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Se agotan minerales usados en la tecnologa

Carlos Arturo Cadavid V.


22/08/2013
Opinin

En homenaje a cientos de tcnicos electrnicos de Medelln y Antioquia, que enaltecen con su


preciosa labor al gremio y protegen el planeta alargando la vida til de los componentes
electrnicos.
Estamos acabando con los minerales de la tierra, y si no hacemos algo al respecto
pronto la tecnologa que usamos hoy deber ser descontinuada, pues no existir el
material para desarrollarla (Revista Muy Interesante, Ao 24, Nmero 2402009)
En la ltima dcada los esfuerzos de la comunidad y organizaciones mundiales se han
centrado en combatir el calentamiento global, que artificialmente han propiciado las grandes
industrias, y en la progresiva deforestacin del planeta y el aniquilamiento de sus especies,
pero muy poco se ha hecho sobre la escasez que afrontan los minerales que se utilizan en los
componentes electrnicos y que son extrados en forma incontrolada.
La desaforada fabricacin y venta de toda suerte de adminculos electrnicos, desechables la
mayora de stos, por parte de los grandes emporios del ramo que buscan un rpido retorno
del capital y exageradas ganancias, le han infringido un dao irrecuperable al manto y a los
recursos terrqueos, hasta el punto de que escasea ya gran parte de los minerales que se
utilizan en artefactos caseros, industriales, militares, espaciales (computadoras, vehculos,
celulares, electrodomsticos, entretenimiento, etc.).
Estudios muy serios indican que la situacin es tan alarmante que en los prximos 100 aos no
quedaran yacimientos de importancia que suplan estas necesidades de consumismo (Ver
Cuadro Inferior). Claro que es muy satisfactorio el asombroso nivel que ha alcanzado la ciencia
y la tecnologa para facilitar la vida del ser humano, pero tambin es cierto que se logra con la
despiadada sobreexplotacin no solo de millones de personas sino tambin de recursos
naturales no renovables, cuyo resultado econmico es acaparado por unas contadas
multinacionales. Y a la hora de las cuentas, como pas en el reciente Foro Mundial Sobre el
Calentamiento Global de Copenhague, los gobiernos que representan a estos bucaneros
contemporneos se lavan las manos y algunos gobernantes de pases del tercer mundo,
afectados por la entrega que hacen de sus recursos naturales, minerales y biolgicos, slo se
quejaron del calentamiento global en general, pero en sus pases de origen legislan en contra
de los intereses nacionales para favorecer los de las multinacionales y su despiadada sobreexplotacin industrial y humana. Doble moral que, por una parte, permite con los tratados de
libre comercio la ley del embudo para los ms poderosos, y, por otra, se llora la prdida del
paraso terrenal, y cual moralistas impolutos se implora la benevolencia para que las
corporaciones chupen la miel sin daar la flor.
La ciencia y la tecnologa debieran ser patrimonio de la humanidad pues con un uso planificado
y democrtico deberan producir satisfaccin, equidad y vida digna para todos (calidad de

vida, dirn los neoliberales y neoconservadores). Los datos que se ven en la tabla nos
muestran la otra catstrofe que enfrenta el ser humano por culpa de un anacrnico sistema de
propiedad privada, individualista e insensible, que debiera ser suprimido de la faz de la tierra, y
en su lugar erigirse un nuevo orden planetario basado en la solidaridad y el humanismo. Y
tambin indican la preponderancia que adquiere el papel reutilizador y reciclador por
antonomasia que desarrollan los tcnicos electrnicos no solo en nuestra regin sino en el
mundo entero, al alargar la vida til de estos aparatos en contrava del consumismo que nos
imponen las multinacionales, aunque queda el problema, insoluble en Colombia por ahora, de
la absoluta carencia de polticas pblicas de recuperacin de los componentes y minerales
primarios que se requieren desmontar para poderlos reutilizar industrialmente o exportar: la
basura electrnica es as otra grave amenaza al medio ambiente hasta que se logre su sntesis
fabril de manera decidida y masiva, pues la tecnologa y la forma de lograrlo ya existe pero se
oponen los intereses de las grandes compaas electrnicas. He ah otro meollo para alentar la
independencia y autonoma nacionales que urge Colombia.

PAS Y
MINERAL

RESERVAS

USO MAYORITARIO

PORCENTAJE

Tantalio

20 aos

Cmaras

Plomo

8 aos

Pilas

Australia, 19%

Plata

9 aos

Placas electrnicas

Polonia, 25%

Antimonio

13 aos

Controles remotos

Chile, 62%

Oro

36 aos

Microchips

Sudfrica, 40%

Uranio

20 aos

Plantas nucleares

Australia, 23%

Nquel

57 aos

Celulares

Australia, 19%

Platino

42 aos

Automviles

Sudfrica, 88%

Indio

4 aos

LCD

Cobre

20 aos

Hilos y cables

Chile, 38%

Estao

17 aos

Controles videojuegos

Brasil, 22%

Bateras

Bolivia, 52%

Litio
46 aos
Carlos Arturo Cadavid V.

Brasil, 48%

Canad, 33%

Abogado U. de A. Litigante especialista en derecho laboral y de la seguridad social,


promotor de la Junta Cvica Paraje El Pinar (Fuente Clara-Robledo), socio de la Escuela
Nacional Sindical y asesor de organizaciones sociales y comunitarias de la Comuna 7
Robledo.

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De verdad se pueden agotar los minerales?


Rachel NuwerBBC

26 marzo 2014

Cuanto ms queremos consumir como sociedad, ms omos hablar de


la disminucin de los minerales vitales y los minerales en general, por
lo que parece lgico asumir que unos cuantos de ellos estn a punto
de desaparecer.
Sin embargo, este puede ser un enfoque totalmente equivocado de ver el
problema.
Segn los expertos en recursos naturales, muchos de los materiales en los que
basamos nuestra vida moderna no "se agotarn" del todo. Pero por desgracia,
el escenario que presentan sobre lo que pasar a corto plazo no es
precisamente color de rosa.

