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ROBERT VAN GULIK

LE JUGE TI

Trafic dor
sous les Tang
Traduit de langlais par Roger Guerbet

10/18

Titre original : The Chinese Gold Murders.

Les personnages
En Chine, le nom de famille (imprim ici en
majuscules) prcde toujours le nom personnel.
PERSONNAGES PRINCIPAUX

TI Jen-tsie, nouveau magistrat de Peng-lai, petit district


situ sur la cte nord-est de la province de Chantong. Dans le prsent roman, on lappelle le juge
ou le magistrat .
HONG Liang, vieux serviteur de la famille Ti, conseiller du
juge et sergent du tribunal
MA Jong et TSIAO Ta, les deux lieutenants du juge Ti
TANG, Premier scribe du tribunal de Peng-lai.
PERSONNAGES APPARAISSANT
MAGISTRAT ASSASSIN

DANS

LAFFAIRE

DU

WANG T-houa, prcdent magistrat de Peng-lai


dcouvert assassin dans sa bibliothque
YU-sou, prostitue corenne
Yi Pen, riche armateur de Peng-lai
PO Kai, son employ principal

PERSONNAGES APPARAISSANT DANS LAFFAIRE DE LPOUSE


ENLEVE

KOU Meng-pin, autre riche armateur de Peng-lai


Madame KOU ne TSAO, sa femme
TSAO Ho-sien, pre de la prcdente et docteur en
philosophie
TSAO Min, jeune frre de madame Kou
KIM Sang, employ principal de KOU Meng-pin.
PERSONNAGES APPARAISSANT
SDUCTEUR PUNI

DANS

LAFFAIRE

DU

FAN Tchong, Premier commis au tribunal de Peng-lai,


propritaire dune petite terre louest de la ville
WOU, son domestique
PEI Tsiou, fermier de FAN Tchong
PEI Sou-niang, fille du fermier PEI Tsiou
AH Kouang, vagabond.
AUTRES PERSONNAGES

HAI-YUE, pre abb du Temple du Nuage Blanc


HOUEI-PEN, prieur de ce temple
TSEU-HAI, aumnier du mme temple

Avant-propos
DANS Trafic dOr sous les Tang nous voyons le juge
Ti faire ses dbuts de magistrat de district. Il a trente-trois
ans et part pour son premier poste provincial, celui de
Peng-lai, port situ sur la cte nord-est du Chan-tong.
Suivant la chronologie que nous avons adopte, nous
sommes alors en lt de lan 663. Lempereur Kao-tsong
(de la dynastie des Tang) vient dtendre la suzerainet
chinoise sur la plus grande partie de la Core. Lautomne
prcdent, ses troupes ont battu plate couture les forces
japonaises et corennes runies, et la jeune Yusou a t
emmene en Chine comme captive de guerre. Tsiao Ta a
fait la campagne de 661 comme capitaine de Cent
Lances.
Le Paravent de laque vient aussitt aprs Trafic dOr
sous les Tang. Nous voyons dans cet ouvrage le juge Ti
visiter incognito le district dun collgue et y prendre
contact avec la pgre de lendroit. Cette exprience accrot
sa connaissance du milieu , et il apprend quantit de
choses intressantes lorsque son enqute lamne
partager (en tout bien tout honneur) la couche de la jolie
prostitue mademoiselle illet Rose. Mes nouveaux
lecteurs seront peut-tre surpris de voir les personnages
de ces romans tirer tant dobjets divers de leurs manches.

Ce fait sexplique de la faon la plus simple : les anciens


vtements chinois tant dpourvus de poches, on fourrait
dans leurs larges manches les articles de petites
dimensions quon dsirait emporter sur soi. Cette coutume
sest conserve fort longtemps et a mme sauv la vie
six religieuses europennes pendant linsurrection des
Boxers, comme en tmoigne lhistoire suivante entendue
lors de mon sjour Pkin en 1935. Pour bien la goter, il
faut savoir que certaines femmes-bandits du Cleste
Empire cachaient une bille de mtal denviron deux
centimtres de diamtre dans leur manche, la transformant
ainsi en une arme redoutable, analogue aux boudins
dtoffe remplis de sable quutilise la pgre occidentale.
Une longue pratique rendait ces femmes fort expertes dans
lart du combat la manche plombe et leur permettait de
se dbarrasser dun adversaire en le frappant mortellement
la tempe ou de mettre fin aux entreprises dun galant
importun par un coup de semonce sur la main trop hardie.
Cette arme pratiquement invisible avait un autre avantage :
si un policier fouillait la belle, il ne trouvait sur sa personne
rien qui permt de la condamner, comme cela aurait t le
cas si elle avait port un couteau par exemple.
Venons-en maintenant notre histoire. En 1900,
pendant le mouvement anti tranger des Boxers, la
populace chinoise massacra un certain nombre de
religieuses appartenant aux missions catholiques belges et
franaises. Rencontrant un jour un groupe de Chinois
surexcits, six bonnes surs voulurent rejoindre leur glise
o elles pourraient se barricader. Comme la foule

menaante leur coupait le chemin, les pieuses femmes se


rsignrent une mort invitable et recommandrent leur
me Dieu. Tout en avanant, les mains croises dans
leurs larges manches, elles levrent des bras implorants
vers le Ciel, et ce geste dplaa les missels quelles
portaient dans le revers de leurs manches. Saisi de frayeur
la vue des protubrances mobiles, lun des assaillants
cria aussitt : Les manches plombes ! Les manches
plombes ! ces mots, la foule, pour qui les
diablesses-trangres taient capables de toutes les
pratiques malfaisantes, se replia prudemment, et les
religieuses purent atteindre sans encombre leur glise. Un
dtachement de soldats, envoy par un gnral local qui
avait refus de se joindre aux Boxers, vint les dlivrer, et
cest ainsi que la vieille habitude chinoise de se servir de
sa manche comme dune poche sauva six vies humaines !
R. VAN G.

Rencontres et sparations sont choses frquentes en ce monde


o joie et tristesse alternent comme la nuit et le jour
les juges passent, mais la justice et le droit demeurent,
immuables comme la voie impriale elle-mme.

PLAN DE PENG-LAI :
1 Yamen
2 Temple de Confucius
3 Temple du Dieu de la Guerre
4 Temple du Dieu de la Cit
5 Tour du Tambour
6 Le Jardin aux Neuf Fleurs
7 Htel
8 Restaurant aux crabes

9 Quais
10 Fleuve
11 Faubourg coren
12 Crique
13 Pont de lArc-en-ciel
14 Temple du Nuage Blanc
15 Bateaux-de-fleurs
16 Grille de protection du canal
17 Maison de ville du docteur Tsao
18 Maison de monsieur Yi
19 Maison de monsieur Kou
20 Restaurant dans lequel les lieutenants du juge Ti
font la connaissance de Po Kai.

1
TROIS AMIS SE DISENT ADIEU DANS UN PAVILLON
CHAMPTRE UN MAGISTRAT NOUVELLEMENT NOMM
RENCONTRE DEUX VOLEURS DE GRAND CHEMIN.

AU SECOND TAGE du Pavillon de la Joie et de la


Tristesse, trois hommes savouraient en silence une
dernire tasse de vin. Ce vieux restaurant tait bti sur le
coteau couvert de pins qui dominait la grand-route, non loin
de la porte Nord de la cit impriale, et une antique
tradition voulait que les fonctionnaires de la mtropole
vinssent y dire adieu aux amis nomms des postes
provinciaux ou leur souhaiter la bienvenue quand ils
regagnaient temporairement la capitale. Lauberge tirait
son nom de cette double coutume, comme lindiquait le
quatrain, inscrit sur son portail.
La pluie de printemps tombait du ciel gris avec une
morne rgularit et donnait limpression de ne vouloir
jamais finir. Deux fossoyeurs qui travaillaient dans le
cimetire, au bas de la colline, taient venus sabriter sous
les branches dun pin centenaire.
Dans la petite salle du restaurant, les convives
achevaient de djeuner. Le moment de la sparation

approchait, instant difficile o le cur cherche en vain les


mots voulus. Aucun des trois hommes ne paraissait avoir
beaucoup plus de trente ans. Deux dentre eux portaient le
bonnet de brocart des secrtaires subalternes ; le
troisime celui qui allait partir arborait la coiffure noire
des magistrats de district.
Le secrtaire Liang posa sa tasse dun geste brusque
et dit avec humeur :
Ce qui mirrite le plus, cest la complte inutilit de
la chose. Si vous laviez demand, vous auriez facilement
obtenu le poste de secrtaire auxiliaire la Cour de justice
mtropolitaine. Devenu ainsi le collgue de notre ami Heou
ici prsent, vous auriez pu continuer avec nous cette petite
vie agrable. Au lieu de cela
Depuis un instant, le nouveau magistrat lissait dun
geste impatient sa longue barbe noire.
Combien de fois vous ai-je dit explosa-t-il. Se
matrisant aussitt, il poursuivit avec un sourire contrit :
Comme je vous lai souvent expliqu, je suis las dtudier
mes problmes criminels uniquement sur le papier !
Est-ce une raison pour quitter la capitale ? Les
affaires intressantes ne manquent pas ici. Pour
commencer, il y a celle de ce fonctionnaire du bureau des
Finances, Wang Yuan-t je crois, qui sest enfui avec trente
lingots dor aprs avoir assassin son propre commis !
Monsieur Kouang oncle de notre ami et premier
secrtaire du ministre vient chaque jour rclamer des
nouvelles du fugitif. Cela nest-il pas vrai, Heou ?
Le troisime convive portait linsigne des secrtaires

auxiliaires de la Cour mtropolitaine. Aprs une lgre


hsitation, il rpondit dun ton soucieux :
Nous ne possdons pas encore dindice capable
de nous mettre sur la piste de ce coquin, mais cest une
affaire des plus intressantes, Ti.
Vous savez bien que le prsident de la Cour sen
occupe personnellement, rpliqua le jeune magistrat. Vous
et moi navons vu jusquici que des copies de pices
administratives sans intrt. Des paperasses, je vous dis,
toujours des paperasses !
Il saisit le cruchon de vin et emplit de nouveau sa
tasse. Les trois hommes demeurrent un moment
silencieux, puis Liang reprit :
Au moins, vous auriez pu choisir un district plus
agrable que Peng-lai, toujours noy dans les brumes de
sa cte lointaine ! De tout temps on a racont des histoires
plus sinistres les unes que les autres sur cet endroit. Il
parat que les dfunts sortent de leurs tombes par les nuits
de tempte et que des formes tranges flottent dans les
brouillards apports par locan. On prtend mme que
certains de ses habitants se changent le soir en tigres pour
courir les forts ! Et pour comble, vous allez prendre la
place dun personnage mort de mort violente. Nimporte
quel homme dou de bon sens aurait refus ce poste si on
le lui avait offert, mais vous que rien nobligeait cela, vous
tes alls le solliciter !
Le nouveau magistrat coutait dun air absent.
Lorsque son ami se tut il scria :
Ds mon arrive, un mystrieux criminel

dcouvrir, imaginez-vous cela ? Adieu la paperasserie et


les vaines thories, je vais avoir affaire des tres
vivants !
Pour commencer, cest dun cadavre que vous
aurez vous occuper, remarqua ironiquement Heou. Selon
lenquteur imprial envoy Peng-lai, on ignore lidentit
de lassassin ainsi que le mobile du crime. En outre, je
crois vous lavoir dj dit, une partie du dossier a
inexplicablement disparu de nos archives.
On peut dduire de ce fait que laffaire a des
ramifications dans la capitale, intervint Liang. Le Ciel seul
sait dans quel gupier vous allez vous fourrer, Ti ! Vous
avez pass honorablement vos examens littraires, un
magnifique avenir vous attendait ici et vous prfrez
vous enterrer dans un endroit perdu comme Peng-lai !
Je vous conseille de revenir sur votre dcision,
reprit le troisime convive dun ton srieux. Il nest pas
encore trop tard. Invoquez une indisposition subite pour
obtenir un cong de maladie dune dizaine de jours ;
pendant ce temps un autre sera nomm votre place.
Croyez-moi, je vous parle en ami vritable.
Le nouveau juge fut profondment touch de
lexpression suppliante de son camarade. Bien quil le
connt depuis une anne peine, il admirait son esprit
brillant et ses dons exceptionnels. Se levant, il rpondit
avec un sourire mu :
Japprcie votre sollicitude, Heou, et jy vois une
nouvelle marque de votre fidle amiti. Vous avez raison
tous deux : il vaudrait mieux pour ma carrire que je

demeure dans la capitale. Mais il serait indigne de moi de


ne pas aller jusquau bout de ce que je viens
dentreprendre. Les examens littraires auxquels Liang a
fait allusion tout lheure appartiennent lantique routine.
Ils ne comptent pas davantage mes yeux que ces belles
annes perdues noircir du papier dans le service des
Archives mtropolitaines. Je suis capable de servir notre
illustre empereur et notre grand peuple de faon plus
active ; ma nomination Peng-lai sera le vritable dbut
de ma carrire.
Ou sa fin, murmura Heou en allant vers la fentre. Il
aperut les fossoyeurs qui reprenaient leur travail ;
devenant soudain trs ple, il dtourna la tte et dit en
avalant sa salive :
La pluie a cess.
Alors, je pars !
Les trois amis descendirent lescalier en spirale et
arrivrent dans la cour o un homme dun certain ge tenait
deux chevaux par la bride. Les tasses que le garon venait
demplir pour le coup de ltrier furent vides dun seul trait,
comme il convient, et le voyageur sauta en selle. Son
compagnon aux cheveux gris limita aussitt, puis les deux
cavaliers dvalrent le sentier menant la grandroute
aprs que le nouveau magistrat eut agit son fouet en
guise dadieu.
Les regardant sloigner, Heou dit dun ton soucieux :

LES ADIEUX DU JUGE TI SES AMIS

Je nai pas voulu en parler Ti, mais une personne


arrive ce matin de Peng-lai ma racont une trange
histoire : il parat quon voit le fantme du dfunt magistrat
errer la nuit dans le tribunal.
Deux jours de chevauche amenrent le juge Ti et son
compagnon la frontire du Chan-tong. Ils la franchirent
vers midi, djeunrent dans le poste militaire, et, ayant
chang de montures, poursuivirent leur chemin vers lest

travers un pays de hautes collines boises.


Le nouveau magistrat voyageait en simple robe brune.
Le costume de brocart vert de sa charge et quelques
objets personnels emplissaient une paire de vastes
sacoches pendues sa selle. Ses deux pouses le
rejoindraient seulement par la suite, ce qui lui permettait
demporter le strict minimum de bagages ; plus tard, quand
il serait bien install Peng-lai, de grands chariots
couverts amneraient femmes et enfants avec les
domestiques et tout le mobilier. Son compagnon, le brave
Hong Liang, stait charg de ce que le juge considrait
comme les plus prcieux de ses trsors : le fameux sabre
Dragon-de-Pluie (dans sa famille depuis plusieurs
gnrations) et un vieux trait de jurisprudence et
denqute criminelle dont les marges disparaissaient sous
les annotations traces par la belle main de son pre, le
dfunt conseiller imprial.
Hong Liang tait un vieux serviteur de la famille Ti.
Tai-yuan, il soccupait dj du futur magistrat, alors tout
enfant. Puis les annes passrent, et quand le jeune
fonctionnaire stablit dans la capitale pour y fonder un
foyer, le vieil homme ly accompagna, dirigeant les
domestiques et jouant le rle de conseiller. prsent, il
avait insist pour suivre son matre dans ce premier poste
provincial.
Laissant sa monture prendre une allure plus aise, le
juge se tourna vers son compagnon.
Si ce beau temps continue, dit-il, nous atteindrons
la ville de garnison de Yen-tcheou avant la nuit. En

repartant demain laube, nous serons Peng-lai dans


laprs-midi.
Yen-tcheou, nous chargerons le commandant de
la place denvoyer une estafette annoncer notre arrive au
tribunal, suggra Hong Liang. Comme cela
Nous ne ferons rien de semblable ! Le premier
scribe soccupe temporairement de ladministration du
district ; il connat ma nomination, cela suffit. Je prfre
arriver limproviste et cest pourquoi jai refus lescorte
offerte par le commandant du poste frontire.
Comme Hong ne rpondait rien, le magistrat reprit :
Jai lu le dossier avec soin mais, comme tu le sais,
sa partie la plus importante manque. Les papiers
personnels de la victime trouvs dans sa bibliothque et
rapports par lenquteur imprial ont t vols.
Pourquoi lenquteur imprial est-il rest seulement
trois jours Peng-lai ? demanda Hong dun ton soucieux.
Le meurtre dun magistrat est chose grave ! Il aurait d
consacrer plus de temps lenqute et ne pas quitter la
ville sans avoir au moins formul une hypothse sur la
cause de lassassinat.
Le juge Ti secoua vigoureusement la tte.
Sa conduite est trange, rpondit-il, mais il y a
dautres points curieux dans cette affaire. Le rapport officiel
se borne dire que le juge Wang a t trouv mort dans sa
bibliothque et attribue le dcs labsorption dune
poudre obtenue en pilant des racines de larbre-serpent.
On ignore, parat-il, comment ce poison a t administr, et
le rapport conclut en spcifiant quon ne possde aucun

indice permettant de dcouvrir lidentit du criminel ou son


mobile. Voil tout ce que contient le dossier !
Aprs un court silence, il ajouta :
Ma nomination signe, je voulus avoir un entretien
avec lenquteur imprial. Le secrtaire de ce haut
personnage me rpondit que son matre avait quitt la
capitale pour lextrme sud de lEmpire sans avoir laiss
de notes crites ni dinstructions verbales. Comme tu vois,
nous avons tout dcouvrir !
Hong demeura silencieux ; visiblement il ne partageait
pas lenthousiasme du jeune magistrat.
Les deux hommes continurent chevaucher sans rien
dire. Le dcor devenait de plus en plus sauvage ; des
arbres immenses bordaient prsent le chemin et, de tous
cts, dpais fourrs fermaient la vue. Depuis longtemps
dj le juge et son compagnon navaient rencontr me qui
vive quand, soudain, deux cavaliers surgirent dun sentier.
Ils portaient des vestes rapices et leurs cheveux taient
retenus par des loques bleues crasseuses. Tandis que lun
pointait la flche de son arc dans leur direction, lautre
savana vers le juge, un sabre la main.
Descends de cheval, noble tranger ! cria-t-il. Nous
acceptons ta monture et celle du vieil homme comme le
don bnvole de voyageurs qui foulent pour la premire
fois cette route.

2
UN COMBAT ACHARN EST INTERROMPU AVANT LA
DCISION FINALE. QUATRE HOMMES BOIVENT ENSEMBLE
DANS UNE AUBERGE DE YEN-TCHEOU.

HONG SE PENCHA pour tendre Dragon-de-Pluie au


juge. Une flche siffla aussitt son oreille.
Laisse ce cure-dent tranquille, vieillard, sinon la
prochaine te traversa la gorge ! cria larcher.
Le magistrat se mordit les lvres avec colre. Il stait
bel et bien laiss surprendre et se maudit davoir refus
lescorte militaire.
Alors, quattendez-vous ? simpatienta le premier
malandrin. Rendez grces au Ciel davoir affaire
dhonntes brigands qui vous laissent la vie sauve !
Je nappelle pas honnte brigand celui qui attaque
un voyageur sans arme en se faisant couvrir par un archer,
riposta le juge Ti en mettant pied terre. De vulgaires
voleurs de chevaux, voil ce que vous tes, oui !
Lhomme sauta de sa monture et vint se planter devant
le magistrat, le sabre lev. Il tait plus grand que le juge et
sa puissante carrure laissait deviner une force peu
commune. Approchant son visage mafflu, il gronda :

Ne minsulte pas, chien de fonctionnaire !


Le juge Ti devint pourpre.
Donne-moi mon sabre, ordonna-t-il Hong.
Larcher poussa aussitt son cheval entre le matre et
le serviteur et dit dun ton menaant :
Boucle-la et fais ce quon te commande.
Si vous voulez me prouver que vous ntes pas de
vulgaires voleurs, laissez-moi prendre mon sabre, rpliqua
le juge Ti. Je rglerai dabord son compte ton camarade,
et ensuite je mexpliquerai avec toi.
Le premier brigand clata de rire. Abaissant son
arme, il dit larcher :
Accordons au barbu ce quil demande, vieux frre,
je veux donner une leon ce manieur de pinceau !
Le second malandrin regarda le juge dun air songeur.
Nous navons pas le temps de nous amuser, dit-il.
Prenons les chevaux et filons.
Cest bien ce que je pensais, sexclama
ddaigneusement le magistrat. Les bouches sont grandes,
mais les curs petits !
Le colosse jura. Sapprochant de Hong, il saisit le
sabre que celui-ci tenait la main et le lana au juge. Ce
dernier attrapa larme au vol et, aprs stre dpouill de
sa robe de voyage, spara sa longue barbe en deux
tresses quil noua derrire sa nuque. Dgainant, il dit son
adversaire :
Quoi quil arrive, vous laisserez mon vieux
compagnon partir librement.
Le brigand acquiesa et se fendit aussitt. Le juge

para le coup et riposta par une suite de feintes rapides.


Surpris, lhomme dut rompre avant de revenir lattaque
avec plus de prudence. Au bout dun instant de combat, le
juge se rendit compte que son adversaire navait jamais
pris de leons avec un matre darmes. Mais, si son jeu
manquait de subtilit, sa forte musculature le rendait
redoutable, et il se montra un tacticien habile en poussant
le magistrat vers le bord du chemin o le sol ingal le
mettait son dsavantage. Ctait le premier combat rel
du juge Ti et il en savourait chaque seconde en attendant la
premire occasion de dsarmer son adversaire. Larme
mdiocre de celui-ci ne put tenir longtemps contre la lame
finement trempe de Dragon-de-Pluie et se brisa soudain
en deux.
Tandis que, tout dconfit, lhomme regardait le tronon
dacier qui restait dans sa main, le juge se tourna vers le
second bandit en criant :
ton tour !
Larcher descendit de cheval. Il se dpouilla de sa
veste, et, remontant les pans de sa robe, les assujettit
soigneusement dans sa ceinture ; il avait pu apprcier la
valeur du magistrat et ne dsirait pas courir de risques
inutiles.
Aprs avoir ferraill quelques instants avec son nouvel
adversaire, le juge vit que celui-ci tait un aussi fin bretteur
que lui-mme et quil lui faudrait dployer toute sa science
sil ne voulait pas tre vaincu. Cette constatation lui fit
prouver un certain plaisir. Le premier combat avait permis
ses membres de se dgourdir ; prsent il se sentait en

parfaite condition et Dragon-de-Pluie semblait faire partie


de son corps. Il porta une botte savante au truand qui
rompit avec une lgret inattendue chez un homme de
son poids et riposta par de rapides coups de taille.
Dragon-de-Pluie parait chaque coup en faisant siffler lair,
puis, soudain, fila vers la gorge du brigand quil manqua de
lpaisseur dun cheveu. Lhomme ne broncha pas et
rpondit par une feinte prparatoire une nouvelle attaque.

COMBAT SUR LA GRAND-ROUTE

ce moment, une vingtaine de cavaliers arms


darbaltes et de piques apparurent au dtour du chemin.
En un clin dil, ils eurent entour les quatre hommes. Leur
chef, que sa petite cotte de mailles et son heaume pointu
faisaient reconnatre pour un capitaine de la police
militaire, demanda :
Que se passe-t-il ici ?
Fch de voir son premier duel interrompu, le juge
rpliqua aigrement :
Je me nomme Ti Jen-tsie. Je suis le nouveau
magistrat de Peng-lai et ces trois hommes sont mes
lieutenants. Nous venons de faire une longue randonne
cheval et nous nous amusions croiser amicalement le fer
pour nous dgourdir un peu les jambes.
Le capitaine les examina dun il souponneux.
Jaimerais voir les papiers de Votre Excellence, ditil schement.
Le juge tira une enveloppe de sa botte droite et la lui
tendit. Aprs un bref regard au papier quelle contenait,
lofficier la lui rendit avec un grand salut.
Que Votre Excellence me pardonne, dit-il. On nous
a prvenus que des voleurs de grand chemin cumaient
les environs et je dois me montrer vigilant. Encore toutes
mes excuses !
Il lana un ordre ses hommes, qui sloignrent au
galop.
Quand la petite troupe fut hors de vue, le juge Ti leva
de nouveau son sabre.

En garde ! dit-il en portant un coup de pointe son


adversaire. Celui-ci para, puis, reculant, remit larme au
fourreau.
Reprenez votre cheval et filez, dit-il dun ton bourru.
Je suis content quil y ait encore des magistrats comme
vous dans lEmpire du Milieu.
Il fit signe son compagnon ; tous deux sautrent sur
leurs montures. Le juge donna son sabre Hong et dclara
en remettant sa robe :
Je retire ce que jai dit. Vous tes bien des
chevaliers des vertes forts. Mais si vous nabandonnez
pas cette profession, vous finirez sur lchafaud comme de
vulgaires voleurs. Quels que soient les torts dont vous ayez
vous plaindre, oubliez-les. On parle de grands combats
avec les barbares du Nord ; larme a besoin dhommes
comme vous.
Et moi, magistrat, rpondit larcher avec calme, je
vous conseille de porter vous-mme votre sabre sans
quoi vous risquez de vous faire encore surprendre !
Il fit tourner son cheval, et les deux hommes
disparurent sous les arbres.
Tandis que le juge Ti passait son arme en bandoulire,
Hong Liang remarqua dun ton satisfait :
Vous leur avez donn une bonne leon, Noble
Juge ! Mais que sont exactement ces gaillards-l ?
Cest le plus souvent pour avoir souffert dinjustices
(relles ou imaginaires) que les gens de cet acabit
deviennent des hors-la-loi. Leur rgle est de ne sen
prendre quaux fonctionnaires de ltat ou aux gros

propritaires. Ils aident frquemment les pauvres et ils ont


la rputation dtre courageux et chevaleresques. Entre
eux, ils sappellent les frres des vertes forts . Cette
petite aventure a rompu agrablement la monotonie de
notre voyage mais nous a fait perdre du temps. Pressons
un peu nos montures.
Ils atteignirent Yen-tcheou au crpuscule. Les soldats
de garde la porte de la ville leur indiqurent un htel
rserv aux fonctionnaires en dplacement. Le juge prit
une chambre au premier tage et commanda un bon
souper ; la longue chevauche lavait mis en apptit.
Le repas termin, Hong versa une tasse de th
bouillant son matre, qui sassit prs de la fentre.
Fantassins et lanciers allaient et venaient sur la grandplace dans leurs cuirasses que faisait tinceler la lueur des
torches.
Un coup fut soudain frapp la porte. Le juge tourna la
tte et vit entrer deux hommes de haute taille.
Auguste Ciel ! scria-t-il, voici nos chevaliers des
vertes forts !
Les nouveaux venus sinclinrent gauchement. Ils
avaient toujours les mmes vtements rapics mais
portaient prsent des bonnets de chasse. Le colosse
avec qui le magistrat stait dabord battu prit la parole.
Cet aprs-midi, commena-t-il, Votre Excellence a
dit lofficier de la police militaire que nous tions ses
lieutenants. Jai discut de la chose avec mon camarade.
Comme vous tes un magistrat, cela nous ennuierait de
vous faire passer pour un menteur, aussi avons-nous

dcid de nous mettre loyalement vos ordres si vous


voulez nous prendre votre service !
Le juge Ti leva les sourcils. Le second visiteur se hta
dajouter :
Nous navons jamais travaill pour aucun tribunal,
mais nous savons obir, et nous pourrions tre utiles
quand il y a des coups donner ou recevoir !
Asseyez-vous, commanda le juge, et racontez-moi
votre histoire.
Les deux hommes prirent des tabourets. Ses poings
normes sur les genoux, le colosse toussa pour sclaircir
la voix.
Je mappelle Ma Jong, commena-t-il. Je suis n
dans le Kiang-sou. Mon pre possdait une jonque de
commerce et jaidais la manuvre. Comme jtais
robuste et aimais la bagarre, mon pre menvoya chez un
professeur de boxe. Chez lui, jappris aussi un peu lire et
crire afin de pouvoir devenir officier, mais mon pre
mourut bientt, ne laissant que des dettes. Je dus vendre
notre bateau et entrer au service du magistrat local comme
garde du corps. Je dcouvris vite que mon nouveau matre
tait un coquin cruel et corrompu. Un jour quil venait de
dpouiller une veuve de tous ses biens en lui faisant
confesser sous la torture des crimes quelle navait pas
commis, je lui dis ma faon de penser. Cela ne lui plut pas
et, fou de rage, il leva la main sur moi. Je lassommai dun
coup de poing. Aprs cela, dame, il me fallut fuir et me
rfugier dans la fort. Toutefois, je jure sur la mmoire de
mon dfunt pre que je nai jamais tu un homme sans

raison et que jai seulement pris leur argent ceux qui en


avaient trop ! Mon frre dadoption ici prsent na rien
dautre se reprocher non plus, je vous en donne ma
parole dhonneur. Voil !
Le juge hocha la tte et se tourna vers le second
visiteur. Celui-ci avait un visage finement model, avec un
nez droit et des lvres plus minces que celles de son
compagnon. Tortillant sa petite moustache, il expliqua :
Jai pris le nom de Tsiao Ta parce que celui de ma
famille est honorablement connu dans un certain coin de
lEmpire fleuri. Un jour, un officier suprieur envoya
sciemment la mort une centaine dhommes dont jtais
responsable. Le gredin disparut, et les autorits qui je
rapportai son crime refusrent dagir. Je gagnai alors les
forts et parcourus lEmpire, esprant retrouver le
misrable pour le tuer. Je nai jamais vol de pauvres
gens, et mon sabre est pur de sang honnte. Je suis prt
vous servir une seule condition : vous me permettrez de
reprendre ma libert lorsque jaurai trouv celui que je
cherche, car jai jur, sur lme de mes camarades morts,
de lui couper la tte et de la jeter aux chiens !
Le juge Ti regarda longuement les deux hommes en
caressant sa barbe. Il dclara enfin :
Jaccepte votre offre et aussi la condition quy met
Tsiao Ta. Avec cette rserve : si le destin lui fait retrouver
celui quil cherche, avant dagir il me laissera tenter de
satisfaire sa soif de justice par les moyens lgaux. Vous
allez maccompagner Peng-lai ; je verrai l-bas sil mest
possible de vous prendre mon service. Dans le cas

contraire, promettez-moi de rejoindre immdiatement notre


arme du Nord. Avec moi, cest tout ou rien !
Le visage de Tsiao Ta sclaira.
Tout ou rien, rpta-t-il. Ce sera notre devise !
Il se leva et vint se prosterner devant le magistrat,
frappant trois fois le sol de son front en un respectueux koteou. Son camarade limita aussitt.
Quand les deux hommes se furent relevs, le juge leur
dit :
Voici Hong Liang, un fidle conseiller pour qui je
nai aucun secret. Vous travaillerez en troite coopration
avec lui. Peng-lai est mon premier poste ; je ne sais pas
comment ce tribunal est organis, mais jimagine que
scribes, geliers et sbires sont recruts localement comme
de coutume. Dtranges choses se passent entre ses
murs, parat-il, et le Ciel sait jusqu quel point ces gens-l
y sont mls. Jai besoin davoir prs de moi des
personnes en qui je puisse avoir confiance : vous serez
mes yeux et mes oreilles. Hong, va dire au garon
dapporter un cruchon de vin !
Quand les tasses furent remplies, le juge Ti leva la
sienne la sant de ses compagnons, puis leur tour
ceux-ci burent respectueusement au succs du nouveau
magistrat.
Le lendemain matin, le juge trouva les trois hommes
dans la cour. Ma Jong et Tsiao avaient fait le tour des
commerants du lieu et portaient prsent des robes
brunes fort propres serres la taille par des ceintures
noires. De petites calottes, noires galement, compltaient

leur tenue dofficier du tribunal.


Le ciel est trs nuageux, Noble Juge, fit observer
Hong. Nous allons avoir de la pluie.
Jai accroch des chapeaux de paille aux selles, dit
Ma Jong. Ils nous protgeront !
Les quatre hommes enfourchrent leurs montures et
sortirent de la ville par la porte Est. Pendant un mille ou
deux, ils rencontrrent de nombreux voyageurs, puis ceuxci se firent de plus en plus rares. Comme ils traversaient
une rgion montagneuse assez dsertique, un cavalier
tirant deux chevaux aprs lui les croisa au galop.
Belles btes ! remarqua Ma Jong. Surtout celle qui
a une toile blanche sur le front.
Lhomme ne devrait pas porter ce coffret sur sa
selle, dit Tsiao Ta. Il lui arrivera des ennuis.
Pourquoi cela ? demanda Hong Liang.
Ici, les receveurs de loyers utilisent ces coffrets de
cuir rouge pour transporter leur argent. Les gens tant soit
peu aviss les dissimulent dans leurs sacoches.
Ce garon semble rudement press, fit observer le
juge Ti sans attacher autrement dimportance la chose.
Vers midi, comme ils atteignaient la dernire crte
montagneuse, une pluie torrentielle se mit tomber.
Sabritant sous un gros arbre, ils attendirent la fin de
laverse en contemplant la fertile pninsule verte qui
soffrait leur vue. Le district du nouveau magistrat faisait
partie de ces belles terres !
Tandis quils avalaient un repas froid, Ma Jong raconta
quelques-unes de ses aventures avec les petites

paysannes. Bien que le juge Ti napprcit gure ce genre


dhistoires, il dut reconnatre que le conteur possdait un
certain humour caustique assez amusant. Mais quand le
colosse entama le rcit dune autre prouesse, le magistrat
linterrompit.
On ma dit quil y avait des tigres dans la rgion,
remarqua-t-il. Je pensais que ces animaux prfraient un
climat plus sec ?
Tsiao Ta, jusqu prsent silencieux, rpondit
aussitt :
Dordinaire, ils se tiennent sur les hauts plateaux
boiss, mais lorsquils ont got la chair humaine, il leur
arrive de descendre dans les plaines. Nous pourrons peuttre organiser une chasse au fauve pendant nos loisirs !
Que pensez-vous des histoires dhommes-tigres ?
demanda le magistrat.
Ma Jong jeta un regard inquiet la sombre fort.
Dune voix moins assure, il murmura :
Je nai jamais entendu parler de cela.
Me permettez-vous dexaminer votre sabre, Noble
Juge ? demanda Tsiao Ta. Si je ne me trompe, cest une
lame ancienne.
Lui tendant son glaive, le magistrat expliqua :
Il se nomme Dragon-de-Pluie.
Lillustre Dragon-de-Pluie dont tous les manieurs
dpe parlent avec rvrence ?
Un sourire extasi sur les lvres, Tsiao Ta poursuivit
dun ton plein de respect :
Cest la dernire lame forge par Trois-Doigts, le

plus clbre armurier de tous les temps. Le meilleur aussi !


Si lon en croit la lgende, dit le juge, Trois-Doigts
choua huit fois avant de russir ce chef-duvre. Il jura, sil
russissait enfin, de sacrifier sa jeune pouse au dieu du
fleuve, et la neuvime tentative produisit ce sabre, avec
lequel il trancha aussitt la tte de sa femme bien-aime.
Une terrible tempte se dchana ; la foudre sabattit sur
Trois-Doigts, et les vagues cumantes emportrent son
corps et celui de la tendre victime. Ce sabre est lun des
trsors de la famille Ti, et, depuis deux cents ans,
appartient de droit au fils an.
Tsiao Ta se couvrit le nez et la bouche dun foulard
afin que son haleine ne souillt pas lacier, puis il tira la
lame de son fourreau. Llevant respectueusement sur ses
deux mains, il admira lclat vert sombre du mtal et le fil
de son tranchant sur lequel on napercevait pas la plus
minuscule entaille. Une lueur mystique dans le regard, il
dit :
Si je dois mourir un jour par le sabre, je prie le Ciel
que cette lame soit choisie pour faire couler mon sang !
Puis, sinclinant profondment, il rendit larme au juge
Ti.
La grosse averse stait transforme en pluie fine. Les
voyageurs sautrent sur leurs montures et descendirent
vers la plaine. Tout en bas, on distinguait la colonne de
pierre marquant la frontire du district. Le nouveau
magistrat regarda la vaste tendue boueuse et trouva cette
vue enchanteresse : ctait son territoire !
Un nouvel effort fut demand aux chevaux et, vers la fin

de laprs-midi, les murailles de Peng-lai apparurent dans


le brouillard.

3
UN VIEUX SCRIBE EXPLIQUE COMMENT IL A DCOUVERT
LE CADAVRE DE SON MATRE. LE JUGE TI FAIT UNE CURIEUSE
RENCONTRE DANS UN APPARTEMENT VIDE.

EN APPROCHANT de la porte Ouest, Tsiao Ta fit


remarquer ses compagnons combien les murailles de la
ville taient basses.
Voyez, dit-il, les btiments du corps de garde nont
quun tage !
Si jen crois la carte, expliqua le juge Ti, cette ville
possde des dfenses naturelles. On la btie trois milles
en amont du fleuve, lendroit o celui-ci rejoint une large
crique. Un fort dfendu par une imposante garnison a t
rig son embouchure et les soldats fouillent tous les
bateaux, larrive comme au dpart. Pendant la guerre
avec la Core, ils ont interdit lentre du fleuve aux jonques
ennemies. Au nord, des falaises abruptes bordent la cte,
au sud il ny a que des marcages ; cest donc par Penglai, seul bon port de la rgion, que se fait tout le commerce
avec le Japon et la Core.
Jai entendu dire dans la capitale que de nombreux
Corens se sont tablis ici, dclara Hong Liang.

