complte ensuite
son argumentaire par la liste des soutiens, aussi nombreux que rcents du ghotta
hollywoodien ; les girouettes donnent toujours le sens du vent. Dans les rdactions, tout
le monde estime le vote prochain en Californie comme jou d'avance. A en croire la
journaliste, le seul sceptique serait l'adversaire dmocrate du gouverneur actuel. Celui-ci
semble vouloir ne pas se rsoudre accepter la dfaite prdite, et dnonce l'absence de
principe d'Arnold Schwarzenegger.
Il ne manque aucun atout au futur rlu. Ainsi, le gouverneur rpublicain multiplie les
piques contre le prsident G.W. Bush - comme c'est original !- celui-l mme qui par sa
dcision d'intervenir en Irak a donn un coup de pouce au budget des Armes, sans
prcdent depuis la guerre du Vietnam. Or l'conomie californienne doit beaucoup au
complexe militaro-industriel. L'US Navy y dtient des bases importantes (San Francisco /
San Diego) depuis que les Etats-Unis s'intressent au Pacifique, tout comme l'US Air
Force qui a choisi la rgion pour ses conditions climatiques, son ensoleillement : pour les
prototypes comme pour les avions en dotation. De grands industriels californiens McDonnell Douglas, Rockwell, etc - remplissent leur carnets de commande par les seuls
achats de l'arme amricaine [voir ceci ]. Des milliers d'emplois supplmentaires
gravitent en outre de faon indirecte autour des bases militaires et des industries de
dfense.
Armelle Vincent - j'en reviens son article - ajoute qu'Arnold Schwarzenegger a t trs
courageux. Sur ses recommandations, le 'procureur gnral de Californie, Bill Lockyer, a
engag des poursuites judiciaires contre les six plus grands constructeurs automobiles du
march amricain afin qu'ils rduisent leurs missions de gaz effet de serre.' Le lecteur
n'aura pas oubli le constat dress rcemment sur l'aire urbaine de Los Angeles. Qu'y a-til de courageux dans le fait d'incriminer des industriels, en se gardant de s'en prendre
leurs clients, c'est--dire ceux qui les font vivre ? Une grande partie de la Californie
constitue le laboratoire - grandeur nature de l'exprimentation sans frein de l'automobile.
Sans frein, mais non sans inconvnients. J'ai voqu le sprawl il y a quelques jours, ou
talement horizontal de l'urbanisme, mais on pourrait varier l'angle d'attaque en voquant
la question des bouchons quotidiens. Le film Chute Libre (avec Michael Douglas)
commence justement par une vision dantesque de l'un de ces rassemblements de voitures

sous un soleil de plomb, moteurs et climatisation allums.


"Afin de recentrer son image, Arnold Schwarzenegger n'hsite plus dfendre les
homosexuels et parler des dangers du rchauffement climatique." Je ne vois pas bien le
rapport. Il est possible - mais j'extrapole probablement avec cette allusion la nationalit
d'origine de Conan - Terminator - que si les Autrichiens vivaient en grand nombre San
Francisco, le gouverneur rpublicain se mettrait valser, et porter des culottes de cuir...
Peut-tre se mettrait-il lire Zweig ou Freud ?
Ou quand la politique amne la gographie...
*
25 octobre 2007. La Californie mridionale brle [carte]. Un vent sec et chaud (Santa
Ana) attise l'incendie. Ce vent de terre traverse les Rocheuses et se rchauffe partir des
sommets montagneux, au fur et mesure qu'il suit les pentes tournes vers le Pacifique
(effet de foehn), au rythme d'un degr C tous les 170 mtres environ. Or la Californie a
reu peu de prcipitations au cours des derniers mois : les 80 mm tombs reprsentent
pour l'heure le cinquime d'une anne moyenne (chiffres La Croix / 25.10.07). Les
mcanismes go climatiques ne suffisent cependant pas pour comprendre l'vnement.
Tous les milieux sub-arides souffrent en effet de l'irrgularit pluviomtrique et sont donc
sous la menace de grands incendies.
Dans le cas de la Californie, prs de 35 millions d'habitants vivent dans un Etat encore
inhabit il y a deux sicles, dont plus de la moiti dans l'aire urbaine de Los Angeles
San Diego ; je ne ne tiens pas compte ici des Amrindiens traditionnellement nombreux
dans cette partie des Etats-Unis. Les feux de pampa en Amrique du Sud ou de brousse
dans la savane africaine ne provoquent pas d'moi particulier. En Californie, les incendies
menacent de vastes zones priurbaines. Ils ont oblig des milliers d'habitants fuir leurs
quartiers pour laisser les pompiers contenir le sinistre et ont d'ores et dj dtruit par
dizaines des pavillons souvent construits en matriaux trs inflammables. Car les
constructions endur sans doute plus rsistantes au feu, se rvlent plus onreuses, et
paradoxalement moins solides en cas de tremblement de terre, un risque naturel au moins
autant redout. Les maisons en bois sont en outre adaptes des hivers californiens
gnralement peu rigoureux.
Le feu constitue un flau ancien en Californie : dans un pass proche en 2003 par
exemple il a ras des milliers d'hectares et menac les priphries de Los Angeles. Les
facteurs physiques comptent toutefois moins que les facteurs humains. Non seulement
l'talement urbain favorise le progrs du feu aux maisons s'ajoutent les arbres et
buissons de chaque jardin privatif mais il complique encore la tche des pompiers. Il les
force lutter sur des kilomtres de front sans pouvoir privilgier tel ou tel secteur. La
ville s'tend partout, y compris sur les pentes dominant plaines et valles...
L'accroissement rapide de la population californienne tient historiquement la politique
de l'eau, celle-l mme qui s'avre indirectement responsable du dsastre actuel. Depuis
plus d'un sicle, les Californiens utilisent l'eau sans compter, le niveau des nappes (40 %
de l'eau consomme L.A.) s'abaisse, et la vgtation naturelle s'appauvrit par disparition
de la ressource. Les intrusions salines combines aux effluents industriels ont galement
conduit une dgradation de la qualit des eaux. Une famille californienne utilise en
moyenne 617 mtres cubes par an (163.000 gallons). [Chiffres Elissa Cohen / Los