Image captionLos telfonos mviles


contienen ms de 60 ingredientes elementales.

Algunos de nuestros dispositivos ms queridos telfonos inteligentes,


ordenadores y equipamiento mdico, por ejemplo se basan en una nutrida lista
de ingredientes elementales.
Solo los telfonos mviles contienen la friolera de entre 60 y 64 elementos.
"Muchos de estos metales solo estn presentes en cantidades diminutas, un
miligramo o menos", afirma Armin Relle, qumico y catedrtico en estrategia de
recursos en la universidad alemana de Augsburg.
"Pero son muy importantes para el funcionamiento del dispositivo".
Entre ellos se incluyen el cobre, el aluminio o el hierro, pero tambin hay otros
materiales menos conocidos, como los "minerales raros", que los japoneses
denominan como "las semillas de la tecnologa".
Esta clase de materiales ha sido objeto de escrutinio particular porque
conforman un ingrediente vital de telfonos inteligentes, coches hbridos,
turbinas elicas, ordenadores y otros objetos.
China, pas productor de alrededor del 90% de los minerales raros, afirma que
sus minas pueden agotarse en tan solo 15-20 aos.
Asimismo, si la demanda de indio sigue as, algunos auguran que se acabar en
10 aos, el platino en 15 aos y la plata, en 20 aos.

Image
captionTabletas y telfonos inteligentes se basan en materiales raros.
Mirando hacia un futuro ms lejano, otras fuentes afirman que materiales como
el aluminio desaparecern en unos 80 aos.
Otros estudios indican que el rodio, seguido por el oro, el platino y el telurio, son
algunos de los elementos ms escasos de acuerdo a su porcentaje en la corteza
terrestre y su importancia en la sociedad.

No obstante, a pesar de que estas cifras parezcan sorprendentes, no es


probable que la plata, el platino o el aluminio, o cualquier otro recurso mineral,
acaben agotndose por completo en opinin de Thomas Graedel, director del
Centro de Ecologa Industrial de la Universidad de Yale, Estados Unidos.
Segn l, no ha habido ningn recurso material que se haya extinguido por
completo y lo ms probable es que esto no suceda nunca.

Oferta y demanda
Pensar en trminos de "agotarse" no es el enfoque correcto para afrontar este
problema.
Para empezar, es imposible demostrar el agotamiento total. Los cientficos
jams afirmaran categricamente que "el mundo se ha quedado sin reservas
de plata" sin comprobar antes hasta el ltimo rincn subterrneo del planeta.

Nunca se puede llegar a consumir todo porque llega un momento


en que es tan caro que se deja de usar.Lawrence Meinert,
coordinador del Programa de Investigacin Geolgica de
Recursos Minerales de Estados Unidos
Sin embargo, la razn ms prctica es que en el momento en que la extincin
pueda llegar a considerarse, el precio de venta de las ltimas existencias sera
prohibitivo, y la industria no podra obtener ningn tipo de rdito de los
productos fabricados a partir de estos materiales, por lo que se habran pasado
a un recurso sustituto, aunque fuera inferior.
"A medida que la oferta y la demanda cambian, los precios tambin cambian y
la gente se adapta a lo que necesita y a cmo utilizarlo", afirma Lawrence
Meinert, coordinador del Programa de Investigacin Geolgica de Recursos
Minerales de Estados Unidos.
"Esto significa que nunca se puede llegar a consumir todo porque llega un
momento en que es tan caro que se deja de usar".
En los aos 80, se fren la actividad minera para la extraccin de criolita
utilizada en el procesamiento del aluminio porque las reservas existentes eran
demasiado insignificantes para justificar el gasto minero. Y lo que hicimos fue
empezar a utilizar un sustituto sinttico.

Image
captionEn diez aos podramos necesitar sustituir al indio, usado en los
telfonos inteligentes.
Tampoco es fcil etiquetar al recurso ms escaso del mundo. En lugar de pensar
en cuntas toneladas quedan en la Tierra del elemento X o del mineral Y,
Meinert considera que la rareza depende de la facilidad con la que se accede a
tal recurso, as como de la demanda en el mercado de esta materia.
Por consiguiente, la rareza se convierte en una cuestin ms bien de
disponibilidad en lugar de las reservas fsicas reales, y la disponibilidad se
puede ver influenciada por una variedad de fuerzas.
Para empezar, algunos recursos como el indio, que encontramos en pantallas
de ordenador y telfonos inteligentes, son subproductos de otras operaciones
mineras.
Prcticamente todo el indio del mundo proviene de minas de cinc; no existen
minas especficas de indio porque se da en cantidades tan pequeas que la
minera exclusiva para este mineral resulta impracticable.
De este modo, si se reduce la demanda de cinc, pongamos, porque la industria
automovilstica pasa de carroceras de acero a carroceras de aluminio, tal y
como ha hecho recientemente, entonces esta situacin afectara al indio.
"La naturaleza coloca sus depsitos all donde le conviene, sin preocuparse por
si tenemos la energa o el agua necesarios para gestionarlos", contina Graedel.

La naturaleza coloca sus depsitos all donde le conviene, sin


preocuparse por si tenemos la energa o el agua necesarios para
gestionarlos.Thomas Graedel, Centro de Ecologa Industrial de la
Universidad de Yale
En otros casos, la demanda sobrepasa la oferta, incluso habiendo minas
exclusivas para el material en cuestin.

