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Lecture analytique : Candide, Voltaire - CHAPITRE 19 : LE NGRE DE

SURINAM
Candide est luvre de Voltaire, philosophe franais, la plus lue et commente du
sicle des Lumires travers le monde. Candide est une uvre vaste, qui couvre tous
les sujets philosophiques du temps de Voltaire: la religion et le fanatisme, la libert politique
et la tyrannie, la connaissance et lobscurantisme, le bonheur et la fatalit, la libert et
lesclavage.
Le chapitre 19 de Candide est rest comme un des textes majeurs de la lutte contre
lesclavage. Tout comme Montesquieu, qui publiait le clbre De lesclavage des ngres,
Voltaire y dnonce le scandale des pseudo-justifications de la Traite des noirs. La force de
Montesquieu tait lemploi de lironie, qui mettait en vidence le discours spcieux des
esclavagistes. Voltaire profite de son jeune hros, Candide, pour le mettre en prsence dun
esclave dont la description, simple et dnote, suffit illustrer lhorreur du traitement dont il
est victime: ils rencontrrent un ngre tendu par terre, nayant plus que la moiti de son
habit, cest--dire dun caleon de toile bleue; il manquait ce pauvre homme la jambe
gauche et la main droite.
Le lecteur est alors surpris du dtachement rsign du personnage: cest lusage!.
Nous apprenons en effet que les rgles sont la justification de cet tat: On nous donne un
caleon de toile pour tout vtement deux fois lane. Quand nous travaillons aux sucreries, et
que la meule nous attrappe le doigt, on nous coupe la jambe: je me suis trouv dans les deux
cas.
Le " ils " dsigne Candide et son valet Cacambo. On peut observer la rencontre de
trois personnages, Candide et Cacambo en mouvement et le ngre qui est tendu par terre. Il
y a donc opposition entre libert de mouvement des uns et immobilit de l'autre. On peut
constater aussi dans les paroles de l'esclave laffirmation d'une attitude de soumission, de
passivit "j'attends mon matre" et lexplication calme et dtaille de "l'usage". La constat
n'est pas seulement de sa situation personnelle mais il tablit l'histoire de tous les esclaves.
Le ngre de Surinam constitue une dnonciation de l'esclavage et l'exemple mme de
l'atteinte aux droits de l'homme et la libert. La rencontre de Candide avec le ngre au sortir
de l'Eldorado constitue un choc brutal et un retour la ralit du mal: Candide ne peut plus se
laisser aller une quelconque croyance optimiste. Les lecteurs, travers cet pisode vont tre
confronts une ralit historique que Voltaire intgre sa dmonstration avec efficacit.
Lesclave explique en toute neutralit sa condition. Il raconte sans sentiment, dune faon
purement didactique, ses conditions de vie, ce qui doit horrifier le lecteur face cette telle
absence dhumanit. Ex : On nous donne un caleon de toile pour tout vtement deux fois
dans lanne. Il ny a pas de trace dmotion, cest comme une banalit pour lui et que ses
punitions sont normales. Les paroles de l'esclave ont une tonalit d'acceptation.
Dans la proposition J'attends mon matre, M. Vanderdendur, le fameux ngociant,
rpondit le ngre., le fameux ngociant est une ironie permettant dviter la censure tout

en accentuant les mfaits de cette pratique. Est un terme double sens, dprciatif car
Vanderdendur est rendu clbre par sa cruaut. "Vendeur la dent dure" souligne le caractre
cruel du ngociant.
Le thme de lesclavage est abord via la rencontre avec lesclave ngre dont la jambe
a t arrache dans une fabrique de sucre: " c'est ce prix que vous mangez du sucre en
Europe ". Ici on peut voir le dcalage entre la notion de plaisir en Europe et la vie inhumaine
pour les esclaves, mais aussi lattaque de la part de Voltaire contre lhgmonie du vieux
continent. On peut observer que la relation entre lesclave et le sucre est horrifiante et que des
vies humaines sont maltraites afin de satisfaire les plaisirs des Europens. Le mot prix a
ici une signification trs importante, il signifie aussi bien celui du sucre que celui de
lesclave. Cest cette rencontre qui marquera Candide et lui fera comprendre que loptimisme
est une thorie illusoire. Cependant, bien que Candide pleure sur le sort de lesclave, il ne fait
aucune tentative pour librer les esclaves.
La dclaration du ngre n'est pas seulement de sa situation personnelle, mais il tablit
l'histoire de tous les esclaves. Cependant aprs la parole rsigne de l'esclave, on peut voit
que le ngre cite la parole de sa mre:Mon cher enfant, bnis nos ftiches, adore-les
toujours, ils te feront vivre heureux, tu as l'honneur d'tre esclave de nos seigneurs les
blancs. Le pathtique de la victime est trop lucide. L'esclave analyse et excuse fort bien la
dcision des parents-vendeurs. Ils sont victimes: de leur misre, de leur confiance et de leur
excessive considration pour les blancs. On est en face dune dnonciation trop lucide de
l'exploitation des peuples simples, victimes de leur misre et de leur crdulit. Il y a cette
erreur de jugement de la part de la mre, qui croit quil est positif de devenir esclave. En
fait, Voltaire est derrire son personnage car la tonalit change partir de Ma mre me
vendit dix cus patagons sur la cte de Guine.. Le registre gagne en pathtique et l'analyse
de la situation devient plus intellectuelle. L'esclave adopte le langage d'un homme rationnel et
sensible dans lequel on reconnat Voltaire lui-mme: Les chiens, les singes et les perroquets
sont mille fois moins malheureux que nous. Les ftiches hollandais qui m'ont converti me
disent tous les dimanches que nous sommes tous enfants d'Adam, blancs et noirs. Je ne suis
pas gnalogiste ; mais si ces prcheurs disent vrai, nous sommes tous cousins issus de
germains.
Nous sommes tous enfants dAdam est un paradoxe qui voudrait dire que nous
sommes tous frres et surs. Pourtant lesclavage est prsent, donc il y a de flagrantes
ingalits. Voltaire met en vidence la contradiction " nous sommes tous enfants " alors
qu'on pratique l'esclavage. Cette contradiction trahit l'hypocrisie des prtres. Le narrateur
donne surtout la parole la victime pour plus de retentissement affectif sur le lecteur. De
plus, le Ngre dit souvent nous , soulignant ainsi son appartenance une communaut
souffrante dont il est solidaire.
Ce chapitre de Candide est bas sur le constat de l'infamie de la traite ngrire. Il
dcrit de manire authentique la cruaut des ngociants. Au premier abord, le fait que le point
de vue soit externe tend nous faire penser que le constat est neutre. L'tude de ce texte nous

montre que c'est Voltaire qui s'exprime travers le ngre. C'est pourquoi on peut dnoter de
l'ironie, notamment quand Voltaire traite de la religion. Comme nous l'avons dit auparavant,
le constat parat neutre. Pourtant la description trs crue de la mutilation des ngres et du
ngoce de ceux-ci suscite un sentiment de rvolte et d'indignation chez le lecteur. Toutes les
figures de style montrent une trs bonne organisation du texte. C'est pourquoi nous pouvons
dduire que ce texte participe fortement au combat de Voltaire contre l'intolrance et
l'injustice.