Angeles Department of Water and Power]. Toute l'histoire rcente de la Californie


dcoule des grands travaux d'adduction et de la gnreuse distribution d'une eau rare et de
plus en plus lointaine : total use for greater wealth, annonait le slogan. Au dbut du
XXme sicle, William Mulholland dirige en tant qu'ingnieur en chef et directeur de
l'agence municipale de l'eau, la construction du premier aqueduc de L.A. Celui-ci
alimente l'agglomration partir d'un pompage situ 375 kilomtres, sur la rivire
Owens. Une dcennie plus tard, le lac dversoir du mme nom ne recevant plus d'eau a
disparu de la carte, et la rgion se transforme en dsert. Ds 1914, Los Angeles compte
plus de 500.000 habitants (700.000 habitants dans les annes 1920) et l'afflux de
nouveaux rsidents provoque une tension sur les prix du foncier favorable aux
propritaires. Mulholland prconise d'autres captages plus ambitieux encore.
L'ingnieur convainc la municipalit de dtourner les eaux du Colorado, et les travaux du
barrage de Boulder (Boulder Dam) et du Colorado Aqueduct River commencent
rapidement. Mulholland meurt six ans avant leur achvement, en 1941. Ce deuxime
aqueduc parcourt le sud de la Californie intrieure sur 389 kilomtres. La rgie
mtropolitaine de l'eau (Metropolitan Water District) obtient ses financements en jouant
sur la peur d'une pnurie pour les habitants. Par la suite, les amnagements hydrauliques
souvent combins la production d'hydrolectricit [voir galement le rle d'Ezra
Scattergood] ont constamment pes sur l'offre, la demande s'adaptant par contre-coup.
Les opposants cette politique de stimulation de la consommation d'eau n'y ont rien
chang : dans le cas du premier barrage, les riverains du lac Owens dynamitent l'aqueduc
en 1924. En mars 1928, la rupture du barrage Saint-Francis entrane bien la disgrce de
William Mulholland, mais ne perturbe aucunement le plan gnral d'quipement.
Fionn Mackillop [la fragmentation urbaine et modalits de diffusion et de gestion des
rseaux d'eaux : le cas du Grand Los Angeles Etats-Unis, 1928-2003] dmontre les
liens entre l'talement urbain et la gestion des eaux par le Metropolitan Water
Department (MWD cr en 1928). Cet organisme chapeaute une centaine de structures
prives ou publiques charges de la distribution de l'eau. Tailles, financements, et
objectifs varient, mais le MWD porte globalement la responsabilit de la politique de l'eau
dans le Grand Los Angeles. Les habitants ignorent toujours le cot exact de l'adduction
puisque celui-ci est mutualis. Partisans du retour au march et cologistes demandent
aujourd'hui la suppression de l'organisme. En attendant, le MWD a contribu dessiner
une aire mtropolitaine fragmente, notamment par le mode de financement initial
(jusquaux annes 1970) de la structure fond sur la valeur foncire (assessed valuation)
de chaque membre. De ce fait, Los Angeles, et de faon gnrale les villes centre de la
zone mtropolitaine, ont massivement financ la consommation deau des priphries
peu denses et suburbaines, dabord San Diego, puis aujourdhui le comt de Riverside
par exemple. [Mackillop]
A-t-on atteint les limites de l'expansion et d'une utilisation effrne de la ressource en eau
? Du point de vue du fleuve Colorado, l'Etat de Californie doit dsormais partager les
quinze milliards de mtres cubes annuels avec ses Etats voisins (l'Arizona ou le
Nevada) devenus trs gourmands en eau. Lors d'pisodes secs s'tendant sur plusieurs
annes (dcennie 2000), on s'interroge bien sr sur l'impact des ponctions... Sur la
priode 2001-2003, le dbit du Colorado est tomb moins de 7 milliards de mtres
cubes, la moiti de ce quil tait pendant la grande scheresse des annes 1930. Pour