A veces se utiliza el trmino alemn Gewrzmetall(metales especias) para


hacer referencia a determinados recursos, porque al igual que una pizca de
canela o azafrn, que define el sabor de un plato, estos materiales conforman
nicamente una pequea proporcin de un dispositivo electrnico, pero son
esenciales para el funcionamiento del mismo.
El paladio, utilizado como condensador en telfonos mviles, conforma solo
0,015% de la composicin de estos dispositivos, pero la industria de la telefona
mvil consume unas 15 toneladas al ao de este metal raro.
Si tenemos en cuenta que el paladio tambin se utiliza en el sector
automovilstico, la industria joyera, dental, sanitaria y electrnica, la
competencia podra hacer subir los precios y la oferta se quedara corta.
La poltica tambin puede entrar en juego. La mayor parte del suministro de
minerales raros procede de minas en China. Hace algunos aos, este pas
decidi reducir las exportaciones de estos elementos.
La consecuencia fue que el precio de los minerales raros, as como el precio de
los bienes derivados de los mismos, ha aumentado. "No es que el resto del
mundo no tenga minerales raros", dice Meinert.
Por ejemplo, Estados Unidos alberga el 38% de los depsitos mundiales, pero
solo hay una mina al sur de California (que cerr durante varios aos debido a
la competencia de China) que los est produciendo actualmente. "Poner una
mina en marcha requiere mucho tiempo", opina Meinert.
Adems de los pases que establecen sus propios embargos en las
exportaciones, los conflictos pueden repercutir en la disponibilidad de los
recursos. Una guerra en la Repblica Democrtica del Congo podra afectar a la
oferta mundial de coltn, por ejemplo, un mineral metlico empleado para
fabricar condensadores.

En busca de sustitutos
Entonces, deberamos preocuparnos por la disminucin de los recursos?
Histricamente, el argumento de que si un elemento u otro se agota el mundo
acabar encontrando alternativas ha funcionado bastante bien.

Image
captionLa mayora de los dispositivos electrnicos en EE.UU. acaban en la
basura.
Por desgracia, no obstante, en el mundo actual, cada vez ms complejo, es
difcil encontrar buenos sustitutos. En un estudio reciente, Graedel y sus
colegas intentaron identificar los mejores substitutos para 62 metales.
Segn sus resultados, 12 de estos metales no tenan sustituto para sus usos
principales y ninguno de los 62 metales que analizaron tena un sustituto apto
para cubrir todos sus usos.
"Dado que elegimos siempre el mejor de una larga lista de materiales, hay
muchas probabilidades de que el rendimiento disminuya ordenadores ms
lentos, motores menos eficientes, etc. si empezamos a emplear sustitutos",
cuenta Graedel.
En los prximos aos, Graedel espera tener una idea ms ajustada de los
materiales que en breve sern escasos. Quienes desarrollan productos deberan
empezar a pensar en posibles sustitutos y centrarse en desarrollar dispositivos
empleando materiales con un suministro ms fiable.

El reciclaje no resolver el problema [de la escasez], pero s es


cierto que ayudaraThomas Graedel, Centro de Ecologa
Industrial de la Universidad de Yale
Mientras tanto, sera de gran ayuda si los consumidores encontraran formas
responsables de reciclar sus dispositivos electrnicos usados.
En 2009, los estadounidenses reciclaron solo el 25% de sus televisores y
ordenadores usados, y nicamente reciclaron el 8% de los telfonos mviles.
"Realmente es una tragedia que dediquemos todo este tiempo y esfuerzos para
obtener oro, platino y otras cosas que utilizamos en nuestros dispositivos
electrnicos, pero que una vez usados, no nos preocupemos de qu sucede con
ellos", afirma Graedel.

"El reciclaje no resolver el problema [de la escasez], pero s es cierto que


ayudara".
Si el mundo empezara a reciclar al mximo y combinase este esfuerzo con las
nuevas tecnologas para una localizacin, extraccin y distribucin eficientes de
los recursos que necesitamos, sera posible que los materiales esenciales para
la vida moderna pudieran aguantar hasta las futuras generaciones, afirma
Reller.
"Pero esta esperanza puede ser ms bien un sueo", admite.
El equilibrio entre la oferta y la demanda nos afecta, en especial, cuando se
trata del precio y la disponibilidad de la tecnologa en nuestras vidas.
As pues, si bien no hay ningn material lo suficientemente escaso como para
desaparecer por completo, deberamos preocuparnos por el hecho de que
pronto estarn fuera de nuestro alcance.

Los Metales de Tierras Raras, el nuevo oro minero


- Informe completo

En poco tiempo hablar de metales importantes ya no ser equivalente a hablar de oro, plata o
cobre. El reinado de los metales preciosos parece estar cediendo su lugar a una nueva
generacin de metales desconocidos y que fueron arrinconados hace dcadas en el extremo

de la tabla peridica. La razn: ahora son indispensables para que nuestro mundo siga siendo
lo que ha llegado a ser, para que las nuevas tecnologas sigan desarrollndose y aun para que
los pases puedan asegurar su equilibrio poltico y militar. Nos referimos a las Tierras Raras.
Estos metales tienen propiedades extraordinarias cada da se descubren ms que los hacen
indispensables para la industria electrnica, informtica, de energas renovables as como en la
fabricacin de armamento y material militar. Las edades de Piedra, Bronce y Hierro antiguas
ahora han pasado. Las tierras raras nos dan la bienvenida, como dijo George Thomson, premio
Nobel de Fsica en 1937, a la Edad de los Materiales y al nuevo oro del siglo XXI.

QU SON LAS TIERRAS RARAS?

Se conoce mundialmente como tierras raras, tambin llamados metales especiales, al conjunto
de 17 elementos qumicos metlicos: el Escandio (nmero atmico 21), el Itrio (nmero atmico
39) y el llamado grupo de los lantnidos Lantano, Cerio, Praseodimio, Neodimio, Prometio,
Samario, Europio, Gadolinio, Terbio, Disprosio, Holmio, Erbio, Tulio, Iterbio y Lutecio-, cuyos
nmeros atmicos estn comprendidos entre 57 y 71.

Aunque el Escandio y el Itrio no forman parte del grupo de los lantnidos del sistema peridico,
se comportan fsicamente de forma muy similar a stos. Generalmente se comercializan en
forma de polvo y como xidos metlicos. Se extraen de unos 25 minerales que se encuentran
en la naturaleza en cantidades no tan escasas como su nombre da a entender. Sin embargo,
este nombre est justificado por la baja concentracin en que se suelen encontrar y la
consiguiente dificultad para localizarlos en proporciones que permitan su explotacin comercial.