Principalement des marins, des charpentiers, et aussi des


moines bouddhistes. Ils habitent le faubourg coren qui se
trouve de lautre ct de la crique, lest de la ville. Il y a l
un vieux temple bouddhique trs renomm.
Tu vois, dit Tsiao Ta Ma Jong, tu pourras tenter ta
chance avec une petite Corenne, et, moyennant une
somme modique, recevoir aussitt labsolution !
Deux gardes leur ouvrirent les portes de la cit. Le
juge et ses compagnons sengagrent dans une grande
voie commerante et arrivrent bientt en vue du Yamen,
dont les hautes murailles entouraient les btiments du
[1]
tribunal . Quelques gardes assis sous le gong de bronze
monumental se levrent bien vite pour saluer leur nouveau
matre. Quand le juge fut pass, Hong Liang remarqua
quils se jetaient entre eux des regards furtifs.
Un sbire conduisit le juge Ti au greffe, de lautre ct
de la cour principale. Plusieurs commis y maniaient le
pinceau sous la direction dun maigre vieillard barbiche
grise. Ds quil aperut le juge, le vieil homme vint sa
rencontre et dit en bgayant :
Lhumble personne qui a lhonneur daccueillir Votre
Excellence se nomme Tang. Comme premier scribe, je me
suis occup des questions administratives en vous
attendant, mais, ignorant le jour de votre arrive, je nai pas
prpar le repas de bienvenue. Votre Excellence men voit
dsol, et je la prie humblement
Jai pens que le chef du poste frontire vous
prviendrait, linterrompit le juge. Il y a eu malentendu, sans

doute, mais, puisque me voil, faites-moi visiter le tribunal.


Tang les conduisit dans la vaste salle daudience. On
avait frachement balay le sol, et le tapis de brocart qui
recouvrait la haute table place sur lestrade du fond tait
dun rouge clatant. Derrire elle, le mur disparaissait sous
une tenture de soie dun violet pass, portant brode au
centre lhabituelle licorne dor, symbole de la perspicacit.
Le juge Ti lui accorda un regard plein dintrt et franchit
une petite porte masque par le rideau.
Aprs avoir travers un troit couloir, les cinq hommes
se trouvrent dans le cabinet du magistrat. Cette pice
tait aussi bien tenue que la salle daudience, pas un grain
de poussire ne souillait le bois poli du bureau, les murs
venaient dtre reblanchis et une belle toffe de brocart
mettait sa note vert sombre sur le lit de repos. Le juge jeta
un rapide coup dil la salle des archives qui lui faisait
suite et pntra dans la seconde cour, o slevait la salle
de rception. Le vieux scribe expliqua en tremblant que
personne ny tait entr depuis la visite de lenquteur
imprial et quil se pouvait donc quune table ou une chaise
ne ft pas exactement la place voulue. Le juge Ti regarda
son interlocuteur avec curiosit. Le dos arrondi, lair
embarrass, lhomme paraissait fort mal laise.
Jusquici, jai tout trouv dans un ordre parfait, dit le
magistrat dun ton quil seffora de rendre rassurant.
Sinclinant trs bas, Tang rpondit :
Votre humble serviteur est entr au Yamen tout
jeune garon. Il y a quarante annes de cela, et depuis jai
fait de mon mieux pour donner toute satisfaction. Jaime

que chaque chose soit sa place, Votre Excellence, et tout


a toujours bien march ici. Mais lorsque je pense que votre
prdcesseur a t
Sa voix se brisa, et il se hta douvrir la porte de la
salle de rception. Quand tous furent rassembls autour de
la grande table en bois sculpt qui occupait le centre de la
pice, le vieillard tendit respectueusement au magistrat le
sceau carr du tribunal. Le juge Ti compara avec
limpression qui figurait sur le registre et signa le reu.
prsent, il tait officiellement magistrat du district de Penglai.
Se caressant la barbe, il dit :
Le meurtre de mon prdcesseur passe avant
toutes les autres affaires. Je recevrai les notables et je
remplirai les formalits dusage en temps voulu. part le
personnel du tribunal, je ne veux voir aujourdhui que les
quatre surveillants de quartier.
Dans cette ville, il y en a cinq, Votre Excellence. Le
cinquime est celui du faubourg coren.
Est-il chinois ?
Non, Votre Excellence. Mais il parle couramment
notre langue.
Le vieillard toussota derrire sa main et continua
timidement :
La situation est un peu particulire ici, Votre
Excellence, et le prfet a dcid que la colonie corenne
tablie sur la cte Est serait demi autonome. Un
surveillant de quartier est responsable de lordre, et nos
hommes ne peuvent sy rendre que sil requiert leur

assistance.
Cest une situation exceptionnelle, en effet. Il faudra
que jtudie cela. Pour linstant, commandez tout le
personnel de sassembler dans la grande salle. En
attendant, je vais jeter un coup dil mes appartements
particuliers et me restaurer un peu.
Plus embarrass que jamais, Tang expliqua :
Les appartements de Votre Excellence sont en
parfait tat. Le prcdent magistrat, Son Excellence Wang,
les a fait repeindre lt dernier. Malheureusement ses
bagages et ses meubles sont encore l. Je ne sais o les
envoyer, car son frre le seul parent qui lui restait ne
rpond pas mes lettres. Et comme votre honorable
prdcesseur tait veuf, il sest content de louer les
services de gens dici, qui sont partis aprs son hum
son dcs.
O a donc log lenquteur imprial ?
Son Excellence a couch sur le divan du cabinet,
rpondit Tang dun air dsol. Il prenait aussi ses repas
dans cette pice. Cela ma chagrin infiniment, Votre
Excellence, ctait si peu rgulier. Et prsent que le frre
de notre ancien magistrat laisse mes lettres sans rponse
je ne sais que faire des meubles
Tranquillisez-vous, linterrompit le juge. Je nai pas
lintention de faire venir ma famille ni mes serviteurs avant
davoir clairci lhistoire de ce meurtre. Je vais changer de
vtements dans mon cabinet pendant que vous montrerez
leurs chambres mes lieutenants.
Il y a un trs bon htel en face du tribunal, Votre

Excellence, rpondit aussitt Tang. Cest l que je loge


avec ma vieille pouse, et je puis assurer Votre
Excellence que ses lieutenants
Voil qui est fort irrgulier ! Pourquoi nhabitez-vous
pas le Yamen ? votre ge, vous devriez connatre le
rglement !
Ltage du btiment qui se trouve derrire la salle
de rception mest rserv, Votre Excellence, se hta de
rpondre Tang. Mais son toit a besoin dtre rpar, aussi
ai-je pens que je pourrais, de faon provisoire
naturellement
Entendu en ce qui vous concerne, coupa le juge Ti.
Quant mes lieutenants, ils logeront au Yamen. Arrangezvous pour leur trouver une place dans le corps de garde.
Tang sinclina profondment et sen alla, suivi de Ma
Jong et de Tsiao Ta. Le sergent Hong accompagna le
magistrat dans son cabinet et, aprs lavoir aid passer
sa robe officielle, il lui prpara une tasse de th. Tout en se
frottant le visage avec une serviette mouille, le juge
demanda :
As-tu ide de ce qui peut rendre ce vieux
bonhomme si nerveux ?
Il semble de nature tatillonne, et notre arrive
inattendue la troubl.
Jinclinerais plutt croire que quelque chose
leffraie ici, rpliqua le juge dun air songeur. Cest
probablement pourquoi il est all loger lextrieur. Bah !
nous dcouvrirons la raison de sa conduite avec le reste !
Tang revint bientt annoncer que tout le monde se

trouvait dans la salle daudience. Le juge Ti remplaa son


bonnet dintrieur par la coiffure ailes noires de sa
charge et gagna le tribunal.
Sasseyant derrire la haute table du fond, il fit signe
Ma Jong et Tsiao Ta de se placer de chaque ct de
son fauteuil, puis il pronona quelques paroles de
circonstance tandis que le vieux Tang lui prsentait lun
aprs lautre les quarante hommes agenouills sur les
dalles de pierre. Le juge nota que les scribes portaient des
robes bleues fort propres et que les casques de fer des
sbires taient bien astiqus. Dans lensemble, ils
semblaient tre de braves gens, sauf leur chef dont il
naima pas lexpression cruelle. Mais il se dit que ceux qui
remplissaient cet emploi taient presque toujours des
brutes quil fallait avoir lil. Le contrleur des dcs le
docteur Chen tait un homme dun certain ge lair
digne et au visage intelligent.
Cest le meilleur mdecin du district et chacun
admire son noble caractre, Votre Excellence, murmura
Tang loreille du nouveau magistrat.
Quand les prsentations furent termines, le juge Ti
annona quil nommait Hong Liang sergent du tribunal avec
droit de regard sur les affaires courantes du greffe. Quand
Ma Jong et Tsiao Ta, ils soccuperaient des sbires,
des gardes et de la prison.
De retour dans son cabinet, le juge envoya les deux
hommes inspecter le corps de garde et les cellules.
Ensuite, ajouta-t-il, vous ferez manuvrer les sbires
et les gardes. Cela vous donnera loccasion de faire

connaissance avec eux et vous verrez ce quils valent.


Aprs cela, vous irez vous promener en ville pour vous
rendre compte de latmosphre qui y rgne. Jaimerais
vous accompagner, mais jai besoin de rflchir
lassassinat de mon prdcesseur. Venez me faire votre
rapport ds que vous rentrerez.
Les deux hommes sortirent, et Tang reparut, suivi dun
jeune commis portant deux chandeliers. Le magistrat dit au
vieux scribe de sasseoir sur un tabouret, ct du sergent
Hong. Le petit commis plaa les bougies sur la table et
sesquiva sans bruit.
Je viens de voir sur les rles, commena le juge,
que votre commis principal se nomme Fan Tchong. Il
ntait pas l tout lheure. Serait-il malade ?
Tang se frappa le front.
Je voulais en parler Votre Excellence, et jai
oubli ! Je suis trs ennuy. Le cong annuel de Fan a
commenc le premier jour de la prsente lune. Il est parti
pour Pien-fou, la prfecture, et devait revenir hier matin.
Vers le milieu de la journe, ne le voyant pas, jai envoy un
sbire la petite ferme que Fan possde louest de la
ville. Le fermier a rpondu que Fan et son serviteur taient
rentrs hier et avaient quitt la ferme vers midi. Je suis trs
contrari. Fan Tchong est la ponctualit mme, je ne
comprends pas ce qui a pu lui arriver, et
Un tigre la peut-tre dvor en route, coupa le juge
que les manires du premier scribe commenaient
impatienter.
Non pas cela, Votre Excellence ! Pas cela !

protesta le vieil homme.


Son visage tait devenu couleur de cendre et une lueur
inquite brillait dans ses yeux soudain agrandis.
Quavez-vous donc ? scria le juge agac. Je
comprends trs bien que lassassinat de votre ancien chef
vous ait port un coup, mais la chose date dj de deux
semaines. Quest-ce qui vous terrifie, prsent ?
Tang sessuya le front.
Que Votre Excellence veuille bien mexcuser,
murmura-t-il. La semaine dernire on a trouv dans les
bois un paysan la gorge ouverte. Un mangeur dhommes
doit rder dans les environs. Je ne dors pas bien en ce
moment Joffre mes plus humbles excuses Votre
Excellence.
Mes lieutenants sont des chasseurs expriments,
dit le juge. Ils soccuperont de ce fauve. En attendant,
servez-moi du th, et mettons-nous au travail.
Ds que le vieillard eut vers le liquide bouillant, le
juge en avala deux ou trois gorges et se carra dans son
fauteuil.
prsent, dit-il, je voudrais savoir comment le
crime fut dcouvert. Donnez-moi tous les dtails.
Tiraillant les poils de sa barbiche, Tang commena
dune voix mal assure :
Le magistrat Wang tait un homme dun commerce
agrable et dune vaste culture, Votre Excellence. Il pouvait
avoir cinquante ans, et sil se montrait parfois un peu
ngligent en ce qui concerne la routine journalire, il tait
trs strict pour tout ce qui importait rellement. Ctait un

magistrat fort capable, Votre Excellence.


Avait-il des ennemis ?
Pas un seul, Votre Excellence. Son sens de la
justice le faisait aimer de tous. Il tait trs populaire.
Le juge Ti hocha la tte approbativement et Tang
poursuivit :
Il y a deux semaines, un peu avant lheure de la
premire audience, lintendant vint me trouver au greffe. Il
me dit que notre matre navait pas dormi dans sa chambre
et que la porte de la bibliothque tait ferme de lintrieur.
Comme Son Excellence travaillait souvent trs tard, je
supposai quElle stait endormie sur un livre et je frappai.
Personne ne rpondit. Je frappai de nouveau. Le silence
persista. Craignant que Son Excellence nait t victime
dune attaque dapoplexie, jappelai le chef des sbires et lui
commandai denfoncer la porte.
Un tic nerveux agitait la bouche du vieux scribe. Il avala
sa salive avec difficult et poursuivit :
Le magistrat Wang tait tendu par terre devant le
rchaud th, fixant le plafond de ses yeux qui ne verraient
plus jamais rien. Une tasse gisait sur le tapis, prs de sa
main droite. Je ttai le corps, il tait froid et dj raide. Je
fis immdiatement chercher notre contrleur des dcs ; il
dclara que la mort avait d survenir vers minuit et recueillit
le liquide de la thire.
O se trouvait-elle ?
Sur le meuble de gauche, Votre Excellence, prs du
rchaud de cuivre sur lequel on faisait bouillir leau. Elle
tait presque pleine. Le docteur Chen fit boire un peu de

son contenu un chien qui tomba mort immdiatement. Le


docteur Chen fit alors chauffer ce th et identifia le poison
lodeur qui sen dgagea. Il ne put procder de mme avec
le rcipient pos sur le rchaud, car leau qui tait dedans
avait d bouillir jusqu vaporation complte.
Qui apportait habituellement leau pour le th ?
Son Excellence lapportait toujours Elle-mme.
Comme le juge Ti levait les sourcils dun air
interrogateur, Tang sempressa dexpliquer :
Son Excellence tait un fervent adepte de la
crmonie du th, dont il respectait les moindres dtails. Il
allait tirer lui-mme leau dans le puits du jardin et la faisait
bouillir sur le rchaud de la bibliothque. Sa bote th, sa
thire et ses tasses taient de belles pices anciennes
quil gardait sous clef dans le meuble sur lequel reposait le
rchaud. ma demande, le docteur Chen examina aussi
les feuilles contenues dans la bote th et les trouva tout
fait inoffensives.
Quelles mesures prtes-vous ensuite ?
Jenvoyai immdiatement un message au prfet de
Pien-fou et je fis mettre le corps dans un cercueil provisoire
qui fut plac dans les appartements privs. Japposai les
scells sur la porte de la bibliothque. Le troisime jour
aprs ce terrible vnement, Son Excellence lenquteur
imprial arriva. Il demanda au commandant du fort de
mettre six hommes du bureau militaire sa disposition et
procda une enqute dtaille. Il interrogea dabord les
serviteurs
Je sais, je sais, coupa le juge Ti avec impatience.

Jai lu son rapport. Il a tabli de faon indiscutable que


personne navait t mme dempoisonner le th ou de
sintroduire dans la bibliothque aprs que le magistrat sy
fut retir. Quand lenquteur imprial est-il reparti ?
Le matin du quatrime jour, il me commanda de
faire dposer le cercueil dans le temple du Nuage blanc,
lest de la ville, et de ly laisser en attendant que le frre du
dfunt ait choisi le lieu de la spulture. Ensuite, il renvoya
les hommes du bureau militaire au fort, puis, prenant les
papiers personnels du juge Wang, il sen alla.
Le vieillard paraissait mal laise. Jetant un regard
anxieux au juge Ti, il demanda :
A-t-il confi Votre Excellence la raison de ce
dpart prcipit ?
Il ma simplement dit, improvisa le juge, que
lenqute avait atteint le point o elle pouvait tre
poursuivie de faon profitable par le nouveau magistrat.
Le vieux scribe parut soulag.
Jespre que Son Excellence lenquteur imprial
est en bonne sant ? demanda-t-il.
En parfaite sant. Il est en route pour le Sud o
lattendent de nouvelles tches. prsent, je vais jeter un
coup dil la bibliothque. Pendant ce temps, voyez
avec le sergent Hong quelles affaires nous traiterons
laudience de demain.
Il prit lun des chandeliers et sortit. La pluie avait cess
mais, dans le jardin qui sparait les appartements privs
de la salle de rception, un lger brouillard descendait sur
les plates-bandes aux subtils dessins. Le juge fut surpris

de trouver la porte entrouverte. Il la poussa et pntra dans


la demeure dserte.
Ltude du plan joint au dossier lui avait appris que la
bibliothque tait au fond du couloir principal. Il dcouvrit
facilement celui-ci et remarqua deux passages latraux,
sans que son maigre clairage lui permt de voir o ils
aboutissaient.
Soudain, un homme trs mince sortit du passage le
plus proche et sarrta net la vue du magistrat, fixant sur
lui un regard curieusement dpourvu dexpression. Son
visage aux traits plutt rguliers tait dpar par une tache
de naissance grosse comme une pice de monnaie,
malencontreusement place sur sa joue gauche. Le juge fut
stupfait de voir que linconnu ne portait pas de coiffure. Il
nota vaguement que ses cheveux taient runis en un haut
chignon et quune large ceinture noire fermait sa robe de
chambre grise.
Avant que le magistrat pt ouvrir la bouche pour lui
demander la raison de sa prsence, lhomme recula sans
faire le moindre bruit et disparut. Afin de mieux voir, le juge
leva vivement sa bougie, mais son geste trop brusque la fit
steindre.
Revenez immdiatement ! cria-t-il dans lobscurit.
Seul lcho lui rpondit, puis le silence sembla se faire
plus profond dans la maison vide.
Limpudent coquin ! murmura le juge Ti avec colre.
Ttant le mur pour se guider, il regagna le petit jardin et
revint dans son cabinet.
Tang tait en train de montrer un volumineux dossier

au sergent Hong. Avec mauvaise humeur, le juge dit :


Quil soit compris une fois pour toutes que je ne
tolrerai pas de tenue nglige dans le tribunal. Pas mme
le soir ni en dehors des heures de service. Je viens de
rencontrer un individu en robe dintrieur et sans rien sur la
tte ! Limpertinent ne sest mme pas donn la peine de
rpondre mes questions. Allez le chercher, que je lui dise
deux mots !
Tang stait mis trembler, en proie semble-t-il une
violente terreur. Le juge eut soudain piti de lui : aprs tout,
le vieux bonhomme faisait de son mieux. Dun ton moins
sec, il ajouta :
Remettez-vous. Au fond, la faute est bnigne. Mais
quel est cet homme ? Le veilleur de nuit, je suppose ?
Avec un regard anxieux vers la porte, Tang demanda :
Portait-il une robe grise ?
Oui.
Et il avait une tache brune sur la joue gauche ?
Oui, rpondit de nouveau le juge qui commenait
simpatienter. Cessez de trembler comme a, et parlez
qui est-ce ?
Baissant la tte, le vieillard murmura :
Cest le dfunt magistrat Wang, Votre Excellence.
Quelque part dans le Yamen une porte claqua de faon
sinistre.

4
LE JUGE TI VISITE LE LIEU DU CRIME UN RCHAUD DE
CUIVRE LINTRESSE BEAUCOUP.

QUELLE porte vient de claquer ? demanda vivement


le magistrat.
Celle des appartements privs, Votre Excellence,
rpondit Tang dune voix faible. Elle ne ferme pas trs bien.
Quon la fasse arranger au plus tt. Caressant
lentement sa barbe, le juge Ti demeura un long moment
silencieux, pensant au curieux regard sans expression de
linconnu dont la silencieuse disparition lintriguait de plus
en plus. Il se laissa enfin tomber dans un fauteuil tandis que
le sergent le considrait dun air inquiet.
Le juge fit effort pour se reprendre. Aprs avoir tudi
un instant le visage gristre de Tang, il demanda :
Vous aviez dj vu lapparition ?
Le vieux scribe fit un signe affirmatif.
Il y a trois jours, Votre Excellence, prcisa-t-il. Dans
ce cabinet mme. Jtais venu, au dbut de la soire,
prendre un document dont javais besoin quand je
laperus prs de la table, me tournant le dos.
Que se passa-t-il ?

Je laissai choir ma bougie en poussant un grand


cri, Votre Excellence, puis je courus appeler les gardes.
Mais mon retour la pice tait vide.
Se passant la main sur le front, Tang ajouta :
Il portait sa robe dintrieur grise, avec la ceinture
noire, comme au moment o nous avons trouv son
cadavre dans la bibliothque. Il avait perdu son bonnet en
tombant. Jai la conviction que lenquteur imprial a vu
aussi ce fantme, Votre Excellence. Cest la raison de son
dpart prcipit, et cest pourquoi il semblait si mal laise
pendant sa dernire matine ici.
Le juge tirailla pensivement sa moustache. Au bout
dun moment, il dit :
Ce serait stupide de ma part de nier lexistence de
phnomnes surnaturels. Noublions pas que notre matre
Confucius lui-mme gardait une grande rserve quand ses
disciples le questionnaient ce sujet. Mais, dun autre
ct, je crois quil faut dabord chercher si les faits ne
peuvent pas sexpliquer de faon rationnelle.
Le sergent Hong secoua la tte.
Ils ne le peuvent pas, Votre Excellence ! scria-t-il.
La seule explication, cest que le dfunt est priv de repos
dans lautre monde parce que son meurtre na pas t
veng dans celui-ci. On a dpos son corps dans le temple
bouddhique, et tant que la dcomposition nest pas trop
avance, un mort peut se manifester aux personnes qui se
trouvent proximit du cadavre.
Le juge Ti se leva.
Je rflchirai ce problme, dit-il. Pour linstant, je

vais examiner la bibliothque.


Mais Votre Excellence peut rencontrer de nouveau
le fantme ! scria le sergent constern.
Eh bien ? demanda le juge. Le dsir du dfunt est
certainement dtre veng. Il doit savoir que cest cela
que je travaille, alors pourquoi chercherait-il me gner
dans ma tche ? Quand tu auras termin avec Tang, viens
me rejoindre l-bas. Fais-toi escorter de deux gardes
munis de lanternes si cela peut te rassurer !
Et, sans tenir compte des objurgations des deux
hommes, il sortit.
Cette fois, il alla chercher au greffe un lampion de
papier huil avant de saventurer dans lappartement
obscur. Une porte souvrait de chaque ct du couloir o
avait disparu le fantme. Poussant celle de droite, il se
trouva dans une vaste pice remplie de caisses et de
ballots empils les uns sur les autres. Tandis quil regardait
entre les caisses, une ombre trange le fit sursauter
mais ctait seulement la sienne. La pice oppose
contenait quelques gros meubles envelopps de nattes. Il
continua son chemin et vit que le passage aboutissait
une porte massive munie dimposants verrous et ferme
clef. Songeur, il regagna le couloir principal et sarrta
devant une autre porte orne dun motif sculpt
reprsentant des dragons en train de sbattre au milieu de
nuages. Des planches taient grossirement cloues en
travers : les sbires avaient d les mettre l aprs avoir
dfonc le panneau pour sintroduire dans la bibliothque.
Le juge Ti dchira la bande de papier portant le sceau

du tribunal puis, ayant pouss le battant, il leva sa lanterne


et regarda la petite salle meuble avec lgance et
simplicit. gauche, devant une fentre troite, un meuble
en bne supportait le gros rchaud de cuivre sur lequel on
faisait bouillir leau ncessaire la prparation du th ;
ct du rchaud se trouvait une exquise thire en
porcelaine bleu et blanc . Le reste de la paroi et le mur
oppos disparaissaient sous de nombreux rayons chargs
de livres. Au fond de la pice, prs dune large baie aux
carreaux en papier dune parfaite propret, le juge aperut
un bureau ancien en bois de rose pourvu de trois tiroirs
chaque extrmit. part deux chandeliers de cuivre, il ny
avait rien sur ce meuble, devant lequel tait un confortable
fauteuil recouvert dun coussin en satin rose.
Le juge sapprocha de la natte de jonc place entre le
bureau et la table th afin de mieux voir une tache
bruntre. Elle avait probablement t faite par le liquide
contenu dans la tasse de Wang quand le th stait
rpandu sur le sol au moment de sa chute. Le juge Ti
essaya dimaginer la scne. Wang avait dabord mis leau
chauffer avant de venir sasseoir son bureau. Quand
elle avait commenc bouillir, il stait lev pour la verser
dans la thire. Il avait ensuite rempli une tasse, bu une
gorge de liquide, et le poison avait agi aussitt. Oui, cest
sans doute ainsi que les choses staient passes !
Voyant une clef sur le meuble dbne, le juge louvrit.
Les diffrents ustensiles ncessaires la clbration de
ce que les connaisseurs appellent la crmonie du th
occupaient ses deux rayons. Le juge Ti admira les belles

pices, videmment choisies avec amour par un fervent de


ce rite. Pas un grain de poussire ne les recouvrait :
lenquteur imprial tait pass avant lui !
Le juge alla vers le bureau. Cest dans ses tiroirs
prsent vides quon avait dcouvert les papiers personnels
du dfunt. Le juge Ti soupira. Quel dommage de ne pas
tre entr le premier dans cette pice !
Il passa machinalement un doigt sur les livres qui
emplissaient les rayons et le retira couvert de poussire.
Le magistrat sourit : ici, au moins, personne ne lavait
devanc. valuant du regard le nombre imposant
douvrages qui constituaient la bibliothque, il rsolut
dattendre larrive du sergent pour les examiner.
Plaant le fauteuil face la porte, il sassit, croisa ses
bras dans les vastes manches de sa robe, et essaya de se
reprsenter lassassin. Tuer un fonctionnaire de lEmpire
tait un crime dtat, un crime passible de la peine capitale
sous lune de ses formes les plus svres. Le meurtrier
risquait donc dtre cartel vif, par exemple, ou bien
davoir le corps dcoup progressivement en lamelles
dans lhorrible supplice de la mort lente . Pour affronter
un tel sort, il avait fallu que ses raisons fussent bien fortes.
Et comment avait-il introduit le poison dans le th ? En le
versant dans le rcipient deau, sans doute, puisque le
contrleur des dcs avait dmontr que les feuilles non
utilises taient inoffensives. moins que seule autre
solution possible le criminel nait envoy au magistrat
des feuilles imprgnes de poison, en quantit juste
suffisante pour la confection dune seule tasse ?

Pensant lapparition, le juge Ti soupira de nouveau.


Ctait sa premire exprience de ce genre, et il ntait
pas convaincu davoir eu affaire un vrai fantme.
Sagissait-il dune mystification ? Non, car le vieux Tang et
lenquteur imprial lavaient vu aussi. Et qui donc se serait
permis de jouer au revenant en plein Yamen ? Alors, auraitil vraiment aperu le fantme de Wang ? Le juge posa la
tte sur le dossier de son fauteuil et ferma les paupires,
essayant de se rappeler les traits de lapparition. Ntait-il
pas possible, aprs tout, que le dfunt tentt de laider
rsoudre lnigme de sa mort ?
Cette pense lui fit ouvrir brusquement les yeux et
fouiller la pice du regard. Personne dautre que lui ne sy
trouvait !
Sans bouger, il contempla dun il paresseux le
plafond laqu de rouge. Lune des quatre grosses poutres
transversales tait partiellement dcolore et la poussire
alourdissait une toile daraigne qui pendait au-dessus du
meuble th. De toute vidence, le dfunt navait pas
attach la bonne tenue de son intrieur la mme
importance que le premier scribe.
Hong arriva enfin, suivi de deux gardes porteurs de
bougies. Le juge leur dit de poser leurs luminaires sur le
bureau et, aprs les avoir congdis, expliqua au sergent :
Les livres et les rouleaux de documents sont les
seules choses qui nous restent examiner. Cela
reprsente pas mal de travail, mais si tu me les passes les
uns aprs les autres, nous nen aurons pas pour trop
longtemps.

Hong fit signe quil comprenait et attrapa une pile de


livres. Tandis quil les dbarrassait de leur poussire avec
sa manche, le juge fit pivoter son fauteuil pour faire face au
bureau et se mit tudier les volumes que le sergent
posait devant lui.
Deux heures scoulrent avant que le dernier ouvrage
et regagn sa place. Le juge Ti se renversa enfin en
arrire et sortit un ventail de sa manche. Le manuvrant
vigoureusement, il dit avec un sourire satisfait :

LE JUGE TI EXAMINE UNE BIBLIOTHQUE


prsent, je vois assez bien quel genre dhomme
tait le magistrat Wang. Jai parcouru les pomes crits
par lui : le style en est excellent mais la pense
superficielle. Les vers damour prdominent, la plupart
dentre eux sont ddis des courtisanes connues de la
capitale ou bien rencontres dans ses autres postes.
Tang a fait allusion devant moi aux murs
dissolues de son matre, remarqua le sergent. Il invitait
frquemment des prostitues ici et les gardait toute la nuit.
Le juge Ti hocha la tte.
Ltui de brocart que tu mas pass tout lheure
renferme des dessins rotiques. Wang possdait aussi
des douzaines douvrages sur lart culinaire ainsi que sur
les vins et la faon dont on les fabrique dans les diffrentes
rgions de lEmpire. Dautre part, sa bibliothque
comprend tous les chefs-duvre des grands potes
anciens, chaque volume ayant t visiblement lu, relu, et
agrment par lui de commentaires. Les ouvrages des
mystiques bouddhistes et taostes ont t lus avec autant
dintrt, mais son dition des classiques confucens est
dans le mme tat virginal que le jour o elle fut achete !
Les sciences naturelles sont assez bien reprsentes ;
tous les ouvrages de mdecine ou dalchimie qui font
autorit sont l. Jai not aussi quelques recueils
dnigmes et de devinettes assez rares et plusieurs
bouquins traitant de mcanique pratique. En revanche, les
livres consacrs lhistoire, au gouvernement,

ladministration et aux mathmatiques se font remarquer


par leur absence.
Tournant son sige vers le sergent, le juge continua :
Je conclus de tout cela que Wang tait non
seulement un pote ayant un sens aigu de la beaut et un
philosophe que les mystiques intressaient, mais aussi un
grand sensuel attach aux plaisirs terrestres. Mlange
moins rare quon ne limagine ! Dnu dambition, il
prfrait occuper un petit poste tranquille, assez loin de la
capitale, o il tait son propre matre et pouvait vivre sa
guise. Cest pourquoi il ne recherchait pas lavancement, je
crois bien que ce district de Peng-lai si modeste tait son
neuvime poste ! Mais il possdait une intelligence vive et
un esprit curieux, do son intrt pour les nigmes et les
mcanismes ingnieux. Cela et sa longue exprience
administrative faisaient de lui un magistrat assez
satisfaisant, quoique je ne pense pas quil ait jamais fait
passer le devoir avant le plaisir. Ne dsirant pas tre
lesclave de liens familiaux, il ne sest pas remari aprs le
dcs de ses deux pouses ; il se contentait de liaisons
phmres avec des courtisanes ou des prostitues. Il a
dailleurs admirablement rsum sa personnalit dans le
nom donn sa bibliothque !
Le juge Ti dsigna du bout de son ventail linscription
accroche au-dessus de la porte et le sergent ne put
sempcher de sourire en lisant : ERMITAGE DE
LHERBE FOLLE .
Cependant, reprit le juge, jai dcouvert un petit
dtail qui ne concorde pas avec le reste.

Tapotant un carnet de format oblong quil avait mis


part, il demanda :
O as-tu trouv ceci, sergent ?
Derrire les livres du rayon infrieur.
Dans ce carnet, dit le juge, Wang a copi de sa
propre main une longue liste de dates et de chiffres en y
ajoutant des pages et des pages de calculs compliqus
sans un mot dexplication. Or lhonorable dfunt me semble
avoir t le dernier homme sintresser aux chiffres. Je
suppose quil laissait tous les travaux de statistiques aux
scribes, nest-ce pas ?
Cest ce que ma laiss entendre le vieux Tang.
Le juge Ti feuilleta le carnet en hochant doucement la
tte.
Il a pourtant pass beaucoup de temps rdiger
ces notes et il a mticuleusement corrig de lgres
erreurs. Les seuls lments qui pourraient servir dindices
sont les dates : la premire qui soit mentionne remonte
deux lunes.
Il se leva en glissant le carnet dans sa manche.
Je vais tudier cela. Rien ne prouve que ces
chiffres aient le moindre rapport avec lassassinat mais,
quand un petit dtail ne concorde pas avec le reste, il
mrite toujours dtre soigneusement examin. En tout cas,
nous pouvons nous faire prsent une ide assez
complte de la personnalit de la victime, ce qui en
croire le manuel du parfait dtective est le premier pas
vers la dcouverte de son assassin !

5
DEUX EX-CHEVALIERS DES VERTES FORTS DJEUNENT
GRATIS. ILS ASSISTENT UNE TRANGE PROCESSION SUR
LES BORDS DU CANAL.

PRSENT, dit Ma Jong en sortant du Yamen, le


plus urgent est de nous emplir la panse. Faire manuvrer
ces paresseux de sbires ma donn faim !
Et moi, soif ! complta Tsiao Ta.
Les deux amis rentrrent dans le premier restaurant
qui soffrit leur vue, un petit caboulot plac devant le coin
sud-ouest du Yamen et portant la noble enseigne du Jardin
aux neuf fleurs. Un vacarme de conversations les accueillit
dans la salle bonde. Non sans difficult ils russirent
trouver une table libre, prs du haut comptoir o un homme
qui manquait le bras gauche touillait des nouilles dans un
norme chaudron.
La clientle paraissait se composer principalement de
petits boutiquiers venus avaler un peu de nourriture avant le
coup de feu du soir, et tous engloutissaient leurs ptes
avec un plaisir visible, ne sinterrompant que pour se
passer les cruchons de vin.
Tsiao Ta attrapa la manche dun serveur qui traversait

la salle au pas de course avec des bols de nouilles sur son


plateau.
Quatre bols comme ceux-l, commanda-t-il. Et deux
grosses cruches de vin !
Tout lheure ! rpondit le garon. Vous voyez bien
que je suis occup.
Tsiao Ta dversa immdiatement sur le malheureux
un flot de jurons plus pittoresques les uns que les autres. Le
manchot leva la tte et le regarda fixement, puis, posant sa
grande louche de bambou sur le comptoir, il sapprocha, un
large sourire illuminant son visage inond de sueur.
Je ne connais dans tout lEmpire fleuri quun seul
homme capable de jurer de la sorte, scria-t-il. Quel bon
vent amne ici lhonorable officier ?
Il ny a plus dhonorable officier, rpliqua le nouvel
assistant du juge Ti. Jai eu des ennuis et jai abandonn
la fois mon grade et mon nom. prsent, je mappelle
simplement Tsiao Ta. Peut-on manger chez toi ?
Mais bien sr ! rpondit lhomme en slanant vers
la cuisine. Il en revint bientt, suivi dune norme commre
qui portait sur un plateau deux cruches de vin et une grande
assiette de lgumes et de poissons sals.
Allons, a ira ! scria Tsiao Ta avec satisfaction.
Assieds-toi, soldat, et pour une fois laisse ton pouse
soccuper de la clientle.
Le propritaire du petit restaurant approcha un
tabouret de leur table, tandis que sa femme allait le
remplacer derrire le comptoir. Pendant que les deux amis
attaquaient la nourriture, lhte leur expliqua quil tait natif

de Peng-lai. Libr du service militaire au retour de


lexpdition de Core, il avait achet ce restaurant avec
ses conomies et, ma foi, les affaires ne marchaient pas
trop mal. Jetant un regard rprobateur aux robes brunes
des deux convives, il demanda en baissant la voix :
Vous travaillez pour le tribunal ?
Il faut bien vivre. Ne vends-tu pas des nouilles, toi ?
Sans rpondre, le manchot lana un coup dil
droite et gauche, puis murmura :
Il se passe des choses bizarres dans ce district.
Savez-vous quil y a quinze jours on a trangl le magistrat
et dcoup son cadavre en petits morceaux ?
Tiens, je croyais quil avait t empoisonn,
remarqua Ma Jong en avalant une grande gorge de vin.
Cest ce quon dit officiellement, rpliqua le
restaurateur. Mais il a t rduit en chair pt ! Croyezmoi, les gens dici ne valent pas tripette !
Le nouveau magistrat est un homme patant,
dclara Tsiao Ta.
Je ne le connais pas, grommela lhte, mais mfiezvous de Fan Tchong et de Tang.
Que reproche-t-on ce pauvre vieux gteux ?
demanda Tsiao Ta. Il est incapable de faire du mal une
mouche.
Mfiez-vous tout de mme de lui ! Il a des gots
particuliers. Et il y a plus grave encore.
Plus grave encore ? rpta Ma Jong.
Il se passe Peng-lai plus de choses quon
nimagine, se contenta de redire le manchot dun air

entendu. Je suis n dans le patelin et donc bien plac pour


le savoir ! Les inquitants personnages nont jamais
manqu chez nous. Mon vieux pre racontait parfois de
ces histoires
Sans en dire davantage, il secoua mlancoliquement
la tte et vida la tasse de vin que Tsiao Ta avait pousse
vers lui.
Ma Jong haussa les paules.
Bah, dit-il, nous dcouvrirons bien le pot aux roses
nous-mmes ! Quant ce Fan Tchong dont tu as aussi
parl, nous nous occuperons de lui plus tard. Pour linstant
il a disparu de la circulation.
Puissions-nous ne jamais le revoir, soupira le
restaurateur. Ce tyranneau exige de largent de tout le
monde. Il est encore plus vorace que le chef des sbires. Le
pire cest quil sen prend aussi nos femmes. Il nest pas
mal de sa personne et vous imaginez les dgts de ce
ct-l ! Mais Tang et lui sentendent comme larrons en
foire, et le premier scribe sest toujours arrang pour
couvrir son subordonn.
En tout cas, ses beaux jours sont termins, dclara
Tsiao Ta. prsent, il va travailler sous nos ordres. Il doit
avoir touch pas mal de pots-de-vin, car jai entendu dire
quil possdait une petite ferme louest de la ville.
Une ferme hrite dun parent loign, expliqua le
restaurateur. Elle ne vaut pas grand-chose. Un simple lopin
de terre prs du temple abandonn. Mais si cest l-bas
quil a disparu, ce sont eux qui ont mis la main sur lui.
Ne pourrais-tu parler de faon intelligible ? scria

Ma Jong impatient. Qui a, eux ?