compenser, il a fallu puiser dans les deux grands lacs rservoirs, avec des rsultats
catastrophiques: le niveau du lac Powell a baiss de plus de moiti, la rive du lac Mead
est 30 mtres au-dessous de la normale.
Les mesures tardivement annonces par les autorits laissent rveur : Las Vegas promet
une prime d'arrachage de gazon (11 $ par m) [Nouvel-Obs]. A Sacramento, le
gouverneur rglemente sur les moteurs de tondeuses [source]. Pendant ce temps la
Californie s'assche et s'enflamme. Les prochains pisodes pluvieux risquent en outre de
provoquer des glissements de terrain et des coules de boues. Cauchemar dans l'Etat du
rve.
*
6 mai 2008. Los Angeles Btir une utopie Los Angeles revient amnager une plage
sur l'Ocan Glacial Arctique. Thomas More imagine l'Utopie, le lieu parfait au sens
tymologique, sur une presqu'le transforme en le par ses habitants. Terre isole l'abri
des conqurants, Abraxa consacre la victoire de la raison. Les villes utopiques
s'organisent selon un ordre purement mathmatique, cens garantir l'galit entre les
citoyens ; dans la capitale, les rues mesurent toutes 6,5 mtres de large. La mtropole la
plus draisonnable et la plus dsorganise du monde occidental ne correspond pas la
ville thorique de Thomas More. [source].
La conurbation californienne a cependant inspir les architectes et les artistes. A
Pasadena, ou sur les collines dominant le brouillard de pollution, de magnifiques villas
tmoignent du raffinement pass de Los Angeles : GambleHouse construite au dbut du
XX me sicle, StorerHouse difie en 1923 sur le modle d'un temple prcolombien par
Frank Lloyd Wright l'extrmit d'Hollywood Boulevard (n8161) [voir aussi les plans],
Case-Study House (1950) sur Wonderland Park Avenue (n22), pour laquelle Pierre
Koenig rduit le dessin et gomme autant que possible la structure, avec une piscine
surplombant Los Angeles, ou encore Wolff House de John Lautner, la plus rcente (1963),
1530 Hedges Place. On trouvera sur Le Monde une synthse.
Los Angeles suscite cependant la plupart du temps le rejet, parce qu' la fois encombre
et dmesure, associe aux paillettes d'Hollywood autant qu'aux misreux de Skid Row.
Ce quartier fait figure de vaste cour des miracles dans laquelle se rassemblent paums
allongs mme le sol, enfants des rues, sans-toits au regard hagard, cams vocifrants et
prostitues sous l'emprise de stupfiants. La camra y filme l'obsit banalise, marqueur
social des plus pauvres. En l'absence apparente des pouvoirs publics, des associations
caritatives prennent le relais. Les volontaires prparent et distribuent chaque jour des
repas gratuits sans condition, et aident la rinsertion. 10.000 personnes sans abris
vivraient l'anne quelques encablures des gratte-ciels, huit kilomtres au sud-est des
collines d'Hollywood. Les policiers municipaux ferment les yeux sur les petits trafics, et
peinent endiguer les plus graves. Skid Row concentre tous les problmes sociaux des
grandes agglomrations occidentales.
A l'cart de la socit mtropolitaine, les marginaux en refltent tous les excs :
difficults conomiques, prix de l'immobilier et surtout consommation de drogue. Skid
Row appartient au patchwork urbain, comme des centaines d'autres pices, les unes et les
autres organises selon des critres ethniques, selon les niveaux de revenus, ou bien en
fonction de l'activit, mais toutes spares les unes des autres. Spcialisation ? Tache de