La parte "tierra" en el nombre es una denominacin antigua de los xidos. Todos


son metales, blandos y de color ms o menos plateado. La mayora se oxidan con
mucha facilidad. Son muy buenos conductores de la electricidad y destacan an
ms por sus propiedades magnticas. Variando sus aleaciones, se puede
personalizar su magnetismo para crear imanes con comportamientos muy
especficos. Algunos de estos elementos son fluorescentes y fosforescentes. Y la
mayora se utilizan para fabricar lseres.

Las tierras raras se encuentran dispersas en la corteza terrestre en cantidades insignificantes y


son dos los minerales que las contienen en una mayor concentracin: la monazita y
la bastnazita.Sin embargo, se conocen ms de 200 minerales en los que las tierras raras entran
en su composicin.

La estrecha analoga en el comportamiento qumico de las tierras raras hace que el proceso de
extraccin y posterior separacin y purificacin, a partir de los diferentes minerales en los que
se encuentran asociados, sea tedioso y complicado (en algunos casos puede implicar ms de
1,500 etapas). A pesar de todo esto y por sus excepcionales propiedades pticas, elctricas y
magnticas, las tierras raras se han hecho casi insustituibles en la industria actual.

Adicionalmente, poseen carcter ecolgico ya que tienen un mnimo de impacto en


el medio ambiente.

METALES ESTRATGICOS DEL SIGLO XXI

Hace ms de medio siglo la economa mundial dependa de la madera, barro, hierro, cobre,
oro, plata y varios tipos de plstico como insumos para fabricar las cosas ms importantes.
Actualmente la situacin ha cambiado: las innovaciones tecnolgicas son imposibles sin el uso
de docenas de diferentes metales y sus aleaciones, y las tierras raras son el centro de este
grupo.

Son realmente insustituibles las tierras raras? En una investigacin de la Academia Nacional
de Ciencias de EE.UU. se analizaron 62 elementos qumicos ampliamente utilizados y se
descubri que para al menos diez de ellos no existe ningn tipo de reemplazo o, bien, no est
disponible. Entre estos elementos absolutamente irreemplazables estn el manganeso,
magnesio, rodio, renio, talio, as como diferentes metales de tierras raras: itrio, lantano,
europio, disprosio, tulio e iterbio. Esto los hace no solo indispensables sino estratgicos
para todas las naciones que fabrican productos de alta tecnologa.

En la actualidad, el pas ms rico en metales raros es China, sin embargo, las tecnologas
modernas dependen de los recursos extrados en todos los continentes, excepto la Antrtida.

HISTORIA DE LAS TIERRAS RARAS

El descubrimiento de la primera tierra rara se produjo en 1787 por el lugarteniente de artillera


sueco C.A. Arrhenius. El hall un feldespato en Ytterby, pequeo pueblo situado a 30 Kms de
Estocolmo y lo llam Ytterbita (Galonita, actualmente). En su composicin se hall un nuevo
mineral que fue bautizado como Itrio. A lo largo del siglo XIX y comienzos del XX se descubren
todas las dems tierras raras. En la segunda mitad del siglo XX se logran aislar todos sus
elementos a nivel industrial y se inicia su incorporacin a diferentes productos comerciales.

En general, podemos clasificar la historia de las Tierras Raras en tres etapas:

1.
Etapa Inicial (1787-1950). Se descubre el Itrio por Gadolin y, posteriormente, todas las
dems tierras raras a excepcin del Prometio. Hallazgos importantes: el ferromagnetismo
del Gadolinio (Gd) y la superconductividad del Lantano (La). Termina cuando se consigue
obtener industrialmente elementos de las tierras raras con gran pureza.
2.
Etapa de Desarrollo (1950-1970). Los mtodos para obtener metales en estado puro
sufren una evolucin constante. Se descubre el efecto lser y se dan las primeras aplicaciones
en magnetismo, ptica, pigmentos, etc.
3.
Etapa de Oro (1970 a la fecha). Las tierras raras se incorporan a muchos de los
materiales que utilizamos en la vida cotidiana. Se descubren nuevas propiedades como
absorcin de grandes cantidades de hidrgeno, de imanes permanentes, de superconductores
de alta temperatura, magnetoresistencia, de iridiscencia, etc.

USOS DE LAS TIERRAS RARAS

Las aplicaciones de las tierras raras son muy amplias y aumentan constantemente.
Hoy en da se usan ya para producir discos duros de ordenador, equipos de sonido,
catalizadores de automviles, pilas de combustible, imanes permanentes, telfonos
mviles inteligentes, pantallas de T.V., pantallas tctiles, turbinas elicas, paneles
solares o lmparas de bajo consumo, materiales para cermicos, materiales pticos,
entre otros muchos objetos. Sus propiedades pticas y magnticas los han

convertido en indispensables para la produccin de casi todos los equipos


modernos.

La imagen cada vez ms ntida de la televisin se debe al europio. El indio, que es parte del
material de la pantalla de una computadora o tableta o del telfono celular, permite encenderlos
con solo el roce de los dedos (el famoso touch screen). La informacin que buscamos en
internet llega a nosotros gracias a que la fibra ptica por donde viaja est pavimentada
con erbio.

Debido a su casi nula toxicidad las tierras raras tambin son ideales para la generacin de
pigmentos inorgnicos, ya que los actuales presentan elementos como cobalto, cadmio, cromo,
plomo, etc. que traen problemas medioambientales.

Otro gran beneficio de las tierras raras es que han permitido la miniaturizacin de dispositivos
electrnicos. Por ejemplo, hoy en da tenemos auriculares que suenan como equipos de alta
fidelidad de antao porque en su interior llevan unos diminutos y ligeros imanes de neodimio,
increblemente potentes, que han sustituido a los de ferrita, mucho ms pesados.