Le manchot donna un ordre au serveur. Quand ce
dernier eut dpos deux normes bols de nouilles sur la
table, il dit en baissant la voix :
louest de la ferme de Fan Tchong, juste
lendroit o le chemin communal rejoint la grand-route,
slve un vieux temple. Quatre moines lhabitaient encore
il y a neuf ans, quatre moines qui appartenaient au temple
du Nuage blanc, le monastre situ hors de la ville, du ct
de la crique. Un beau matin, on les trouva morts, la gorge
ouverte. Ils ne furent pas remplacs et personne ne dessert
plus ce temple, mais leurs fantmes hantent le lieu du
crime. Des paysans y ont aperu de la lumire en pleine
nuit, et les gens sen approchent le moins possible. La
semaine dernire, un mien cousin qui passait par l le soir
a vu un moine dcapit se promener au clair de lune, sa
tte sous le bras.
Auguste Ciel ! cria Tsiao Ta. As-tu fini de dbiter
tes horreurs ? Comment ferai-je pour manger mes nouilles
si elles se dressent dans leur bol comme mes cheveux sur
ma tte ?
Ma Jong pouffa, et les deux compagnons continurent
leur repas en silence. Leurs bols vides, Tsiao Ta se leva et
fouilla dans sa manche. Lhte arrta vivement son geste
en scriant :
Non, non, Seigneur Officier ! Ce restaurant et tout
son contenu vous appartiennent. Sans vous, les lanciers
corens mauraient
Bon, entendu pour cette fois, linterrompit Tsiao Ta,

et merci pour ce repas, mais, si tu veux nous revoir, il te


faudra lavenir accepter notre cot !
Le manchot protesta de toutes ses forces. Tsiao Ta lui
tapota lpaule amicalement et entrana son camarade.
Lorsquils furent dehors, il dit Ma Jong :
prsent que notre estomac est plein, au travail,
vieux frre ! Voyons comment peut-on se rendre compte
de latmosphre qui rgne dans une ville ?
Ma Jong se gratta la tte et, contemplant lpaisse
brume qui les entourait, rpondit :
En dambulant dans ses rues, je suppose.
Les deux amis se mirent donc en marche, scartant le
moins possible des devantures claires. De temps
autre, ils sarrtaient pour admirer les marchandises
exposes et senqurir de leur prix. Arrivs devant le
temple du Dieu de la Guerre, ils entrrent ; moyennant
quelques sapques, ils firent brler des btonnets
dencens, accompagnant leur offrande dune prire pour le
repos de lme des soldats morts en combattant.
Lorsquils eurent repris leur promenade, Ma Jong
demanda :
Pourquoi allons-nous toujours combattre les
barbares au-del des frontires ? Ne ferait-on pas mieux
de les laisser mijoter tranquillement dans leur jus ?
Tu ne comprends rien la politique, vieux frre,
rpliqua Tsiao Ta plein de condescendance. Nous avons
le devoir de les gurir de leur barbarie et de leur apporter
notre culture.
Oh ! mais ces Tartares ne sont pas si btes que a,

dit vivement Ma Jong. Sais-tu pour quelle raison ils


nexigent pas que les jeunes filles soient vierges le soir de
leurs noces ? Tout simplement parce que, depuis leur
prime enfance, ces filles sont sans cesse califourchon sur
leurs chevaux. Ne va pas raconter a aux demoiselles de
chez nous, surtout !
Pour lamour du Ciel, ferme-la un peu, scria son
camarade. Nous voil gars, prsent.
Ils se trouvaient dans ce qui leur parut tre le quartier
rsidentiel. La rue tait pave de larges dalles unies et, de
chaque ct, on distinguait vaguement les murailles de
belles demeures. Le brouillard amortissait les bruits et tout
semblait trangement calme.
Nest-ce pas un pont, devant nous ? demanda Ma
Jong. Alors, nous sommes arrivs au canal qui traverse la
partie sud de la ville. Si nous le remontons vers lest nous
tomberons de nouveau sur les boutiques.
Ils passrent le pont et se mirent cheminer le long de
la berge.
Soudain, Ma Jong posa sa main sur le bras de son
compagnon et lui dsigna la rive oppose, peine visible
dans la brume.
Tsiao Ta carquilla les yeux pour mieux voir. Plusieurs
hommes savanaient, portant sur leurs paules une litire
dcouverte. la lueur dun rayon de lune qui filtrait travers
le brouillard, le nouveau lieutenant du tribunal vit quun
homme la tte nue tait assis lintrieur, les jambes
croises et les bras ramens sur la poitrine. Il semblait
emmaillot dans une toffe blanchtre.

Quel est ce singulier personnage ? demanda Tsiao


Ta.
Le Ciel seul le sait ! grommela Ma Jong. Les voil
qui font halte.
Un coup de vent chassa un instant la brume et ils
aperurent plus distinctement les porteurs qui dposaient
prsent la litire sur le sol. Deux dentre eux levrent de
grosses matraques et les abattirent sur la tte du
personnage assis. ce moment le brouillard se reforma,
plus dense quauparavant, et le bruit dun plongeon troua le
silence.
Au pont, vite ! cria Ma Jong.
Faisant demi-tour, ils coururent le long du canal, mais
le sol tait glissant et la visibilit mauvaise, de sorte quil
leur fallut un certain temps pour atteindre le pont. Ils le
traversrent rapidement et refirent le chemin inverse sur
lautre rive. Lendroit o ils pensaient avoir vu ltrange
scne tait prsent dsert. Ma Jong fit quelques pas
gauche, puis droite, et sarrta pour examiner le sol.
Il y a des marques profondes ici, finit-il par dire.
Cest l quils ont flanqu le pauvre type dans la flotte.
La brume commenait se lever, leur permettant
dapercevoir leau boueuse quelques pieds au-dessous
deux. Ma Jong se dshabilla vivement. Aprs avoir tendu
sa robe Tsiao Ta, il ta ses bottes et se laissa glisser
dans leau, qui lui vint tout de suite mi-corps.
a pue, sexclama-t-il, mais je ne vois pas de
cadavre.
Il avana un peu plus loin, puis revint vers la rive en

explorant avec ses orteils lpaisse couche dimmondices


qui tapissait le fond du canal.
Je ne trouve rien, murmura-t-il, dgot. Nous avons
d nous tromper dendroit. Il ny a que de grosses pierres,
des blocs dargile, et de vieux morceaux de papier. Quel
gchis ! Aide-moi remonter.
Une pluie fine se mit descendre du ciel.
Il ne manquait plus que a, grommela Tsiao Ta.
Remarquant quun porche surplombait lentre de service
dune maison aux murs sombres, il alla sabriter dessous
avec la robe et les bottes de son camarade. Ma Jong
demeura sous laverse jusqu ce que son corps ft
nettoy, puis il rejoignit Tsiao Ta et se scha avec un
foulard avant de se rhabiller. Quand la pluie sarrta, ils
reprirent leur marche en direction de lest. Le brouillard
avait presque disparu et ils pouvaient voir, sur leur gauche,
les interminables murailles dimposantes demeures.
Nos dbuts ne sont pas fameux, dit Tsiao Ta dun
ton amer. Si nous avions eu plus dexprience, nous
arrtions ces coquins.
Ce nest pas lexprience qui permet de voler pardessus les canaux, rpliqua Ma Jong. Ce pauvre type tout
emmaillot de blanc ma fait une triste impression. Venant
aprs les folichonnes histoires de ton ami le manchot, sa
vue ma brouill lestomac. Cherchons un endroit o nous
pourrons boire un coup.
Ils avancrent un moment en silence et bientt une
lanterne de couleur apparut, indiquant la porte de service
dun grand restaurant.

Ils firent le tour du btiment pour chercher lentre


principale. Dans le vestibule luxueusement meubl, un
garon regarda dun air pinc leurs robes dgoulinantes
deau. Sans soccuper de lui, ils gravirent lescalier
monumental qui menait une belle porte sculpte. Layant
franchie, ils dcouvrirent une vaste salle manger dans
laquelle de nombreux convives bavardaient gaiement.

6
UN POTE IVRE CHANTE LES BEAUTS DE LA LUNE. TSIAO
TA FAIT LA CONNAISSANCE DUNE JOLIE CORENNE.

LLGANCE des clients installs devant les tables


de marbre fit comprendre aux deux amis que les tarifs de
ce restaurant seraient au-dessus de leurs moyens.
Filons ailleurs, chuchota Ma Jong.
Comme ils faisaient demi-tour, un homme maigre,
assis une table proche de lentre, se leva et dit dune
voix pteuse :
Venez me tenir compagnie, Messieurs. Rien ne
mattriste autant que de boire seul !
Il posa sur eux un regard larmoyant auquel des sourcils
comiquement arqus donnaient un air de perptuelle
interrogation. Sa robe bleu fonc avait t taille dans une
soie coteuse, mais son col tait tach, et de son haut
bonnet de velours schappaient des mches en dsordre.
Il avait d boire dj plus dune coupe de vin, en juger par
son visage congestionn et la rougeur de son grand nez
mince.
Puisque Monsieur nous le demande, arrtons-nous
un peu, dit Tsiao Ta.

mi-voix, il ajouta :
Je ne voudrais pas que le rustre en bas simagine
quon nous a flanqus dehors !
Ils sassirent donc, et leur hte commanda
immdiatement deux cruchons de vin.
Quelle est votre honorable profession ? senquit
poliment Ma Jong ds que le garon se fut loign.
Je me nomme Po Kai, rpondit le maigre
personnage, et je suis lemploy principal de larmateur Yi
Pen.
Vidant sa tasse dun trait, il ajouta en se rengorgeant :
Mais jcris aussi des vers apprcis des
connaisseurs !
Puisque vous nous offrez boire, nous passerons
l-dessus ! rpliqua gnreusement Ma Jong.
Renversant la tte en arrire, il leva le gros cruchon et
en fit lentement couler la moiti du contenu dans sa gorge,
imit ensuite par Tsiao Ta.
Admirable ! scria le pote, merveill. Ici, il est
dusage demployer des coupes, mais personnellement
jadmire laimable simplicit de votre mthode.
Nous avions un srieux besoin de nous rafrachir,
voil tout, expliqua Ma Jong en sessuyant la bouche avec
satisfaction.
Po Kai emplit nouveau sa coupe.
Cest cela, sexclama-t-il, racontez-moi une bonne
histoire. Vous autres qui avez lhabitude de courir les
grands chemins, vous menez une vie si intressante !
Courir les grands chemins ? rpta Ma Jong avec

indignation. Surveillez votre langage, lami. Nous


appartenons au tribunal.
Les sourcils de Po Kai trouvrent le moyen de
sarrondir encore davantage.
Apporte-nous le plus gros cruchon de vin que tu
pourras trouver, cria-t-il au serveur. Puis, sadressant ses
invits, il demanda :
Ainsi, cest vous qui tes arrivs aujourdhui avec le
nouveau magistrat ? Vous ne devez pas tre depuis
longtemps son service car vous navez pas lexpression
bate des gens du Yamen.
Avez-vous connu le dfunt juge ? senquit Tsiao Ta.
Ctait aussi un pote, parat-il.
Je suis ici depuis fort peu de temps, rpliqua leur
hte. Posant brusquement sa coupe, il sexclama : Je tiens
le dernier vers de mon grand pome en lhonneur de la
lune. Regardant les deux amis dun air solennel, il
demanda : Voulez-vous que je vous le rcite ?
Non ! cria Ma Jong, horrifi.
Je vais le chanter, alors. Ma voix est assez jolie, et
je suis sr que toute la compagnie apprciera mon talent.
Non, ne faites pas cela ! le supplirent en mme
temps ses invits. Voyant lexpression malheureuse du
pauvre garon, Tsiao Ta ajouta :
Nous ne tenons pas la posie sous quelque
forme que ce soit.
Cest dommage ! soupira Po Kai. Vous vous
intressez peut-tre au bouddhisme ?
Nous chercherait-il querelle ? demanda

souponneusement Ma Jong son compagnon.


Non, il est ivre, rpondit Tsiao Ta. Se penchant vers
le pote, il dclara : Jespre que vous ntes pas un
sectateur de Bouddha ?
Je suis son fervent dvot ! rpliqua Po Kai dun ton
pinc. Je frquente le temple du Nuage blanc. Le pre
abb est un saint homme, et le prieur Houei-pen prche les
plus beaux sermons du monde. Lautre jour
Tsiao Ta lui coupa la parole pour demander :
Vous navez plus soif ?
Le pote lui jeta un regard de reproche, puis, poussant
un profond soupir, il se leva et dit dun ton rsign :
Allons boire avec ces demoiselles, alors !
Voil qui est parler ! scria Ma Jong plein
denthousiasme. Vous connaissez lendroit ?
Le cheval ne retrouve-t-il pas toujours son curie ?
rpliqua Po Kai. Il paya laddition et tous trois sortirent.
Au-dehors, la brume tait plus paisse que jamais.
Leur guide les conduisit derrire le restaurant et,
sapprochant du canal, siffla dans ses doigts. La lanterne
dun sampan mergea de lobscurit.
Po Kai sauta dans la petite embarcation en
commandant :
Aux bateaux !
H l ! scria Ma Jong. Ntait-il pas question
daller voir les filles ?
Mais bien sr ! rpliqua Po Kai dun ton dsinvolte.
Montez. Et toi, batelier, prends par le raccourci. Ces
messieurs sont presss.

Il se faufila sous le toit de paille tandis que ses


compagnons saccroupissaient ct de lui. La lgre
embarcation senfona dans le brouillard sans quon pert
dautre son que le floc de laviron frappant leau. Au bout
dun moment, ce bruit mme cessa et le bateau continua
de glisser en silence tandis que le batelier teignait sa
lanterne. Bientt le sampan sarrta.
Posant sa grosse patte sur lpaule de Po Kai, Ma
Jong murmura :
Si cest un traquenard, je vous tords le cou.
Ne dites pas de btises, rpliqua le pote.
On entendit un bruit mtallique et le bateau reprit sa
marche.
Nous venons de passer travers la grille de
protection du canal, expliqua Po Kai. Il y a une brche dans
le treillis cet endroit, mais nallez surtout pas raconter la
chose au tribunal !
Les coques noires dune range de jonques
apparurent.
La deuxime, comme dhabitude, commanda le
pote au batelier.
Quand le sampan se fut immobilis prs de la jonque,
Po Kai remit quelques sapques lhomme et grimpa,
suivi de ses invits. Se faufilant entre les petites tables et
les tabourets pars, il alla frapper la porte dune cabine.
Une grosse femme vtue dune robe de soie noire pas trs
frache se montra. Dcouvrant des dents noirtres en un
sourire prtention aimable, elle scria :
Soyez le bienvenu, monsieur Po Kai, et suivez-moi

avec ces messieurs.


Ils descendirent une chelle assez raide et se
trouvrent dans une vaste cabine claire par deux
lampions suspendus aux poutres du plafond. Les trois
hommes sassirent devant une table qui occupait la plus
grande partie de lespace disponible. Aussitt, un individu
aux traits grossiers apporta un plateau charg de tasses et
de cruchons.
Tout en servant le vin, Po Kai demanda :
O est donc mon cher collgue et ami Kim Sang ?
Il nest pas encore arriv, rpondit leur htesse,
mais nayez pas peur, vous ne vous ennuierez pas en
lattendant.
Elle fit un signe au garon. Ce dernier ouvrit la porte du
fond et quatre jeunes femmes entrrent, vtues seulement
de lgres robes dt. Po Kai accueillit leur arrive avec
un bruyant enthousiasme et, faisant asseoir une fille de
chaque ct de lui, dclara :
Je prends ces deux-l. Oh ! pas pour ce que vous
pensez seulement afin dtre sr que ma tasse ne sera
jamais vide !
Ma Jong invita du geste une petite personne potele
au visage tout rond venir prs de lui, et Tsiao Ta
engagea la conversation avec la quatrime de ces dames.
Assez jolie, elle se nommait Yu-sou et, bien que de
nationalit corenne, parlait parfaitement le chinois. Pour
linstant, elle semblait toutefois dhumeur morose et
nouvrait la bouche que pour rpondre brivement ses
questions.

Votre pays est trs beau, dit-il en passant un bras


autour de la taille de la jeune femme. Je lai parcouru
pendant la dernire guerre.
Sa partenaire le repoussa aussitt en lui lanant un
regard charg de mpris. Tsiao Ta comprit sa gaffe.
Les Corens sont dexcellents soldats, sempressat-il dajouter. Ils se sont trs bien conduits, mais ont d
sincliner sous le nombre.
Yu-sou neut pas lair dentendre.
Ne fais pas ta mijaure, ma petite, intervint la
patronne. Souris un peu et rponds quand on te parle.
Laissez-moi tranquille, rpliqua la fille. Mon client ne
se plaint pas, que je sache !
Levant la main pour la gifler, la grosse femme glapit :
Je vais tapprendre la politesse, ma mignonne !
Vous, ne la touchez pas ! dit Tsiao Ta en la
repoussant.
Montons sur le pont, scria Po Kai. Je sens dans
mon foie que la lune vient de se montrer. Kim Sang sera
bientt l !
Moi, je reste ici, dit la jeune Corenne Tsiao Ta.
Comme il vous plaira, rpondit-il en suivant les
autres.
Une lune mlancolique clairait les jonques amarres
le long de la muraille denceinte. Par-del les eaux
sombres de la crique on apercevait la silhouette de la rive
oppose.
Ma Jong sassit sur un tabouret bas et attira sa
grassouillette partenaire sur ses genoux. Po Kai poussa

ses deux compagnes vers Tsiao Ta.


Occupez-vous delles, dit-il. prsent, mon esprit
plane plus haut.
Debout les mains derrire le dos, il regarda la lune
dun air extasi. Aprs plusieurs minutes de cette
contemplation, il scria soudain :
Puisque vous insistez tous, je vais vous chanter
mon dernier pome ! Allongeant son cou dcharn, il
entama dune voix de fausset :

Compagne sans pareille de nos chants et de nos


danses,
Amie des mes joyeuses, consolatrice des affligs,
lune, lune argente
Il sarrta pour reprendre haleine puis, brusquement,
se mit couter.
Jentends des sons inharmonieux, dclara-t-il.
Jallais faire la mme remarque, dit Ma Jong.
Cessez donc votre tapage, vous voyez bien que je suis en
conversation avec cette jeune personne.
Je faisais allusion aux sons qui viennent den bas,
expliqua le pote. Jimagine que llue de votre ami est en
train de recevoir une correction.
Il se tut ; un bruit de coups, accompagn de
gmissements touffs, monta jusqu eux. Tsiao Ta
bondit vers lchelle quil dgringola en toute hte. Ma Jong
le suivit.
Dpouille de ses vtements, la Corenne tait

tendue sur la table. Le garon lui tenait les mains, un autre


homme les jambes, et la grosse femme lui cinglait la
croupe avec une canne de rotin.
Dun brutal coup de poing la mchoire, Tsiao Ta mit
le serveur hors de combat. Son compagnon lcha aussitt
les jambes de la petite prostitue et tira un couteau de sa
ceinture. Tsiao Ta sauta par-dessus la table, poussa la
mgre contre le mur et, attrapant le poignet de lhomme
au couteau, le tordit violemment. Larme tomba sur le
plancher et son propritaire recula en poussant un
hurlement de douleur tandis que Yu-sou se laissait glisser
par terre en essayant de se dbarrasser de son billon.
Tsiao Ta sapprocha delle pour laider retirer le morceau
dtoffe sale. Le second ruffian en profita pour ramasser
son arme avec sa main gauche, mais Ma Jong lui envoya
dans les ctes un coup de savate qui le fit scrouler, pli
en deux.
De violents hauts-le-cur secouaient la jeune
Corenne ; elle se mit vomir.
Touchant tableau ! ricana le pote du haut de
lchelle.
Appelle les gens de lautre jonque, ordonna la
patronne au garon qui se remettait pniblement debout.
Appelez tous les ruffians de toutes les jonques,
tonna Ma Jong avec enthousiasme en arrachant le pied
dun tabouret pour sen faire une matraque.
Doucement, honorable tante ! dit Po Kai la grosse
femme. Mes deux amis appartiennent au tribunal.
La patronne plit. Elle rappela aussitt le garon et,

tombant genoux devant Tsiao Ta, gmit :


Pardonnez votre humble esclave. Je voulais
seulement obliger cette fille vous parler poliment.
Je vous avais dit de la laisser tranquille, rpondit
Tsiao Ta en passant son foulard Yu-sou pour quelle
sessuyt la bouche. La fille nue tremblait de tous ses
membres.
Occupe-toi delle, vieux frre, conseilla Ma Jong.
Moi, je vais aider lhomme au couteau se remettre
debout.
Yu-sou ramassa ses vtements et sortit. Tsiao Ta la
suivit dans ltroit couloir. Elle ouvrit une porte, fit signe
son compagnon dentrer, et sloigna.
Tsiao Ta se trouva dans une cabine minuscule. Un lit
plac sous le sabord, une petite table de toilette avec un
tabouret en bambou et un coffre vtements en cuir rouge
formaient tout lameublement. Le lieutenant du juge Ti
sinstalla sur le coffre et attendit la jeune femme.
Elle fut bientt de retour et, tandis quelle lanait sans
mot dire sa robe sur le lit, Tsiao Ta murmura gauchement :
Je suis dsol, tout cela est de ma faute.
a na pas dimportance, rpondit-elle en se
penchant au-dessus du lit pour prendre une petite bote
pose sur le sabord. Tsiao Ta ne pouvait dtacher son
regard des apptissantes rondeurs quelle offrait sa vue.
Vous feriez mieux de vous rhabiller, dit-il.
Il fait trop chaud !
Elle venait douvrir la bote et frottait doucement avec la
pommade quelle contenait les endroits de son corps

meurtris par le rotin.


Vous tes arriv temps, la peau nest pas
entame.
Allez-vous remettre votre robe, oui ou non ?
demanda Tsiao Ta dune voix rauque.
Je pensais que vous voudriez vous rendre compte
des dgts, rpondit-elle placidement. Navez-vous pas
reconnu que vous en tiez responsable ?
Elle plia sa robe avec soin, la posa sur le tabouret et,
stant assise avec prcaution, entreprit de se recoiffer.
Tsiao Ta contemplait le dos charmant, se rptant
avec irritation que ce ntait pas le moment dimportuner la
jeune femme, mais quand il aperut deux petits seins
fermes rflchis dans la glace, il avala sa salive avec
difficult et scria :
Ah ! non, vous voir deux fois en mme temps,
aucun homme ny rsisterait !
Yu-sou se retourna, tonne. Haussant les paules,
elle vint sasseoir sur le lit.
Appartenez-vous rellement au Yamen ? demandat-elle. Nos visiteurs racontent des mensonges, vous savez.
Heureux de la diversion, Tsiao Ta tira de sa botte un
papier pli. La jeune femme sessuya les mains sa
chevelure et le prit.
Je ne sais pas lire, admit-elle, mais je possde de
bons yeux.
Se mettant sur le ventre, elle glissa la main derrire le
lit et ramena un paquet plat envelopp de papier. Elle se
rassit pour comparer le sceau imprim sur lemballage

avec celui qui figurait au bas du document officiel, puis,


rendant celui-ci Tsiao Ta, elle dit :
Je vous crois : cest bien le mme. Elle se gratta
lentement la cuisse en regardant son chevalier servant dun
air pensif.
Comment un paquet portant le sceau du tribunal se
trouve-t-il entre vos mains ? demanda-t-il en fronant les
sourcils.

TENDRE RENCONTRE SUR UN BATEAU-DE-FLEURS

Tiens, le voil qui se rveille ! dit-elle en faisant la


moue. Ah ! vous tes bien un policier, vous !
Tsiao Ta serra les poings.
coutez, scria-t-il, votre corps doit tre encore
douloureux de la racle que vous avez reue. Dans ces
conditions, vous ne pensez tout de mme pas que je serais
assez mufle pour vouloir coucher avec vous maintenant ?
Yu-sou lui lana un petit regard de ct, billa, puis dit
doucement :
Je ne vous tiendrai pas rigueur dtre un peu
press !
Tsiao Ta ne se le fit pas dire deux fois.
De retour dans la grande cabine, le lieutenant du juge
Ti trouva Po Kai la tte pose sur la table et ronflant de tout
son cur. La patronne tait assise en face de lui et
contemplait sa tasse vide dun air maussade. En rglant la
note, Tsiao Ta lavertit quelle aurait de srieux ennuis si
elle maltraitait encore la jeune Corenne.
Cest seulement une captive de guerre que jai
achete au gouvernement, rpliqua la grosse femme, mais
bien entendu vos dsirs sont pour moi des ordres,
Seigneur Officier.
Ma Jong reparut son tour, la mine satisfaite.
Lendroit nest pas dsagrable, remarqua-t-il, et
cette petite boulotte connat bien son mtier !
Jai quelque chose de mieux encore pour vous,
sempressa de dire la tenancire. Sur la cinquime jonque,
jai de larticle tout neuf vous me comprenez ? Une vraie

beaut. Et de lducation ! Un personnage haut plac se la


rserve pour linstant, mais on se lasse de tout, et, dans
une semaine ou deux
Parfait ! scria Ma Jong. Nous reviendrons. Mais
dites vos hommes de ne pas agiter leurs couteaux sous
notre nez. a nous chavire lestomac, et quand nous avons
lestomac chavir, il nous arrive dtre un peu vifs.
Secouant Po Kai, il lui cria dans loreille :
Rveille-toi, beau chanteur. Il est bientt minuit,
cest le moment de rentrer faire dodo.
Le pote jeta aux deux hommes un regard noir.
Je ne sais lequel de vous deux est le plus vulgaire,
dit-il. Ma nature est trop leve pour que vous puissiez la
comprendre. Je prfre attendre ici mon ami Kim Sang.
Vous autres ne songez qu boire et forniquer. Votre
compagnie me rpugne. Je vous mprise disparaissez !
Riant aux clats, Ma Jong lui rabattit son bonnet sur les
yeux, puis il regagna le pont avec Tsiao Ta et siffla pour
appeler un sampan.

7
LE JUGE TI APPREND LEXISTENCE DUNE CERTAINE BOTE
DE LAQUE. IL VISITE NUITAMMENT UN TEMPLE BOUDDHIQUE.

EN RENTRANT AU Yamen, Ma Jong et Tsiao Ta


aperurent de la lumire dans le cabinet du magistrat,
quils trouvrent assis devant son bureau, en compagnie du
sergent.
Le juge leur indiqua deux tabourets et dit :
Je viens dexaminer avec Hong la bibliothque de
mon prdcesseur, mais nous narrivons pas
comprendre comment le poison a pu tre introduit dans le
th. Le rchaud se trouvant devant la fentre, le sergent a
cru dabord que lassassin avait pass une sarbacane
travers lun des carreaux de papier pour envoyer la poudre
mortelle dans le rcipient deau. Mais quand nous avons
vrifi cette hypothse, nous nous sommes aperus que
les pais volets de bois navaient pas t ouverts depuis je
ne sais combien de lunes. Cette fentre donne sur un coin
sombre du jardin, et Wou utilisait seulement lautre baie,
celle faisant face son bureau. Avant dner, jai reu les
diffrents surveillants de quartier. Ils mont fait leffet de
braves gens. Le surveillant du faubourg coren les

accompagnait. Cest un homme capable qui semble avoir


exerc une fonction officielle dans son pays. Le juge
sarrta pour jeter un coup dil ses notes. Aprs
souper, reprit-il, Hong et moi avons parcouru les dossiers
les plus importants et jai constat avec plaisir que tous les
registres sont jour. Mais vous deux, vous tes-vous tirs
avec honneur de votre premire mission ?
Je crains que non, Votre Excellence, rpondit Ma
Jong en baissant la tte. Mon collgue et moi avons tout
apprendre de notre nouveau mtier.
Cest aussi mon cas, fit observer le juge en
souriant. Que vous est-il arriv ?
Ma Jong lui rapporta ce que le propritaire du Jardin
aux neuf fleurs leur avait appris sur Tang et Fan Tchong. Le
juge hocha la tte.
Je ne comprends pas pourquoi Tang est affol
comme cela, dit-il. Il simagine avoir vu le fantme de son
matre, cest entendu, mais je suis persuad quil y a une
autre raison sa nervosit. Ce vieux bonhomme magace
plus que je ne saurais dire, aussi, aprs avoir pris mon th
du soir, lai-je renvoy chez lui ! Quant Fan Tchong, je
nattache pas trop dimportance aux paroles de votre
gargotier. Ces gens-l ne portent pas le Yamen dans leur
cur. Ils nous tiennent rigueur de contrler le prix du riz et
de percevoir une taxe sur lalcool ! Nous nous formerons
nous-mmes une opinion sur Fan quand il sera de retour.
Le juge avala une gorge de th et continua :
Tang ma dit quil y avait vraiment un tigre dans les
environs ; lanimal a encore dvor un paysan la semaine

dernire. Ds que lenqute sur lassassinat de Wang sera


plus avance, vous pourrez organiser une chasse au fauve
tous les deux.
a, au moins, cest un boulot dans nos cordes,
Votre Excellence ! scria Ma Jong radieux. Mais il se
rembrunit presque aussitt et, aprs avoir hsit un instant,
raconta au juge la scne mystrieuse dont Tsiao et lui
avaient t tmoins sur la berge du canal.
Le juge frona les sourcils.
Esprons que le brouillard vous a tromps. Je
naimerais pas avoir un second meurtre sur les bras en ce
moment ! Retournez l-bas demain matin et interrogez les
voisins. Peut-tre tout sexpliquera-t-il normalement.
Dailleurs, nous verrons bien si une disparition est
signale.
Tsiao Ta prit la parole son tour. Il narra leur rencontre
avec Po Kai et donna une version dulcore de leur visite
la maison de joie flottante, se contentant de dire quils
avaient bu une tasse de vin et bavard avec les filles.
son grand soulagement, le juge parut satisfait.
Cest trs bien, dit-il. Vous avez obtenu pas mal de
renseignements utiles. Les mauvais garons dune ville
tant les clients les plus assidus de ces endroits-l, il est
bon que vous les ayez vite reprs.
VOUS allez me montrer o sont amarres les jonques.
Sergent, passe-moi la carte que nous consultions tout
lheure.
Hong droula un plan de la ville sur le bureau. Pench
sur la carte, Ma Jong indiqua le canal qui traversait le sud

de la cit et dit, en posant son doigt sur le deuxime pont


du quartier sud-ouest :
Cest par ici que nous avons vu lhomme en litire.
Le restaurant o tait attabl Po Kai se trouve l. Nous
sommes monts dans le sampan un peu plus loin, et voici
la grille de protection que nous avons franchie pour
atteindre la crique.
Comment avez-vous fait ? Un gros treillis mtallique
doit barrer le chemin ?
Il est en mauvais tat. Une petite embarcation peut
se faufiler travers.
Votre premire besogne demain sera denvoyer
quelquun le rparer, dit le juge. Mais pourquoi ces
maisons de joie se trouvent-elles bord de jonques ?
Ce fut le tour du sergent de prendre la parole.
Daprs ce que ma racont le vieux Tang, dit-il, le
magistrat en fonction il y a quelques annes ne tolrait pas
la prsence de maisons de prostitution dans sa ville. Les
propritaires ont donc transfr leurs tablissements sur
des jonques amarres dans la crique, en dehors de la
muraille denceinte. Quand ce magistrat pudibond fut
appel un autre poste, les choses restrent en ltat car
les matelots trouvaient pratique daller directement de leurs
bateaux ces jonques sans avoir passer devant les
gardes de faction aux portes de la ville.
Je vois, dit le juge Ti. Caressant sa barbe, il ajouta :
Ce Po Kai me parat un curieux personnage. Jaimerais
faire sa connaissance.
Sa qualit de pote ne lempche pas davoir les

deux pieds sur la terre, remarqua Tsiao Ta. Il a vu tout de


suite que nous tions danciens chevaliers des vertes
forts, et sur la jonque il a t le premier entendre quon
battait la fille.
Quon battait la fille ? rpta le juge, surpris.
Tsiao Ta se frappa la cuisse.
Le paquet ! scria-t-il. Quel imbcile je suis
doublier a ! La petite Corenne ma remis un paquet que
lui avait confi le magistrat Wang, Votre Excellence.
Le juge Ti se redressa.
Cest peut-tre lindice qui va nous mettre sur la
voie ! scria-t-il. Mais pourquoi Wang a-t-il confi le
paquet dont tu parles une prostitue ?
Il lavait rencontre dans un restaurant o elle
agrmentait un repas de sa prsence, ma-t-elle expliqu.
Le vieux polisson la trouva gentille, mais comme il ne
pouvait videmment pas se rendre sur la jonque, il la faisait
appeler au Yamen o elle venait passer la nuit de temps
autre. Un matin il y a peut-tre une lune de cela , au
moment o elle le quittait, il lui remit un paquet en disant
que la cachette la plus invraisemblable tait toujours la
meilleure. Il lui recommanda de le conserver jusquau
moment o il le rclamerait et de nen parler personne.
Elle voulut connatre son contenu, mais il se contenta de
rire. Redevenant srieux, il ajouta quau cas o un accident
lui arriverait, elle devrait remettre ce dpt son
successeur.
Alors, pourquoi ne la-t-elle pas apport la justice
aussitt aprs lassassinat de Wang ?

Tsiao Ta haussa les paules.


Ces filles ont une peur bleue du tribunal. Elle a
prfr attendre quun employ du Yamen visite sa jonque ;
je fus le premier voil donc lobjet.
Il sortit un petit paquet de sa manche et le tendit au
magistrat.
Celui-ci sempressa de rompre le sceau et de dchirer
le papier. Une bote plate, en laque noire, apparut. Son
couvercle tait dcor dun motif en relief reprsentant
deux tiges de bambou dores au milieu dun bouquet de
feuillage. Un cadre incrust de nacre entourait la
charmante composition.
Cette pice est ancienne ; elle a une grande valeur,
observa le juge en louvrant. Il poussa aussitt une
exclamation consterne : le coffret tait vide.
Quelquun y a touch, dit-il avec colre.
Il ramassa le papier demballage, ajoutant dun ton
contrit :
Jai beaucoup apprendre. Jaurais d examiner le
sceau avant de dchirer ce papier. prsent, il est trop
tard.
Il se renversa dans son fauteuil, les sourcils froncs.
Le sergent Hong tournait et retournait la bote dans ses
mains.
en juger daprs sa forme et ses dimensions, elle
devait servir conserver des documents, dit-il.
Le juge approuva de la tte.
Allons, murmura-t-il en soupirant, cest toujours
mieux que rien. Mon prdcesseur gardait probablement

ses papiers les plus prcieux dans ce coffret. O cette fille


lavait-elle cach, Tsiao Ta ?
Dans sa propre cabine, entre son lit et le mur.
Le juge Ti jeta un regard pntrant lex-chevalier des
vertes forts et dclara dun ton sec :
Je vois.
Elle prtend nen avoir jamais parl personne, se
hta de dire Tsiao Ta pour couvrir son embarras. Mais
quand elle ntait pas l, les autres filles utilisaient sa
cabine, si bien que domestiques et visiteurs y venaient
constamment en son absence.
Cela signifie, conclut le juge, que, mme si elle ta
dit la vrit, nimporte qui a pu ouvrir ce paquet. Encore un
indice qui nous claque entre les doigts.
Aprs un petit silence, il reprit :
En examinant la bibliothque de Wang, jai
dcouvert ceci. Quen pensez-vous ?
Il prit le carnet rang dans son tiroir et le tendit Ma
Jong qui le feuilleta pendant que Tsiao Ta regardait pardessus son paule. Au bout dun instant, le colosse secoua
la tte et rendit le calepin au juge.
Chargez-moi plutt darrter un dangereux bandit,
Votre Excellence, dit-il. Je ne crains pas les coups, mais
faire travailler mon cerveau, a sort de mes possibilits !
Il faut que je sache le nom du coupable avant que tu
larrtes, rpondit le juge en souriant. Mais nayez pas
peur, cette nuit mme je vais vous employer une besogne
qui ne vous dplaira pas. Jai besoin dexaminer la salle
annexe du temple du Nuage blanc linsu des moines.

Jetez un coup dil la carte, et dites-moi comment la


chose peut se faire.
Ma Jong et Tsiao Ta se penchrent de nouveau sur le
plan. Dsignant une construction de lindex, le juge
expliqua :
Voici le temple en question. Il est situ sur la rive
orientale de la crique, au sud du faubourg coren. Selon
Tang, il est spar du rivage par une colline boise et la
salle annexe touche presque la muraille extrieure.
Les murailles peuvent toujours tre escalades,
remarqua Ma Jong, la difficult est de se rendre pied
duvre sans attirer lattention. Il ny aura pas grand monde
sur les routes ce moment de la soire, mais quand les
factionnaires de la porte Est nous verront sortir une heure
aussi indue, ils auront du mal garder cela pour eux.
Louons un sampan prs du restaurant o nous
avons rencontr Po Kai, dit Tsiao Ta. Ma Jong est un
excellent rameur, il nous fera facilement traverser la brche
de la grille et nous conduira sur lautre rive. Esprons
quensuite nous ne rencontrerons personne !
Lide me parat bonne, admit le juge. Jenfile mon
costume de chasse, et nous partons.
Les quatre hommes sortirent du Yamen par la porte
latrale et descendirent la Grande Rue en direction du sud.
Le brouillard stait dissip, la lune brillait prsent de tout
son clat et ils trouvrent sans difficult le loueur de
bateaux.
Maniant les rames avec dextrit, Ma Jong passa
sans peine travers la brche du treillis et se dirigea vers

les jonques accueillantes. Lorsquil eut dpass la


dernire, il mit le cap lest et fut vite de lautre ct de la
crique.
Aprs avoir dbarqu le juge Ti et le sergent un
endroit de la rive abrit par de gros buissons, il trana le
sampan terre avec laide de Tsiao Ta et le dissimula
dans les broussailles.
Nous ferions bien de laisser Hong ici, Votre
Excellence, dit-il. Quelquun doit garder le bateau et,
dautre part, il faut penser que nous aurons peut-tre
nous servir de nos poings.
Le juge acquiesa et suivit ses deux lieutenants
travers les taillis. Arriv la route, Ma Jong leva la main.
Ses compagnons sarrtrent. Assez loin vers la gauche
on apercevait le petit btiment de marbre qui servait de
loge au portier du temple. En face deux, de lautre ct du
chemin, commenait une pente boise.
Personne en vue ! murmura Ma Jong. Passons vite.
Sous les arbres, lobscurit tait complte et le
colosse dut prendre le magistrat par la main pour le guider.
Tsiao Ta tait dj loin. Les deux amis utilisaient par
moments des pistes peine traces, puis les
abandonnaient au bout de quelques instants pour
senfoncer nouveau dans les buissons. Le juge Ti avait
perdu depuis longtemps tout sens de leur position, mais
ses lieutenants taient de vrais hommes des bois et
avanaient sans hsiter.
Soudain Tsiao Ta sarrta.
Nous sommes suivis ! murmura-t-il.