pauvret dont on ne sort probablement pas indemne. [Voir l'enqute d'Armelle Vincent /
XXI] Dans ce quartier terminent ceux qui n'ont pas trouv leur place dans une
organisation urbaine base sur l'homognit sociale, dans une socit obnubile par la
russite personnelle.
A Los Angeles, les gars authentiques cohabitent avec des rebelles d'oprette. Galle
Dupont dcrit dans le Monde du 25 avril 2008 un groupe d'co-villageois qui prtendent
raliser une utopie environnementale au milieu de l'enfer urbain de Los Angeles.
L'exprience a commenc au dbut des annes 1990 par l'achat plusieurs d'un immeuble
situ dans la partie centrale de l'aire urbaine, 117 Bimini Place. Entre Skid Row et
Hollywood, au sud de l'autoroute 101, Bimini tait encore l'extrieur de la ville quand y
sont implants les premiers bains publics de la ville en 1905 [source]. Quand ils achtent
l'immeuble, quelques mois aprs les meutes raciales de 1992, les biens immobiliers
vendre trouvent rarement preneurs.
Les pionniers qui investissent dans la partie centrale de Los Angeles parient peut-tre sur
l'avenir. Comme ailleurs, la fortune a en tout cas souri aux audacieux qui ont prcd le
mouvement de gentryfication. Les mnages aiss redcouvrent les centres-villes l'heure
o les voies d'accs et autoroutes urbaines s'engorgent. A la merci de brusques flambes
des cours du ptrole et plus rcemment de l'affaissement du dollar, l'automobiliste paye
soudain cher le moindre dplacement dans une aire urbaine de 10.000 km. Au printemps
2008, les deux candidats aux primaires dmocrates s'entredchirent sur le thme du
relvement des taxes sur le carburant.
Les propritaires du phalanstre de Bimini Place jouissent surtout d'une rente de
situation. Car leur placement a fructifi au point que la location d'appartements ne
rapporte qu'une somme symbolique. Ils se permettent de faire la fine bouche en
slectionnant les candidats au logement dans leurs murs. Les loyers moiti moins levs
que la moyenne 450 dollars pour un deux-pices constituent un attrait sans doute
aussi puissant que la philosophie rgnant dans ces lieux : le jardin, le coq qui chante.
Galle Dupont ne dissimule pas sa sympathie pour la doyenne fondatrice de
l'covillage. La septuagnaire divorce se dit revenue de tous les mirages de la
consommation, hostile au matrialisme ambiant. Invoquer les philosophes a certes plus
d'allure que gmir sur les ravages du temps. Au royaume des aveugles, les borgnes sont
rois : Tip the world on its side and everything loose will land in Los Angeles. Frank
Lloyd Wright.
Les habitants de L.A. se sont installs au-del de la dernire parcelle construite, le long
des freeways traversant la ville, toujours plus loin. En l'change d'un modeste pcule,
n'importe qui a pu acheter son terrain et faire construire sa maison. Les rsidents de
Bimini Place vivent l'inverse dans la partie pricentrale de l'aire urbaine, accessible en
vlo, sans se soucier des embouteillages quotidiens. Ils se targuent d'tre respectueux de
la nature [1], mais bnficient en ralit de leur rente de situation. Jusqu' une priode
rcente, l'eau et l'nergie valaient peu de choses. Or, avec 325 jours d'ensoleillement
annuel, les maisons de plain-pied avec jardin ne peuvent rivaliser avec un immeuble bien
ventil, naturellement climatis.
L'co-village prsente tous les attributs d'une communaut touffante, avec ses militants
et ses vgtariens, au sein de laquelle on partage le dner du dimanche, et on vote main
leve pour intgrer un nouveau membre. Peu importe au fond. Cette tache d'utopie dans

le gigantesque patchwork de Los Angeles suscite plus d'articles que de transformations


dans le paysage urbain [2]. Plus chanceux que vertueux, les habitants de Bimini peuvent
demain perdre leur rente de situation, avec la baisse des prix de l'immobilier. Ils sont les
faire-valoir des fragilits et dpendances de la conurbation californienne, au mme titre
que les misreux de Skid Row...

[1] "Les logements comportent en outre tout l'attirail du parfait cologiste :


chasses d'eau conomiques, ampoules basse consommation, poubelles slectives.
Chacun alimente le tas de compost du jardin. Le sol de l'escalier est fait de pneus
recycls, les dalles de moquette viennent de chez InterfaceFlor, une entreprise qui
met en pratique les principes de l'conomie circulaire : elle loue les dalles et les
remplace quand elles sont uses, afin de les recycler. Les lgumes et les fruits sont
achets en gros un producteur du march biologique de la ville. Trois
appartements seront bientt aliments par des panneaux solaires." / Galle
Dupont.

[2] "Le 117 Bimini Place tente d'avoir un impact sur le quartier. Ses habitants ont
fait changer le revtement du trottoir, pour rcuprer l'eau de pluie et la purifier
avant le retour l'ocan. Une centaine d'arbres fruitiers ont t plants dans le
quartier, malgr l'opposition des autorits de la ville - un passant pourrait glisser
sur un fruit et faire un procs. " / [Id.]
*

20 mars 2009. Bulle immobilire en Bretagne... et en Californie ! Au cours d'un


dplacement Vincennes depuis ma lointaine Bretagne, ma journe a t claire par un
prospectus distribu dans le train. Il ne s'agit pas d'un journal, comme son modeste soustitre le prcise, mais d'un support d'information dit par Nexity. Le mot publicit arrache
les yeux et fait sans doute baver l'encre l'impression. Car la maison ne lsine ni sur le
papier, assez pais et lgrement glac, ni sur les couleurs et les photos. En quinze pages,
toutes numrotes comme dans une revue de mdecine sur le traitement des hmorrodes
par les plantes, je ne dcompte qu'un tiers de rclames la gloire de Nexity. Les dix
autres pages - quel luxe - traitent du sujet du moment, l'immobilier en Bretagne. La
premire page varie d'une rgion l'autre, mais prcde des pages intrieures fixes.
Clichs. Le lecteur reconnat sans mal la presqu'le bretonne puisqu'apparaissent les
remparts de la cit malouine moiti cachs par les mats de monocoques amarrs, en
arrire-plan du titre, 2009, aprs la crise... la reprise. Un breton digne de ce nom, l'objet
des convoitises de ses cousins de la Loire-Atlantique, s'habille en effet le week-end avec
un bermuda bleu, un tee-shirt ray de marin, et met des chaussures-bateaux. Sur la photo,
le ciel est bleu, ponctu par le clocher de la cathdrale de Saint-Malo. En tendant l'oreille,
on devine les mouettes qui criaillent.
Outre les titres d'articles, un ditorial dcore le bas de la premire page, intitul
'Bretagne, pourquoi il ne faut pas attendre !' Plus le temps de rflchir, la maison
brle... Le directeur-gnral de Nexity-George V Bretagne donne ses lettres de noblesse
la dmonstration par l'absurde. Sa photo ornant le coin oppos, je suppose en effet qu'il a
rdig les quelques lignes suivantes, non signes.
"Selon le sondage Sofres ( dcouvrir en pages centrales), 11 % des personnes
interroges en dbut d'anne ont l'intention d'acqurir un bien immobilier dans