Sus aplicaciones como lseres, por ejemplo, son muy amplias. Los lseres de tierras
raras son excelentes fuentes de radiacin monocromtica de alta intensidad,
coherencia y direccionalidad. Por ello se pueden usar en investigacin
(espectroscopa ptica, fusin lser, medicina, etc.), procesado de materiales
(cortado, soldadura, perforado, moldeado), comunicaciones (ptica integrada,
transmisin de datos a alta velocidad, comunicaciones va satlite) y militares
(detectores, blancos).

Tambin tienen un uso muy importante en los catalizadores de tres vas (CTV) que utilizan los
automviles y que reducen eficazmente la contaminacin ambiental. Son los famosos coches
hbridos en los que Occidente confa su salvacin en trminos de dependencia de
combustibles. El modelo ms popular, el Toyota Prius, del cual se vendieron 3 millones de
unidades en el 2013, contiene un kilogramo del supermagntico neodimio en su motor, y al
menos otros 10 kilos delantano en sus bateras recargables. Y este solo uso representa el 35%
del uso global de lastierras raras.

Las tierras raras tambin son fundamentales para las placas solares, las bombillas
de bajo consumo, las pilas de combustible, el almacenamiento de hidrgeno, etc. Si
estas tecnologas verdes fueran implantadas a gran escala, lo suficiente para
reducir de manera apreciable la emisin de CO2, entonces tendramos un problema
para cubrir la demanda de algunas de lastierras raras.

En cuanto a su uso militar todas las tierras raras han logrado tener importantes aplicaciones:

Escandio. Aleaciones para aviacin y vuelo espacial.

Neodimio, Samario, Disprosio e Iterbio. Lseres de uso militar.

Samario. Bombas inteligentes.

Terbio. Sonares.

Lantano. Lentes de visin nocturna.

Europio. Fluorescencia en monitores.

Itrio, Europio, Terbio. Sistemas de armas.

Neodimio, Itrio, Lantano, Disprosio, Terbio. Amplificacin de seales.

detectar minas.

Itrio. Superconductores a temperaturas muy bajas.

Tulio, Lantano. Superconductores a altas temperaturas.

Praseodimio. Aleaciones en motores de aviacin.

Samario, Europio, Gadolinio, Disprosio y Holmio. Reactores nucleares.

Las turbinas elicas tienen cuatro tierras raras.

La tecnologa militar emplea tierras raras en motores jets y sistemas para guiar misiles.

PROPIEDADES Y DISPONIBILIDAD DE LOS METALES DE TIERRAS


RARAS
Elemento
Smbolo
(Nm.
Atm.)

PROPIEDADES Y USOS GENERALES

DISPONIBILI
DAD

Proporcin
*

tecnesi
o

El tecnesio se encuentra en muy pequea cantidad en


los minerales de uranio. En la actualidad se extrae de los

Muy poca

Tc (43)
trazas

indio
In (49)

desechos radioactivos ya que tiene una funcin muy


importante para visualizar el interior del cuerpo humano
por tomografa o resonancia magntica. Un ismero del
tecnesio tiene una vida media de solo 6 horas, esto hace
que pueda ser inyectado en el paciente para que ilumine
la parte del cuerpo que interesa, y gracias a que su vida
media es muy corta la exposicin a la radiacin es
mnima.
Una aleacin de indio con xido de titanio posee una
rara combinacin: es conductora de electricidad y es
pticamente transparente, lo cual la ha hecho
indispensable para las pantallas planas de televisin en
donde acta como electrodo que controla cada pixel.
Dicha aleacin es la que comunica una conductividad
sensible al tacto a las pantallas tctiles (touch screen).

Escasa

0.1 ppm Cuando el indio se mezcla con otros metales, pierde su


transparencia y se convierte en un conector de luz, por
lo que una mezcla de indio, cobre, selenio y galio se
emplea actualmente para fabricar celdas solares que
superan a las de xido de silicio.

lantano
La (58)
32 ppm

cerio
Ce (59)

Las bateras de litio son las que hasta la fecha se han


usado en los aparatos electrnicos porttiles como
telfonos y computadoras, pues es importante que sean
ligeras y poco voluminosas. Sin embargo, pueden ser
explosivas y por ende no se han podido usar en los
vehculos elctricos o hbridos. Para estos se estn
fabricando unas bateras con una mezcla
de nquel ymichsmetal, cuyos componentes ms
abundantes son lantano y serio. Estas bateras son tan
eficientes como las de litio.

Poca

68 ppm

neodimi
o
Nd (60)
38 ppm

europio

Una aleacin de neodimio, fierro y boro tiene un poder


magntico 12 veces mayor que el de los imanes
convencionales de fierro. Gracias a esto se ha reducido
el peso y el tamao de las computadoras porttiles. Esta
aleacin permite un control ms fino de los motores que
hacen girar el disco duro as como del brazo que lee y
escribe datos, adems es posible almacenar ms
informacin en la misma superficie.

Poca

Las turbinas generadoras de energa elica y los


vehculos hbridos y elctricos requieren tambin de
estos imanes, lo que aument la demanda de neodimio
en un 40% el 2014.
El europio y el terbio tienen propiedades fosforescentes
y se emplean para generar las imgenes y los colores en
la televisin. El terbio genera un color amarillo-verdoso

Poca

Eu (63)
2 ppm
terbio
Tb (65)
1 ppm

disprosi
o
Dy (66)
6 ppm

erbio
Er (68)
4 ppm

hafnio
Hf (72)
3.3 ppm
renio
Re (75)
0.7 ppm

mientras que el europio produce azul. Si el europio se


mezcla con itrio, se genera luz roja.
Al agregar terbio al recubrimiento fluorescente de las
lmparas que emiten rayos X se obtienen mejores
imgenes en menor tiempo de exposicin a la radiacin
X, que en exceso es daina. Con el fin de dar una
sensacin de calidez a la luz ultravioleta de los focos
ahorradores de energa, se cubre el interior de estos
focos con una mezcla de terbio y europio.
Una aleacin de terbio, fierro y disprosio (Terfenol-D)
tiene la rara propiedad de cambiar de forma ante un
campo magntico. La marina estadounidense ha
diseado un sonar de gran sensibilidad que aprovecha
esta propiedad como transductor para localizar con gran
precisin sonidos submarinos.