Oui, dit Ma Jong en baissant la voix, jai entendu.


Les trois hommes coutrent. prsent, le juge
percevait un bruissement lger accompagn de sourds
grognements. Les sons venaient de leur gauche, un peu en
contrebas de lendroit o ils se trouvaient.
Ma Jong tira le magistrat par la manche et se laissa
tomber plat ventre. Le juge sallongea sur le sol, Tsiao Ta
en fit autant et tous trois se mirent ramper vers une petite
crte. Arriv au sommet, Ma Jong carta les branches
avec prcaution ; il touffa aussitt un juron.
son tour, le juge explora du regard le ravin peu
profond. Au milieu de glaeuls sauvages clairs par la lune
une forme sombre se dplaait par petits bonds
successifs.
Cest le tigre ! murmura Ma Jong. Quel dommage
de ne pas avoir darbalte ! Mais que Votre Excellence se
rassure, une bte seule ne sattaque jamais plusieurs
personnes.
Tais-toi donc ! commanda Tsiao Ta.
Il ne quittait pas des yeux la silhouette mouvante qui
finit par sauter sur un rocher et disparut entre les arbres.
Ce nest pas un animal ordinaire, dit-il. Quand il a
bondi, jai vu comme une sorte de main blanchtre
termine par des griffes : cest un homme-tigre !
Un cri trange dchira lair, hurlement presque humain
qui fit passer un frisson dans le dos du juge.
Il a vent notre prsence ! annona Tsiao Ta.
Courons vite, le temple doit tre juste au bas de cette cte.
Son camarade et lui saisirent chacun un bras de leur

matre et dvalrent la pente toute allure. Le juge se


laissait tirer, le cerveau vide, lhorrible cri rsonnant encore
dans ses oreilles. Il buta contre une racine, fut remis sur
ses pieds, trbucha un peu plus loin tandis que les
branches pineuses arrachaient au passage des
lambeaux de sa robe. La panique sempara de lui ; il
sattendait tout instant sentir le poids du fauve sabattre
sur son dos tandis que des griffes acres lui laboureraient
la gorge.
Soudain, ses compagnons le lchrent. Les
broussailles finissaient l. Il aperut un mur de briques haut
dune dizaine de pieds contre lequel Tsiao Ta tait dj
accot. Ma Jong sauta lgrement sur les paules de son
ami, sagrippa aux briques et se hissa sur le fate. Lorsquil
fut install califourchon, il se pencha et fit signe au juge
Ti. Celui-ci, aid de Tsiao Ta, attrapa les mains de Ma
Jong qui lattira vers lui.
prsent, sautez de lautre ct, commanda son
lieutenant.
Le juge se suspendit dans le vide et se laissa glisser
sur un tas dordures. Pendant quil se redressait, Ma Jong
et Tsiao Ta dgringolrent ct de lui. Le long hurlement
du fauve rsonna une fois encore au milieu des arbres,
puis tout redevint silencieux.
Les trois hommes se trouvaient dans un petit jardin,
devant un btiment construit sur une terrasse en brique.
Voici la salle rclame par Votre Excellence, dit Ma
Jong dun ton bourru. Sous lclairage lunaire, ses gros
traits paraissaient tirs. Tsiao Ta inspectait sans mot dire

les dchirures de sa robe.


Le corps ruisselant de sueur et encore haletant de sa
course, le juge fit un effort pour contrler sa voix.
Nous allons grimper sur cette terrasse, dit-il. Nous
en ferons le tour pour gagner lentre.
Arrivs langle du mur, ils aperurent les autres
btiments du temple au fond dune vaste cour dalle de
marbre.
Le juge contempla un instant le paisible dcor, puis se
tourna vers la construction annexe ; ds quil eut pos la
main sur le loquet, la porte souvrit sans difficult et il se
trouva devant une pice immense, faiblement claire par
les rayons lunaires qui filtraient travers le papier des
hautes fentres. part une range de longues caisses
sombres, la salle tait vide ; une odeur ftide flottait dans
lair.
Ce sont des cercueils ! scria Tsiao Ta.
Je ne cherchais pas autre chose, rpondit le juge
en sortant une bougie de sa manche. Il demanda son
briquet Ma Jong et, ds quil eut fait de la lumire, lut les
noms inscrits sur les tiquettes. la quatrime, il tta le
couvercle correspondant.
Il ne tient que par quelques clous, murmura-t-il.
Faites-les sauter !
Les deux hommes glissrent leurs dagues sous la
planche. Quand elle cda, une puanteur atroce les fit
reculer. Le juge se couvrit la bouche et le nez avec son
foulard et, levant la bougie, examina le visage du cadavre.
Ctait bien lhomme aperu dans le couloir du Yamen,

avec son nez aristocratique, le naevus sur la joue gauche et


lexpression hautaine de ses minces sourcils rectilignes ;
seule diffrence, des taches verdtres marbraient
prsent son visage, et les yeux caves taient ferms. Il ne
sagissait donc pas dune mystification, ctait rellement
le fantme de cet homme quil avait entrevu dans
lappartement vide. Une sensation dsagrable au creux
de lpigastre, le juge fit signe ses lieutenants de
remettre le couvercle en place, puis il souffla sa bougie.
Il est prfrable de ne pas nous en retourner par le
mme chemin, dit-il avec un ple sourire. Suivons la
muraille que nous franchirons un peu avant la loge du
portier. Nous risquons dtre aperus, mais passer par le
bois serait encore plus dangereux.
Ma Jong et Tsiao Ta se dclarrent daccord et les
trois hommes firent le tour des btiments, marchant dans
lombre du mur quils escaladrent proximit de la loge.
Traversant vite la route, ils atteignirent sans fcheuse
rencontre le petit bois qui les sparait de la crique.
Le sergent Hong dormait au fond du sampan. Aprs
lavoir tir de son sommeil, le juge aida Tsiao Ta et son
camarade remettre lembarcation flot.
Au moment de monter son tour, Ma Jong sarrta.
Sur leau sombre, une voix aigu chantait : lune, lune
argente , tandis que, assis larrire dun sampan qui
se dirigeait vers la grille, Po Kai battait la mesure avec ses
bras.
Notre pote rentre enfin chez lui, constata Ma Jong.
Donnons-lui le temps de passer la brche avant de nous

mettre en route.
Comme laigre mlodie reprenait de plus belle, il
ajouta :
La premire fois que cet air-l ma corch le
tympan, jai bien souffert, mais aprs le genre de
rugissements que nous avons entendus dans le petit bois,
je trouve un certain charme sa voix de fausset !

8
UN RICHE ARMATEUR VIENT ANNONCER AU TRIBUNAL LA
DISPARITION DE SON POUSE. LE JUGE RECONSTITUE UNE
RENCONTRE ENTRE DEUX PERSONNES.

MALGR LA FATIGUE de son expdition nocturne, le


juge dormit mal. deux reprises, il rva que le dfunt
magistrat le regardait, mais chaque fois, en se rveillant, il
trouva la pice vide. Couvert de sueur, il prit enfin le parti
de se lever, et, allumant une bougie, sinstalla devant un
dossier.
Quand laube rosit le papier de sa fentre, un commis
lui apporta le riz du matin, puis le sergent Hong arriva, un
pot de th bouillant la main. Il expliqua que les deux
lieutenants taient partis surveiller la rparation de la grille
et quils avaient lintention, avant de venir assister la
premire audience, dinterroger les riverains du canal au
sujet de ltrange scne de la veille.
Fan Tchong ne se montra pas. Quant au vieux Tang,
son serviteur vint avertir le juge quil avait eu un accs de
fivre au cours de la nuit : il reprendrait son travail ds quil
se sentirait mieux.
Je suis plutt mal en point aussi, avoua le magistrat

en avalant sa deuxime tasse de th. Je dplore que mes


livres ne soient pas encore arrivs. Il existe de nombreux
traits parlant des apparitions de fantmes et des
hommes-tigres, mais malheureusement je ne leur ai jamais
accord grande attention. Cela prouve bien, Hong, quun
magistrat ne peut se permettre de ngliger aucune branche
du savoir humain. Tang a-t-il laiss le programme de la
prochaine audience ?
Elle nest pas trs charge, Votre Excellence. Nous
devons seulement trancher un diffrend entre deux fermiers
au sujet du bornage de leurs champs. Il passa le dossier
son matre.
Tout en le feuilletant, le juge remarqua :
La rponse me parat toute simple. Il faudra fliciter
Tang davoir dnich ce vieux plan dans les archives ; on y
voit clairement la limite des deux terrains. Nous
dclarerons laudience close aussitt le verdict rendu, une
affaire plus pressante requiert nos soins.
Il se leva et, aid par le sergent, revtit une robe de
brocart vert sombre. Comme il remplaait son bonnet
dintrieur par la coiffure officielle aux larges ailes rigides,
le gong rsonna trois fois, annonant louverture de la
sance du matin.
Le juge passa derrire lcran la licorne et monta sur
lestrade. Tout en sasseyant dans le fauteuil plac devant
la haute table, il jeta un coup dil vers la salle. De
nombreux citoyens sy pressaient. Les habitants de Penglai avaient hte de voir leur nouveau magistrat !
Tout son personnel tait dj install. sa droite et

sa gauche, assis des tables plus basses, deux scribes


disposaient pinceaux et pierres encre afin dtre prts
noter les dpositions. Au-dessous deux se tenaient les
sbires en deux rangs se faisant face, tandis que leur chef
tournait lentement un gros fouet entre ses doigts.
Aprs avoir frapp la table avec son martelet, le juge
Ti dclara laudience ouverte. Lappel des noms termin, il
regarda le papier prpar par le sergent et fit signe au chef
des sbires. Deux villageois furent pousss en avant et
vinrent sagenouiller au pied de lestrade. Le juge expliqua
la dcision de la cour au sujet de la limite de leurs champs.
Les paysans exprimrent leur gratitude, frappant trois fois
le sol du front en un respectueux ko-teou.
Le juge se prparait clore laudience, quand un
homme lgamment vtu savana en boitillant, appuy sur
une canne de bambou. Il paraissait avoir une quarantaine
dannes, et son visage aux traits rguliers sornait dune
petite moustache noire et dune barbiche bien taille.
Sagenouillant avec difficult, il dit dune voix au timbre
agrable :
Lhumble personne qui se trouve devant vous est
larmateur Kou Meng-pin. Que Votre Excellence me
pardonne de La dranger la premire fois quElle prside
ce tribunal, mais labsence prolonge de mon pouse, ne
Tsao, me cause un grand souci. Je demande quune
enqute soit faite pour dcouvrir le lieu o elle se trouve.
Il fit son tour le ko-teou.
Le juge Ti touffa un soupir et dclara :
Monsieur Kou est pri de raconter les faits afin de

permettre la cour de prendre les mesures ncessaires.


Je me suis mari il y a dix jours, commena
larmateur, mais, en raison de la mort du magistrat Wang,
je dcidai de rduire au strict minimum les rjouissances
habituelles. Selon la coutume, mon pouse alla rendre
visite ses parents le troisime jour aprs la crmonie
nuptiale. Son pre, le docteur Tsao Ho-sien, habite
quelques lieues de la porte Ouest et ma femme devait
prendre cong de lui avant-hier 14. Ne la voyant pas arriver
le soir, je supposai quelle tait reste une journe
supplmentaire auprs des siens. Mais hier, quand
laprs-midi se passa sans quelle ft de retour,
linquitude me prit et jenvoyai mon employ principal Kim
Sang chez le docteur Tsao. Ce dernier linforma que sa fille
lavait quitt le 14, aprs le repas de midi. Son jeune frre,
Tsao Min, courait derrire le cheval avec lintention
daccompagner sa sur jusqu la porte Ouest. Lenfant
rentra chez eux tard dans laprs-midi et raconta quen
approchant de la grande route il avait aperu un nid de
cigognes. Il pria alors sa sur de continuer son chemin
sans lui, ajoutant quil la rejoindrait aprs stre empar de
deux ou trois ufs. Mais, lorsquil grimpa dans larbre, une
branche se rompit et il tomba en se foulant le pied. Tant
bien que mal il gagna la ferme la plus proche, o on lui
banda la cheville avant de le renvoyer chez lui sur un ne.
Au moment o il avait quitt sa sur, elle tait sur le point
de sengager sur la grande route ; il pensait donc ce
moment quelle avait continu toute seule jusqu la ville.
Kou sarrta pour essuyer la sueur qui perlait son

front puis reprit :


En regagnant Peng-lai, Kim Sang interrogea les
soldats dun poste militaire rig prs de lendroit o le
chemin vicinal rejoint la grande route. Il questionna
galement les fermiers voisins et les boutiquiers dont les
magasins jalonnent litinraire que mon pouse avait d
suivre. Le tout sans rsultat. Aussi, craignant quil ne soit
arriv malheur ma jeune femme, je supplie
respectueusement Votre Excellence dordonner que des
recherches soient entreprises au plus tt.
Sortant de sa manche un rouleau de papier, il ajouta :
Votre Excellence trouvera sur ces feuillets le
signalement exact de mon pouse ainsi quune description
de ses vtements et du cheval au front toil de blanc
quelle montait.

MONSIEUR KOU AU PIED DU TRIBUNAL

Il leva le rouleau au-dessus de sa tte en le tenant


deux mains, comme lexigeait la politesse, et le chef des
sbires prit le papier pour le passer au juge. Layant
parcouru, ce dernier demanda :
Votre femme avait-elle des bijoux sur elle ? Ou une
grosse somme dargent ?
Non, Votre Excellence. Kim Sang a pos la mme
question au docteur Tsao et celui-ci a rpondu quelle

portait seulement un panier de gteaux dont son pouse


lavait charge pour moi.
votre connaissance, quelquun nourrissait-il de
mauvais desseins contre vous ou votre femme ?
Kou Meng-pin secoua vivement la tte.
Jai des rivaux dans ma profession, Votre
Excellence. Quand la concurrence est grande, quel
commerant peut se vanter de nen point avoir ? Mais
aucun deux ne serait capable de commettre un crime
aussi abominable !
Le juge Ti caressa lentement sa barbe. La jeune
femme stait peut-tre tout bonnement enfuie avec un
galant, mais voquer pareille possibilit en public risquait
de blesser la lgitime susceptibilit de monsieur Kou. La
premire chose faire serait donc de senqurir
discrtement des bruits qui pouvaient courir son sujet. Il
dclara voix haute :
Le tribunal va faire immdiatement le ncessaire
pour retrouver madame Kou. Dites votre employ de
venir me voir aprs laudience ; je veux lui demander le
dtail de ses dmarches afin dviter mes hommes de
recommencer ce qui a dj t fait. Ds que je saurai
quelque chose, je ne manquerai pas de vous en aviser.
Ayant dit, il frappa la table de son martelet et dclara
laudience close.
Un commis lattendait dans son cabinet pour linformer
que monsieur Yi Pen dsirait le voir en particulier.
Je lai conduit dans la salle de rception, Votre
Excellence, ajouta-t-il.

Qui est ce Yi Pen ? demanda le juge.


Lun des plus riches personnages de la ville, Votre
Excellence, monsieur Kou Meng-pin et lui sont les premiers
armateurs du district. Leurs jonques vont jusquau Japon et
en Core. Ils possdent tous deux des chantiers sur le bord
du fleuve.
Bien. Jattends un autre visiteur, mais je puis le voir
avant.
Sadressant au sergent Hong, il ordonna :
Reois Kim Sang et note ce quil te dira. Jirai vous
rejoindre ds que jen aurai termin avec ce Yi Pen.
Un homme plutt corpulent attendait le juge dans la
salle de rception. Il sagenouilla en apercevant le
magistrat.
Vous ntes pas au tribunal, monsieur Yi, dit le juge
dun ton affable. Relevez-vous et prenez un sige.
Le gros homme le remercia dune phrase fleurie et
sassit au bord dun fauteuil. Sa moustache mince, le
maigre collier de barbe qui entourait son visage lunaire, le
regard rus de ses petits yeux, tout en lui dplut
immdiatement au juge Ti.
Le visiteur avala une gorge de th, visiblement mal
laise et ne sachant pas de quelle faon commencer.
Je compte recevoir les notables de Pen-lai dans
peu de jours, dit le juge. cette occasion, je bavarderai
plus longuement avec vous, monsieur Yi. Pour linstant je
suis fort occup. Je vous saurai donc gr de faire trve de
crmonies et den venir tout de suite au fait.
Yi Pen sinclina profondment.

Ma qualit darmateur moblige suivre avec la plus


grande attention tout ce qui se passe sur le fleuve, dit-il. En
ce moment le bruit court que dimportantes quantits
darmes traversent la ville en contrebande. Jestime quil
est de mon devoir den informer Votre Excellence.
Le juge se redressa brusquement.
Des armes ? demanda-t-il, incrdule. O iraientelles ?
Probablement en Core, Votre Excellence. Jai
entendu dire que les habitants de ce pays souffrent de la
dfaite que nous leur avons inflige et projettent dattaquer
les garnisons places sur leur sol.
Savez-vous quels sont les misrables tratres qui se
livrent cette contrebande ? demanda le juge.
Yi Pen secoua la tte.
Je nai pu le dcouvrir. Je puis seulement vous
assurer que mes jonques ne participent pas linfme
trafic. Ce sont de simples rumeurs, bien entendu, mais
elles ont d venir aussi aux oreilles du commandant du fort,
car il fait fouiller tous les navires avant leur dpart.
Si vous apprenez quoi que ce soit, avertissez-moi
immdiatement, dit le juge. Puisque vous tes ici, je dsire
vous poser une autre question : avez-vous ide de ce qui a
pu arriver la femme de votre collgue Kou Meng-pin ?
Non, Votre Excellence. Mais le docteur Tsao doit
regretter de ne pas avoir accord la main de sa fille mon
fils !
Comme les sourcils du juge Ti se levaient
interrogativement, larmateur ajouta vite :

Je suis un vieil ami du docteur Tsao, Votre


Excellence. Nous sommes tous deux les adeptes dune
philosophie rationnelle, absolument oppose lidoltre
bouddhiste. Bien quaucune parole nait jamais t
prononce ce propos, jtais persuad que la fille du
docteur Tsao pouserait un jour mon fils an. Et puis,
quand monsieur Kou devint veuf il y a trois lunes, le docteur
Tsao annona brusquement quil lui donnait sa fille en
mariage. Or la petite a tout juste vingt ans ! Et Kou est un
fervent sectateur de Bouddha. On dit mme quil veut offrir
au temple une statue de
Bien bien linterrompit le juge, que toutes ces
affaires de famille nintressaient pas. Hier soir, deux de
mes assistants ont fait la connaissance de votre employ,
Po Kai. Un garon assez remarquable, parat-il.
Jespre quil navait pas trop bu, dit monsieur Yi
avec un sourire indulgent. Po Kai est ivre la moiti du
temps, et il passe lautre moiti griffonner de la posie !
Mais alors, pourquoi le gardez-vous votre
service ? demanda le juge, tonn.
Parce que ce sac vin est un pur gnie financier,
Votre Excellence. Sa comprhension des chiffres dpasse
lentendement. Lautre soir, javais rserv deux heures
pour examiner ma comptabilit avec lui. Ds que nous
fmes assis devant mon bureau, il me prit la liasse de
documents des mains et, sans mcouter, attrapa un
pinceau et dressa immdiatement le bilan exact des
oprations !
Le lendemain je lui dis de laisser son travail de ct

pendant une semaine et dtablir le devis de construction


dune jonque de guerre demand par le commandant du
fort. Le soir mme tous les papiers taient prts. Je pus
ainsi dposer ma soumission bien avant que mon collgue
et ami monsieur Kou ait prpar la sienne et jobtins la
commande !
Avec un petit sourire satisfait, Yi Pen conclut :
En ce qui me concerne, ce garon peut chanter et
boire tout son saoul. Pendant le peu de temps quil
consacre mes affaires, il gagne vingt fois ses
appointements. mon avis, on ne peut gure lui reprocher
que deux choses : son intrt pour le bouddhisme et son
amiti pour Kim Sang, employ de mon collgue Kou.
Mais il affirme que le bouddhisme rpond ses besoins
spirituels et il tire de Kim Sang une foule de
renseignements sur les affaires de mon rival ce qui a son
bon ct, je lavoue !
Quil vienne me voir un de ces jours, dit le juge. Jai
trouv un carnet couvert de chiffres et jaimerais avoir son
opinion leur sujet.
Sans laisser Yi Pen le temps de rpondre, il se leva
et larmateur dut faire comme lui et prendre cong.
En regardant son cabinet, le juge vit arriver Tsiao Ta
et Ma Jong. Ce dernier annona aussitt :
La brche de la grille est rpare, Votre Excellence.
Nous avons aussi interrog les domestiques de quelques
belles demeures situes non loin du deuxime pont : il leur
arrive parfois, aprs une grande rception, de charger sur
des litires de volumineux paniers remplis des reliefs du

festin afin daller les jeter dans le canal. Mais pour savoir si
une telle chose sest produite hier soir, il faudrait faire une
enqute dans chaque maison.
Voil srement lexplication du mystre ! sexclama
le juge, soulag. Entranant les deux hommes vers son
cabinet, il les mit au courant de la disparition de madame
Kou.
Le sergent lattendait en compagnie de Kim Sang.
Celui-ci pouvait avoir vingt ans et possdait un visage
agrable. Hong Liang le prsenta au juge, qui remarqua :
Votre nom me fait supposer que vous tes de
nationalit corenne ?
En effet, Votre Excellence, rpondit Kim Sang avec
respect. Je suis n dans le faubourg coren de Peng-lai.
Comme monsieur Kou emploie beaucoup de mes
compatriotes, il ma engag pour les surveiller et servir
dinterprte.
Le juge prit la feuille sur laquelle Hong Liang avait not
les faits recueillis par Kim et la lut attentivement. La
passant ensuite Ma Jong et Tsiao Ta, il se tourna vers
le sergent pour demander :
Nest-ce pas aussi le 14 que Fan Tchong a t vu
pour la dernire fois ? Et prcisment au dbut de laprsmidi ?
Oui, Noble Juge. Le fermier de Fan dclare que son
matre est parti en direction de louest aprs le repas de
midi. Son serviteur Wou laccompagnait.
Je vois sur tes notes que la maison du docteur Tsao
se trouve dans le mme coin. Vrifions cela sur notre carte.

Quand le sergent eut droul la grande feuille, le juge


prit son pinceau et traa un cercle autour de lendroit o
slevait la demeure du docteur Tsao.
Le 14, dit-il, aprs le repas de midi, madame Kou
sort de cette maison et prend la direction de louest. la
premire croise de chemins, elle tourne droite. O son
frre la-t-il quitte, Kim ?
Devant ce boqueteau o le petit chemin rejoint celui
qui mne la grande route, Votre Excellence.
Trs bien. Le fermier affirme que Fan Tchong est
parti vers louest peu prs la mme heure. Pourquoi
na-t-il pas pris la route qui va vers lest ? Celle-ci conduit
directement Peng-lai, me semble-t-il.
Cela parat plus court sur la carte, Votre Excellence,
expliqua Kim Sang, mais cest un chemin de terre
inutilisable lorsquil a plu. En ralit, Fan Tchong aurait mis
plus longtemps avec ce raccourci.
Je vois, fit le juge.
Reprenant son pinceau, il fit une marque sur la partie
du trajet comprise entre le boqueteau et la grande route en
disant :
Je ne crois pas aux concidences. Selon moi, nous
pouvons considrer que madame Kou et Fan Tchong se
sont rencontrs ici. Se connaissaient-ils, Kim ?
Kim Sang hsita.
Pas que je sache, Votre Excellence, finit-il par dire.
Mais la ferme de Fan ntant pas loin de la demeure du
docteur Tsao, jimagine que lorsquelle habitait encore
avec ses parents madame Kou a pu apercevoir Fan

Tchong.
Trs bien, dclara le juge. Vous nous avez fourni
des renseignements fort utiles, Kim. prsent, vous
pouvez vous retirer.
Quand lemploy de monsieur Kou fut sorti, le juge
regarda ses assistants dun air entendu et dclara :
Si nous nous souvenons de ce que lhte du Jardin
aux neuf fleurs a dit des propensions amoureuses de Fan,
je pense que la conclusion ne fait aucun doute !
Monsieur Kou na pas d se montrer la hauteur
pendant sa nuit de noces ! remarqua Ma Jong en clignant
de lil.
Le sergent semblait perplexe.

CARTE DE PENG-LAI

Sils sont partis ensemble, dit-il, comment se fait-il


que les soldats ne les aient pas vus ? Il y a toujours deux
hommes en faction devant ces postes, et ils nont rien
dautre faire que boire du th en regardant les gens qui

passent. Ils devaient connatre Fan Tchong de vue, et si ce


garon tait pass en compagnie dune femme, ils
lauraient bien remarqu. Et son domestique ?
Tsiao Ta examina la carte son tour. Dsignant le
chemin qui longeait le temple abandonn, il dit :
Je ne sais ce qui est arriv, mais cest srement
arriv l ! Lhte du Jardin aux neuf fleurs nous a racont
dtranges histoires sur ce vieux temple et je note quon ne
peut apercevoir cette partie de la route ni du poste de
garde ni de la ferme. On ne la voit pas davantage de la
demeure du docteur Tsao ni de la chaumire o le frre de
madame Kou a fait soigner sa cheville. Et selon toute
apparence, cest prcisment sur ce bout de route que
madame Kou, Fan Tchong et le domestique de celui-ci ont
disparu de la face de la terre !
Le juge Ti se leva brusquement.
Nous perdons notre temps vouloir expliquer les
choses avant davoir vu lendroit nous-mmes, dit-il. Il nous
faut aussi interroger le docteur Tsao et le fermier. Pour une
fois, il ny a pas de brouillard : profitons-en pour y aller.
Aprs les vnements de la nuit dernire, une petite
promenade cheval nous fera du bien !

9
LE JUGE TI EMMNE SES HOMMES VISITER UNE FERME. IL
FAIT UNE TRANGE DCOUVERTE SOUS LES MRIERS.

LES PAYSANS au travail prs de la porte Ouest


ouvrirent de grands yeux en voyant passer la petite
cavalcade forme par le juge et sa suite. Le magistrat
savanait en tte, puis venait le sergent, suivi de Ma Jong
et de Tsiao Ta ; enfin le chef des sbires fermait la marche
avec dix hommes.
Le juge avait dcid de prendre le raccourci pour
gagner la ferme de Fan Tchong. Il saperut vite que Kim
Sang avait dit la vrit : le chemin de terre ntait gure
praticable, et les profondes ornires de boue durcie
obligeaient les chevaux marcher lentement les uns
derrire les autres.
Quand ils eurent dpass un bouquet de mriers, le
chef des sbires fit trotter sa monture dans la terre laboure
pour rejoindre le juge. Lui dsignant un petit btiment
construit sur une lvation de terrain, il expliqua
obsquieusement :
Voici la ferme de Fan Tchong, Votre Excellence.
Dun ton acide, le juge rpliqua :

Primo, je vous prierai de ne pas pitiner les cultures


de ces braves gens. Secundo, je sais que nous sommes
devant la ferme de Fan Tchong parce que jai pris la peine
de consulter ma carte.
Fort dconfit, le chef des sbires attendit que le
magistrat et ses lieutenants se fussent loigns, puis il
murmura au plus ancien de ses sides :
Quel pte-sec ! Et je naime pas non plus les deux
crneurs qui laccompagnent. Hier, ils mont contraint
faire lexercice avec mes hommes, moi, leur chef !
La vie nest pas toujours drle ! soupira le sbire. Et
moi, je nai pas de parents loigns pour me lguer une
petite ferme !
Le juge Ti arriva bientt en vue dune cabane couverte
de chaume. cet endroit, un sentier partait du chemin pour
monter en serpentant vers les btiments agricoles. Le
magistrat mit pied terre et, aprs avoir ordonn au chef
des sbires de lattendre avec ses hommes, il se dirigea
vers la ferme, accompagn du sergent et de ses deux
lieutenants.
En passant prs de la cabane, Ma Jong ouvrit la porte
dun coup de pied.
On ne sait jamais, remarqua-t-il avec un sourire.
Il ny avait quun gros tas de fagots lintrieur, et il
sapprtait refermer lhuis quand son matre le poussa
afin de ramasser quelque chose de blanc au milieu des
branches sches. Ctait un mouchoir de femme, joliment
brod, et dgageant encore un lger parfum de musc.
Ceci nappartient srement pas une paysanne, dit

le magistrat en le glissant dans sa manche.


La petite troupe continua son chemin. Un peu plus loin
une robuste fille sarrta de sarcler pour les regarder
passer, la bouche ouverte. Elle tait vtue dune veste et
dun pantalon bleus ; un morceau dtoffe de couleur vive
entourait ses cheveux.
Ma Jong lui jeta un regard apprciateur.
Jai rencontr pire, murmura-t-il Tsiao Ta.
La ferme tait une construction basse compose de
deux pices et dune vranda rustique sous laquelle gisait
une bote doutils. une courte distance de l slevait la
grange, spare de la maison par une haie.
Un homme assez grand, en robe bleue rapice,
afftait sa faucille devant la porte du btiment principal. Le
juge savana vers lui et dit dun ton bref :
Je suis le magistrat de Peng-lai. Je dsire parler au
fermier.
Les petits yeux du villageois allrent du juge ses trois
compagnons, puis il sinclina gauchement et fit entrer les
visiteurs dans une pice aux murs blanchis la chaux. Une
table de bois blanc et deux chaises bancales formaient tout
lameublement.
Comment vous nommez-vous et qui habite ici ?
demanda le juge en sappuyant contre la table.
Le pauvre paysan qui se tient devant vous se
nomme Pei Tsiou, rpondit lhomme dune voix maussade.
Je travaille pour le compte de monsieur Fan Tchong, le
commis du tribunal. Ma femme est morte il y a deux ans. Je
vis seul ici avec ma fille Sou-niang. Elle fait la cuisine et

maide dans les champs.


Cette ferme me semble bien grande pour un seul
homme !
Quand jai assez dargent, je loue les services dun
journalier. Mais a narrive pas souvent. Fan est un matre
dur.
Les petits yeux embusqus sous des sourcils
broussailleux observaient le magistrat avec hostilit. Le
juge Ti trouvait de moins en moins sympathique ce gaillard
basan aux longs bras muscls. Dun ton sec, il ordonna :
Parlez-moi de la visite de Fan Tchong.
Les doigts de Pei Tsiou montrent vers son col
effrang.
Il est arriv ici le 14, commena-t-il. Je venais de
manger mon riz de midi avec Sou-niang. Je lui ai demand
de largent pour acheter des graines. Il a command son
domestique, Wou, daller voir dans la grange. Le salaud
est revenu dire quil restait encore un demi-sac de
semence. Alors, le matre sest mis rire et ma dit : Tu
nas besoin de rien ! puis ils sont partis tous les deux
cheval vers la grand-route. Jai racont tout a lautre jour
lun de vos sbires.
Il fixa le sol dun air but.
Le juge Ti lexamina un instant en silence.
Brusquement, il cria :
Regarde ton magistrat en face, Pei Tsiou, et dismoi ce qui est arriv la femme.
Le paysan lui jeta un coup dil terrifi puis courut vers
la porte. Ma Jong bondit et le saisit par son col ; le

ramenant dans la pice, il le fit tomber genoux.


Je suis innocent ! hurla le misrable.
Je sais exactement ce qui sest pass, tonna le
juge. Nessaie pas de mentir !
Je peux tout expliquer Votre Excellence, gmit
Pei Tsiou en se tordant les mains.
Parle, alors.
Le front bas du villageois se creusa de sillons
parallles. Aprs avoir respir profondment, il
commena :
Le 14, Wou est arriv en tirant trois chevaux par la
bride. Il mannona que le matre et sa femme passeraient
la nuit ici. Je ne savais pas que le matre tait mari, mais
je nai pas lhabitude de poser de questions. Jappelai ma
fille, Sou-niang, je lui commandai de tordre le cou un
poulet, de le fricasser avec de lail et de prparer la
chambre coucher. Ensuite, jemmenai les chevaux dans
la grange pour les panser et leur donner du foin. Quand je
revins, le matre tait assis devant cette table avec le
coffret rouge dans lequel il range largent du loyer. Je
compris quil allait me rclamer le mien. Alors je lui dis que
je venais dacheter de la semence et quil ne me restait
plus une sapque. Il se mit en colre et envoya Wou dans
la grange voir sil y avait des sacs de graines. Ensuite, il
mordonna de montrer les champs son domestique.
Quand nous sommes revenus, la nuit commenait
tomber. Le matre tait dans la chambre et demanda son
souper. Sou-niang le lui porta tout de suite. Pendant que
Wou et moi mangions un bol de gruau de riz dans la cour,

Wou exigea cinquante sapques pour dire au matre que


les champs taient bien tenus. Je mexcutai il le fallait
bien, et le salaud alla stendre dans la grange. Moi, je
restai l, rflchissant au moyen de trouver largent du
loyer. Quand Sou-niang eut fini de nettoyer, je lenvoyai se
coucher au grenier et jallai rejoindre Wou. Un peu plus
tard, je me rveillai en pensant toujours largent qui me
faisait dfaut. Je maperus alors que Wou ne se trouvait
plus mes cts.
Il tait mont au grenier, suggra Ma Jong en
clignant de lil.
Je te dispense de ce genre de rflexions, lana
schement le juge. Laisse-le raconter son histoire.
Sans mme prendre garde aux paroles de Ma Jong, le
paysan continua, les sourcils froncs :
Je suis sorti. Les trois chevaux ntaient plus l,
mais il y avait de la lumire dans la chambre du matre.
Bon, me dis-je, il ne dort pas, je vais en profiter pour lui
expliquer la situation. Je frappe la porte. Pas de rponse.
Je fais le tour de la maison et vois que la fentre est
ouverte. Le matre et sa femme sont couchs et la lampe
brle toujours et pourtant lhuile cote dix sapques la
mesure ! Je maperois alors que les deux corps sont
couverts de sang. Je grimpe par la fentre pour chercher le
coffret rouge. La seule chose que je trouve, cest ma
faucille, tout ensanglante. Je comprends que ce salaud de
Wou les a tus et quil a pris la fuite avec largent et les
chevaux.
Tsiao Ta voulut faire une rflexion, mais, dun geste, le

juge lui imposa silence.

LE JUGE TI INTERROGE UN PAYSAN

Jai pens quon allait maccuser du crime, continua


Pei Tsiou. On me battrait jusqu ce que je me reconnaisse
coupable, et jaurais la tte tranche tandis que Sou-niang
resterait toute seule. Pour viter cela, jallai chercher ma
charrette dans la grange, je lamenai sous la fentre et je
fis basculer les deux cadavres dedans, celui de la femme

encore tout chaud. Ensuite, je les conduisis sous les


mriers, avec lintention de revenir le lendemain matin les
enterrer proprement. Mais le lendemain, ils avaient
disparu.
Disparu ? scria le juge.
Oui. Votre Excellence. Quelquun les a sans doute
dcouverts et a t prvenir les sbires. Je suis revenu en
courant la ferme, jai enroul la faucille dans les
vtements du matre et jai essuy la natte du lit et le
plancher avec la robe de la femme. Comme je narrivais
pas ter le sang de la natte, jai tout envelopp dedans et
jai cach le paquet dans la grange, au milieu du foin.
Ensuite, jai rveill Sou-niang et je lui ai dit que le matre
tait reparti pour la ville. Je jure que cest ainsi que se sont
passes les choses ! Ne laissez pas les sbires me battre,
Votre Excellence, je suis innocent !
Le juge tortilla sa moustache en regardant Pei Tsiou
qui stait jet terre et frappait frntiquement le sol de
son front.
Relve-toi, finit-il par dire, et conduis-nous aux
mriers.
Tandis que le paysan sempressait dobir, Tsiao Ta
murmura au juge :
Cest ce Wou que nous avons rencontr sur la route
le jour o nous sommes arrivs Peng-lai, Votre
Excellence ! Demandez Pei Tsiou comment taient les
chevaux.
Dcris les btes, ordonna le juge au villageois.
Fan montait un cheval gris et la monture de la

femme avait une toile blanche sur le front.


Le magistrat fit un signe dapprobation Tsiao Ta
puis commanda au paysan de leur montrer le chemin.
Sous les mriers, Pei Tsiou dsigna un espace
dnud entre les broussailles.
Cest l que je les avais dposs, dit-il.
Ma Jong se baissa pour tudier le sol.
Ces taches bruntres sont probablement du sang,
fit-il observer en tendant une poigne de feuilles sches au
juge.
Examinez les alentours, commanda le magistrat
ses deux lieutenants. Ce chien doit mentir.
Pei Tsiou protesta. Sans lcouter, le juge se caressa
pensivement la barbe et dit Hong :
Cette affaire nest pas aussi simple quelle le parat,
sergent. Lhomme que nous avons rencontr sur la route ne
ma pas donn limpression dtre un assassin qui vient
dgorger froidement deux personnes. Il avait plutt lair
dun malheureux en proie la panique.
Un moment plus tard, un bruit de branchages briss
annona le retour de Tsiao Ta et de Ma Jong. Ce dernier
agitait une bche rouille en criant :
Il y a une clairire au milieu du boqueteau, Votre
Excellence. On dirait que quelquun y a t enterr
rcemment ! Jai trouv cet outil par terre.
Passe-le Pei Tsiou, commanda le juge. Le chien
va dterrer lui-mme ce quil a enfoui.
Ma Jong carta les broussailles et ils senfoncrent
dans le petit bois, Tsiao Ta tirant derrire lui le villageois

qui semblait abasourdi.