les douze prochains mois (contre 8 % en janvier 2008). Hausse continue des
loyers, baisse des prix l'achat, chute du cot du crdit... Les Franais ont
compris que, par-del la morosit ambiante, cela faisait bien longtemps qu'autant
d'lments favorables n'avaient pas t runis pour devenir propritaire !"
Nous voil donc arrivs un stade sans prcdents, dans lequel 90 % des Franais se
dsesprent d'acheter un nouveau bien. Est-ce parce que leur pargne ne permet pas de
l'envisager, ou les prix dpassent-ils les limites de ce que la grande majorit peut
acqurir en s'endettant sur trois dcennies ? Ces deux questions n'intressent pas
l'ditorialiste, obnubil par les trois points gagns, de 8 11 %. Je m'tonne qu'il n'ait pas
jou fond son avantage : en mettant en avant une hausse de 40 % des intentions d'achat
de janvier 2008 janvier 2009, il pouvait truffer son omelette d'un pourcentage deux
chiffres. Quel dommage !
En mme temps, page deux, 'Les prix ont dj baiss.' Le supplment d'information
recommande d'acheter, on l'aura devin, pour le plaisir d'conomiser, de dfiscaliser,
d'arrondir sa retraite, en bref pour le plaisir de possder de la pierre. Le singulier
implique en effet qu'il n'y a qu'une pierre, sur la margelle de la bote aux lettres. Pour tout
le reste, rien ne remplace le bton. 'Des avantages saisir de suite.' Deux suites pour le
prix d'une ? Page trois, les dix bonnes raisons d'acheter maintenant se dclinent. Les taux
d'intrts, les matriaux, le bruit et le froid - merci les normes d'isolation - et tout ce qui
cote s'crase. On ne compte plus en revanche les gains. C'est bien simple, pour qui
parcourt cette liste enchanteresse, l'impression est que l'acheteur remplit son portefeuille : crdit d'impts, prt pour trois cacahoutes, exonration de la taxe foncire, etc...
Plusieurs pages enfoncent le clou un peu plus loin. 'Taux de crdit : mieux qu'accessibles,
ils redeviennent attractifs '' (Page cinq). 'Nouveau prt taux zro, doublement et parfois
plus !' (Page sept). 'Dispositif Scellier-Carrez, ou comment payer significativement moins
d'impts et se constituer un patrimoine pour moins de 200 par mois ?' (Page onze).
Deux couples se prtent au jeu du tmoignage, page quatre. Ils apprcient beaucoup
Nexity, videmment, et se prparent revendre chacun un appartement. Le supplment
d'information aurait-il oubli ceux qui deviennent pour la premire fois propritaires,
gnralement baptiss primo-accdants ? Le trentenaire explique avoir achet son studio
en 2006 Montpellier pour 114.000 euros : merci papa - maman ?! Il aspire fonder une
famille avec sa fiance et songe par consquent dmnager dans un autre logement. Les
quadragnaires ont quant eux dlaiss Paris lors de la vente de leur appartement en
2005, et vivent dsormais dans un immeuble de Boulogne, la banlieue risque des
Hauts-de-Seine. Tous quatre reprsentent une facette sduisante de l'histoire de la bulle
immobilire occidentale. Celle-ci n'a pas encore dgonfl. Page huit et neuf, le
supplment d'information consacre deux pages au sondage annonc, en reprenant les
chiffres de l'ditorial, puis en surlignant deux rponses. Qu'est-ce qui ne va pas a t-on
demand aux sonds ? La crise, ont-ils rtorqu.
"Pour les Franais, la crise actuelle de l'immobilier ne va profiter personne,
mais elle sera lourde de consquences commencer par : des suppressions
d'emplois (83 %), une baisse du nombre de logements construits (72 %), une
baisse du patrimoine des mnages (72 %), un renforcement des difficults d'accs
au logement (67 %)."
Et si la baisse des prix permettait de susciter des envies d'achat chez ceux qui jusque l se

retenaient ? Un pourcentage crasant de sonds se satisfont en tout cas des mesures