Poca

Poca

Los imanes de neodimio-fierro-boro pierden su propiedad


magntica por encima de los 300oC, pero si se les
agrega disprosio, el imn tolera temperaturas ms altas.
Esto lo ha hecho indispensable para turbinas y discos
duros de gran desempeo.
La fibra ptica empleada para transmitir ondas
luminosas que codifican informacin es muy eficiente
aunque la seal se debilite a lo largo de grandes
distancias y es necesario amplificarla. A pequeas
secciones de la fibra ptica se les pone erbio. Al irradiar
estas secciones con lser, los iones de erbio liberan esta
energa como luz de la misma longitud de onda que
amplifica la seal.

Poca

El xido de hafnio es un excelente aislante de la


electricidad. Hoy se usa en lugar de los transistores de
xido de silicio. El tamao de los transistores disminuy
de 65 a 32 nanmetros cuando se fabricaron con xido
de hafnio. El hafnio ha contribuido a que los telfonos
inteligentes sean pequeos y ms inteligentes.

Poca

Aleaciones con renio son resistentes a temperaturas


muy altas, por lo que se han usado en turbinas de gas
en aeronutica y generadoras de energa. Su escasez ha
obligado a las industrias que lo requieren a reciclar el
renio de turbinas que ya no son tiles.

Poca

*ppm = partes por milln


cmoves?

Fuente:

Esta notacin se emplea cuando la proporcin en que una sustancia se encuentra en el seno de otra es
demasiado pequea para expresarse en porcentaje. 1 ppm equivale a 1 mg de esa sustancia en 1 kg de

tierra. 10,000 ppm = 1%. La proporcin de plata en la corteza terrestre es de 0.00007 ppm y la de oro es
de 0.00001 ppm.

OTRAS APLICACIONES DE LAS TIERRAS RARAS


Cermicas Tenaces

Si3N4 / SiACON / ZrO2


/AlN

Pulido de Vidrio

CeO2

Absorbentes de
Neutrones

EuB6 / Gd2O3

Conductores inicos
Sensores de Oxgeno

ZrO2 / CeO2

Y2O3 / Pr,
Gd

ZrO2

Y2O3 /
R2O3

Conductores
electrnicos

LaCrO3

Termistores

BaTiO3

Resistores
Magnetorresistentes
Superconductores
Recubrimientos en
aleaciones
Agentes de Contraste
en RM

Y2O3,
R2O3

RBa6
La1-xCaxMnO3
RBa2Cu3O7
Fe-Cr-Al

Y, R

Gd(DOTA) / Gd(DPTA)

Aplicaciones en
Medicina:
Ensayos inmunolgicos

Criptatos de t.r.

Agentes antocoagulantes

3Sulfoisonicotinato de Nd

Agentes antiinflamatorios

Complejos de t.r.

Agentes antimicrobianos

Nitrato de Ce-sulfadiazina
de Ag

Puede tener ms informacin de los usos de las tierras raras en la REE Handbook. Gua de
elementos de tierras raras (en Ingls).

PRODUCCIN Y DEMANDA DE TIERRAS RARAS EN EL MUNDO

Un hecho clave para entender la actual coyuntura que plantean las tierras raras es su demanda
y los recursos disponibles en el mundo. La demanda ha experimentado un crecimiento
extraordinario en las ltimas dos dcadas, incluso durante la actual crisis econmica,
alcanzando incrementos de 10% al ao. En especial, es la produccin de dispositivos mviles
la que aumenta bruscamente la demanda de metales de tierras raras: oro, antimonio, bismuto,
cobalto y berilio. Solo en 2011 la importacin para las industrias de la innovacin y tecnologa
alcanz los 155.000 millones de dlares.

La produccin mundial de tierras raras que inicialmente estuvo liderada por los
EE.UU. ahora est dominada totalmente por China que, a finales de los 80, empez
a producir con una fuerza arrolladora al tiempo que EE.UU. perda peso, de forma
progresiva, hasta desaparecer del mercado. En Norteamrica se cerr la gran mina
de tierras raras de Mountain Pass en California en el ao 2002, debido a su elevado
coste relativo de explotacin, comparado con Chila. A su vez, China comenz a
incrementar consistentemente su demanda de tierras raras hasta llegar a ser ahora
el pas que ms las usa. Los cuadros a continuacin nos dan los detalles.

RESERVAS DE TIERRAS RARAS EN EL MUNDO

Aunque hay numerosas reservas de tierras raras repartidas por todo el mundo, son pocas las
minas donde se extraen. Para que estas sean rentables debe haber una alta concentracin de
estos minerales, pues es complicado separar las tierras raras de otros elementos con los que
se encuentran en la naturaleza. Suelen ser minas a cielo abierto y requieren mover grandes
cantidades de suelo. Adems de ese impacto, hay riesgos medioambientales. Para separar los
elementos de estos minerales hay que lavarlos con cidos, lo que da lugar a millones de litros
de residuos txicos.

En Mongolia interior (China), donde estn las mayores minas de tierras raras de mundo, se han
contaminado lagos enteros, matando el ganado y provocando problemas de salud pblica.
Tambin hay riesgo de radiactividad, pues es frecuente encontrar uranio y torio en los
minerales de los que se obtienen las tierras raras. La legislacin ambiental es ms permisiva en
China, pero en muchos otros pases la minera de tierras raras se considera una actividad
demasiado sucia y provoca fuerte rechazo social.

En Malasia, una plataforma ciudadana est tratando de frenar la construccin de


una refinera detierras raras en Kuantan. En Europa, la nica mina permanece
cerrada. Est en Ytterby (Suecia), donde se descubrieron estos elementos. En
Espaa se han encontrado tierras raras en zonas de Galicia, Extremadura y Castilla
y Len, pero faltan estudios sobre esos posibles yacimientos.