Au milieu de la clairire, la terre avait t frachement
remue.
Creuse ! ordonna le juge.
Pei Tsiou cracha machinalement dans ses mains et se
mit dblayer la terre meuble. Une toffe blanche souille
de boue apparut bientt. Aid de Tsiao Ta, Ma Jong tira
du trou le corps dun homme et ltendit sur les feuilles
mortes. Ctait le cadavre dun vieillard la tte rase, vtu
seulement dun mince costume de dessous.
Un moine bouddhiste ! scria le sergent Hong
tandis que le juge commandait au villageois de continuer
sa besogne.
Pei Tsiou obit. Soudain, il laissa tomber sa bche en
balbutiant :
Le matre !
Ma Jong et Tsiao Ta savancrent et sortirent du trou
le corps entirement nu dun homme aux formes
puissantes. Ils procdaient avec prcaution, car la poitrine
de Fan tait une masse de sang coagul et sa tte ne
tenait plus qu peine au tronc. Contemplant la lourde
musculature du cadavre, Ma Jong dit avec respect :
Pour un bel homme, ctait un bel homme !
Dgage ta troisime victime ! cria le juge au
villageois.
Le paysan enfona son outil dans la terre, mais heurta
aussitt le roc : la cavit ne reclait pas dautre corps. Pei
Tsiou regarda le magistrat dun air hbt.
O est la femme, sclrat ? tonna le juge Ti.

Je jure que je ne le sais pas, Votre Excellence ! Jai


seulement amen ici le matre et sa femme. Je les ai
laisss au pied des arbres-et je nai enterr personne. Je
nai jamais vu ce moine ! Cest la vrit, je le jure !
Que se passe-t-il ? demanda derrire eux une voix
dhomme.
Pivotant sur lui-mme, le magistrat vit un personnage
coiff du haut bonnet des docteurs en littrature. Une
magnifique robe de soie violette broche dor couvrait son
corps replet, et la moiti infrieure de son visage
disparaissait sous une barbe majestueuse dont les trois
pointes bien fournies stalaient largement sur sa poitrine.
Enfonant les mains dans ses manches, il sinclina trs bas
en disant :
Lhumble personne qui a lhonneur de parler Votre
Excellence se nomme Tsao Ho-sien. Je suis propritaire
foncier pour vivre, mais ltude de la philosophie est le but
rel de mon existence. Votre Excellence est sans doute
notre nouveau magistrat ?
Le juge Ti ayant acquiesc, son interlocuteur
poursuivit :
Je faisais une petite promenade matinale quand on
ma dit que les gens du tribunal interrogeaient le fermier de
mon voisin Fan Tchong. Jai donc pris la libert de venir
voir si je pouvais me rendre utile.
Il essaya dapercevoir les cadavres tendus sur le sol,
mais le juge se plaa de faon lui en masquer la vue et
rpondit dun ton sec :
Jenqute ici propos dun meurtre. Si vous voulez

bien mattendre sur la route, je vous y rejoindrai tout


lheure.
Lorsque le docteur Tsao se fut retir aprs une autre
rvrence encore plus profonde que la premire, le sergent
dit :
Il ny a pas trace de violences sur le corps du moine,
Noble Juge. Sa mort semble avoir t naturelle.
Nous verrons cela au tribunal, rpliqua le magistrat.
Se tournant vers Pei Tsiou, il demanda :
Comment tait madame Fan ? Allons, dcris-la.
Je ne peux pas, Votre Excellence ! gmit le
villageois. Je ne lai pas vue quand elle est arrive, et le
visage de la morte tait couvert de sang.
Le juge haussa les paules.
Reste auprs des cadavres, Tsiao Ta, et surveille
ce coquin, commanda-t-il. Toi, Ma Jong, appelle les sbires
et fais-leur confectionner des civires en branchages pour
emporter les corps. Tu conduiras ensuite Pei Tsiou au
tribunal. Mais fais-toi indiquer en route lendroit de la
grange o il a dissimul la natte de jonc et les vtements
des victimes. Moi, je vais interroger sa fille et fouiller la
ferme avec Hong.
Le juge rattrapa le docteur Tsao qui avanait dun pas
prcautionneux dans les broussailles en cartant les
branches avec une longue canne. Un serviteur lattendait
sur la route, tenant un ne par la bride.
Je retourne la ferme, docteur Tsao, dit le
magistrat. Lorsque jaurai termin ma besogne, je
profiterai de ma prsence ici pour vous rendre visite.

Le docteur Tsao sinclina trs bas, ce qui fit scarter


les trois pointes de sa barbe en un majestueux ventail. Il
grimpa sur son ne, puis, posant sa canne en travers de la
selle, il sloigna au petit trot. Son domestique le suivit en
courant derrire lanimal.
De toute ma vie je nai vu barbe si magnifique !
confia le juge Ti au sergent avec un soupon de mlancolie
dans la voix.
De retour la ferme, il envoya Hong chercher Souniang et se dirigea vers la chambre coucher.
Il y avait l un grand lit cadre de bois, deux
escabeaux et une petite table sur laquelle se trouvait une
lampe huile. Comme il examinait le lit, son regard tomba
sur une entaille profonde prs de la tte. Elle semblait toute
rcente. Tiraillant pensivement sa barbe, le juge
sapprocha de la fentre. Son loquet de bois tait bris et,
terre, il aperut un petit paquet envelopp de papier
blanc. Il le ramassa. Layant ouvert, il dcouvrit un peigne
orn de verroterie bon march. Le magistrat le remit dans
le papier et glissa le tout dans sa manche, se demandant
si deux femmes ntaient pas mles laffaire ? Celle qui
avait perdu son mouchoir dans la cabane faisait
certainement partie de la classe aise, tandis que ce
peigne appartenait sans aucun doute une paysanne
pauvre. Poussant un soupir, il regagna lautre pice, o le
sergent et la fille de Pei Tsiou lattendaient.
Le juge vit que la jeune fille, intimide, nosait pas lever
les yeux vers lui. Afin de la mettre laise, il demanda
dune voix enjoue :

Eh bien, Sou-niang, il parat que tu as fait une


fricasse de poulet fort russie pour le matre, lautre jour ?
Elle lui lana un coup dil craintif, puis un soupon de
sourire sbaucha sur ses lvres. Il continua :
Les plats de campagne sont bien suprieurs ceux
de la ville ! Jimagine que la dame la trouve son got ?
Le visage de Sou-niang se renfrogna de nouveau.
Haussant les paules, elle rpondit :
Oh ! celle-l, elle tait rudement fire ! Quand je lai
salue, elle ne ma mme pas rpondu !
Mais elle ta parl un peu pendant que tu
desservais ?
Elle tait dj couche.
Le juge Ti se caressa pensivement la barbe puis
demanda :
Tu connais bien madame Kou, nest-ce pas ? La
fille du docteur Tsao qui sest marie rcemment.
Je lai aperue de loin une ou deux fois avec son
frre. On dit quelle est plus aimable que toutes ces
femmes de la ville !
Trs bien. prsent, tu vas nous conduire la
maison du docteur Tsao. Mes sbires te donneront un
cheval. Comme cela, tu pourras nous accompagner
Peng-lai o ton pre vient aussi.

10
UN PHILOSOPHE EXPOSE SES VUES SUBLIMES SUR LA
NATURE DE LUNIVERS. LE JUGE TI EXPLIQUE COMMENT SEST
ACCOMPLI UN SORDIDE ASSASSINAT.

SA GRANDE SURPRISE, le magistrat dcouvrit


que le docteur Tsao habitait une tour de deux tages btie
sur une colline plante de pins. Laissant le brave Hong et
Sou-niang dans la loge du portier, il monta derrire le
philosophe.
Ce btiment a servi autrefois de tour de guet et a
jou un rle important dans les guerres locales, expliqua le
docte personnage en grimpant ltroit escalier. Il appartient
ma famille depuis plusieurs gnrations, mais nous
avons toujours vcu Peng-lai, et cest seulement la mort
de mon pre, ngociant en th, que jai vendu la maison de
ville pour venir habiter ici. Quand nous serons dans la
bibliothque, Votre Excellence comprendra pourquoi !
Lorsquils atteignirent la pice octogonale qui formait
le dernier tage, il dsigna limmense tendue de terrain
quon apercevait travers les grandes baies et proclama :
Jai besoin despace pour mditer, Votre
Excellence ! De cette bibliothque, je contemple la fois le

Ciel et la Terre et tire mon inspiration de ce grandiose


spectacle.
Le juge Ti pronona des paroles appropries tout en
notant que si la fentre oriente au nord offrait une bonne
vue du temple abandonn, la partie du chemin qui longeait
les ruines tait masque par des arbres.
Quand les deux hommes furent assis de chaque ct
du vaste bureau couvert de livres et de papiers, le docteur
Tsao demanda, dun ton trahissant tout lintrt quil
attachait la rponse :
Que pense-t-on de mon systme dans la capitale,
Votre Excellence ?
Le juge Ti ne se souvenait pas den avoir jamais
entendu parler, mais il rpliqua poliment.
On le trouve trs original.
Le docteur Tsao parut enchant.
Ceux qui me dcernent le titre de pionnier de la
pense indpendante sont probablement dans le vrai,
remarqua-t-il dun air satisfait. Il prit la grande thire
pose devant lui et emplit la tasse de son visiteur.
Avez-vous ide de ce qui a pu arriver votre fille ?
demanda le juge.
Le docteur Tsao frona le sourcil. Il arrangea sa barbe,
ltalant soigneusement sur sa poitrine avant de rpondre
avec une certaine pret :
Cette fille ma dj caus beaucoup de soucis,
Votre Excellence. Pourtant, mes travaux exigeraient une
complte srnit desprit. Je me suis personnellement
donn la peine de lui apprendre lire et crire. Et quest-

il arriv ? Elle na pas su choisir ses lectures ! Votre


Excellence sait-Elle ce que lit cette malheureuse ? Des
livres dhistoire ! Rien que le triste rcit daventures
arrives danciens peuples qui navaient pas encore
appris penser avec clart. Quelle perte de temps !
On peut sinstruire beaucoup en tudiant les erreurs
dautrui, dit prudemment le juge Ti.
Pftt ! fit le docteur Tsao.
Puis-je me permettre de vous demander, reprit le
juge sans se dpartir de la plus suave politesse, pourquoi
vous avez accord la main de votre fille monsieur Kou
Meng-pin ? Jai entendu dire que vous considriez le
bouddhisme comme une forme didoltrie, et, jusqu un
certain point, je partage cette vue. Or monsieur Kou est un
fervent bouddhiste, je crois ?
Ah ! si vous saviez ! scria le docteur Tsao.
Laffaire a t arrange derrire mon dos par llment
fminin des deux familles. Les femmes sont folles, Votre
Excellence !
Le juge Ti trouva ce jugement trop absolu mais dcida
de ne pas contredire son hte.
Votre fille connat-elle Fan Tchong ? demanda-t-il.
Le docteur Tsao leva les bras au ciel.
Comment pourrais-je le savoir ? Elle a peut-tre
rencontr une ou deux fois ce rustre insolent. Il est venu ici
mentretenir du bornage dun de ses champs. Votre
Excellence conoit-Elle cela : venir parler dune borne un

philosophe !
Lun et lautre ont leur utilit, remarqua le juge dun

ton sec.
Comme le docteur Tsao lui jetait un regard
souponneux, il ajouta vite :
Je vois de nombreux rayons contre les murs, mais
ils sont pratiquement vides. Quavez-vous fait de vos
livres ? Vous devez pourtant en avoir eu un nombre
considrable !
En effet. Mais plus je lis, moins je trouve de choses
dignes dtre retenues. Et si je continue lire, cest
simplement pour me divertir de la folie des hommes.
Lorsque jen ai termin avec un auteur, jenvoie ses uvres
mon cousin Tsao Fen qui habite la capitale. Mon cousin,
jai le regret de le dire, manque doriginalit ; il ne sait pas
penser de faon indpendante !
Le juge Ti se souvint davoir rencontr ce Tsao Fen
un dner donn par son ami Heou, le secrtaire auxiliaire
de la cour mtropolitaine. Ctait un charmant vieux
bibliophile, compltement absorb par ses tudes. Le juge
allait porter machinalement la main sa barbe, mais il
sarrta court en voyant le docteur Tsao caresser la sienne
dun geste majestueux.
Prenant un air inspir, le docteur continua :
Je vais vous donner un rsum succinct de ma
philosophie en employant un langage simple et la porte
de tous. Je pars de ce point : lunivers
Le juge se leva.
De pressantes affaires requirent ma prsence au
tribunal, dclara-t-il dun ton ferme. Je le regrette
beaucoup, croyez-le bien, et jespre avoir sous peu

loccasion de reprendre cette conversation.


Le docteur Tsao laccompagna jusquen bas. En
prenant cong de lui, le magistrat dit :
Au cours de laudience de la mi-journe, il sera
question de la disparition de votre fille. Cela vous
intressera peut-tre dentendre les tmoins.
Et mes travaux philosophiques ? protesta le
docteur. Je ne peux les interrompre pour couter des
sornettes qui risqueraient de porter atteinte la srnit de
mon esprit. Dailleurs, Kou la pouse, nest-ce pas ? Il est
responsable delle, prsent ! Lune des pierres
angulaires de mon systme, Votre Excellence, est laxiome
suivant : chaque homme doit se consacrer uniquement
ce que les dcrets clestes
Au revoir ! lana le juge Ti en se mettant en selle.
Comme il descendait la colline, suivi par le sergent et
par Siou-niang, un gentil garonnet savana vers eux et
sinclina profondment. Le juge arrta son cheval.
Avez-vous des nouvelles de ma sur ? demanda le
petit bonhomme dun ton suppliant.
Le juge secoua ngativement la tte et lenfant se
mordit les lvres.
Avalant sa salive, il poursuivit :
Tout ce qui est arriv est de ma faute ! scria-t-il.
Retrouvez-la, sil vous plat, monsieur le magistrat. Nous
allions toujours dans les champs ensemble, elle aime tant
monter cheval et chasser ! Elle est si intelligente elle
aurait d tre un garon !
Avalant sa salive, il poursuivit :

Nous aimons bien la campagne tous les deux, mais


papa et maman ne parlent que de la ville. Et quand mon
pre a perdu son argent
Il se retourna pour jeter un regard inquiet la grande
tour et ajouta vite :
Je ne devrais pas vous ennuyer avec mes
bavardages, monsieur le magistrat. Papa va tre en
colre
Tu ne mennuies pas du tout, rpliqua le juge qui
trouvait trs sympathique cet enfant la mine ouverte. Tu
dois te sentir bien seul, maintenant que ta sur est marie.
Le visage du garonnet se rembrunit.
Pas plus seul quelle, monsieur le magistrat. Elle
ma dit : Je naime pas particulirement ce Kou, mais
puisquil faut se marier et que papa et maman insistent,
autant lui quun autre. Elle est insouciante, ma sur, mais
si gaie ! Et pourtant, lautre jour, quand elle est revenue,
elle navait pas lair heureux. Elle a refus de rien me dire
de sa nouvelle vie. Qua-t-il pu lui arriver ?
Je vais faire tout mon possible pour la retrouver, tu
peux tre tranquille, rpondit le juge. Sortant de sa manche
le mouchoir trouv dans la cabane, il demanda :
Ceci appartient-il ta sur ?
Je ne peux pas vous dire, rpliqua le jeune garon
en souriant. Tous ces morceaux de chiffon se ressemblent
mes yeux !
Sais-tu si Fan Tchong venait souvent ici ? poursuivit
le juge.
Il est venu un jour voir papa. Mais je le rencontre

parfois dans les champs. Je laime bien. Il est trs fort et


cest un bon archer. Il ma appris fabriquer une vraie
arbalte. Je laime mieux que lautre homme du tribunal, le
vieux Tang qui vient souvent sa ferme. Il regarde toujours
les gens dune si drle de faon, celui-l !
Allons, au revoir, dit le juge, je prviendrai le docteur
Tsao ds que jaurai des nouvelles de ta sur.
De retour au Yamen, le magistrat commanda au
sergent de veiller sur Sou-niang jusqu louverture de
laudience et se rendit dans son cabinet, o lattendaient
dj ses deux lieutenants. Ma Jong fit aussitt son rapport :
Nous avons trouv la natte de jonc, les vtements
ensanglants et la faucille dans la grange, dit-il. Le
vtement de femme correspond la description donne
par Kou. Jai envoy un sbire demander au temple du
Nuage blanc quon nous envoie une personne capable
didentifier le moine. Le contrleur des dcs est en train
dexaminer les corps et nous avons fourr ce cul-terreux de
Pei Tsiou au cachot.
Trs bien, dit le juge. Tang est-il venu reprendre son
service ?
Un commis est parti linformer du sort de Fan,
rpondit Tsiao Ta. Il ne tardera pas arriver, je suppose.
Le gros docteur vous a-t-il appris des choses
intressantes, Noble Juge ?
Le magistrat fut agrablement surpris. Ctait la
premire fois quun des lieutenants posait une question.
Ses recrues commenaient donc sintresser leur
travail !

Le docteur Tsao est un pompeux imbcile,


rpondit-il. Et un fieff menteur par-dessus le march. Il est
parfaitement possible que sa fille ait connu Fan Tchong
avant son mariage, et son jeune frre pense quelle ntait
pas heureuse avec Kou. Mais javoue que je ne comprends
encore rien cette affaire ! Linterrogatoire de Pei Tsiou et
de sa fille fera peut-tre apparatre des faits nouveaux. Je
vais rdiger une circulaire que nous adresserons toutes
les autorits civiles et militaires de la province pour leur
demander darrter Wou.
Il sera facile de lui mettre la main dessus quand il
essaiera de vendre les btes, fit observer Ma Jong. Les
marchands de chevaux sont bien organiss ; ils demeurent
en contact les uns avec les autres aussi bien quavec les
autorits. Et ils ont des fers spciaux pour marquer les
animaux. Ce nest pas facile de vendre un cheval vol
quand on est nouveau dans le mtier, croyez-moi !
Dun ton soudain trs vertueux, il ajouta :
Cest du moins ce que jai entendu dire !
Le magistrat sourit. Prenant son pinceau, il rdigea
rapidement la circulaire. Il appela ensuite un scribe et le
chargea de la copier en plusieurs exemplaires et de les
expdier tout de suite aux diverses personnes intresses.
ce moment, le gong retentit ; Ma Jong sempressa
daider le juge passer sa robe officielle.
La dcouverte du cadavre de Fan Tchong tait dj
connue et les curieux se pressaient dans la salle du
tribunal.
Le magistrat remplit un formulaire quil envoya au

gelier. Pei Tsiou fut aussitt amen pour confirmer sa


dclaration. Un scribe nota ses paroles mesure, puis lut
haute voix ce quil avait crit. Le villageois reconnut que
ctaient bien l les termes employs par lui et apposa
lempreinte de son pouce au bas de la feuille.
Le juge dit alors :
Je veux bien admettre que tu nous as racont la
vrit, Pei Tsiou. Mais en napportant pas ton tmoignage
la justice, tu es coupable davoir protg un meurtrier : tu
resteras donc en prison jusqu la fin de laffaire. prsent,
coutons le contrleur des dcs.
Tandis que deux sbires emmenaient Pei Tsiou, le
docteur Chen vint sagenouiller devant le juge et dclara :
Lhumble mdecin qui dpose devant la cour a
soigneusement examin le corps de lhomme identifi
comme tant Fan Tchong, commis principal du tribunal. La
mort est due un coup port avec une arme tranchante qui
lui a ouvert la gorge. Je me suis aussi occup de lautre
cadavre, celui de la personne identifie par le prieur du
temple du Nuage blanc comme tant le moine Tseu-hai,
aumnier de cet tablissement. Il ne prsente ni blessure ni
traces de coups, et je ne relve aucun signe
dempoisonnement. mon avis, il est mort dun brusque
arrt du cur.
Le docteur Chen se releva et vint placer son rapport
sur la table du tribunal. Aprs lavoir remerci, le juge Ti
annona quil allait interroger mademoiselle Pei Sou-niang.
Le sergent fit avancer la jeune paysanne. prsent
que son visage tait propre et ses cheveux bien peigns, il

se dgageait delle un certain charme rustique.


Ne tavais-je pas prvenu que ctait une beaut ?
chuchota Ma Jong loreille de son camarade. Comme je
le dis toujours : trempe une villageoise cinq minutes dans la
rivire et elle fera la pige toutes les poulettes de la ville !
Sou-niang tait intimide, mais en la questionnant
avec patience, le juge finit par lui faire rpter tout ce
quelle avait prcdemment racont au sujet de Fan
Tchong et de sa compagne. Il demanda ensuite :
Aviez-vous dj rencontr cette dame ?
La jeune fille secoua la tte.
Alors, comment saviez-vous que ctait madame
Fan ?
Ben ils taient dans le mme lit.
Des rires fusrent.
Silence ! cria le juge en frappant la table avec son
martelet de bois.
Embarrasse lextrme, Sou-niang baissa la tte. Le
regard du juge Ti tomba sur le peigne plant dans les
cheveux de la jeune paysanne. Il sortit de sa manche celui
trouv dans la chambre de la ferme : ctait sa rplique
exacte.
Regardez bien ceci, dit-il en montrant laccessoire
de toilette. Je lai ramass prs de la ferme. Est-ce
vous ?
Le visage rond de la jeune fille sillumina.
Il men a vraiment rapport un ! scria-t-elle avec
une joie nave. Puis, brusquement, lair terrifi, elle se
couvrit la bouche avec le bord de sa manche.

Quelquun vous a donc apport ce peigne ? Qui estce ? insista doucement le juge.
Les yeux de Sou-niang semplirent de larmes.
Pre me battra ! gmit-elle.
Vous tes devant le tribunal, mon enfant, dit le juge.
Il faut rpondre aux questions quon vous pose. Votre pre
est dans une terrible situation : si vous me dites la vrit,
cela peut beaucoup laider.
Sou-niang secoua la tte et rpliqua, bute :
Ceci na rien voir avec pre ni avec le tribunal. Je
ne dirai rien !
Parle lavertit le chef des sbires en levant son
fouet. La jeune fille poussa un hurlement de terreur et se mit
sangloter.
Arrtez ! cria le juge. Il regarda ses lieutenants dun
air perplexe. Se dsignant de lindex, Ma Jong lui jeta un
coup dil interrogateur. Le juge hsita un instant puis
acquiesa.
Ma Jong dgringola aussitt de lestrade et,
sapprochant de Sou-niang, lui parla tout bas. Elle cessa
bientt de pleurer et hocha vigoureusement la tte. Ma
Jong murmura encore quelques paroles et, aprs une
bourrade dencouragement, cligna de lil en direction du
juge et vint reprendre sa place.
La jeune fille sessuya les yeux avec sa manche.
Eh ben, voil commena-t-elle, il y a une lune ou
deux, comme je travaillais dans les champs avec Ah
Kouang, il ma dit comme a que javais de beaux yeux. Et
puis quand nous sommes alls manger notre gruau dans la

grange, il ma dit comme a que javais de beaux cheveux.


Pre tait parti pour le march. Je suis monte dans le
grenier avec Ah Kouang, et alors Elle sarrta et, dfiant
la salle dun petit air crne, conclut :
Et alors nous avons t dans le grenier, quoi !
Je vois, dit le juge Ti. Et qui est cet Ah Kouang ?
Comment, vous ne savez pas qui cest ? Mais tout
le monde le connat ! Cest le journalier. Il se loue dans les
fermes quand il y a du travail faire.
A-t-il parl de vous pouser ?
Deux fois, Seigneur Juge ! Mais je lui ai rpondu :
non jamais. Moi, je veux un mari qui possde son lopin de
terre ! Lautre semaine je lui ai dit quil ne fallait plus venir la
nuit. Je dois penser mon avenir, nest-ce pas ! Jaurai
vingt ans lautomne prochain. Ah Kouang ma rpondu que
a lui tait gal si je me mariais, mais que si je prenais un
autre amoureux il me couperait la gorge. Cest peut-tre un
vagabond, Votre Excellence, mais il maime vraiment, vous
pouvez me croire.
Revenons au peigne, suggra le juge Ti.
Sou-niang eut un sourire plein de rminiscences.
On ne peut jamais dire non Ah Kouang, murmurat-elle. La dernire fois que je lai vu, il ma dit : Je veux te
donner quelque chose pour que tu penses moi quand je
ne suis pas l. Je lui ai rpondu que jaimerais avoir un
second peigne pareil au mien.
Jen trouverai un, ma-t-il affirm, mme sil me faut
aller au march de Peng-lai pour a !
Le juge Ti hocha pensivement la tte.

Je vous remercie, Sou-niang, dclara-t-il.


Connaissez-vous un endroit en ville o vous puissiez aller ?
Ma tante habite prs des quais.
Tandis que le sergent escortait la petite villageoise
hors de la salle, le juge demanda au chef des sbires :
Que savez-vous de Ah Kouang ?
Cest une brute, Votre Excellence. Il y a six lunes,
nous lui avons administr cinquante coups de gros fouet
pour avoir assomm et dvalis un vieux paysan. Nous le
souponnons aussi dtre lassassin du commerant tu au
cours dune rixe dans la maison de jeu situe prs de la
porte Ouest. Il na pas de domicile fixe : il couche dans les
bois, ou dans les granges quand il travaille.
Le juge se renversa dans son fauteuil et joua un instant
avec le peigne dun air pensif, puis, se redressant, il dit :
La cour, aprs avoir visit le lieu du crime et
entendu divers tmoignages, conclut que Fan tchong et
une femme inconnue portant les vtements de madame
Kou ont t assassins dans la nuit du quatorze de la
prsente lune par le vagabond Ah Kouang.
Un murmure dtonnement monta dans la salle. Le juge
abattit son martelet et continua :
Cest lopinion de la cour que Wou le domestique
de Fan Tchong saperut le premier du meurtre. Il
sempara du coffret loyer de son matre et senfuit avec
les chevaux. Le ncessaire sera fait pour que Ah Kouang
et Wou soient arrts. Le tribunal va maintenant essayer
de retrouver le corps de la femme qui accompagnait Fan et
lidentifier. Il sefforcera galement dtablir quel rle le

moine Tseu-hai a jou dans cette affaire.


Frappant la table de son martelet, le juge dclara
laudience close.
De retour dans son cabinet, il dit Ma Jong :
Vois donc si la fille de Pei Tsiou a bien trouv la
maison de sa tante. Nous avons assez dune disparue !
Quand Ma Jong fut sorti, le sergent confessa en
plissant son front :
Je nai pas bien compris comment Votre
Excellence tait arrive sa conclusion.
Moi non plus, dclara Tsiao Ta.
Le juge Ti vida sa tasse et expliqua :
Quand jeus entendu la dposition de Pei Tsiou, je
vis que Wou ntait pas lassassin pour trois raisons.
Premirement : si Wou avait rellement form le projet de
tuer son matre afin de le voler, il laurait fait sur la route de
Pien-fou, o les risques dtre vu taient moindres.
Deuximement : Wou est un citadin ; il se serait servi dun
couteau et non dune faucille qui nest pas une arme
commode quand on na pas lhabitude de la manier.
Troisimement : seul quelquun ayant travaill dans cette
ferme pouvait savoir o trouver la faucille en pleine nuit.
Wou a simplement dcouvert les cadavres et, craignant
dtre accus de meurtre, il sest enfui avec le coffret et les
chevaux. Peur, plus cupidit, plus occasion favorable ont
form un total auquel il na pas su rsister.
Cela me semble bien dduit, reconnut Tsiao Ta.
Mais pourquoi Ah Kouang a-t-il tu Fan Tchong ?
Par mprise. Cette nuit-l, Ah Kouang apportait

Sou-niang le peigne promis, pensant quen rcompense


elle lui accorderait une fois encore ses faveurs. En
longeant la maison pour gagner la grange, il aperut une
lumire dans la chambre. Ctait l chose inhabituelle,
aussi poussa-t-il la fentre pour se rendre compte de ce
qui se passait. Voyant un couple couch, il crut, dans la
demi-obscurit, quil sagissait de Sou-niang et dun autre
amoureux. De nature violente, il courut chercher la faucille
range sous la vranda, enjamba la fentre, et vint trancher
la gorge des amants. Le peigne tomba de sa manche au
cours de lopration. Sest-il aperu quil avait tu deux
innocents, je lignore.
Il na pas d tre long lapprendre, fit observer
Tsiao Ta. Je connais les gens de sa sorte : il ne sera pas
parti sans avoir fait le tour de la chambre pour voir sil ny
avait rien voler ! Il a d regarder nouveau ses victimes
et sapercevoir de son erreur.
Mais qui tait la femme ? demanda le sergent. Et
que vient faire le moine dans lhistoire ?
Fronant ses pais sourcils, le juge avoua :
Je nen ai pas la moindre ide ! Le vtement,
ltoile blanche sur le front du cheval, le moment de la
disparition, tout saccorde pour dsigner madame Kou.
Mais aprs avoir entendu son pre et son frre, je crois la
connatre et je ne la vois pas devenant la matresse de ce
coquin de Fan Tchong avant son mariage ou aprs. De
plus, mme en tenant compte du prodigieux gosme du
docteur Tsao, je persiste croire que son indiffrence au
sujet du destin de sa fille nest pas naturelle. Pour moi, la

femme assassine nest pas madame Kou, et il le sait.


Dun autre ct, intervint le sergent, linconnue sest
arrange pour que ni Pei Tsiou ni sa fille ne puissent voir
son visage. Cela laisse croire quelle tait bien madame
Kou et ne voulait pas tre identifie. Le jeune Tsao nous a
dit que sa sur et lui se promenaient souvent dans les
champs ; on peut en dduire que Pei et sa fille la
connaissaient de vue.
Cest exact, soupira le juge Ti. Et comme Pei
aperut seulement le visage de la visiteuse quand le sang
le recouvrait, il ne lui fut pas possible de la reconnatre. Si
vraiment ctait elle ! Quant au moine, jai lintention daller
faire un tour au temple du Nuage blanc aprs djeuner afin
dessayer den apprendre un peu plus long sur son compte.
Ordonne aux gardes de prparer le palanquin officiel,
sergent. Toi, Tsiao Ta, tche, de concert avec Ma Jong, de
mettre la main sur Ah Kouang. Hier, vous parliez darrter
un dangereux criminel eh bien voici une chance de
montrer ce dont vous tes capables ! Par la mme
occasion, fouillez le temple abandonn : il nest pas
impossible que linconnue soit enterre l, car celui qui a
fait disparatre son cadavre na pas d aller bien loin.
Soyez tranquille, Noble Juge, dit Tsao Ta en
partant, nous allons vous ramener Ah Kouang pieds et
poings lis !
Un petit commis entra, apportant le riz de midi. Le
magistrat avait peine eu le temps de saisir ses baguettes
que Tsiao Ta reparaissait dans lembrasure de la porte.
En sortant, dit-il, jai jet un coup dil la cellule o

sont dposs les cadavres. Tang est assis prs de celui


de Fan Tchong. Il tient une main du mort entre les siennes
et des larmes coulent sur ses joues. Je me demande quels
liens les unissaient ? Cest peut-tre cela que
laubergiste faisait allusion en dclarant que le vieux scribe
ntait pas comme les autres ? En tout cas, cest un
pitoyable spectacle, et Votre Excellence ferait bien de ne
point diriger ses pas de ce ct !

11
LE JUGE TI REND VISITE UN RELIGIEUX IL MANGE DES
CRABES AU BORD DE LEAU.

LE MAGISTRAT resta silencieux jusqu la porte Est.


Ce fut seulement quand le palanquin traversa le pont de
lArc-en-ciel quil ouvrit la bouche. Montrant le temple du
Nuage blanc, il dit au sergent Hong :
Vois comme le bleu des tuiles et la blancheur du
marbre se dtachent agrablement sur la verdure sombre
de ce flanc de colline. Larchitecte qui a construit ce temple
tait un vritable artiste.
Les porteurs grimprent le large escalier et firent halte
lentre dune avant-cour spacieuse entoure dun clotre.
Le juge tendit sa carte de visite rouge au vieux moine qui
savanait vers lui.
Notre pre abb termine ses exercices spirituels,
expliqua le religieux en les guidant travers trois autres
cours qui stageaient le long de la pente abrupte.
La dernire se terminait par une vole de marches
menant une longue terrasse troite, taille directement
dans le roc moussu. Le juge remarqua un bruit deau
courante.

Y a-t-il une source par ici ? demanda-t-il.


Oui, Votre Excellence. Il y a quatre cents ans, elle
jaillit en bas des rochers, quand notre saint fondateur
dcouvrit, non loin de lendroit o nous sommes, une statue
du Seigneur Maitreya, le Bouddha du futur. Cette prcieuse
statue est conserve dans la chapelle qui se trouve de
lautre ct de la crevasse.
Le juge vit quen effet une brche de cinq pieds de
large souvrait entre la terrasse et la haute muraille
rocheuse. Une troite passerelle faite de trois planches
permettait datteindre lentre dune caverne sombre.
Le juge Ti savana sur ce pont fragile et plongea son
regard dans le ravin. trente pieds au-dessous de lui,
leau courait en bouillonnant sur des pierres aigus,
rpandant une dlicieuse fracheur.
Dans la caverne, derrire un treillis dor, un rideau de
soie cramoisie fermait ce qui tait apparemment le saint
des saints, la chapelle o trnait limage du Maitreya.
Notre suprieur habite lextrmit de la terrasse,
expliqua le vieux moine en les conduisant vers un petit
btiment couvert dun toit aux courbes lgantes, nich
lombre darbres centenaires. Il disparut un instant, puis
revint chercher le juge tandis que le sergent Hong
sasseyait sur un banc de pierre.
En entrant chez le pre abb, le magistrat aperut tout
dabord une magnifique couche en bne sculpte qui
occupait le fond entier de la pice. Un petit homme tout
rond, perdu dans les plis dune ample robe en brocart dor,
tait assis sur ce lit, les jambes croises. Il inclina la boule

rase de son crne et, aprs avoir indiqu un fauteuil son


visiteur, dposa la carte quil tenait encore entre ses doigts
sur un petit autel plac dans une niche. Des tentures
reprsentant diffrentes scnes de la vie du Bouddha
recouvraient les trois autres murs de la salle dans laquelle
flottait un enttant parfum dencens indien.
Le vieux moine poussa vers le juge un guridon en
bois de rose et emplit sa tasse dun th odorant. Le pre
abb attendit que le magistrat et aval une gorge de
liquide, puis dit dune voix dont la rsonnante ampleur
surprenait chez une crature si menue.
Le religieux ignorant que je suis avait lintention de
se rendre demain au Yamen pour prsenter ses respects
Votre Excellence. Je suis navr de mtre laiss devancer,
et lhonneur si compltement immrit de votre visite me
rend confus !
Son regard amical ne quittait pas le juge Ti. En tant
que fidle disciple de Confucius, le magistrat avait peu de
sympathie pour la gent bouddhiste, mais il dut reconnatre
que ce petit religieux si digne tait un homme remarquable.
Poliment, il rpondit par un compliment sur les dimensions
imposantes du temple.
Levant sa main potele, le suprieur rpliqua aussitt :
Le Seigneur Maitreya nous a combls. Il y a quatre
sicles, Il daigna Se manifester aux mortels sous la forme
dune statue en bois de santal haute de cinq pieds
reprsentant Son Auguste Personne en profonde
mditation. Notre saint fondateur dcouvrit cette statue
dans la grotte, et cest ainsi que lide lui vint de btir le

temple du Nuage blanc, pour protger la partie orientale de


lEmpire fleuri et veiller sur nos gens de mer.
Labb fit glisser entre ses doigts les grains dambre
de son chapelet en murmurant une courte prire, puis il
reprit :
Nous serions trs heureux si Votre Excellence
daignait favoriser de sa prsence une crmonie qui se
droulera sous peu en cet humble temple.
Ce sera pour moi un honneur dy assister, dclara
le juge en sinclinant. De quel genre de crmonie sagitil ?
Notre dvot concitoyen monsieur Kou Meng-pin a
demand la permission de faire excuter une copie
grandeur nature de la statue sacre pour loffrir au temple
du Cheval blanc, le grand sanctuaire bouddhique de la
capitale. Il a dpens sans compter pour mener bien
cette uvre pieuse. Matre Fang, le meilleur sculpteur
bouddhiste de notre belle province, est venu prendre des
croquis de la statue et en a relev soigneusement les
dimensions ; saidant ensuite de ces notes, il excuta chez
monsieur Kou une rplique fidle de loriginal dans une
bille de cdre. Le travail achev, monsieur Kou donna un
splendide banquet prsid par matre Fang lui-mme et,
ce matin, il a fait porter la nouvelle statue ici, dans une
caisse en bois de rose.
Le pre abb hocha sa petite tte ronde dun air
satisfait. Tous ces dtails avaient videmment une grande
importance ses yeux.
Ds quun jour propice aura t fix, je bnirai la

nouvelle statue. Le commandant du fort a obtenu la


permission de la faire escorter jusqu la capitale par un
dtachement de lanciers. Aussitt que la date de la
crmonie sera connue, je ne manquerai pas denvoyer un
message Votre Excellence.
Le gomancien a termin ses calculs, Votre
Saintet, lana une voix grave derrire le juge. Il a t
tabli que linstant favorable se prsentera demain, la fin
de la seconde veille de nuit.
Un long moine maci savana vers eux, et le pre
abb le prsenta comme tant Houei-pen, son prieur.
Nest-ce pas vous qui avez identifi le cadavre du
moine dfunt ? demanda le juge.
Le prieur acquiesa dun signe de tte.
Nous ne comprenons pas pourquoi Tseu-hai sest
rendu l-bas une heure aussi tardive, dclara-t-il. La
seule explication possible est que notre aumnier est parti
accomplir une mission charitable la requte de quelque
fermier des environs et a t attaqu en route par des
voleurs. Mais je suppose que Votre Excellence est dj en
possession dindices lui permettant de reconstituer les
faits ?
Nous pensons, rpondit le juge en jouant avec ses
favoris, quune tierce personne, encore inconnue, voulait
empcher quon identifit la morte. Quand ladite personne
aperut votre moine, elle dcida de semparer de sa robe
pour en revtir le cadavre. Ce qui nous fait supposer cela,
cest que le religieux portait seulement un vtement de
dessous lorsquon dcouvrit son corps. Il voulut sans doute

se dfendre et fut victime dune dfaillance cardiaque.