gouvernementales. Grand bien leur fasse. Elles conduisent nanmoins pour l'essentiel
bloquer la baisse des prix. Mais y a t-il quelque chose de nouveau dans la communication
de Nexity [Steack hach cerise] ? Faut-il mme reprocher au groupe de tenter de vendre
les logements qu'il a construit ? Malheureusement, la presse srieuse ne tient pas un
discours fondamentalement diffrent.
Dans Le Monde dat du 20 mars 2009, Isabelle Rey-Lefebvre s'en donne mme cur
joie. Sonnez les trompettes. Le reprsentant de la Fdration des promoteurs
constructeurs frmit, par ce que va mieux. Il qualifie le quatrime trimestre 2008 de
catastrophique (15.000 logements vendus). Le mauvais appartient au pass, et le meilleur
ne devrait pas tarder se produire sous nos yeux bahis. Un promoteur se confie la
journaliste. Les prix ne collaient plus la demande. Un rajustement de 10 % a suffi
pour restaurer la confiance. Dcidement, je plains les acqureurs de 2008 qui on a fait
prendre des vessies pour des lanternes. Et puis s'esquisse l'origine du dclic...
"Les promoteurs peuvent remercier la panoplie de mesures de relance, qui
semblent porter leurs fruits. Elles ont, d'ailleurs, t largement inspires par les
professionnels eux-mmes, qui bnficient de solides appuis au sein du
gouvernement. Ainsi, Stphane Richard, fondateur et ancien PDG de Nexity est le
directeur de cabinet de Christine Lagarde, ministre de l'conomie. Inversement,
l'actuel directeur de l'habitat social chez Nexity, Franois-Xavier Schweitzer,
vient du cabinet de Christine Boutin, ministre du logement."
Grce aux grands de ce monde, les bailleurs sociaux vont acheter 100 000 logements
invendus. Quelle bonne ide ?! Les offices HLM en si bonne sant financire deviendront
propritaires de 100.000 logements acquis au plus haut du march. Le gouvernement
s'inquite d'une dtrioration des recettes de l'Etat en 2009 ? 'C'est aussi et surtout le
nouvel avantage fiscal accord aux investisseurs, introduit par un amendement la loi
de finances rectificative pour 2008 baptis amendement Scellier, qui dope les ventes.'
L'acheteur d'un logement neuf louera pendant neuf ans au moins pour pouvoir rclamer
une baisse significative de ses impts [1] Il y a aura en outre un doublement des
personnes pouvant prtendre un prt taux zro, pour un cot de 800 millions d'euros.
La journaliste signale galement l'engagement des collectivits locales, avec le Pass
Foncier. Aprs la quincaillerie, l'orfvrerie. C'est un vrai bijou appel accession en deux
temps :
"achat du btiment puis, aprs vingt ou vingt-cinq ans, du terrain. La charge de
paiement est ainsi tale sur une quarantaine d'annes, sans oublier la TVA
rduite de 5,5 % sur ces programmes. [...] La dduction des intrts d'emprunts,
introduite par la loi TEPA (travail, emploi, pouvoir d'achat) de 2007, n'a, malgr
son cot de 2,4 milliards d'euros, gure d'effet. 'Nous prfrerions que le
doublement du prt taux zro s'tende l'acquisition dans l'ancien, ce serait plus
efficace' propose Henry Buzy-Cazaux, dlgu gnral de la Fdration nationale
des agents immobiliers. "
Il n'y a par consquent pas l'ombre d'un doute sur les causes de l'embellie. Elle est aussi
peu lie la mauvaise volont des acqureurs que dans les prcdents reculs des ventes.
Le gouvernement garde encore des ressources, il est vrai. La nationalisation des terres
constructibles, la suppression de tous les prts intrts positifs et l'achat de centaines

d'immeubles par mois ou par an augurerait d'un nouvel ge rminiscent. Il sera toujours
temps de rflchir la phase suivante. J'ironise encore, malgr moi. Parce qu'il faudrait
pleurer.
Un documentaire amricain sur le krack du crdit donne toutefois une chance de
sortir de cet touffoir mdiatique franais. 'La Crise' sur toutes les lvres rvle, non
l'effondrement du capitalisme fou, mais l'clatement d'une bulle immobilire sans
prcdent dans le monde occidental. Avec quelques trimestres d'avance, les Etats-Unis
prennent de plein fouet la crise.
Le documentaire ouvre sur une vente aux enchres de maisons en Californie. La scne
impressionne par le dbit ininterrompu du commissaire priseur, et par l'assistance. Des
centaines de badauds cotoient des chercheurs de bonnes affaires. En salle, des hommes en
costumes cravates relaient les offres, des femmes attables derrire des ordinateurs
portables tapent les montants. Les maisons se ngocient 30 ou 40 % de leur prix
d'achat. C'est un tourbillon sans gravit particulire; on applaudit ici ou l. Et puis un
professeur d'conomie introduit vraiment le sujet. Pour Robert Shiller de l'universit de
Yale, le seul prcdent connu au glissement des prix observ aux Etats-Unis remonte
1941, l'anne de l'entre en guerre contre le Japon. La camera filme des panneaux
d'agence plants au milieu de jardins de maison. En voix off, le commentateur prcise
qu' l'automne 2008, deux millions d'Amricains ont t contraints de quitter leur
logement.
Le premier tmoin rencontr se dfinit comme anxieux. Ce Californien affirme avoir
prvu le risque sismique, les attaques terroristes, les agressions de bandes organises, ou
simplement de concitoyens dsorients : il possde cinq armes feux. Mais il a oubli le
risque le plus simple, celui d'avoir abandonner sa maison, sa voiture et tout ce qui
faisait sa fiert. Un deuxime tmoin emmene le prsentateur en voiture pour lui montrer
une ville surgie au milieu de nulle part, en plein dsert. Dans cette lointaine banlieue de
Los Angeles, s'talent des maisons individuelles de bon standing. Les affaires de l'agent
immobilier ont prospr tant que le prix des biens augmentaient. Ils ont doubl en trois
ans, et les gens continuaient signer des chques. L'automobiliste passe aujourd'hui en
revue une succession de maisons vides, pour beaucoup prcdes de la pancarte For sale.
L'agent analyse fort justement cette priode d'euphorie : il n'y avait aucun autre job
possible pour gagner aussi bien sa vie, l'origine d'une spirale que rien ne semblait
capable d'arrter. Les banques et les fonds d'investissement ont flair le filon et mis sous
pression les entreprises.
Robert Shiller associe sans sourciller la fin de la bulle des nouvelles technologies - qui
correspond aux lendemains des attentats du 11 septembre et aux mesures libratrices
dcides par la Federal Reserve pour viter la rcession qui couvait - et le gonflement de
la bulle immobilire. L'universitaire compare le rsultat un vnement majeur pour
la Californie, Gold Rush. Les Occidentaux ont cru en masse pouvoir dterrer de l'or
dans leur jardin, une fois leur achat ralis. Peut-tre n'est-il pas utile de dtailler tous les
ressorts du documentaire. Il recle des trsors de pdagogie, avec ce qu'il faut de rythme
pour captiver l'auditoire. Le reporter Paul Barry accouche littralement les personnes
interviewes. Celles-ci totalement mises en confiance dcrivent cette tragdie amricaine
- et n'en pas douter plantaire - avec humour et dtachement. A qui tout cela est-il arriv
? A n'importe qui et tout le monde rpond l'une d'entre elles. Car les banques ont prt