Ya identificados los posibles yacimientos mundiales y los que estn apareciendo ltimamente
(hace poco hubo un gran descubrimiento en Groenlandia y recientemente otro hecho por
Japn), la carrera ahora es por iniciar su explotacin efectiva y urgente. Pero, en el mejor de
los casos, una mina de tierras raras, por sus caractersticas especiales, demanda 15 aos.

CONSUMO DE TIERRAS RARAS

Cules son los usos que se le dan a las tierras raras en trminos de volumen?
Actualmente la gran produccin viene siendo usada principalmente para
catalizadores, imanes y aleaciones que, en conjunto, abarcan cerca del 60% del
total. Y cules son los usos que se le dan a las tierras raras en trminos de valor?
Aqu hay una diferencia sustancial con el dato anterior ya que son los imanes y

fsforos los que generan largamente las mayores ganancias (70%). Vea los cuadros
que vienen a continuacin.

SEPARACIN Y OBTENCIN

Todos los mtodos de separacin de tierras raras son lentos y laboriosos. Durante muchos
aos las nicas tcnicas utilizadas fueron la cristalizacin fraccionada, fundamentalmente de
sulfatos dobles, la precipitacin o la descomposicin fraccionada, principalmente til para
oxidar o reducir (caso del cerio, susceptible de pasar a estado de oxidacin IV, y del Eu, Sm e
Yb que pueden reducirse al estado de oxidacin II).

Actualmente estos mtodos han sido prcticamente desplazados por la separacin con resinas
de cambio inico. La separacin por cambio inico se basa en que, aunque la qumica de todos
los lantnidos, en compuestos en los que presentan grado de oxidacin III, es muy anloga,
existen pequeas diferencias que adems varan sistemticamente del La al Lu.

MTODOS DE PREPARACIN DE LOS METALES


DE TIERRAS RARAS
La
Ce
Pr

Electrlisis de los cloruros o fluoruros


fundidos o calciotermia

Nd
Y
Gd
Tb

Calciotermia de los cloruros o fluoruros, y


posterior destilacin y condensacin a
estado clico

Lu
Dy
Ho

Calciotermia o litiotermia* de los fluoruros,


y posterior sublimacin

Er
Sm
Eu
Tm

Lantanotermia en el transcurso de la cual


la tierra rara destila

Yb
* Reduccin metalotrmica
Fuente: Sociedad Espaola de Qumica (2000)

PRECIOS DE LAS TIERRAS RARAS

Los precios de las tierras raras tuvieron un incremento meterico entre el ao 2009 y 2011 en
que alcanzaron su pico mximo. En ese lapso muchas de ellas multiplicaron su precio por 10 e
incluso algunas por 20 para (xido de Lantano) o hasta por 30 (xido de Cerio). Luego de eso,
durante 2012, los precios bajaron de forma apreciable por diferentes circunstancias que
explicaremos ms adelante. Pero el aviso ha sido muy claro: a pesar de la bajada relativa de
los precios en 2012, stos se mantienen aproximadamente en el 500% de los valores de 2009.
Entre las ms caras puede citarse el Europio, que ha llegado a costar 5,000 dlares el kilo,
frente a un precio de 500 $/Kg. en 2009.

Las tierras raras no se cotizan en bolsa sino que se definen en negociaciones privadas. Aqu
podemos apreciar algunos precios de referencia (por kilogramo).

Este comportamiento ha llamado la atencin de los inversionistas de riesgo que han impulsado
la creacin de Fondos de Inversin a largo plazo para sacar ganancias de su posible escasez
futura.

CHINA Y LAS TIERRAS RARAS

Tal como vimos, la produccin mundial de tierras raras est dominada actualmente -en
trminos absolutos- por China, con hasta 97% del total. Esto incluye algunas industrias
derivadas como el refinado, la obtencin de aleaciones y, en menor medida, la fabricacin de
imanes de nueva generacin. Esto no es casual y obedece a un plan bastante ambicioso del
gigante asitico por alcanzar el liderazgo absoluto de estos fundamentales recursos mundiales.
Este plan incluye:

Consolidar la produccin de tierras raras en grandes empresas locales

Asumir un mayor control medioambiental

Desarrollar la transicin de una economa exportadora a una de consumo local

Asegurar el suministro de sus consumidores locales

Desarrollar know-how e incentivar la instalacin de empresas tecnolgicas en su


territorio
Controlar la nueva produccin fuera de su China

Esta situacin, al afectar directamente la posicin hegemnica actual y futura de las economas
desarrolladas del planeta, ha causado ya serias fricciones.

Al comienzo esto no fue tan claro y por eso China, en cuestin de muy pocos aos, logr
controlar el mercado mundial de tierras raras. Su estrategia fue simple pero contundente. El
pas invirti directamente en la explotacin de sus propios yacimientos disponibles,
principalmente la gran mina de Baotou, situada en la regin autnoma de Mongolia Interior e
inici la compra de empresas que explotan yacimientos en otros pases y la creacin de plantas
especializadas en el procesamiento del mineral obtenido y sus derivados. Esto, unido a sus
bajos costos de explotacin, tanto medioambientales como salariales, provoc el abandono de
la explotacin de estos recursos en los pases occidentales. A partir de entonces China ejerce
un control absoluto sobre la oferta mundial de las 17 tierras raras.

Una primera muestra del nuevo poder adquirido por China se dio en el ao 2010. El 7 de
setiembre Japn detuvo y llev a juicio al capitn de un barco pesquero chino que se haba
introducido en el rea martima de las islas Daioyu (o Senkaku, segn Japn), que ambos
pases reclaman como propias y en cuyas cercanas se sospecha hay importantes reservas de
gas y petrleo. Ante esto China solo necesit suspender la exportacin de lantnidos a Japn.
El pas nipn entr en pnico ante la perspectiva de ver colapsada su industria automotriz (solo
el Toyota Prius lleva casi 15 Kg de lantnidos y requiere un suministro de 10 mil toneladas
anuales para mantener la produccin), liber al capitn y retir todos los cargos.