Les choses ont pu se passer ainsi, admit Houeipen. Votre Excellence a-t-elle trouv le bton de
laumnier ?
Le magistrat rflchit.
Non, dit-il, pensant soudain un fait trs curieux. Le
docteur Tsao avait les mains vides son arrive sous les
mriers, mais quand le juge le rejoignit quelques instants
plus tard, il tenait une longue canne.
Je profite de la visite de Votre Excellence,
poursuivit Houei-pen, pour linformer que, la nuit dernire,
trois voleurs se sont introduits dans notre temple. Le
moine-portier les vit sauter par-dessus le mur et senfuir.
Malheureusement, le temps de donner lalarme, les
coquins avaient disparu dans la fort.
Nous allons nous occuper tout de suite de cette
affaire, rpondit le magistrat sans sourciller. Votre portier
a-t-il pu fournir une bonne description des trois
malandrins ?
Il faisait assez sombre, mais il a remarqu que tous
trois taient de grande taille et il pense que lun deux
portait la barbe.
Notre tche aurait t facilite si ce moine avait t
plus observateur, dclara gravement le juge Ti. Les intrus
se sont-ils empars dobjets de valeur ?
Ignorant la topographie du temple, ils ont seulement
fouill lannexe, o ne se trouvaient que des cercueils.
Voil qui est heureux pour vous, observa le juge.
Il sinclina devant le suprieur et prit cong en disant :

Jaurai lhonneur de me prsenter ici demain soir.


Houei-pen et le vieux moine le reconduisirent son
palanquin.
Quand les porteurs traversrent le pont de lArc-enciel, le juge remarqua :
Ma Jong et Tsiao Ta ne seront pas de retour avant
la nuit : faisons un dtour par les quais, je dsire voir les
chantiers de constructions navales.
Le sergent transmit lordre aux porteurs et le palanquin
remonta aussitt la seconde rue commerante de la cit.
La porte Nord franchie, un spectacle anim soffrit la
vue du magistrat. Dans un vacarme de coups de marteau
et dordres cris tue-tte, dinnombrables ouvriers
saffairaient, le torse nu, autour de jonques en construction
soutenues par des tais de bois.
Ctait la premire fois que le juge visitait un chantier
de ce genre et il observait tout avec intrt. Fendant la
foule des travailleurs, il sapprocha dune jonque couche
sur le flanc ; six hommes venaient dentasser de la paille
sous sa quille et y mettaient le feu, surveills par monsieur
Kou Meng-pin et son assistant.
Lorsque larmateur aperut les nouveaux venus, il vint
leur rencontre en claudiquant. Le juge changea quelques
paroles de politesse avec lui et senquit du but de
lopration.
Ce bateau est lune de nos plus grandes jonques
ocanes, expliqua monsieur Kou. On brle les algues et les
barnacles qui se sont peu peu incrustes dans les
planches et rduisent sa vitesse. On va ensuite gratter la

coque et la calfater de nouveau.


Comme le juge faisait un pas en avant pour mieux voir,
Kou le retint par le bras.
Que Votre Excellence napproche pas. Il y a
quelques annes, un bau sest dtach sous laction de la
chaleur et ma cras la jambe droite. Les os ne se sont
pas bien ressouds, et depuis je suis oblig de mappuyer
sur cette canne !
Une belle pice de collection, observa le juge. Ce
bambou tachet de nos provinces du Sud est des plus
rares.
Cest exact, rpliqua monsieur Kou, flatt. Il a pris
un beau poli avec le temps. Mais ce genre de bambou est
quand mme trop mince pour faire des cannes solides ;
comme vous voyez, on a d joindre deux morceaux
ensemble.
Sur un ton plus bas, il continua :
Jai assist laudience, Seigneur Juge. Vos
rvlations mont boulevers. La conduite de ma femme
me remplit de honte. Je vais perdre la face et toute ma
famille sera dshonore avec moi.
Ne concluez pas trop vite, monsieur Kou, rpliqua le
juge. Jai appuy sur le fait que lidentit de la femme
ntait pas encore tablie.
Je suis trs reconnaissant Votre Excellence de sa
dlicatesse, murmura larmateur en jetant un regard furtif
Kim Sang et au sergent Hong.
Reconnaissez-vous ce mouchoir ? demanda le
juge.

Bien sr ! rpondit monsieur Kou sans mme


examiner le morceau de soie brode que le magistrat tirait
de sa manche. Il fait partie dune douzaine que jai offerts
ma femme. O Votre Excellence la-t-elle trouv ?
Au bord de la route, prs du temple en ruine. Jai
pens
Le magistrat sinterrompit. Il se souvenait brusquement
quil avait omis dinterroger le suprieur au sujet du vieux
btiment.
Avez-vous connaissance des bruits qui courent sur
ce temple ? reprit-il. Certains disent quil est hant. Sottise,
bien entendu ! Mais si des choses louches sy passent la
nuit, jaurai men occuper. Il est possible que des
religieux corrompus aient choisi ce lieu pour abriter des
rendez-vous clandestins. Cela expliquerait la prsence du
moine prs de la ferme de Fan Tchong : il se rendait lbas. Il faudra que je demande au pre abb et au prieur ce
quils pensent de cette hypothse. propos, Sa Saintet
ma mis au courant de votre geste pieux. La bndiction de
la statue aura lieu demain soir. Je me ferai un plaisir dy
assister.
Monsieur Kou sinclina trs bas et dit :
Votre Excellence ne peut pas partir sans avoir
mang quelque chose. Nous avons ici un petit restaurant
fameux pour ses crabes !
Se tournant vers Kim Sang, il ajouta :
Continuez le travail. Vous savez ce quil faut faire
maintenant.
Le juge avait grande envie de retourner au temple du

Nuage blanc, mais il se dit quune longue conversation


avec larmateur lui apprendrait peut-tre des choses
intressantes. Il accepta donc de le suivre aprs avoir
ordonn au sergent de regagner le tribunal.
Le crpuscule commenait tomber. Quand ils
entrrent dans le coquet restaurant, les serveurs allumaient
dj les lampions de couleurs accrochs lavant-toit. Les
deux hommes sinstallrent prs de la balustrade de laque
rouge afin de jouir de la brise nocturne et dadmirer le
spectacle des jonques gaiement illumines qui passaient
sur le fleuve.
Le garon leur servit une large assiette de crabes
rouges fumants. Monsieur Kou en ouvrit quelques-uns pour
son invit ; le juge attrapa leur chair blanche avec ses
baguettes dargent et la dgusta aprs lavoir trempe
dans un bol de sauce au gingembre. Il trouva le mets
dlicieux et but une coupe de joli vin dor pour laider
descendre.
Quand nous bavardions sur votre chantier, dit-il
son hte, vous sembliez certain que la femme venue la
ferme de Fan tait votre pouse. Je nai pas voulu vous
poser la question devant Kim Sang, mais avez-vous une
raison quelconque pour douter de sa fidlit ?
Fronant les sourcils, monsieur Kou rpondit :
Cest une grave erreur de se marier avec une
personne dun autre milieu que le sien, Votre Excellence !
Je possde une certaine fortune, mais je nai pas reu
dducation littraire. Mon ambition fut pourtant dpouser
la fille dun lettr. Ah ! combien jai eu tort ! Aprs trois jours

de vie commune, je dus constater que ma femme naimait


pas sa nouvelle existence, et jeus beau faire de mon
mieux, mes efforts pour lui plaire furent vains. Cette
mijaure ne me trouvait pas assez bien pour elle, je
suppose ! Comme elle jouissait dune certaine libert avant
son mariage, je me demande si elle na pas rencontr
Les traits de larmateur se contractrent et il
sinterrompit pour avaler une coupe de vin. Pendant quil
buvait, le juge dit :
Il est toujours dlicat dexprimer une opinion sur les
relations conjugales dautrui. Je suppose que vous ne
parlez pas comme vous le faites sans de bonnes raisons,
mais, personnellement, je ne suis pas du tout convaincu
que la femme aperue en compagnie de Fan ait t votre
pouse. Je ne suis mme pas sr que cette personne soit
morte. Quant madame Kou, vous devez savoir mieux que
moi si un danger quelconque la menaait. Si oui, vous
feriez mieux de me mettre au courant dans votre propre
intrt autant que dans le sien.
Le magistrat crut surprendre une lueur de crainte dans
le regard de monsieur Kou, mais cest dune voix
parfaitement contrle que larmateur affirma :
Jai dit Votre Excellence tout ce que je savais.
Le juge se leva.
Le brouillard paissit, remarqua-t-il. Je ferais bien
de rentrer. Merci pour ce petit festin. Les crabes taient
vraiment dlicieux !
Monsieur Kou tint lescorter jusqu son palanquin, et
les porteurs, impatients de manger leur riz du soir, partirent

dun bon pas. Ils traversrent la cit vive allure, et


lorsquils franchirent de nouveau la porte Est, les gardes
leur jetrent un regard tonn.
La premire cour du temple tait dserte. en juger
daprs le chant monotone qui montait de la chapelle
principale, les religieux assistaient un office.
Un moinillon savana vers le juge et linforma dun ton
maussade que le pre abb et le prieur dirigeaient le
service.
Je vais conduire Votre Excellence lappartement
de Sa Saintet, ajouta-t-il cependant. Votre Excellence
pourra lattendre en buvant une tasse de th.
Le juge suivit son guide sans rien dire. Au seuil de la
troisime cour, il sarrta soudain.
Le btiment annexe est en feu ! scria-t-il.
Des tourbillons de fume slevaient dans lair,
traverss par instant de longues flammes rageuses.
Le moinillon sourit.
Ce sont les prparatifs pour lincinration de
laumnier, expliqua-t-il.
Je nai encore jamais vu de crmation, dit le juge en
se dirigeant vers les marches.
Les personnes trangres au temple nont pas le
droit dassister la crmonie, scria le moinillon en le
retenant par la manche.
Dune secousse, le juge libra son bras.
Vous tes si jeune que jexcuse votre ignorance,
lana-t-il dun ton glacial, mais noubliez pas que vous
parlez un magistrat.

Devant la salle annexe, de grandes flammes sortaient


dun foyer install en plein air. Un moine manuvrait le
soufflet avec acharnement ; non loin de lui se trouvaient une
jarre en terre et une caisse de forme oblongue.
O est le corps ? demanda le juge Ti.
Dans cette caisse en bois de rose, rpondit le
moinillon. Vers la fin de laprs-midi, les sbires lont
apporte sur un brancard.
Lorsque la crmation sera termine, on placera les
cendres dans la jarre.
La chaleur devenait insoutenable.
Menez-moi chez le pre abb, commanda le juge.
Le moinillon le conduisit sur la terrasse, o il le laissa
pour aller prvenir le suprieur. Il ne semblait plus songer
au th promis, mais la fracheur de lair tait trop agrable,
aprs la chaleur du brasier pour que le juge se soucit de
cet oubli.
Un cri touff lui fit dresser loreille. Dabord, il
nentendit rien dautre que le murmure de leau dans le fond
du prcipice, puis le cri sleva de nouveau, plus fort, et se
termina en gmissement. La plainte venait de la grotte du
Maitreya.

LE FOUR CRMATOIRE DU TEMPLE

Le juge se prcipita vers la passerelle, mais, le pied


sur la premire planche, il sarrta net. lautre extrmit
du pont, dans la vapeur qui montait de la crevasse, il venait
dapercevoir le magistrat Wang.
Saisi, le juge considra le fantme vtu de gris. Ses
orbites semblaient vides ; leur regard aveugle et les signes
de dcomposition qui marbraient le visage spectral
remplirent dhorreur le magistrat. Lombre leva une main

demi transparente pour dsigner un point de la passerelle


et secoua doucement la tte.
Le juge regarda lendroit indiqu sans rien remarquer
de spcial. Lapparition devenait de plus en plus floue ; au
bout dun instant elle stait compltement vanouie dans
le brouillard.
Un frisson secoua le magistrat. Avanant le pied avec
prcaution, il le posa sur la premire planche du pont.
Celle-ci se dtacha aussitt et, quelques secondes plus
tard, on lentendit rebondir sur les rochers, tout au fond du
prcipice.
Le juge Ti demeura un moment immobile, les yeux
fixs sur le trou bant, puis il recula lentement en essuyant
son front moite.
Je suis dsol davoir fait attendre Votre
Excellence, dit une voix derrire lui.
Pivotant sur lui-mme, le magistrat aperut Houei-pen ;
sans mot dire, il lui dsigna louverture.
Le prieur scria, constern :
Combien de fois ai-je dit au suprieur que ces
planches avaient besoin dtre remplaces ! Un de ces
jours nous aurons un accident !
Vous avez failli en avoir un aujourdhui, rpliqua le
juge dun ton sec. Heureusement, un cri dans la grotte ma
fait marrter temps.
Ce sont des chouettes, expliqua Houei-pen. Elles
ont leur nid lintrieur. Le pre abb me charge de vous
dire qu son grand regret il lui est impossible de quitter le
service maintenant. Puis-je quelque chose pour Votre

Excellence ?
Ma foi, oui, rpondit le juge en sen allant. Vous
pouvez prsenter mes respects Sa Saintet !
La tante de Souniang fut ravie de voir sa nice et
insista pour que Ma Jong prt un bol de gruau avec elles.
Tsiao Ta attendit quelque temps au corps de garde, puis
mangea son riz du soir en compagnie du chef des sbires.
Quand le retardataire arriva enfin, les deux amis
enfourchrent leurs montures et sortirent du Yamen.
Tout en chevauchant, Ma Jong ne put sempcher de
parler de la jolie villageoise.
Sais-tu ce quelle ma dit quand je lai quitte ?
demanda-t-il.
Elle ta dit : Vous tes le plus bel homme que jaie
jamais rencontr , rpondit Tsiao Ta que ce genre de
conversation ennuyait passablement.
Tu ne connais rien aux femmes, mon vieux ! Elle le
pensait, bien sr, mais les filles ne font pas de rflexions
de cette sorte la premire rencontre. Non, elle ma dit :
Ce que vous tes aimable, monsieur Ma Jong !
La pauvre petite ! scria Tsiao Ta. Enfin, ne nous
inquitons pas trop tt : aprs tout, elle ne veut pouser
quun garon possdant un lopin de terre.
Jai peut-tre dautres qualits, rpliqua son
camarade en tortillant sa moustache dun air avantageux.

12
UN AMANT DSABUS CONFESSE SON CRIME UN ARTISAN
COREN DISPARAT.

Pense moins aux jupons, vieux frre, et parlons de


choses srieuses : le chef des sbires ma racont ce quil
savait sur Ah Kouang. Inutile de chercher loiseau en ville, il
ny vient que pour boire ou jouer, cest--dire rarement.
Nous le trouverons plutt dans la cambrousse, o il se sent
plus laise.
Ce genre de pdezouille naime pas sloigner de
son coin, trancha Ma Jong. Il aura t se cacher dans les
bois, louest de Peng-lai.
Pourquoi cela ? Dans son ide, rien ne permet de
laccuser du meurtre. Il se terre dans les environs
immdiats en attendant de voir comment les choses vont
tourner.
En ce cas, dit Ma Jong, faisons dune pierre deux
coups et fouillons dabord le temple abandonn.
Pour une fois, tu as raison !
Ils sortirent de la ville par la porte Ouest et suivirent la
grande route jusquau poste de garde. L, ils laissrent
leurs chevaux et gagnrent le vieux temple pied, serrant

la gauche du chemin pour se dissimuler sous les arbres.


Arriv prs des ruines de la loge, Tsiao Ta dit voix
basse :
Le chef des sbires ma prvenu que si Ah Kouang
est stupide, il sait tout de mme se battre ; il manie le
couteau avec dextrit, parat-il. Alors, sil est ici, tchons
de ne pas nous faire reprer.
Ma Jong fit signe quil avait compris et se glissa dans
les broussailles, suivi aussitt par son camarade.
Au bout de quelques instants dune marche pnible, il
leva la main. Tsiao Ta sarrta tandis que Ma Jong cartait
les branches avec prcaution. Au fond dune cour envahie
par la mousse apparaissait une construction que les
intempries avaient mise en piteux tat. Les portes de
lentre principale avaient depuis longtemps disparu et il
ne restait quune sorte de trou noir auquel on accdait par
des marches brises. Sauf deux papillons qui voletaient
dans les hautes herbes, rien ne bougeait.
Ramassant un caillou, Ma Jong le lana contre le mur.
La pierre rebondit et roula bruyamment sur les dalles de
marbre. Les yeux fixs sur louverture sombre, les deux
hommes attendirent.
Jai vu quelque chose remuer, dit tout bas Tsiao Ta.
Je vais me faufiler lintrieur, murmura son
camarade. Toi, fais le tour et entre par la porte latrale. En
cas dimprvu, siffle pour mavertir. Jen ferai autant si cest
ncessaire.
Tsiao Ta savana vers les buissons de droite tandis
que son ami se dirigeait du ct oppos. Quand Ma Jong

estima avoir atteint langle de la construction, il quitta labri


du feuillage pour aller se plaquer contre le btiment, puis, le
dos la muraille, il se glissa petit petit vers lescalier.
Tout semblait tranquille. Escaladant les marches en trois
bonds, il entra dans le temple et se colla contre le mur.
Lorsque ses yeux se furent accoutums la
pnombre, il vit qu part un vieil autel la salle tait vide.
Quatre grosses colonnes centrales soutenaient la toiture,
relies dans leur partie suprieure par des poutres
transversales.
Ma Jong abandonna la protection du mur pour gagner
une porte place non loin de lautel. Au moment o il
passait prs des colonnes, un lger bruit lui fit lever la tte.
Il scarta prcipitamment et, grce ce geste, la forme
sombre qui dgringolait du plafond heurta seulement son
paule. La violence du choc lenvoya tout de mme rouler
terre avec son agresseur.
Aussitt debout, ce dernier se prcipita sur Ma Jong
qui leva vite les jambes et, plantant ses pieds dans
lestomac de lhomme, le fit basculer par-dessus sa tte
avant de se relever son tour. Mais dj lautre revenait
lattaque et, esquivant un coup de pied laine, il russit
prendre le lieutenant du juge Ti entre ses bras puissants.
Haletants, les deux hommes tentrent de strangler
mutuellement. Ladversaire de Ma Jong tait aussi grand et
aussi fort que lui mais, visiblement, il ne connaissait pas
lart de la lutte. Feignant de ne pouvoir se dgager, Ma
Jong le poussa lentement vers lautel. Quand les reins de
lhomme touchrent le bord de la haute table, Ma Jong se

libra brusquement et, glissant ses bras sous ceux du


colosse, les noua autour de son cou. Se haussant sur la
pointe des pieds, il obligea le torse de son agresseur
flchir en arrire puis pesa de toutes ses forces. On
entendit un craquement sec et le grand corps devint
flasque. Ma Jong le laissa tomber doucement terre o le
vaincu demeura immobile, les yeux clos.
Bientt, ses paupires se soulevrent et il agita
faiblement un bras dans un geste dont la futilit grotesque
voquait une marionnette dtraque.
Je ne peux pas remuer les jambes, gmit-il.
Ma Jong saccroupit prs de lui.
qui la faute ? demanda-t-il. Si jen juge daprs
ton tat, je crois que nos relations ne seront pas de bien
longue dure. Je peux tout de mme te dire que
jappartiens au tribunal. Toi, tu es Ah Kouang, nest-ce
pas ?
Va-ten pourrir en enfer ! rpondit le moribond.
Ma Jong siffla entre ses doigts. Tsiao Ta apparut
aussitt. Rassemblant ses dernires forces, Ah Kouang
leur cria :
Jeter un caillou du ct o lon ne se trouve pas est
un truc vent !
Grimper aux poutres du plafond pour casser les
reins des gens en leur tombant dessus nest pas non plus
une nouveaut, riposta Ma Jong.
Sadressant son camarade, il ajouta :
Le coquin nen a plus pour longtemps vivre.
a mest gal, grommela Ah Kouang. Au moins jai

tu cette garce de Sou-niang. a lui apprendra coucher


avec un autre. Et dans le lit du matre, encore ! Pour moi, le
foin du grenier suffisait.
Lobscurit ta fait commettre une petite mprise,
mon pauvre ami, dit Ma Jong. Mais inutile de tennuyer
avec a maintenant, le Juge noir texpliquera la chose ton
arrive en enfer !
La souffrance arracha un gmissement au misrable.
Je suis solide, hoqueta-t-il. Je ne mourrai pas de
sitt. Et je nai pas fait derreur, ma faucille sest enfonce
dans sa gorge jusqu los !
Toi et ta faucille ! Sais-tu seulement qui tait couch
avec la femme ?
Non, et je men fous. Le salaud a reu son compte.
Le sang a gicl de sa gorge. Ils en taient couverts tous les
deux ! a lui apprendra, la garce !
Il voulut sourire, mais un violent frisson le secoua tandis
que la couleur quittait son visage.
Connais-tu lhomme qui rdait autour de la ferme ?
demanda Ma Jong sans avoir lair dattacher dimportance
sa question.
Il ny avait personne dautre que moi.
La terreur, soudain, se lut dans le regard de Ah
Kouang.
Jai peur je ne veux pas mourir, hoqueta-t-il. Un
rictus tordit ses traits, ses mains se crisprent et il
demeura inerte.
Les deux amis gardrent un moment le silence.
Le pauvre type a fini de souffrir, murmura enfin Ma

Jong. Cest gal, il a bien failli mavoir ! Il me guettait,


allong sur lune des poutres transversales. Heureusement
quavant de se laisser tomber sur moi il a fait un lger
mouvement ; je lai entendu et jai pu mcarter temps.
Sans cela, il me brisait les reins !
Cest toi qui as bris les siens, vous tes quittes,
constata Tsiao Ta, ennemi des discours inutiles. Que cela
ne nous fasse pas oublier notre consigne. Examinons ce
temple fond.
Les deux hommes explorrent la premire cour, la
seconde, les cellules des moines et le boqueteau situ
derrire les btiments. Ils mirent en fuite dinnombrables
lgions de mulots, mais ne dcouvrirent rien dintressant.
De retour dans la chapelle, Tsiao Ta regarda lautel
dun air songeur.
Il y a souvent derrire ces meubles-l une cavit
dans laquelle les moines dissimulent leurs candlabres
dargent et leurs brle-parfums pendant les priodes
troubles, dit-il.
a ne cote rien de vrifier, rpondit son
compagnon.
Ils poussrent la lourde table et mirent au jour une
niche assez profonde. Ma Jong jura.
Rien que des cannes de moines, scria-t-il. Et
brises, encore !
Les deux amis rejoignirent le poste de garde. Ils
ordonnrent au caporal de faire porter le corps de Ah
Kouang au tribunal, puis, ayant enfourch leurs montures,
reprirent le chemin du Yamen.

La nuit tombait quand ils franchirent la porte Ouest.


Quelques minutes plus tard, ils rencontrrent le sergent qui
leur expliqua :
Je viens du chantier de constructions navales. Son
Excellence soupe l-bas avec Kou Meng-pin.
Ma Jong lui raconta leur aventure.
Jai eu de la veine aujourdhui, conclut-il, aussi je
vous invite tous les deux dner au Jardin des neuf fleurs !
Lorsquils pntrrent dans le restaurant, ils aperurent
Po Kai et Kim Sang attabls devant deux cruchons de vin.
Po Kai avait repouss sa coiffure en arrire et semblait
dj gris.
Soyez les bienvenus ! cria-t-il. Kim Sang vient
seulement darriver, mais avec votre aide il pourra peuttre me rattraper !
Sapprochant du pote, Ma Jong dclara dun ton
svre :
Hier soir, vous vous tes enivr comme un cochon,
vous nous avez gravement insults, mon ami et moi, et
vous avez ensuite offens nos tympans avec des airs
obscnes. Une telle conduite mrite une punition
exemplaire. Je vous condamne donc offrir une tourne
gnrale, et je vous invite ensuite souper avec nous !
Tous clatrent de rire.
Le patron improvisa un petit repas savoureux en dpit
de sa simplicit, et les cruchons de vin firent plusieurs fois
le tour de la table. Quand Po Kai voulut les faire remplir de
nouveau, le sergent se leva en disant :
Non, le moment est venu de regagner le tribunal.

prsent, Son Excellence doit tre de retour.


Cest vrai ! scria Ma Jong. Il faut que jaille lui
rendre compte de mon aventure dans le temple.
Auriez-vous reu lillumination cleste ? demanda
Po Kai. Quel temple favorisez-vous de vos prires, sans
nul doute ferventes ?
Nous avons mis la main sur Ah Kouang dans le
temple abandonn, expliqua Ma Jong. Et quant tre
abandonn, ce temple lest bien ! Les moines ny ont laiss
que quelques vieilles cannes en morceaux !
Voil un indice de la plus haute importance,
plaisanta Kim Sang. Votre juge sera srement ravi !
Po Kai manifesta lintention daccompagner les trois
hommes, mais le Coren lui dit :
Abandonnerons-nous ce lieu hospitalier quand
lhte a encore du vin nous offrir ?
Le pote hsita, puis finit par se rasseoir en
prcisant :
Une dernire tasse, alors, et toute petite. Je suis
ennemi de lintemprance.
Si Son Excellence na pas besoin de nos services,
dclara Ma Jong, nous reviendrons voir tout lheure dans
quel tat vous aura mis cette dernire petite tasse !
Le sergent et ses deux compagnons trouvrent le juge
seul dans son cabinet. Il avait lair las, mais quand il fut au
courant de la confession de Ah Kouang, son visage
sclaira.
Ma thse dune mprise de la part de lassassin
tait donc juste, remarqua-t-il. prsent, il ne reste plus

qu retrouver la femme. Son geste meurtrier accompli, Ah


Kouang sest enfui sans mme prendre largent. Il na pas
pu voir ce qui sest pass aprs son dpart, mais le
serviteur de Fan a peut-tre aperu le troisime larron
selon moi impliqu dans laffaire. Nous en saurons
davantage lorsque ce Wou sera arrt.
Nous avons fouill le temple et le petit bois sans
dcouvrir de cadavre, pas plus fminin que masculin, dit
Ma Jong. Nous avons seulement trouv derrire lautel un
tas de vieux btons analogues aux cannes dont se servent
les moines.
Des btons de plerins ? scria le juge, incrdule.
De vieux btons hors dusage, Votre Excellence,
intervint Tsiao Ta. Tous briss.
Quelle curieuse trouvaille, murmura pensivement le
juge.
Sarrachant ses rflexions, il dit aux deux
lieutenants :
La journe a t dure pour vous. Allez dormir
jusqu demain matin. Moi, je vais bavarder un moment
encore avec Hong.
Lorsquils furent sortis, le juge se cala dans son fauteuil
pour raconter au sergent son aventure sur la passerelle.
On a essay de me tuer, cest clair ! conclut-il.
Le sergent lui jeta un regard anxieux.
La planche tait peut-tre mange aux vers, dit-il.
Quand le poids de Votre Excellence
Mais mon poids na pas port dessus, linterrompit
le juge. Jai juste pos le bout du pied, pour me rendre

compte.
Devant le regard dincomprhension de Hong, il
expliqua :
Au moment o jallais mavancer sur le pont, jai vu
le fantme de Wang et je me suis arrt.
Une porte claqua dans le Yamen, faisant vibrer les
murs du cabinet.
Le juge se redressa.
Tang na pas encore fait arranger cette porte, dit-il
avec irritation. Il souleva sa tasse pour la porter ses
lvres, mais se figea soudain en voyant une poudre
blanche flotter la surface du liquide.
On a mis quelque chose dans mon th ! scria-t-il.
Les deux hommes regardrent sans mot dire les
particules blanchtres. Brusquement, le juge passa son
doigt sur la table. Ses traits se dtendirent. Avec un ple
sourire, il remarqua :
Mes nerfs me lchent, sergent ! Cest simplement
du pltre que cette porte, en claquant, a fait tomber du
plafond !
Hong poussa un soupir de soulagement et alla vider la
tasse de son matre pour la remplir nouveau de th frais.
Aprs tout, dit-il en se rasseyant, peut-tre existe-t-il
une explication aussi simple pour la planche du pont. Je ne
vois pas pourquoi lhomme qui a tu Wang sattaquerait
Votre Excellence. Son identit ne nous est mme pas
connue.
Mais il nen sait rien ! Il ignore aussi ce que
lenquteur imprial a pu me confier. Cet homme doit

suivre mes mouvements avec la plus grande attention et il


se peut que lun de mes actes, ou lune de mes paroles, lui
ait donn croire que jtais sur sa piste. Sais-tu ce que je
vais faire, Hong ? Lui fournir dautres occasions de
mattaquer ; peut-tre sera-t-il amen ainsi se trahir !
Je supplie Votre Excellence de ne pas prendre de
risques inutiles ! scria le brave Hong, constern. Votre
ennemi est aussi impitoyable quingnieux ; nous ignorons
ce quil manigance
Le magistrat avait cess dcouter. Saisissant sa
bougie, il fit signe au sergent de le suivre.
Les deux hommes traversrent la cour principale et
prirent le couloir obscur qui menait la bibliothque. Le
juge sarrta dans lembrasure de la porte et leva le
bougeoir au-dessus de sa tte : la pice tait exactement
dans le mme tat que lors de sa prcdente visite.
Sapprochant du rchaud th, il commanda :
Apporte le fauteuil ici.
Quand Hong eut obi, le juge grimpa sur le sige puis,
levant la lumire, il examina la poutre laque de rouge qui
soutenait le plafond.
Passe-moi ton couteau et une feuille de papier,
scria-t-il. Et prends la bougie.
Il gratta la face infrieure de la poutre, recueillant les
raclures sur le papier quil tenait soigneusement audessous. Lopration termine, il redescendit et essuya la
lame sur la feuille quil plia et glissa dans sa manche.
Rendant Hong son couteau, il demanda :
Tang est-il encore l ?

Il me semble lavoir aperu tout lheure, Votre


Excellence.
Le juge gagna rapidement le greffe. Une chandelle
brlait sur le bureau du premier scribe qui, affal dans un
fauteuil, avait lair absent. Au bruit que firent les deux
hommes, il se leva.
Voyant son visage dfait, le juge dit doucement :
Lassassinat de votre commis vous a port un coup,
Tang. Rentrez chez vous et prenez du repos. Auparavant, je
voudrais cependant que vous rpondiez une question : at-on fait des rparations dans la bibliothque de Wang
juste avant sa mort ?
Le vieil homme plissa le front.
Juste avant sa mort, Votre Excellence ? Non, mais
une quinzaine de jours plus tt, lun de ses visiteurs, ayant
remarqu un endroit dcolor dans le plafond, avait promis
de lui envoyer un laqueur de sa connaissance pour rparer
le dommage. Mon matre me donna lordre de conduire cet
artisan dans la bibliothque quand il se prsenterait.
Qui tait ce visiteur ?
Tang secoua la tte.
Je lignore. Le magistrat Wang tait trs populaire.
Lun ou lautre des notables venait toujours prendre une
tasse de th dans sa bibliothque avant laudience du
matin. Mon matre prparait son th lui-mme. Le pre
abb, le prieur Houei-pen, le docteur Tsao, monsieur Yi,
monsieur Kou taient parmi les
Jimagine quon peut retrouver cet artisan,
linterrompit le juge. Larbre laque ne pousse pas dans

notre rgion, les laqueurs ne doivent donc pas tre trs


nombreux Peng-lai.
Cest bien pourquoi mon matre fut si heureux de
cette offre. Nous ne savions pas quun tel spcialiste se
trouvait dans le district.
Allez interroger les gardes, ordonna le juge. Ils ont
d apercevoir lhomme. Venez mapporter la rponse dans
mon cabinet.
Quand il fut de nouveau assis derrire son bureau, le
juge Ti expliqua au sergent :
Cest le pltre tomb dans ma tasse qui ma fourni
la solution du mystre. Quand celui qui projetait
dassassiner Wang saperut que la vapeur de leau
bouillante avait dcolor un endroit du plafond, il comprit
que Wang laissait toujours le rcipient la mme place,
sur le meuble th, et ce fait lui suggra un plan
diabolique. Il chargea lun de ses complices de jouer le rle
de lartisan. Sous couleur de relaquer la poutre, cet homme
creusa dedans une petite cavit, juste au-dessus du
rchaud. Il mit dans le trou ainsi prpar une boulette de
cire contenant la poudre mortelle. Et cest tout, sergent !
Lassassin savait que Wang, perdu dans sa lecture,
laissait souvent leau bouillir un bon moment avant de se
lever pour la verser dans la thire. Tt ou tard, le jet de
vapeur ferait fondre la cire, la boulette tomberait dans leau
chaude et fondrait immdiatement. Mthode simple et
efficace ! Tout lheure, jai dcouvert la cavit, au milieu
de lendroit dcolor, et un peu de cire adhrait encore
ses parois. Nous savons prsent comment le poison a

t administr.
Le vieux Tang reparut.
Votre Excellence, dit-il, jai trouv deux gardes qui
se souviennent de lartisan. Il sest prsent au Yamen une
dizaine de jours avant la mort de mon matre. Ctait un
Coren. Il venait dune des jonques ancres dans le port et
ne connaissait que quelques mots de chinois. Comme
javais prvenu les gardes, ceux-ci le conduisirent dans la
bibliothque. Ctait pendant laudience de laprs-midi et
ils restrent l tout le temps de lopration pour sassurer
que lhomme ne volait rien. Aprs avoir travaill un certain
temps sur la poutre, il redescendit de son chelle en
grommelant que les dgts taient trop importants et quil
lui faudrait relaquer tout le plafond. On ne la jamais revu.
Le juge se renversa dans son fauteuil.
Encore un indice qui nous claque entre les doigts,
murmura-t-il.