tous, mme ceux qui possdaient moins que rien, ou dont le salaire se situaient bien
en de des seuils les plus bas imaginables... Une publicit ponctue soudain les images,
diligente par une banque se vantant de prter mme un chien.
Ce documentaire me fascine. Les images datent dj d'il y a plusieurs mois, tournes et
distribues en fonction d'un public amricain. Comme si aux Etats-Unis existait un droit
l'erreur, et en mme temps une imprieuse ncessit de savoir, avec l'espoir de rebondir.
Celui-ci paratra vain, mais il distrait incontestablement de la pense reprise dominante
en France.
*
19 juin 2009. Alors que les ttes se tournent vers d'autres horizons, les mdias franais
n'accordent qu'un intrt mineur la situation conomique de la Californie. Les
Amricains ont lu le meilleur prsident possible. General Motors a perdu de sa superbe
mais bnficiera d'une nationalisation - dmantlement. Les signes de reprise, comme la
vgtation luxuriante autour de Tchernobyl, annoncent un printemps ternel. Que
pourrait-il arriver dsormais de dsagrable ? Time prend contrepied ces srnades
lnifiantes entendues galement ici ou l en Europe. Le journaliste Kevin O'Leary
s'interroge sur les conclusions tires par l'administration Obama de la droute financire
du Golden State : Les Etats-Unis doivent-ils rester sourds aux maux de la Californie ?
Mme s'il commence par le portrait d'un jeune chmeur latino ayant charge d'mes et
survivant grce aux aides publiques, le journaliste du Time s'emploie dresser un bilan
la fois gnral et prcis des menaces pesant sur l'Etat de Californie. Il veut parler d'un cas
parmi 154.000, pour montrer ses lecteurs qu'il ne s'agit pas d'un problme macroconomique virtuel. Les dcisions du gouverneur retombent en pluie fine sur ses
administrs. En rsum, les banques ne souhaitent prter l'Etat de Californie qu'avec un
fort taux d'intrt. Les recettes diminuent, et les dpenses progressent. Arnold
Schwarzenegger a donc propos de mettre en corrlation les secondes avec les premires.
Pour cela, il voque l'arrt du versement des aides sociales, qui maintiennent tant bien
que mal 500.000 Californiens la tte hors de l'eau... Dans la huitime conomie du
monde, rien ne va plus.
Comme ses lecteurs ont refus un premier plan de rajustement budgtaire, le
gouverneur a annonc vouloir diminuer brutalement les dpenses de l'Etat, au
risque de le prcipiter dans le Tiers-Monde : les aides sociales s'arrteraient, tout
comme la gratuit des soins pour un million d'enfants dfavoriss, les bourses
pour lves brillants et mritants, les prisonniers non-violents pourraient
recouvrer la libert, des centaines de parcs publics fermeraient et des milliers
d'enseignants ne toucheraient plus leurs salaires. [(1)...] Alors que son budget
accuse un dficit de 25 milliards de dollars et qu'une cessation de paiement se
profile ds le mois de juillet, l'Etat de Californie risque la banqueroute, avec des
ractions en chane sur l'activit conomique et sur le budget fdral. Il ne faut
pas attendre une augmentation des impts, celle-ci ayant d'ores et dj t prvue
dans le plan de sauvetage vot par les dmocrates en fvrier [(2)...]
Tout cela rentre dans le cadre d'une campagne d'intimidation vis--vis de l'administration
fdrale, qui pour l'heure ne s'en laisse pas compter. En Californie, on dramatise sans
doute un peu, et on fait le parallle avec les grands noms de la banque ou de l'assurance