En el 2005 China National Offshare Oil Corporation (CNOOC), empresa con 71% de capital
estatal chino postul a la compra de Unocal Corporation. Ofert 18.500 millones de dlares por
la compra, 2 mil millones de dlares ms de lo ofrecido por Chevron Corporation. La UNOCAL
posea reservas de petrleo y gas en Asia y en EE.UU. pero, en particular, era duea en el
estado de California de la mina Mountain Pass de tierras raras, el principal yacimiento que
posee EE.UU. El pas se alarm y, ante la presin de los legisladores norteamericanos, la

empresa china tuvo que abandonar su oferta y la compra fue cedida a Chevron. Luego de esto,
el agitado debate sobre la dependencia de EE.UU. respecto de China por las tierras raras, llev
a la reapertura de Mountain Pass a cargo de Molycorp. Dos aos despus, empresas chinas
volvieron a intentar la compra de la mina.

Entre fines de 2011 y principios de 2012 China decide restringir la produccin


de tierras raras en su suelo y limitar las exportaciones de las mismas, a travs de
aranceles y cuotas. Argument para esto que los recortes tenan por fin proteger un
recurso no renovable. Para los analistas, sin embargo, fue el sntoma claro de su
deseo de hacer subir el precio internacional de estos elementos y mantenerlo bajo
en China, obligando as a las empresas de alta tecnologa norteamericanas y
europeas a verse en la disyuntiva de radicarse en ese pas y exponerse al espionaje
industrial o transformar en inviable su negocio por el creciente precio de las
materias primas. La reaccin no se hizo esperar.

El 13 de marzo de 2012, el presidente norteamericano Barack Obama, junto a la UE y Japn


presentaron en forma conjunta una denuncia formal en la Organizacin Mundial de Comercio
por las medidas chinas. El presidente norteamericano en conferencia de prensa declar que
lastierras raras son demasiado importantes para nosotros como para mantenernos al margen,
que esos minerales eran imprescindibles para tomar el control de nuestro futuro energtico y
afirm que su Gobierno tomara las acciones necesarias si nuestros trabajadores y empresas
se ven afectadas.

La respuesta China fue instrumentar un sistema de cuotas de exportaciones y crear la


Asociacin Nacional de Tierras Raras, mediante una serie de fusiones y adquisiciones de
pequeas y medianas empresas productoras, para fortalecer su principal corporacin, Inner
Mongolia Baotou Steel Rare-Earth (Group) Hi-tech (REHT), la cual produce la mitad del total
mundial de tierras raras.

China declar que los excesos desenfrenados de la minera han causado daos ecolgicos y
que ya no quiere pagar los costos ambientales de suministrar la gran mayora de las tierras
raras del mundo. En 2013, limit la produccin de tierras raras a 93,800 toneladas. Mientras
tanto su demanda interna de tierras raras sigue creciendo.

Recientemente, el 26 de Marzo 2014, China perdi la disputa sobre tierras raras ante la OMC
aunque tiene un plazo de 60 das para apelar.

Este "estrs por los recursos" ha dejado las cosas muy claras. La concentracin de la
produccin y las reservas en un solo pas son iguales al monopolio a escala global y esto
puede determinar el destino de la seguridad nacional o empujar hacia arriba o hacia abajo la
economa de los pases.

La bsqueda de nuevos proveedores

La reaccin general a la poltica china ha sido recuperar la produccin de minas abandonadas,


como ha sucedido en EE.UU., Canad y Australia, entre otros, as como el apoyo a las
empresas del sector.

Pero los chinos no ceden terreno. En Australia, empresas mineras estatales chinas han
comprado el 51% de Lynas y el 25% de Arafura, dos firmas que queran explotar tierras
raras en su pas y buscaban financiacin.

Otro caso es el de Groenlandia donde se han descubierto importantes yacimientos de tierras


rarasy donde el gobierno chino pugna por entrar. El 16 de junio 2012 el Comisario Comunitario
de Industria de UE, Antonio Tajani, visit Groenlandia para suscribir un acuerdo de explotacin
para las empresas de la UE. "El presidente chino (Hu Jintao) lleg al da siguiente", recuerda
Tajani en una entrevista a la AFP. "Y los chinos ya estn trabajando: han comprado una
empresa britnica y han enviado 2.000 mineros chinos". Otro medio aade a Nuuk tambin
han llegado los chinos, pero esta vez no a hacer investigacin. Este verano encontramos all
una actividad frentica de empresas de prospeccin minera y estudios de impacto ambiental,
paralela al desarrollo de grandes planes de explotacin de recursos y construccin de
infraestructuras.

Los investigadores del instituto britnico Chatham House opinan que en este escenario ser de
importancia primordial la demanda de materias primas por parte de las economas en
desarrollo ya que podra superar a Occidente en la industria tecnolgica e impulsar un nuevo
equilibrio mundial.

LAS TIERRAS RARAS EN EL PER

El Per es una zona potencial para la explotacin de tierras raras y ya hay por lo menos dos
empresas que las estn explorando. Aqu, las principales rocas relacionadas con estos
elementos comprenden los intrusivos que se extienden a lo largo de batolitos y stocks de
tendencia alcalina a peralcalina.

Entre estos figura el Batolito de San Nicols de edad paleozoica, que est ubicado en la
cordillera de la costa.

En tanto, en la Cordillera Occidental se tiene el Macizo de Querobamba del Paleozoico y


algunas facies de los intrusivos de la Cordillera Blanca del Mioceno.

Tambin est el potencial de tierras raras existente en la Cordillera Oriental y que se encuentra
en los intrusivos del Paleozoico y Permotrisico, como es el caso de los batolitos de Aricoma,
Limbani y Coasa y el Granito de San Gabn en Puno.

En el centro y norte de Per el potencial se encuentra en los intrusivos de la


Adamelita de Pacococha, Batolito de San Ramn y Batolito de Pataz.