13
LES LIEUTENANTS DU TRIBUNAL FONT UNE PROMENADE
SUR LEAU UN RENDEZ-VOUS AMOUREUX SE TERMINE DE
FAON INATTENDUE.

EN QUITTANT le bureau du juge, Ma Jong et Tsiao Ta


ne songeaient pas dormir. Le sourire aux lvres, ils se
dirigrent vers le Jardin aux neuf fleurs et, en poussant la
porte du petit restaurant, Tsiao Ta dit avec satisfaction :
Enfin, nous allons tancher notre soif !
Quand ils approchrent de la table o ils avaient laiss
leurs amis, ils virent le pote affal devant une range de
cruchons vides. Avec un soupir mlancolique, Kim Sang
expliqua :
Il a trop bu et trop vite. Jai voulu larrter mais il
na rien voulu entendre. prsent, il est dune humeur
massacrante ; on ne peut plus lui parler. Occupez-vous de
lui, moi je file. Cest dommage, car la petite Corenne nous
attendait.
Quelle petite Corenne ?
Yu-sou, du second bateau-de-fleurs. Elle est libre ce
soir et ma dit quelle nous ferait visiter des endroits
intressants dans le faubourg coren. Des endroits que

moi-mme je ne connais pas. Javais lou un sampan pour


nous y conduire. Je vais le dcommander.
Pourquoi ne pas rveiller cet ivrogne et lui faire
entendre raison ? demanda Ma Jong.
Jai essay. Je vous avertis quil est dhumeur
hargneuse.
Sans lcouter, Ma Jong prit le pote par le col de sa
robe et lui cria dans loreille :
Rveille-toi, vieux frre. On va voir ces
demoiselles !
Po Kai ouvrit les yeux avec difficult.
Je ne suis le frre daucun de vous, articula-t-il
dune voix pteuse. Je trouve votre compagnie dgradante,
bande de soiffards dissolus, et vous minspirez le plus
profond mpris !
Il laissa retomber sa tte sur la table.
Les lieutenants du juge Ti pouffrent.
Si ce sont l ses sentiments, mieux vaut ne pas
insister, reconnut Ma Jong.
Se tournant vers son camarade, il ajouta :
Restons tranquillement boire quelques coupes.
Jimagine que Po Kai aura cuv son vin quand nous serons
sur le point de partir, et nous serons peut-tre heureux de
lavoir l pour nous ramener au Yamen !
Cest dommage de renoncer cette borde
cause de lui, rpliqua Tsiao Ta. Nous navons pas encore
visit le quartier coren. Pourquoi ne pas nous emmener
sa place, Kim Sang ?
Kim fit la moue.

a ne sera pas commode, dit-il. Vous savez que la


colonie corenne jouit dune quasi-autonomie. Le
personnel du tribunal nest cens sy rendre qu la
demande expresse du surveillant de quartier.
Mais rien ne nous empche dy aller incognito !
riposta Tsiao Ta. Si mon ami et moi enlevons nos bonnets
et nouons nos cheveux, personne ne saura qui nous
sommes.
Voyant Kim Sang hsiter, Ma Jong sempressa de
dire :
Bonne ide. Filons !
Comme tous trois se dirigeaient vers la porte, Po Kai
leva la tte.
Kim Sang sarrta pour lui tapoter lpaule.
Fais un petit somme, recommanda-t-il. Quand tu te
rveilleras, il ny paratra plus.
Le pote bondit sur ses pieds, ce qui eut pour effet de
renverser sa chaise. Agitant vers Kim un index tremblotant,
il glapit :
Tu avais promis de memmener ! Tu timagines
peut-tre que je suis ivre, paillard sans vergogne, mais je
ne me laisserai pas berner !
Saisissant un cruchon de vin, il le brandit dun air
menaant.
Les autres clients avaient tourn la tte vers eux et
suivaient la scne avec intrt. Ma Jong arracha la cruche
des mains de livrogne en maugrant :
Il va falloir le traner avec nous, tant pis !
Il saisit le pote par un bras, Tsiao Ta le prit par

lautre, et tous trois sortirent du restaurant tandis que Kim


Sang rglait laddition.
Ds quils furent dehors, Po Kai se mit gmir :
Suis malade Peux pas marcher ! Veux me
coucher dans un bateau !
Il sassit par terre.
Pas de a, mon vieux, dit Ma Jong en le remettant
debout sans douceur. Ce matin on a bouch le trou de la
grille, il faut trotter. a te fera du bien, tu verras !
Po Kai clata en sanglots. Impatient, Tsiao Ta dit
Kim :
Louez une litire pour ce paresseux et allez nous
attendre la porte Est. Nous dirons aux gardes que vous
tes avec nous.
Je ne savais pas que la grille tait rpare, rpondit
le Coren. Heureusement que vous tes venus ! Rendezvous la porte Est, alors.
Les deux amis partirent dun pas rapide. Voyant son
camarade plus silencieux que de coutume, Ma Jong
scria :
Auguste Ciel ! Tu nes pas amoureux, au moins ?
a ne te prend pas souvent, vieux frre, mais quand a te
prend, cest srieux ! Combien de fois tai-je recommand
de faire comme le papillon qui va de fleur en fleur sans se
fixer nulle part ? Cest la seule faon de passer le temps de
faon agrable en vitant les ennuis !
Je ny peux rien, je trouve cette petite attachante.
Fais comme tu voudras, tu es prvenu.
la porte Est, Kim Sang discutait avec des

fonctionnaires pendant que Po Kai, assis dans sa litire,


chantait tue-tte une chanson obscne la grande joie
des porteurs.
Tsiao Ta expliqua quils avaient lordre de confronter
Po Kai avec une personne habitant de lautre ct de la
crique. Les gardes eurent lair sceptique, mais ne
sopposrent pourtant pas leur passage.
Les porteurs pays, les quatre hommes traversrent le
pont de lArc-en-ciel. Sur lautre rive, ils lourent un
sampan ; tandis que Kim le manuvrait, Ma Jong et Tsiao
Ta fourrrent leur bonnet dans leur manche et se nourent
les cheveux avec un bout de corde.
Une barque ponte la corenne se trouvait ct du
second bateau-de-fleurs, des lampions de toutes les
couleurs suspendus entre ses deux mts trs courts.
Kim Sang grimpa lestement bord ; Ma Jong et Tsiao
Ta limitrent, hissant le pote leur suite.
Yu-sou les attendait prs du bastingage. Elle portait le
costume de son pays : une longue robe de soie blanche
vase vers le bas, que serrait sous les seins une ceinture
au grand nud coquet. Ses cheveux taient relevs en un
haut chignon et elle avait piqu une fleur blanche derrire
son oreille. Tsiao Ta la contempla sans cacher son
admiration.
Jignorais que vous viendriez aussi, dit-elle aux
deux amis avec un sourire aimable. Mais quelles
singulires coiffures vous avez l !
Chut ! murmura Ma Jong. Ne le dites personne :
nous avons modifi notre apparence pour ne pas tre

reconnus !
Se penchant vers la jonque fleurie, il cria :
Vnrable tante, envoyez-moi la petite boulotte. Elle
me tiendra la tte si jai le mal de mer !
Vous trouverez toutes les filles que vous voudrez l
o nous allons, dit Kim Sang avec impatience. Il donna un
ordre en langue corenne aux trois bateliers, qui prirent
aussitt les rames.
Kim Sang, Po Kai et Ma Jong sassirent, jambes
croises, sur des coussins disposs autour dune table
basse. Tsiao Ta sapprtait se laisser tomber ct
deux quand Yu-sou lui fit signe de venir la rejoindre prs
de lchelle descendant la cabine.
Navez-vous pas envie de voir lintrieur dun bateau
coren ? demanda-t-elle avec une petite moue provocante.
Tsiao Ta jeta un coup dil ses compagnons. Le
pote versait dj du vin dans les coupes, Kim Sang et Ma
Jong taient en grande conversation.
Ils ne sapercevront mme pas de mon absence,
remarqua-t-il dune voix quil fit bourrue pour cacher son
embarras.
Une lueur malicieuse dansa dans les yeux de la jeune
femme. Tsiao Ta pensa quil navait jamais vu crature si
ensorcelante et descendit sa suite.
Dans la grande cabine, deux lanternes voiles de soie
rpandaient leur douce clart sur une couche en bne
orne dincrustations de nacre. Une natte de jonc finement
tresse la recouvrait et les murs disparaissaient sous des
tentures de soie brode. Dun brle-parfum pos sur une

coiffeuse laque de rouge montait paresseusement un


mince filet de fume qui mettait dans lair une odeur un peu
cre dencens.
Yu-sou sapprocha de la coiffeuse pour rajuster la fleur
place derrire son oreille. Se retournant, elle demanda :
Que pensez-vous de ma chambrette ?
Une trange mlancolie noya le cur de Tsiao Ta.
Posant sur la jeune femme un regard attendri, il rpondit
dune voix rauque :
Comme ce dcor et ce costume vous conviennent !
On ne devrait jamais vous voir dans une ambiance
diffrente ou autrement vtue. Mais nest-il pas singulier
que chez vous les femmes portent du blanc ? En Chine,
cest la couleur de la tristesse et de la mort.
Ne dites pas de pareilles choses, murmura-t-elle en
lui posant un doigt sur les lvres.
Tsiao Ta la prit dans ses bras et lui donna un long
baiser, puis, lentranant vers la couche, il la fit asseoir
son ct.
Lors de ma prochaine visite au bateau-de-fleurs, je
passerai une nuit entire avec vous, murmura-t-il.
Lors de votre prochaine visite ? Vous ntes pas un
amoureux bien press !
Elle dfit le nud compliqu de sa ceinture et,
secouant les paules, fit tomber sa robe. Nue prsent,
elle lui lana un regard moqueur.
Tsiao Ta se leva dun bond ; la saisissant dans ses
bras, il la porta sur le lit.
La jeune femme stait montre passive lors de leur

premire rencontre. Cette fois-ci, sa fougue fut gale


celle de son partenaire. Jamais, songea Tsiao Ta, il
navait autant aim une femme.
Leurs sens apaiss, les amants restrent tendus un
long moment sans rien dire. Notant un ralentissement dans
la course de la barque, Tsiao Ta pensa quon arrivait au
faubourg coren. Il se pencha pour attraper ses vtements
pars au pied de la couche, mais Yu-sou lui entoura le cou
de ses bras la chair si douce.
Ne pars pas encore, murmura-t-elle.
Un bruit de chute branla le plancher au-dessus deux.
Des cris de colre et des jurons suivirent, puis Kim Sang
apparut, un long poignard la main. Les bras de Yu-sou
devinrent un tau.
Tue-le vite ! cria-t-elle au Coren.
Tsiao Ta tenta frntiquement de se dgager. Il
russit sasseoir, mais la fille tirait de toutes ses forces,
lentranant de nouveau en arrire tandis que Kim Sang
arrivait sur lui larme leve. Tsiao Ta se tordit pour
chapper ltreinte de la courtisane. Ce geste la fit
glisser en avant la seconde mme o sabattait le
poignard, qui senfona dans le jeune flanc. Kim retira
vivement son arme, regardant dun air incrdule le sang qui
la rougissait. Sans perdre de temps, Tsiao Ta libra son
cou des bras prsent sans force et, sautant terre, saisit
la main qui tenait le poignard. Rappel au sens de la
ralit, Kim abattit son autre poing sur le visage de Tsiao
Ta. Lil poch, celui-ci ne lcha pas prise et fit lentement
tourner le poignet de Kim, dirigeant la pointe de larme vers

la gorge de son assaillant. Kim Sang se servit une


seconde fois de son poing gauche, mais, au mme instant,
Tsiao Ta poussa violemment le poignard qui pntra
jusqu la garde dans la poitrine du Coren. Kim Sang
scroula sans pousser un cri.
Tsiao Ta revint auprs de la petite courtisane. Elle
tait demi tendue sur la couche, une main crispe sur
son flanc do coulait un mince filet rouge. Levant la tte
vers son amant, elle posa sur lui un regard dj trouble.
Il fallait que jagisse ainsi, balbutia-t-elle. Mon pays
a besoin de ces armes pour se librer de lenvahisseur.
Pardonne-moi
Un frisson la secoua ; elle eut encore la force de
murmurer :
Vive la Core ! puis sa tte retomba, inerte.
Sur le pont, Ma Jong jurait violemment. Sans mme se
rhabiller, Tsiao Ta bondit vers lchelle et trouva son
camarade aux prises avec un norme matelot. Saisissant
lhomme par le cou, il excuta un mouvement de torsion : le
grand corps devint subitement flasque. Dune brusque
dtente, il lexpdia par-dessus bord.
Jai rgl son compte lun de ces nergumnes,
dit Ma Jong dont le bras saignait abondamment. Le
troisime a d sauter dans la flotte.
Descendons, grommela Tsiao Ta. Je vais te faire
un pansement.
Kim Sang navait pas boug. Le visage dform par la
souffrance, il ne quittait pas la morte des yeux.
Voyant ses lvres remuer, Tsiao Ta se pencha vers lui

et demanda :
O sont les armes ?
Les armes ? murmura le moribond. Ctait une
blague pour entraner Yu-sou. Elle la cru, la pauvre petite !
Il poussa un gmissement. Ses doigts se crisprent
sur le manche du poignard fich dans sa poitrine.
Elle Elle Quels salauds nous sommes ! russitil dire encore.
Sil ne sagit pas darmes, que passez-vous en
contrebande ? insista Tsiao Ta.
Kim Sang ouvrit la bouche. Un flot de sang jaillit. Dans
un hoquet, il murmura :
De lor ! puis il saffaissa et ne bougea plus.
Le regard de Ma Jong allait avec curiosit de Kim
Sang la fille nue.
Il la tue au moment o elle allait tavertir ?
demanda-t-il.
Tsiao Ta hsita une seconde et fit signe que oui. Il se
rhabilla rapidement, puis, avec des gestes tendres, il
allongea le corps de la morte sur la couche et le recouvrit
de la robe blanche. Blanc, couleur de deuil, pensa-t-il.
Devant le beau visage sans vie, il dit son compagnon :
Lamour de la patrie est le plus noble sentiment que
je connaisse !
Le plus noble, en vrit ! acquiesa derrire eux
une voix ironique.
Les deux hommes se retournrent.
Po Kai les regardait travers un sabord, les coudes
nonchalamment appuys sur le bas de lencadrement.

Auguste Ciel ! sexclama Ma Jong. Je ne pensais


plus cet oiseau-l !
Voil qui nest pas aimable ! protesta le pote.
Quand jai vu tout le monde se battre, je me suis laiss
glisser dans ltroite coursive qui fait le tour de cette
embarcation. La fuite, cest larme des faibles !
Viens nous rejoindre, commanda Ma Jong. Tu
aideras mon camarade me soigner.
Comme tu saignes ! scria Tsiao Ta constern.
Que test-il arriv ?
Tout en parlant, il avait ramass la ceinture de la morte
et sen servait pour arrter lhmorragie.
Je ne me mfiais de rien, expliqua Ma Jong.
Soudain, lun de ces chiens ma saisi par derrire. Je
voulus me baisser pour le faire voltiger par-dessus ma tte,
mais le second ma donn un coup de pied dans le ventre
et a sorti son couteau jtais plutt en mauvaise posture !
Sans que je comprenne pourquoi, le premier type ma alors
lch. Jai tout de suite effac le torse, et le couteau ma
seulement atteint au bras gauche. Jai enfonc mon genou
dans laine du type, lui envoyant, par la mme occasion,
mon poing en pleine mchoire. Il est tomb la renverse et
a pass travers le bastingage. Celui qui mavait attaqu
par-derrire a d trouver lendroit malsain, car je lai
entendu sauter dans la flotte. Mais le troisime a choisi ce
moment pour me tomber dessus. Ctait un rude gaillard,
et moi jtais dans lincapacit de me servir de mon bras
gauche. Tu peux te vanter dtre arriv temps, vieux
frre !

Tsiao Ta achevait de nouer les pans de la ceinture


autour du cou de son ami.
Ta blessure ne saigne plus, dit-il, et comme ceci, tu
pourras porter ton bras en charpe.
Ma Jong fit une petite grimace quand son camarade
acheva de serrer le bandage.
O donc est pass ce fichu pote ? demanda-t-il.
Je parie quil termine le vin. Remontons vite !
Le pont tait dsert. Ils appelrent Po Kai plusieurs
reprises, mais seul le bruit dune paire de rames frappant
leau de la crique parvint leurs oreilles.
Avec un juron, Ma Jong se prcipita vers la poupe. Le
sampan avait disparu.
Ce chien-l faisait partie de la bande ! scria-t-il.
En voil un qui je tordrai le cou par plaisir quand
nous laurons retrouv !
Oui, mais le retrouverons-nous ? grommela Ma
Jong en essayant de percer le brouillard. Le courant nous a
entrans assez loin ; a va demander du temps pour
rentrer et le salaud a pris pas mal davance.

14
LE JUGE APPREND LA NOUVELLE TENTATIVE
DASSASSINAT. UNE FEMME VOILE SE PRSENTE DEVANT LE
TRIBUNAL.

IL TAIT prs de minuit quand Ma Jong et Tsiao Ta


arrivrent au Yamen. Ils avaient amarr la barque corenne
sur le pont de lArc-en-ciel, confiant sa surveillance aux
gardes de la porte Est.
Le juge travaillait encore avec le sergent Hong. Il ouvrit
de grands yeux en voyant le dsordre de leur tenue, mais,
mesure que Ma Jong parlait, ltonnement faisait place
chez lui la colre.
Incroyable ! scria-t-il quand son lieutenant se tut.
Aprs avoir tent de mliminer personnellement, voil
quon sattaque aux officiers de mon tribunal, prsent !
Il se mit marcher de long en large dans son cabinet,
les mains derrire le dos.
Ce fut au tour de Ma Jong et de Tsiao Ta dtre
surpris. Ils jetrent un regard interrogateur au sergent.
voix basse, celui-ci leur expliqua comment une planche
stait dtache de la passerelle du temple bouddhique au
moment o le juge allait la franchir. Il se garda toutefois de

parler du fantme de Wang, sachant que les phnomnes


occultes taient les seules choses capables daffaiblir le
moral des deux colosses.
Ces fils de chiens savent tendre un pige !
remarqua Tsiao Ta. Le guet-apens contre nous tait bien
combin aussi. La scne prliminaire dans le Jardin aux
neuf fleurs a d tre rpte comme une vritable pice de
thtre !
Le juge ncoutait pas. Sarrtant brusquement de
marcher, il scria :
Ainsi, ils font la contrebande de lor. Cette rumeur
sur les transports darmes tait pure invention pour me
donner le change. Mais quel intrt ont-ils envoyer de lor
en Core ? Il me semble que ce mtal ne manque pas lbas.
Tirant sa barbe dun geste courrouc, il se laissa
tomber sur son sige et poursuivit :
Jexaminais tout lheure avec Hong les raisons
que peuvent avoir ces coquins de se dbarrasser de moi.
Nous en tions arrivs la conclusion quils me croyaient
plus renseign que je ne le suis rellement. Mais pourquoi
vouloir vous supprimer aussi ? Lattaque contre vous a t
prpare aussitt aprs votre dner avec Po Kai et Kim
Sang. Auriez-vous dit pendant le repas une chose qui pt
les inquiter ? Tchez de vous souvenir !
Les deux hommes rflchirent. Sarrtant de lisser sa
petite moustache, Tsiao Ta finit par dclarer :
Vraiment, je ne vois pas. Nous avons parl de
choses insignifiantes et plaisant quelque peu, mais

Il a t question du temple abandonn, intervint Ma


Jong. Au cours de laudience, Votre Excellence nous a
donn lordre de rechercher Ah Kouang, aussi ai-je pens
que nous pouvions leur apprendre sans inconvnient que
nous lavions trouv l-bas.
Na-t-il pas t question des cannes dcouvertes
derrire lautel ? demanda le juge.
Si, en effet, scria Ma Jong. Kim Sang a mme fait
une plaisanterie leur sujet.
Le juge abattit son poing sur la table.
Ce doit tre cela ! dit-il. Pour une raison ou pour
une autre, ces vieux btons se trouvent avoir de
limportance.
Il sortit un ventail de sa manche et sventa dun geste
vigoureux.
Quand vous procdez une arrestation, dit-il aux
deux hommes, tchez dy aller un peu plus doucement. Ah
Kouang a rvl ce que nous voulions savoir avant de
mourir et la disparition des matelots corens ne tire pas
consquence puisque ce ntaient que de simples
excutants. Mais si vous maviez ramen Kim Sang vivant,
notre problme serait probablement rsolu lheure
actuelle.
Tsiao Ta se gratta la tte.
Oui, dit-il dun air contrit, il aurait mieux valu ne pas
le tuer. Mais a sest pass si vite. Tout tait fini avant
davoir commenc, pour ainsi dire !
Oui, je crois que je suis trop exigeant, admit le juge
avec un sourire. Nen parlons plus. Il est tout de mme

regrettable que Po Kai ait entendu les dernires paroles


de Kim Sang. Sans cela, il se demanderait maintenant
avec inquitude si son complice a mang compltement le
morceau ou non. Et un criminel inquiet commet parfois des
fautes qui aident la justice.
Ne pourrions-nous soumettre les armateurs Kou et
Yi la torture pour voir sils nont rien dire ? demanda Ma
Jong avec empressement. Aprs tout, ce sont leurs
employs qui ont voulu nous assassiner.
Il ny a pas la plus lgre preuve contre eux, rpliqua
le juge. Nous savons seulement que des Corens jouent un
rle important dans lhistoire, mais cela na rien
dextraordinaire sil sagit dun trafic dor avec la Core ! Le
magistrat Wang na pas eu la main heureuse en confiant
ses documents une courtisane de ce pays. Bien entendu,
elle a montr le paquet son ami Kim Sang, qui sest
empress de faire disparatre les papiers compromettants.
Ils nont pas os dtruire la bote, de crainte que le
magistrat nait laiss une note disant quil lavait remise
la fille. Faute de pouvoir la produire la premire
rquisition, elle aurait t souponne dtre leur complice
et arrte sur-le-champ. Cest peut-tre mme parce quils
supposaient quune allusion cette bote figurait dans les
papiers personnels de Wang que ceux-ci ont disparu des
archives. Mais si la bande possde des agents dans la
capitale, nous avons vraiment affaire une vaste
organisation. mon avis, ces gens-l ont tremp dans
lenlvement de linconnue qui accompagnait Fan Tchong.
Je ne serais pas tonn non plus que ce pompeux

imbcile de docteur Tsao soit de mche avec eux. Nous


connaissons un certain nombre de faits, mais ils sont sans
lien apparent et la clef qui permettrait de donner un sens
cette confuse histoire nous manque.
Aprs avoir pouss un gros soupir, le juge ajouta :
Il est plus de minuit, allez vous coucher, mes
enfants, et tchez de bien dormir ! En sortant, sergent, tiremoi donc trois ou quatre scribes de leurs lits et fais-leur
rdiger des affiches annonant que Po Kai est recherch
pour tentative de meurtre. Quils noublient pas dindiquer
son signalement. Commande aux gardes daller tout de
suite poser ces affiches la porte du tribunal et sur les
principaux btiments de la ville afin que les gens puissent
les lire demain la premire heure. Quand cet
insaisissable coquin sera sous les verrous, nous aurons
fait un grand pas vers la solution du problme.
Le lendemain matin, pendant que le sergent Hong
servait au juge son petit djeuner, le chef des sbires vint
annoncer que monsieur Kou et monsieur Yi demandaient
le voir.
Quils se prsentent laudience, rpliqua le
magistrat. Ils peuvent parler en public !
Ma Jong et Tsiao Ta firent ensuite leur apparition,
suivis du vieux scribe. Ce dernier avait le visage couleur de
cendre et paraissait plus mal laise encore que la veille.
Cest affreux ! se lamentait-il. Jamais je nai vu
chose pareille dans notre district. Attaquer deux officiers du
tribunal
Ne vous inquitez pas pour mes lieutenants,

linterrompit le magistrat. Ils sont de taille se dfendre.


Cette remarque amena un petit sourire sur les lvres
des deux amis. Ma Jong ne portait plus son bras en
charpe et, si lil de Tsiao Ta prsentait maintenant
toutes les couleurs de larc-en-ciel, il pouvait du moins
souvrir de nouveau.
Le gong retentit au moment o le juge se passait une
serviette mouille sur le visage. Hong vint laider revtir
sa robe officielle, et les cinq hommes se dirigrent vers la
salle daudience.
Malgr lheure matinale, la foule se pressait dans le
grand hall. Les habitants du quartier Est avaient rpandu la
nouvelle quune bagarre stait produite bord dune
barque corenne, et beaucoup de citoyens avaient lu les
affiches annonant la fuite de Po Kai.
Le juge eut peine le temps de frapper la table de son
martelet que le docteur Tsao se prsenta devant lui. Il
sagenouilla et dit dun trait :
Votre Excellence, un affreux malheur vient darriver.
Au cours de la nuit, mon fils Tsao Min fut tir de son
sommeil par le hennissement de nos chevaux. Il se rendit
dans lcurie et trouva les btes inquites. Aprs avoir
rveill le portier, il prit un sabre et alla explorer le
boqueteau qui entoure notre demeure pour voir si un voleur
ne sy cachait pas. Soudain, une masse pesante sabattit
sur son dos tandis que des griffes acres senfonaient
dans ses paules. Il tomba, heurtant de la tte une grosse
pierre, et la dernire chose quil entendit avant de
svanouir fut le claquement de puissantes mchoires.

Heureusement, le portier accourut avec une torche, et son


arrive fit senfuir un norme tigre dont il vit la forme
sombre disparatre sous les arbres. Nous portmes mon
fils dans son lit ; les blessures de ses paules ne
prsentaient pas de gravit, mais son front tait ouvert. Ce
matin, il sest mis dlirer. Le docteur Chen estime son
tat alarmant. Que Votre Excellence coute son humble
serviteur et prenne les mesures ncessaires pour que
notre district soit dbarrass au plus vite de ce mangeur
dhommes !
Un murmure dapprobation monta de la salle.
Ce matin mme des chasseurs partiront la
recherche du fauve, dcrta le juge.
Le docteur Tsao se releva et prit place au premier
rang de la foule. Aussitt Yi Pen savana pour
sagenouiller son tour. Aprs avoir dclin ses noms et
profession, il dit :
Lhumble armateur prsent devant vous vient de lire
les affiches apposes par les sbires. Il a entendu aussi ce
quon raconte au sujet du rle jou par Po Kai bord dune
barque corenne. Ce Po Kai est un personnage
excentrique, et je tiens dclarer que je ne me considre
pas comme responsable de ce quil peut faire en dehors
de ses heures de travail.
Quand et comment est-il entr votre service ?
demanda le juge.
Il sest prsent chez moi il y a une dizaine de jours
porteur dune lettre dintroduction de Tsao Fen, fameux
lettr et cousin de mon bon ami le docteur Tsao Ho-sien,

Votre Excellence. Il mexpliqua quil venait de divorcer et


dsirait quitter la capitale o son ex-belle famille lui crait
des difficults. Je maperus vite que ctait un ivrogne et
un dbauch, mais ses extraordinaires capacits
professionnelles me firent fermer les yeux sur ce point.
Aprs avoir lu laffiche du tribunal, jai fait venir mon
intendant et lui ai demand quand il avait vu Po Kai pour la
dernire fois. Il me rpondit que mon employ principal
tait rentr tard dans la nuit pour repartir presque aussitt
avec une bote plate. Connaissant ses habitudes
fantasques, il navait pas prt grande attention la chose.
Il nota cependant que Po Kai paraissait extrmement
press. Jai fouill moi-mme sa chambre avant de venir
trouver Votre Excellence et jai constat que toutes ses
affaires taient encore l, lexception dune bote de cuir
dans laquelle il range ses papiers personnels.
Monsieur Yi sarrta un instant, puis conclut :
Je dsire que les scribes prennent acte de mon
refus dtre tenu pour responsable des activits illgales
de Po Kai, Votre Excellence.
Ce sera fait, rpliqua schement le juge, mais ils y
ajouteront le commentaire suivant : Le magistrat naccepte
pas ce refus et tient le dnomm Yi Pen pour responsable
de tous les actes commis par Po Kai, celui-ci tant au
service dudit Yi Pen et vivant sous son toit. Votre employ
a pris part une tentative de meurtre contre mes deux
lieutenants ; laffaire tait soigneusement prpare et cest
vous de prouver que vous ny avez pas particip.
Comment puis-je prouver cela, Votre Excellence ?

gmit Yi Pen. Je ne sais pas ce quil a pu faire. Je suis un


citoyen respectueux des lois. Ne suis-je pas all voir
spcialement Votre Excellence lautre jour, pour La
prvenir que
Lhistoire que vous mavez raconte tait fausse,
interrompit le juge. En outre, il est venu mes oreilles que
des faits tranges se passaient non loin de votre demeure,
prs du deuxime pont. Jusqu nouvel ordre, vous tes
pri de ne pas sortir de chez vous sans mon autorisation.
Monsieur Yi voulut protester, mais le chef des sbires lui
commanda de se taire et le fit conduire au corps de garde
en attendant que le magistrat et prcis les modalits de
cette mise aux arrts.
Quand il fut sorti, monsieur Kou Meng-pin vint prendre
sa place et dclara :
Lhumble armateur qui vient sagenouiller devant
Votre Excellence ne suivra pas lexemple de son ami et
confrre Yi Pen. Mon employ principal, le Coren Kim
Sang, est impliqu dans lincident de la barque et je
mestime responsable de toutes ses actions, y compris
celles commises en dehors des heures de travail. Le
bateau sur lequel la rixe a eu lieu mappartient et les trois
bateliers sont des matelots corens mon service. Le
contrematre de mon chantier de constructions ma
rapport que Kim Sang est venu hier soir, lheure du
dner, et a pris la barque sans dire o il allait. Inutile de
prciser quil agissait de son propre chef et sans que je
fusse au courant de rien. Jajouterai, pour finir, que je vais
mefforcer personnellement de faire toute la lumire sur ce

qui sest pass bord du bateau. Si le tribunal daigne


envoyer des reprsentants sur mes chantiers pour contrler
mes dcouvertes, ils seront les bienvenus.
La cour apprcie lattitude cooprative de monsieur
Kou, rpondit le magistrat. Ds la clture de notre enqute,
le corps de Kim Sang vous sera rendu ; vous pourrez le
remettre alors ses parents les plus proches pour quils
procdent lenterrement.
Le juge sapprtait lever la sance quand il vit une
grande crature hommasse se frayer un passage dans la
foule. Elle tait vtue dune robe noire dessins rouges
plutt voyants, et tirait derrire elle une femme voile. Cette
dernire demeura debout, la tte baisse, quand lautre se
prosterna et dit dune voix raille :
Lhumble esclave genoux devant le tribunal
informe respectueusement Votre Excellence quelle se
nomme madame Liao, quelle est propritaire du
cinquime bateau-de-fleurs amarr auprs de la porte Est,
et quelle vient livrer une criminelle la justice !
Le juge se pencha pour mieux distinguer la mince
silhouette au visage voil. Les paroles quil venait
dentendre le surprenaient ; dhabitude les patronnes
dtablissements de ce genre se montraient parfaitement
capables de chtier elles-mmes les prostitues fautives.
Comment se nomme cette fille, demanda-t-il. Et de
quoi laccusez-vous ?
Elle sobstine cacher son nom, Votre Excellence !
Vous devriez pourtant savoir quil ne vous est pas
permis demployer une fille sans vrifier dabord son

identit, dclara svrement le juge Ti.


Madame Liao frappa plusieurs fois le sol de son front.
Dun ton geignard, elle expliqua :
Je demande mille et mille fois pardon Votre
Excellence. Jaurais d prciser tout de suite que cette
personne ne travaille pas chez moi. Voici ce qui sest
pass, Votre Excellence, et cest la vrit vraie ! Le
quinzime jour de la prsente lune, un peu avant laube,
monsieur Po Kai est arriv sur ma jonque avec cette fille
vtue dune robe de moine. Je viens de la prendre
comme concubine, me dit-il, mais ma premire pouse
refuse de la recevoir dans notre demeure. Elle la traite de
tous les noms, lui a dchir ses vtements, et jai eu beau
parler pendant des heures, elle na rien voulu entendre.
Jespre que sa colre sera tombe dans quelques jours,
et je viens vous demander, en attendant, de garder ma
concubine sur votre jonque. Il me donna de largent et me
dit dacheter la belle des vtements convenables pour
remplacer la dfroque de moine. Monsieur Po Kai est une
de mes meilleures pratiques. De plus, il travaille chez un
armateur et les matelots sont eux aussi de bons clients,
alors une malheureuse comme moi pouvait-elle dire non,
Votre Excellence ? Jai t chercher une jolie robe pour la
poulette, je lui ai donn une belle cabine, et quand mon
assistant a voulu lui faire recevoir des clients pour quelle
ne perde pas la main, je nai rien voulu entendre. Il a eu
beau affirmer que la petite noserait jamais raconter la
chose monsieur Po Kai, je suis reste ferme. Une
promesse est une promesse, Votre Excellence ! Mais

comme je dis toujours, la loi passe avant tout. Alors, quand


le sampan de lpicier est venu ce matin et que le garon
ma parl de laffiche annonant que Po Kai tait recherch
par le tribunal, jai pens que la fille savait sans doute o il
se cachait et que mon devoir tait de lamener Votre
Excellence.
Le juge Ti se tourna vers la femme voile.
Montrez votre visage, ordonna-t-il. Dites au tribunal
comment vous vous appelez, et expliquez-nous quelles
sont vos relations avec le criminel en fuite.

15
UNE JEUNE FEMME RACONTE SON TRANGE AVENTURE
UN VIEILLARD FAIT UNE SURPRENANTE RVLATION.

LINCONNUE releva la tte. Dun geste las, elle carta


son voile, dcouvrant le visage intelligent et sympathique
dune belle jeune femme.
Votre humble servante se nomme madame Kou,
ne Tsao, Noble Juge, dit-elle dune voix douce.
Des cris de surprise montrent de la salle. Kou Mengpin savana pour examiner son pouse avec attention ; il
devint trs ple et, sans avoir ouvert la bouche, retourna
parmi les spectateurs.
Jai t avis de votre disparition, Madame, dit le
magistrat. Racontez-moi ce qui sest pass au cours de
laprs-midi du 14. Prenez les choses au moment o votre
frre vous a quitte.
La jeune femme lui jeta un regard suppliant.
Dois-je tout dire, Votre Excellence ? demanda-telle. Je prfrerais
Il ne faut rien cacher, Madame. Un meurtre a suivi
votre disparition, et dautres crimes sont, je le crains, lis
cette affaire. Nous vous coutons.

Quand jeus tourn gauche pour gagner la grandroute, dit-elle, je rencontrai notre voisin Fan Tchong,
accompagn de son serviteur. Je le connaissais de vue,
aussi rpondis-je poliment au salut quil me fit. Il me
demanda o je me rendais. Je retourne la ville,
rpliquai-je et mon frre va me rejoindre dune minute
lautre. Nous chevauchmes jusquau carrefour et, ne
voyant pas mon frre revenir, je crus quil tait rentr chez
nous, estimant qu ce point du trajet son escorte devenait
inutile. Fan me dit alors que lui aussi regagnait la ville et
me proposa de faire route avec lui. Je prends le chemin
de terre, prcisa-t-il. On la remis en tat et ce raccourci
abrgera notre voyage. Comme lide de passer seule
devant le temple abandonn ne me souriait gure,
jacceptai son offre. Quand nous fmes devant le routin
menant sa proprit, Fan mannona quil avait deux
mots dire son fermier et me suggra de masseoir un
moment dans la cabane place cet endroit. Je descendis
de cheval et minstallai sur un escabeau lintrieur de la
hutte. Fan donna un ordre son domestique et vint me
retrouver. Posant sur moi un regard ignoble, il dit : Jai
envoy mon serviteur la ferme pour que nous soyons un
peu tranquilles.
Madame Kou sarrta un instant, les joues toutes
roses. Elle continua en baissant la voix :
Il voulut me prendre dans ses bras, mais je lavertis
que jallais appeler au secours sil continuait. Il clata de
rire. Tu peux tpoumoner, ma mignonne, rpliqua-t-il,
personne ne tentendra. Sois gentille, va, ce sera plus vite

fait ! Il tira sur ma robe ; je luttai de mon mieux, mais il fut


le plus fort, et quand je me trouvai nue, il mattacha les
mains derrire le dos avec ma ceinture et me jeta sur un
tas de fagots. Je dus subir son odieuse treinte ; lorsquil
eut termin, il me dlia les mains et me commanda de me
rhabiller. Cette petite gymnastique ma beaucoup plu,
ajouta-t-il. Nous allons passer la nuit ensemble la ferme,
o ce sera plus confortable. Demain, je te conduirai la
ville et nous raconterons une histoire quelconque ton
mari. Compltement en son pouvoir, je fus bien oblige
dobir. Aprs souper je me couchai dans le lit, o il vint
me rejoindre. Mon intention tait, aussitt Fan endormi, de
menfuir et de regagner la maison paternelle. Soudain, la
fentre souvrit. Un grand escogriffe sauta dans la pice,
une faucille la main. Fort effraye, je secouai mon
compagnon, mais lhomme bondit et, dun seul coup de
son instrument, lui trancha la gorge. Le corps de mon
ravisseur glissa sur moi, tandis que le sang qui giclait de
son cou minondait le visage
Madame Kou se cacha la tte dans ses mains. Le
juge fit signe au chef des sbires, qui tendit immdiatement
un bol de th noir la jeune femme. Celle-ci le refusa et
poursuivit :
Lhomme cria : ton tour maintenant, sale petite
garce ! Employant des mots que je noserais pas
rpter, il se pencha sur le lit, empoigna mes cheveux pour
me relever la tte et abattit sa faucille. Jentendis siffler la
lame et perdis connaissance. Quand je revins moi, jtais
allonge dans une charrette qui avanait en cahotant. Le

cadavre nu de Fan gisait ct de moi. Je compris alors


que la pointe de la faucille stait enfonce dans le montant
du lit et que son tranchant mavait seulement effleur la
gorge. Comme vraisemblablement lassassin croyait
mavoir tue, je feignis dtre morte. La charrette sarrta
enfin, ses brancards se levrent, je glissai sur le sol avec le
cadavre. Le meurtrier jeta des branches sches sur nous,
puis jentendis le vhicule sloigner. Je navais pas os
ouvrir les yeux et suis donc incapable de vous dcrire
lassassin. Dans la chambre, son visage mavait paru
basan, mais cette impression tait peut-tre due la
lampe huile place dans un coin de la pice. Je regardai
autour de moi. la clart de la lune, je reconnus le petit
bois de mriers situ non loin de la ferme. ce moment, je
vis un moine savancer le long du chemin de terre. Comme
javais seulement un lambeau dtoffe autour des reins, je
tentai de me cacher derrire un arbre, mais il mavait dj
aperue. Appuy sur son bton, il examina le cadavre de
Fan et dit : Tu as tu ton amoureux, hein ? Viens me tenir
compagnie un petit moment dans le vieux temple, je te
promets de ne rien raconter personne. Il slana sur
moi et je me mis hurler. Un autre homme apparut alors.
Tirant un long couteau de sa manche, il cria : Ah ! ah ! On
veut emmener les femmes dans le temple pour les violer,
prsent ? Le religieux poussa un juron et leva son bton
pour se dfendre, mais soudain il porta la main son cur
et scroula. Le nouveau venu se pencha sur lui, le tta
puis, se redressant, il murmura : Dcidment, je nai pas
de veine aujourdhui !

Selon vous, cet homme connaissait-il le moine ?


demanda le juge Ti.

LAUMNIER FAIT UNE RENCONTRE INATTENDUE


Je ne saurais dire, Votre Excellence. Tout sest
pass si vite ! En tout cas, je suis sre que le moine na
pas prononc son nom ; plus tard, jappris que mon
sauveteur sappelait Po Kai. Dtournant son regard de ma
nudit, il demanda ce qui mtait arriv. Il ne parlait pas

comme un homme du peuple et, malgr ses vtements


ordinaires, il se dgageait de sa personne une impression
dautorit. Dcidant que je pouvais avoir confiance en lui,
je racontai ma msaventure sans rien omettre. Il offrit de
me ramener chez mon mari ou chez mon pre. Encore
bouleverse par tout ce qui venait de se produire, je
dsirais rflchir un peu avant de prendre une dcision,
aussi rpondis-je : Je suis persuade que lassassin ma
prise pour une autre. Pourriez-vous me cacher un jour ou
deux et ne pas parler de moi quand vous informerez les
autorits de ce crime ? Il rpliqua que le meurtre ne le
regardait en rien, et que si je voulais disparatre
temporairement il tait prt maider. Mais je nhabite
pas chez moi, continua-t-il, et un htel nacceptera jamais
une femme seule cette heure de la nuit. Lunique solution
est de louer une chambre dans un bateau-de-fleurs. Les
tenancires de ces tablissements nont pas lhabitude de
poser de questions, et, en tout cas, il est facile de leur
raconter ce quon veut. Je vais enterrer les cadavres sous
les mriers ; on ne les dcouvrira pas avant quelques jours.
Dici l vous aurez eu le temps de dcider si vous voulez
mettre le tribunal au courant de laffaire. Il dpouilla le
moine de sa robe et me dit de lendosser, ce que je fis
aprs avoir essuy le sang qui me couvrait le visage et la
poitrine. Quand il revint, jtais prte le suivre. Nous
prmes un sentier qui nous mena dans un boqueteau en
bordure du chemin de terre. Son cheval tait attach l ; il
me fit monter en croupe et nous gagnmes ainsi Peng-lai.
Arrivs au canal, il loua un sampan et me conduisit dans un

bateau-de-fleurs ancr prs de la porte Est.