auxquels l'Etat fdral a prt des sommes astronomiques : trop gros pour disparatre...
Sur place, beaucoup attendent du prsident des Etats-Unis l'annonce d'un sauvetage
fdral. Or celle-ci se fait attendre. Washington craint visiblement d'ouvrir une brche
dans laquelle s'engouffreraient d'autres Etats mal grs ; encore faudrait-il prouver qu'il y
a eu mauvaise gestion. Qui sait si l'on ne s'y rjouit pas in petto de voir mariner dans leurs
problmes ces Californiens arrogants, et facilement frondeurs ? Peut-tre mme faut-il
voir dans ce silence fdral, l'expression d'une rprobation morale vis--vis d'une
Amrique souvent taxe de permissive, voire de marginale ?
Dans ce jeu de poker menteur, l'administration Obama prend plusieurs risques.
Localement, elle donne des munitions ceux qui en Californie s'estiment citoyens d'une
autre Amrique, en rupture avec la prcdente ; pas seulement par l'importance des
hispanophones. Ainsi que le remarque Kevin O'Leary, l'administration Obama prend
surtout le risque d'une dvalorisation de la dette amricaine par ricochet avec la dette
californienne, juste au moment o un grand crditeur de l'Amrique, la Banque d'Etat
chinoise s'interroge publiquement sur la ncessaire diversification de ses investissements
l'tranger.
Dans l'article de Time, l'allusion la grande crise des annes 1930 renvoie en outre aux
fondements gographiques des Etats-Unis, ns d'abord de la traverse de l'Atlantique par
les puritains anglais ('Le Nouveau Monde', comme une ode l'Ancien Monde). La crise
conomique de 1810 - 1820 provoque par la fin des guerres de l'Empire franais et la
guerre maritime avec l'Angleterre a correspondu une sortie des limites des Treize
colonies. Les Amricains franchissent les Appalaches, empruntent l'Hudson et la
Mohawk en direction du Saint-Laurent et des Grands Lacs. La crise de 1857 suivie par la
guerre de Scession (1861 - 1865) a ensuite donn un coup de fouet l'talement des
colons europens dans les Grandes Plaines et a acclr le franchissement du Mississippi.
De la fin de la Premire guerre mondiale la crise de 1929, avec un rebond aprs 1945, la
Californie a constitu enfin un nouvel eldorado pour une Amrique sans cesse en dclin,
et toujours renaissante. Je rsume l grands traits le thme ultra classique de la frontire
repousse vers l'Ouest. S'essoufflant un endroit, l'Amrique repartait plus fort un
autre.
Rien ne permet de prdire l'avenir de la Californie, mme si l'inquitude l'emporte sur la
srnit. Il n'en demeure pas moins que le budget de l'Etat rvle une reprise du
mouvement perptuel. Tant pis pour le pass, je vais refaire ma vie ailleurs. Des
Californiens quittent leur Etat, et disparaissent en tant que contributeurs au budget : dans
quelles proportions ? Seule la chute des recettes fiscales permet d'en donner la mesure.
O partent-ils, faute de pouvoir repousser vers l'Ouest une nouvelle fois la frontire ?
Kennedy imaginait la conqute spatiale comme une sorte de substitution. Il y a prs de
cinquante ans, il prenait acte du caractre indpassable du Pacifique.
De juillet 2007 juillet 2008, le solde migratoire de l'Etat de Californie a enregistr un
dficit de 144.000 personnes, ce que l'on avait pas observ depuis le dbut des annes
1990 (LA Times). L'administration du Trsor de Californie note que le phnomne a
commenc il y a plus de quatre ans, au plus haut des prix de l'immobilier, avant mme le
dclenchement de la crise (Dallas Morning News). Les dus se comptent par milliers
(Denver post). D'aprs l'Orange County's Register, les partants choisissent surtout le
Texas, l'Etat de Washington, l'Oregon et l'Ohio. Certains franchissent le Pacifique, peut-

tre en direction de l'Australie et la Nouvelle-Zlande, en qute d'un climat jug proche


de celui de la Californie. La majorit traversent les Rocheuses et replongent dans la
Vieille Amrique. Resteront les plus pauvres, et ceux qui ont trop perdre (biens
immobiliers, entreprises, etc.). A moins que la vieille Europe ne les attirent : Bye bye New
York. National Bubble donne une petite ide de l'exaspration des candidats au
dmnagement. Cela n'augure rien de bon dans l'Etat de Californie, de part et d'autre de la
frontire.

[1] After voters rejected a slew of convoluted budget-balancing measures, the


governor has proposed cuts to programs that would make California more like a
struggling Third World state than 21st century America: welfare subsistence
benefits would end, 1 million poor children would lose health care, college aid for
the state's best and brightest would be phased out, nonviolent prisoners would be
released, hundreds of state parks would be shuttered, and thousands of teachers
would lose their jobs / Time.

[2] After voters rejected a slew of convoluted budget-balancing measures, the


governor has proposed cuts to programs that would make California more like a
struggling Third World state than 21st century America: welfare subsistence
benefits would end, 1 million poor children would lose health care, college aid for
the state's best and brightest would be phased out, nonviolent prisoners would be
released, hundreds of state parks would be shuttered, and thousands of teachers
would lose their jobs / Time.