Les gardes vous ont laiss entrer en ville sans rien
dire ?
Nous sommes passs par la porte Sud. Mon
sauveteur fit semblant dtre ivre ; les gardes paraissaient
le connatre et, quand il leur dit quil amenait de la
nouveaut , ils me firent lever mon capuchon. En
apercevant une femme, ils se mirent rire et nous livrrent
passage avec de grasses plaisanteries.
Po Kai me loua une cabine sur un bateau-de-fleurs.
Je nai pas entendu les explications quil murmurait la
patronne, mais jai vu quil lui donnait quatre pices
dargent. Elle me traita bien, je dois le reconnatre, et
quand je lui dis que javais peur dtre enceinte, elle me fit
prendre une drogue. Je me remis peu peu de ma frayeur
et dcidai quau retour de Po Kai je lui demanderais de me
conduire chez mon pre. Ce matin, la femme entra dans
ma cabine avec le serveur et mannona que Po Kai tait
un criminel recherch par la police. Elle ajouta quil avait
pay seulement une partie de la location et que je devais
recevoir des clients pour teindre la dette. Indigne, je lui
rpondis que quatre pices dargent couvraient largement
ses frais et que je dsirais partir immdiatement. Elle
ordonna alors au garon daller chercher un fouet. Pour
viter ce qui mattendait, je prtendis tre la complice de
Po Kai. Craignant davoir des ennuis, elle prfra
mamener ici et voil pourquoi je me trouve devant Votre
Excellence. Je me rends compte, prsent, que jaurais d
couter les conseils de mon sauveteur. Je ne sais quel

crime il a commis, mais je vous assure quil ma bien


traite. Jaurais mieux fait de venir tout raconter
immdiatement au tribunal, mais jtais si bouleverse que
je voulais me remettre avant de prendre une dcision. Ce
que je viens de dire devant Votre Excellence est lexacte et
complte vrit.
Pendant que le scribe relisait haute voix la
dposition, le juge rflchissait. La jeune femme avait
visiblement parl avec franchise et son histoire saccordait
avec tous les faits connus. Lentaille remarque par lui la
tte du lit sexpliquait parfaitement. Quant la mprise de
Ah Kouang, elle tait facile comprendre puisque le sang
qui schappait de la blessure de Fan avait gicl sur le
visage de madame Kou, la rendant mconnaissable. Et
lempressement mis par Po Kai aider la jeune femme
confirmait les soupons ns dans son esprit propos du
docteur Tsao. Po Kai tait sans doute son complice et
lavait inform que, sa fille ayant malencontreusement
assist son entrevue avec lun des moines associs
leur entreprise, il stait arrang pour la retirer de la
circulation pendant quelques jours. Cela expliquait
lindiffrence apparente du docteur Tsao : il ne sinquitait
pas du sort de sa fille parce quil la savait labri de tout
danger.
Lorsque madame Kou eut appliqu son pouce au bas
du document, le juge dclara :
Vous venez de subir une terrible preuve, Madame.
Qui donc oserait affirmer quil aurait agi avec plus de
sagesse dans de semblables circonstances ? Le degr de

culpabilit dune femme qui nglige dinformer la justice du


meurtre dun homme qui la viole quelques heures
auparavant est un problme lgal que je me garderai
dexaminer. Ma tche nest pas de fournir des sujets de
discussion aux juristes, mais de rendre la justice et de
veiller la pleine rparation des dommages causs. Ce
tribunal ne retient donc rien contre vous et vous rend votre
mari.
La jeune femme tourna les yeux vers Kou Meng-pin,
qui venait de faire un pas en avant. Sans la regarder, il
demanda au juge :
Y a-t-il une preuve, Votre Excellence, que ma
femme ait t rellement viole et ne se soit pas prte de
bonne grce aux entreprises de Fan Tchong ?
Madame Kou regarda son mari dun air incrdule.
Il en existe une, rpliqua le magistrat en sortant de
sa manche un petit morceau dtoffe. Ce mouchoir que
vous avez reconnu appartenir votre femme ne vient pas
du bord de la route comme je lai dclar. Je lai trouv
parmi les fagots de la cabane.
Monsieur Kou se mordit les lvres.
Mme dans ce cas, affirma-t-il, je ne crois pas que
ma femme ait dit la vrit. Selon le code dhonneur auquel
obissent depuis de longues gnrations les membres de
mon humble famille, mon pouse aurait d se suicider
aussitt que le coquin eut abus delle. Faute dagir ainsi,
elle apporte lopprobre sur ma maison et je dclare ici
officiellement que je la rpudie.
Vous en avez le droit, reconnut je juge. Le divorce

sera enregistr. Que le docteur Tsao Ho-sien savance.


Le pre de la jeune femme vint sagenouiller devant le
magistrat en grommelant des paroles indistinctes dans sa
barbe.
Docteur Tsao, acceptez-vous de reprendre votre
fille ? demanda le juge.
Je crois fermement, rpondit le docteur dune voix
forte, que lorsque les principes fondamentaux de notre
socit sont en jeu, on ne doit pas mettre en avant ses
sentiments personnels. Il mest donc impossible de
reprendre une fille qui a reni notre code moral. tant un
homme en vue, je dois donner lexemple, mme si, en tant
que pre, je souffre de mon geste plus que je ne saurais
lexprimer Votre Excellence.
Votre dcision est note, rpondit schement le
juge Ti. En attendant que le tribunal ait statu sur le sort de
mademoiselle Tsao, il lui sera offert un abri au Yamen.
Le magistrat fit signe au sergent Hong demmener la
jeune femme puis, se tournant vers la patronne du bateaude-fleurs, il dit :
Vous avez voulu obliger votre locataire se livrer
la prostitution, ce qui est un dlit punissable. Comme
toutefois la chose na pas eu lieu et comme, dautre part,
vous avez fini par montrer un peu desprit civique, je
fermerai les yeux. Mais si vous rcidiviez, le fouet vous
attend et votre licence sera supprime. Mon avertissement
vaut pour vos collgues aussi, ne manquez pas de leur en
faire part.
La maquerelle fila sans demander son reste, et le juge

Ti frappa la table de son martelet pour annoncer la clture


de laudience.
En quittant la salle, il remarqua labsence du premier
scribe. Quand il sinforma de lui, Ma Jong rpondit que le
vieillard stait clips pendant la dclaration du docteur
Tsao en murmurant quil ne se sentait pas bien.
Cela devient assommant, dit le juge, agac. Si
Tang continue ainsi, je serai oblig de le mettre la
retraite.
Arriv dans son cabinet, il trouva la fille du docteur
Tsao en compagnie du sergent. Il donna lordre Ma Jong
et Tsiao Ta de lattendre dehors, et, sasseyant derrire
son bureau, demanda dun ton paternel :
Eh bien, mademoiselle Tsao, quallons-nous faire
de vous ?
Les lvres de la jeune femme tremblrent un peu,
mais, se matrisant vite, elle rpondit :
Je me rends compte prsent que, selon nos
saintes coutumes, jaurais d me suicider. Pourtant, javoue
que dans cette sinistre ferme je ne pensais pas mourir.
Si javais une ide alors, ctait de rester en vie ! Avec un
sourire triste, elle ajouta : Ce nest pas que jaie peur de la
mort, mais je dteste faire des choses dont je ne
comprends pas le sens. Je supplie donc Votre Excellence
de bien vouloir me conseiller.
Selon la doctrine de notre matre Confucius,
rpliqua le juge, une femme doit se garder pure de toute
souillure. Cependant, je me demande si cela ne doit pas
sentendre au point de vue spirituel plus encore que

corporel. Noublions pas que le matre a dit aussi :


Efforcez-vous toujours dagir avec humanit.
Personnellement, mademoiselle Tsao, je suis convaincu
que tous les points de doctrine doivent tre interprts la
lumire de cette dernire parole.
Mademoiselle Tsao lui lana un regard de gratitude.
Elle rflchit un moment, puis dclara :
Le mieux pour moi, prsent, est de me faire
nonne.
Puisque vous ne vous tes jamais sentie de
vocation religieuse, cette dcision serait seulement une
fuite devant la vie. Une petite personne sense comme
vous peut faire beaucoup mieux. Pourquoi ne
demanderais-je pas lun de mes amis de la capitale de
vous prendre comme prceptrice de ses filles ? Plus tard, il
pourrait sans aucun doute arranger pour vous un second
mariage ?
Je ne sais comment remercier Votre Excellence de
lintrt quElle me tmoigne. Mais ma brve union avec
Kou ne ma pas laiss un souvenir bien agrable, et,
venant aprs mon aventure dans la cabane, ce que jai vu
et entendu malgr moi sur le bateau-de-fleurs a fini de me
dgoter des rapports entre les deux sexes ! Non, Votre
Excellence, je crois vraiment quun monastre est le seul
endroit o je puisse me retirer tout jamais.
Lexpression tout jamais nest pas sa place
dans une bouche aussi jeune que la vtre. Mais il nest pas
convenable que nous parlions de ces choses. Dans une
semaine ou deux, mes pouses seront ici, et je dsire

vivement que vous exposiez vos projets ma Premire


avant de prendre une dcision. En attendant, vous
demeurerez chez le contrleur des dcs. Il parat que sa
femme est une excellente crature et sa fille vous tiendra
compagnie. Sergent, vous pouvez emmener mademoiselle
Tsao.
Aprs avoir fait une profonde rvrence au magistrat,
la jeune femme sortit avec Hong. Les lieutenants entrrent
aussitt, et le juge dit Tsiao Ta :
Tu as entendu la requte du docteur Tsao ? Je suis
dsol de ce qui est arriv son fils, car cest un gentil
petit bonhomme. Tu as droit un jour de cong, pourquoi
nen profiterais-tu pas pour essayer de tuer ce tigre ? Faistoi accompagner de deux gardes, bien entendu. Quant
toi, Ma Jong, va dire au chef des sbires de se concerter
avec les surveillants de quartier pour mettre au plus vite la
main sur Po Kai. Ensuite, tu te reposeras en soignant ton
bras bless. Je naurai pas besoin de vous avant ce soir ;
vous viendrez avec moi au temple du Nuage blanc pour
assister la crmonie.
Tsiao Ta accueillit avec beaucoup denthousiasme la
proposition qui le concernait, mais Ma Jong scria :
Je ne te laisserai pas aller la chasse au tigre sans
moi, vieux frre. Il faut que je sois l pour tenir la queue de
lanimal quand tu essaieras de taper dessus !
Les deux amis clatrent de rire et prirent gaiement
cong du magistrat.
Rest seul devant son bureau, le juge ouvrit un
volumineux dossier consacr aux taxes foncires. Il

prouvait le besoin de se changer les ides avant de


concentrer nouveau son esprit sur les derniers faits mis
au jour.
Il arrivait peine la fin du premier feuillet quand le
chef des sbires vint frapper sa porte et, sans attendre de
rponse, se prcipita vers lui.
Votre Excellence, cria-t-il, monseigneur Tang vient
de sempoisonner. Il voudrait vous voir !
Le juge Ti fut tout de suite debout. En traversant la rue
pour gagner lhtel o logeait son subordonn, il demanda :
On ne lui a pas fait prendre un antidote ?
Il ne veut pas dire de quel poison il sagit, Votre
Excellence. Et il a attendu que son effet commence avant
de parler.
Dans le couloir du premier tage, une vieille femme se
jeta aux genoux du magistrat et le supplia de pardonner
son mari. Le juge rpondit par quelques paroles
bienveillantes et elle le conduisit dans une chambre assez
spacieuse.
Tang tait tendu sur un lit, les yeux clos. Sa femme
sassit au bord de la couche et lui parla doucement. Le
vieillard leva les paupires et poussa un soupir de
soulagement en apercevant le magistrat.
Laisse-nous, murmura-t-il son pouse. Celle-ci
quitta la pice et le juge prit sa place. Tang regarda le
magistrat un moment sans rien dire, puis il expliqua dune
voix lasse :
Ce poison paralyse lentement tout le corps. Je ne
sens dj plus mes jambes mais mon cerveau est encore

clair. Je dsire vous parler dun crime que jai commis et je


voudrais ensuite vous poser une question.
Mavez-vous cach un fait concernant la mort de
mon prdcesseur ? demanda aussitt le juge.
Non, je vous ai dit tout ce que je savais. Mes
propres crimes me torturent suffisamment sans que je me
fasse encore du souci propos de ceux commis par
dautres. Mais lassassinat de Wang et lapparition de son
fantme mont boulevers, et quand je suis dans cet tat,
lautre chappe mon contrle. Et il a fallu que Fan soit tu
aussi. Le seul tre humain pour lequel jaie jamais
prouv
Oui, oui, vous et Fan Je sais, linterrompit le juge.
Nous agissons comme le commande la nature. Si deux
adultes prouvent lun pour lautre ce sentiment, cest leur
affaire. Ne vous inquitez pas ce sujet.
Mais il ne sagit pas du tout de a ! scria Tang.
Jen parle seulement pour que vous compreniez mon tat.
Et quand je me sens ainsi sans force, lautre qui est en moi
prend le dessus. En particulier lorsque la lune brille dans le
ciel. La respiration du vieil homme devint plus courte. Avec
un profond soupir, il reprit : Ah ! je le connais bien, allez,
aprs ces interminables annes ! Jai trouv un jour le
journal de mon grand-pre : le pauvre homme lui aussi a
lutt ! Lautre navait aucun pouvoir sur mon pre, mais il a
conduit mon grand-pre au suicide. Mon grand-pre nen
pouvait plus Comme moi maintenant. Cest pourquoi jai
aval le poison, et lautre ne saura pas o aller car je nai
pas denfants. Il va mourir avec moi !

Un sourire narquois parut sur le visage maci de


Tang. Le juge lui jeta un regard apitoy. videmment, la
raison du malheureux sgarait.
Le moribond demeura un instant les yeux fixes.
Le poison monte ! chuchota-t-il soudain avec
teneur. Je nai plus beaucoup de temps vivre, je vais vous
raconter comment la chose se passe toujours. Je mveille
au milieu de la nuit, la poitrine serre. Je sors de mon lit et
me mets marcher comme un fauve en cage. Mais
jtouffe bientt dans ma chambre il me faut le grand air.
Je sors. La rue me semble trop troite avec ses murs qui
mcrasent. Je suffoque et, ce moment-l, lautre achve
de prendre possession de moi.
Tang soupira de nouveau et parut se dtendre.

LE JUGE TI REND VISITE UN MORIBOND

Alors, continua-t-il, je bondis sur la muraille


denceinte et je saute de lautre ct, comme hier soir. En
pleine campagne, je me sens plus fort, plus joyeux. Un
sang rajeuni circule dans mes veines et un monde tout neuf
soffre moi. Je reconnais lodeur des diffrentes sortes
dherbes. Je flaire la terre mouille et je sais quun livre
est pass par l. Jouvre mes yeux tout grand je vois
dans lobscurit ! Je renifle lair et je sais quun tang se

trouve au milieu du petit bois l-bas ! Hier soir, je sentis


une autre odeur, celle qui tend tous vos nerfs et vous fait
vous ramasser pour bondir : la chaude odeur du sang
vermeil
Le juge Ti voyait avec horreur le vieux visage se
transformer mesure que Tang parlait. Les yeux verts aux
pupilles prsent rtrcies le fixaient au-dessus des
pommettes qui semblaient slargir. Aux coins de la
bouche ouverte comme pour mordre apparaissaient des
crocs jauntres. La moustache grise se hrissait, les
oreilles remuaient lgrement, et des doigts semblables
des griffes sortaient peu peu de la couverture.
Puis, brusquement, le visage redevint le masque
creus par lapproche de la mort, et, dune voix peine
audible, Tang poursuivit :
Alors, je me rveille dans mon lit, inond de sueur.
Jallume une bougie et je me prcipite vers le miroir.
Lindicible soulagement quand je naperois pas de sang
sur moi ! Mais prsent, lautre profite du dclin de ma
rsistance pour mobliger prendre part ses
abominables crimes ! Hier soir il ma forc sauter sur
Tsao Min. Je ne voulais pas je le jure je ne voulais
pas !
La dernire phrase se termina sur un ton suraigu qui fit
place brusquement un rle. Tang fit des efforts
dsesprs pour mouvoir ses lvres. Le juge posa une
main apaisante sur le front glac et le moribond russit
dire :
Suis-je vraiment coupable, Votre Excellence ?

Avant que le juge Ti ait pu parler, les yeux du vieillard


devinrent vitreux et son visage se dtendit.
Le magistrat remonta la couverture. Un plus grand juge
que lui allait rpondre la question du vieux scribe.

16
LE JUGE TI COMMANDE UN BOL DE NOUILLES DANS UN
GRAND RESTAURANT. IL APPLAUDIT AUX DCISIONS DUN TRS
VIEUX COLLGUE.

LE MAGISTRAT rencontra Hong devant la grande


porte du tribunal. Le sergent avait appris que Tang venait
davaler du poison et il allait prendre de ses nouvelles.
Notre premier scribe sest suicid pendant une
crise de dpression nerveuse ; il tait n sous une
mauvaise toile, dit le juge sans prciser davantage. De
retour dans son cabinet, il ajouta : Sa mort et celle de Fan
Tchong nous privent de nos meilleurs commis. Appelle le
troisime scribe et dis-lui dapporter les dossiers dont
soccupait Tang.
Il consacra le reste de la matine parcourir ces
documents avec Hong et le scribe. Tang avait toujours tenu
la comptabilit du tribunal et le registre des mariages,
naissance et dcs avec un soin mticuleux mais le
rsultat de deux jours dinactivit se faisait dj sentir. Le
troisime scribe produisit une excellente impression sur le
magistrat, la place du dfunt lui fut donc provisoirement
accorde avec promesse de conserver le poste sil se tirait

bien de ses nouvelles fonctions. Dautres mouvements


suivraient ensuite dans le personnel.
Cette affaire rgle, le juge djeuna sous le gros
chne dont lombre apportait sa fracheur dans un coin de
la cour. Tandis quil buvait son th, le chef des sbires vint
linformer que Po Kai demeurait introuvable. Le pote
semblait stre volatilis.
Quand le magistrat eut achev son repas, il retourna
dans son cabinet et Hong se rendit au greffe pour surveiller
les commis. Aprs avoir baiss les rideaux de bambou, le
juge desserra sa ceinture et stendit sur la couche. La
tension de ces deux dernires journes se faisait sentir sur
son organisme pourtant robuste ; sa grande mortification,
il sapercevait quun peu de repos lui tait ncessaire. Il
ferma les yeux, essayant de se dtendre et de mettre de
lordre dans ses penses. La disparition de madame Kou
et celle de Fan Tchong taient maintenant expliques,
mais le meurtre de Wang gardait tout son mystre.
Les suspects ne manquaient pourtant pas. Dabord Po
Kai. Puis Yi Pen, le docteur Tsao, et un nombre encore
indtermin de moines appartenant au temple du Nuage
blanc. Le rle de Houei-pen paraissait peu clair : il tait
apparu trop vite aprs lchec de lattentat sur la petite
passerelle. Le prieur ne donnait cependant pas
limpression dtre le chef de la bande. Yi Pen et le docteur
Tsao non plus, dailleurs. Non, le mauvais gnie qui
dirigeait les oprations semblait tre Po Kai, homme
remarquable, dou dune prsence desprit extraordinaire
et acteur consomm. Arriv Pen-lai peu aprs

lassassinat de Wang, il avait d charger ses complices Yi


Pen et Kim Sang du meurtre pour venir ensuite seulement
diriger les oprations. Mais, encore une fois, quelles
oprations ? Le magistrat dut admettre quil lui fallait
rviser ses premires conclusions. Ctait une erreur de
croire que les criminels avaient tent de le tuer de crainte
quil en st trop long. Lenquteur imprial, assist de la
fine fleur des agents spciaux, navait pas russi
dcouvrir la vrit, et lui-mme (ses adversaires devaient
bien le savoir) navait mis jour quun seul fait nouveau :
lor de contrebande passait en Core cach dans des
btons de plerin. Entre parenthses, ceux qui
transportaient les minces baguettes dor lintrieur de ces
btons truqus couraient des risques considrables car les
voyageurs taient fouills chacun des postes militaires
chelonns le long des routes. Les porteurs dor devaient
faire une dclaration et verser une taxe proportionnelle la
distance parcourue. Les bnfices raliss en nacquittant
pas cette taxe et en se soustrayant limpt sur les
exportations de mtal prcieux taient srement minimes.
Alors, cette contrebande ne serait-elle quune couverture
destine dtourner son attention dun dessein plus
important ? Si important quil justifiait lassassinat dun
fonctionnaire imprial et la tentative de meurtre sur la
personne de son successeur ? Parbleu, l tait la vrit !
Mais il y avait plus : laudacieuse improvisation des
dernires attaques montrait que le criminel tait press par
le temps, donc que la conclusion approchait.
Et lui, le magistrat du district, ignorait tout de ce qui se

tramait, tandis que son adversaire avait russi, avant de


disparatre, soutirer des renseignements confidentiels
ses lieutenants. prsent, bien labri dans un quartier
gnral secret, le coquin pouvait donner ses ordres en
toute tranquillit.
Le juge Ti soupira. sa place, un magistrat plus
expriment ne soumettrait-il pas le docteur Tsao et Yi Pen
la torture pour les faire parler ? Mais non, la loi ne lui
permettait pas davoir recours une mesure aussi extrme
sans possder une preuve tangible de leur culpabilit. On
narrtait pas un homme parce quil avait ramass une
canne sous un mrier ou pour le simple fait de se
dsintresser du sort de sa fille ! Il avait eu raison de
mettre Yi Pen aux arrts, cela oui. Ctait une mesure
bnigne, justifie par le mensonge de larmateur au sujet
dune pseudo-contrebande darmes. Kim Sang mort,
limmobilisation de son second homme de confiance allait
contrarier les plans de Po Kai ; lexcution du mystrieux
dessein en serait retarde, ce qui donnerait plus de temps
au tribunal pour mener lenqute bonne fin.
Depuis son arrive Peng-lai, les vnements
staient drouls avec une telle rapidit que le juge navait
pas encore rendu visite au commandant du fort lev
lembouchure du fleuve. Mais, en y songeant, ntait-ce pas
au commandant venir le voir le premier ?
Les relations entre civils et militaires sont toujours
choses dlicates. rang gal, la prsance revenait au
fonctionnaire civil. Oui, mais le commandant du fort tait
probablement un chef de Mille lances, et ces gens-l ne

brillaient pas par lhumilit ! Pourtant le juge aurait eu grand


besoin de savoir ce que le commandant pensait de la
contrebande dor. tant au courant des affaires corennes,
il pourrait srement lui expliquer quel intrt les gens
avaient introduire ce mtal en contrebande dans un pays
o, sans les taxes, il avait peu de chose prs la mme
valeur quen Chine. Quel dommage de ne pas avoir
consult Tang au sujet du protocole local ; le pauvre vieil
homme tait cheval sur ltiquette et aurait pu le
renseigner. ce point de sa mditation, le juge sassoupit.
Un bruit de voix le tira de son sommeil. Il se leva
aussitt et, dfripant sa robe, constata que le crpuscule
tombait dj. Il avait dormi plus longtemps quil se ltait
promis.
Dans la cour, commis, sbires et gardes se pressaient
autour de Ma Jong et de Tsiao Ta. Tous scartrent
respectueusement pour laisser passer le magistrat qui vit,
un peu plus loin, quatre paysans dposer sur le sol le
cadavre dun tigre attach deux perches de bambou.
Lnorme bte ne mesurait pas loin de dix pieds de long.
Frre Tsiao la eu ! lui cria Ma Jong. Les villageois
nous ont mens son terrain de chasse, dans la fort qui
se trouve au pied de la montagne. Aprs avoir plac un
agneau comme appt, nous nous sommes dissimuls
dans les broussailles, contrevent. Mais quelle attente
interminable, Votre Excellence ! Cest seulement dans
laprs-midi que lanimal sest montr. Lagneau lattirait,
videmment, et pourtant il ne se dcidait pas lattaquer.
Peut-tre avait-il flair le danger ? Il est rest plus dune

demi-heure dans les hautes herbes avant de bondir.


Auguste Ciel, que ctait long ! Lagneau blait tant quil
pouvait et frre Tsiao sapprochait de plus en plus, la flche
sur larbalte. Si le tigre saute maintenant, me disais-je, il
va tomber en plein sur le camarade ! Je dcidai de ramper
par derrire avec les deux gardes, nos tridents prts
frapper. Soudain le monstre bondit. Jeus peine le temps
de lapercevoir, mais frre Tsiao ne la pas manqu ! Sa
flche sest enfonce dans le flanc de la bte, juste derrire
la patte droite.
Tsiao Ta montra une tache blanche qui apparaissait
sur la grosse patte et dit en souriant :
Cest le fauve que nous avons vu lautre soir, Votre
Excellence. Jai peut-tre parl trop vite en laccusant
dtre un homme-tigre quoique je narrive pas
comprendre comment il a pu se trouver sur lautre rive de la
crique cette nuit-l !
Laisse la magie de ct, nous avons assez faire
avec les phnomnes naturels pour linstant, rpliqua le
juge Ti. Mais toutes mes flicitations pour ton succs.
Nous allons dpouiller lanimal, dit Ma Jong. Nous
partagerons sa chair entre les villageois ; ils la donnent
leurs enfants pour les rendre robustes.
Quand nous aurons prpar la peau, nous loffrirons
Votre Excellence comme une trs lgre marque de
notre profond respect. Elle fera bien sur le fauteuil de la
bibliothque !
Le juge remercia les deux amis, puis il entrana Hong
vers le portail. Une foule surexcite accourait, dsireuse de

voir le fauve et dadmirer son vainqueur.


Jai dormi plus longtemps que je ne voulais, dit le
magistrat, il est temps de dner. Allons dans ce restaurant
o nos chasseurs de tigre ont fait la connaissance de Po
Kai. Cela nous changera de la cuisine du Yamen, et nous
en profiterons pour recueillir les impressions du personnel
sur notre suspect numro un. Allons-y pied, la fracheur
nocturne rendra peut-tre mes ides plus nettes.
Remontant les rues animes du quartier sud, ils
trouvrent sans peine le restaurant. Au premier tage, le
patron se prcipita vers eux, un obsquieux sourire sur la
pleine lune de son visage. Il les retint aussi longtemps quil
put prs de la porte afin de permettre aux autres clients de
bien voir quel personnage distingu honorait son
tablissement. Aprs quoi, il les conduisit dans un salon
rserv aux htes de marque et senquit de ce que son
humble cuisine allait pouvoir leur offrir :
Peut-tre des ufs de caille, des crevettes farcies,
quelques tranches de porc rti, des petits poissons sals,
du jambon fum et des languettes de poulet froid pour
commencer, suggra-t-il. Ensuite
Servez-nous deux bols de nouilles, linterrompit le
magistrat. Avec une assiette de lgumes sals et un grand
pot de th bouillant. Cela suffira.
Laissez-moi au moins vous apporter une petite
tasse de Rose de la rose, proposa le patron tout dconfit.
Cette liqueur aiguisera lapptit de Votre Excellence !
Non, merci, rpliqua le juge. Mon apptit est
excellent.

Quand la modeste commande fut transmise un


garon, le magistrat reprit :
Po Kai ne frquentait-il pas votre tablissement ?
Ah ! jai toujours dit que ctait un coquin ! scria le
restaurateur. Lorsquil arrivait, il commenait toujours par
jeter un coup dil furtif autour de lui. Et sa faon de tenir la
main dans sa manche comme sil allait en sortir un
poignard ! Quand jai vu les affiches, ce matin, cela ne ma
pas tonn. Jaurais pu annoncer il y a longtemps Votre
Excellence que cet homme tait un dangereux malfaiteur !
Eh bien, cest dommage que vous ne layez pas fait,
rpliqua schement le magistrat. Il reconnaissait dans leur
hte ce flau du tribunal : le tmoin peu observateur mais
dou dune imagination fertile. prsent, mon ami,
envoyez-moi le chef des serveurs.
Ce dernier semblait avoir plus de bon sens que son
patron. Lorsque le juge linterrogea sur Po Kai, il rpondit :
Je ne laurais jamais pris pour un criminel, Votre
Excellence. Dans mon mtier, on apprend pourtant juger
le monde. Ctait un homme bien lev qui le restait aprs
avoir bu ! Il se montrait toujours bienveillant avec les
serveurs, mais jamais au point de les rendre familiers. Et je
me rappelle avoir entendu le directeur de lcole du temple
de Confucius dire que ses pomes taient excellents.
Lui arrivait-il souvent de boire ou de manger avec
dautres personnes ?
Non, Votre Excellence. Pendant la dizaine de jours
quil est venu ici, il a toujours pris ses repas seul ou avec
son ami Kim Sang. Ah ! ils aimaient bien plaisanter, ces

deux-l ! Et les sourcils arqus de Po Kai rendaient son


expression si drle ! Mais jai parfois remarqu que son
regard ntait pas gai. Le regard nallait pas avec les
sourcils, si Votre Excellence voit ce que je veux dire. Je me
demandais alors sil ne dguisait pas sa personnalit,
mais il se remettait rire et je comprenais que je mtais
tromp.
Le juge le remercia, puis se hta de finir ses nouilles. Il
rgla sa note en dpit des protestations du patron, donna
un gnreux pourboire au serveur, et sortit.
Dans la rue, il dit au sergent Hong :
Ce garon est trs observateur ! La relle
personnalit de Po Kai est probablement trs diffrente de
celle quil affichait. Souviens-toi que lors de sa rencontre
avec mademoiselle Tsao, quand il navait pas de rle
jouer, elle fut frappe par son air dautorit. Cest srement
lui notre adversaire principal, le gnie dvoy qui tire les
ficelles ! Il na mme pas besoin de se cacher pour
chapper nos hommes. Il lui a suffi dabandonner son
masque et personne nest capable de le reconnatre. Je
regrette bien de ne pas lavoir rencontr.
Le sergent nentendit pas les dernires paroles de son
matre. Un sourire bat aux lvres, il coutait le son des
cymbales et des fltes qui venait de la rue voisine.
Il y a une troupe dacteurs ambulants devant le
temple du Dieu de la Cit, Votre Excellence ! scria-t-il.
Cest la crmonie de ce soir dans le temple du Nuage
blanc qui les a attirs. Ils choisissent toujours ces
occasions pour installer leurs trteaux et se faire un peu

dargent grce la foule qui dambule toute la nuit ! Dun


air suppliant, il ajouta : Ne nous arrterons-nous pas un
moment, Votre Excellence ?
Le brave Hong Liang adorait le thtre. Assister un
spectacle de ce genre tait lunique plaisir quil se permt,
aussi le juge inclina-t-il la tte en souriant.
Une foule dense encombrait le parvis. Au-dessus des
ttes, on apercevait le sommet de la scne, faite de
perches de bambou et de nattes de jonc, sur laquelle
flottaient gaiement des oriflammes verts et rouges.
Quelques acteurs se dmenaient sur le plateau, et leurs
costumes rutilants tincelaient la lumire des nombreux
lampions multicolores.
Le juge et son compagnon jourent des coudes pour
atteindre les bancs payants. Une jeune personne trs
farde vint prendre leurs sapques et trouva pour eux deux
places libres au dernier rang. Tous les regards taient
rivs sur la scne et personne ne leur accorda la moindre
attention.
Le juge Ti examina les acteurs. Il ne connaissait pas
grand-chose aux conventions thtrales, mais il supposa
que le vieillard la barbe de neige, en robe de brocart vert,
devait tre un chef de clan. En revanche, il ne voyait pas
quels personnages reprsentaient les deux autres hommes
debout, non plus que la femme agenouille entre eux.
Lorchestre sarrta. Dune voix aigu, le vieillard
entama un long rcitatif que le juge, peu familiaris avec la
curieuse locution des comdiens, ne put suivre. Il se
pencha vers le sergent pour demander :

Que raconte-t-il ?
Le vieillard est un chef de clan, Votre Excellence,
expliqua immdiatement Hong. La pice approche de sa
fin. Il rsume la plainte que lhomme plac gauche vient
de dposer contre son pouse, lactrice agenouille.
Lautre personnage est le frre du mari mcontent ; il est
venu tmoigner de la parfaite honorabilit du plaignant.
Le sergent couta de nouveau, puis reprit :
Le mari revient de voyage. Aprs deux annes
dabsence, il trouve sa femme enceinte et demande
lautorisation de la rpudier pour adultre.
Un peu de silence ! jeta par-dessus son paule un
gros homme assis devant eux.
Tandis que des coups de cymbales ponctuaient le
raclement du violon, lactrice se releva dun mouvement
plein de grce et chanta un couplet passionn dont le juge
ne comprit pas une parole.
Elle dit, expliqua le sergent, que son mari est revenu
limproviste huit mois plus tt. Il est arriv trs tard, a
pass la nuit avec elle, et est reparti avant laube.
Sur la scne, les acteurs faisaient un bruit infernal,
parlant et chantant tous les quatre la fois. Le vieillard
marchait en rond et secouait vivement la tte de faon
faire voltiger sa grande barbe blanche. Tourn prsent
vers le public, le mari annona dune voix stridente que sa
femme mentait. Lindex de sa main droite tait enduit de
noir de fume pour donner limpression que le doigt
manquait. Son frre approuva de la tte, les bras croiss
dans ses longues manches ; le maquillage de son visage

le faisait ressembler de manire frappante au plaignant.


La musique cessa brusquement. Le chef de clan rugit
quelque chose ladresse du second personnage qui,
saisi de frayeur, roula des yeux affols en frappant le sol du
pied. Le vieillard ritra son ordre. Lhomme sortit sa main
droite de sa manche : lindex manquait aussi.
La musique reprit de plus belle, vite noye sous les
bruyantes acclamations des spectateurs, le sergent Hong
criant tue-tte comme les autres.
Ds que le silence se fut un peu rtabli, le juge
demanda en fronant les sourcils :
Quest-ce que tout cela peut bien signifier ?
Cest le frre jumeau du mari qui a pass la nuit
avec la femme, sempressa dexpliquer le sergent. Il sest
coup lindex afin quelle le prenne pour son poux, et cest
pourquoi Un doigt pour une nuit de printemps est le titre
de la pice.
Quelle histoire absurde. Partons ! grommela le juge
Ti.
Le gros homme assis devant eux se mit plucher
une orange ; les morceaux dcorce quil jetait
ngligemment par-dessus son paule tombrent sur les
genoux du magistrat pendant que des machinistes
dployaient une vaste banderole rouge sur laquelle se
lisaient cinq grands caractres noirs.
Oh ! regardez, Votre Excellence ! scria le sergent.
La pice suivante sintitule : Trois Mystrieuses affaires

lucides par le juge Yu.


Le juge Ti prit un air rsign.

Ce fut le plus grand dtective de notre glorieuse


dynastie Han, dit-il. Voyons un peu comment les choses se
passaient il y a sept cents ans !
Le sergent Hong poussa un soupir daise.
Lorchestre entama une mlodie au rythme vif que
ponctuait le claquement des castagnettes, et les
machinistes apportrent une grande table rouge. Un
imposant personnage barbu au visage peint en noir entra
en scne. Il tait vtu dune robe sombre brode de
dragons carlates et portait une haute coiffure, noire
galement, que couronnaient dtincelantes pendeloques.
Trs digne, il prit place derrire la table rouge tandis que
les spectateurs montraient leur enthousiasme en
lacclamant pleins poumons.
Deux hommes vinrent sagenouiller devant le tribunal
reprsent par la grande table et chantrent un duo avec
des voix de fausset. Le magistrat Yu les couta en
caressant sa barbe, puis il leva la main pour dsigner
quelque chose. Le juge Ti ne put voir quoi, car un petit
vendeur de gteaux lhuile venait de grimper sur le banc
plac devant eux, ce qui dclencha une discussion anime
avec leur gros voisin. Loreille du juge stait faite la
diction des acteurs ; il saisit des bribes du chant travers
le bruit de laltercation et, quand le gamin se fut faufil
ailleurs, demanda au sergent :
Ces deux hommes ne sont-ils pas ceux qui
interprtaient le rle des frres jumeaux ? Il me semble que
lun deux accuse lautre davoir assassin leur vieux pre.
Hong fit oui de la tte. Le plus g des deux

acteurs se levait. Il dposa un objet imaginaire sur la table.


Le juge Yu fit le geste de le saisir entre le pouce et lindex
et sa mimique indiqua quil lexaminait attentivement.
Quest-ce quil regarde ? demanda le juge Ti.
Vous tes sourd, non ? lana leur gros voisin. Vous
navez pas entendu quil sagit dune amande ?
Merci, rpondit schement le juge, tandis que le
sergent se htait dexpliquer :
Cette amande est un indice laiss par leur vieux
pre pour mettre la justice sur la piste de son meurtrier.
Lan des deux frres dit prsent que son pre a crit le
nom de lassassin sur un morceau de papier cach dans
lamande.
Le juge Yu fit semblant de dplier avec prcaution un
minuscule feuillet, puis, dun geste de prestidigitateur, il fit
apparatre une grande feuille de papier dau moins cinq
pieds de long sur laquelle on pouvait lire deux normes
caractres. Il la montra aux spectateurs qui se mirent
pousser des hurlements indigns.
Cest le nom du plus jeune frre ! cria le sergent.
Allez-vous la fermer ? demanda leur voisin, tandis
quun fracas de cymbales, de gongs et de tambours
montait de lorchestre. Le jeune frre se leva et se mit
proclamer son innocence en un chant passionn
quaccompagnrent aussitt les notes stridentes de la flte.
Roulant les yeux avec colre, le magistrat Yu regarda les
deux hommes lun aprs lautre. La musique sarrta
brusquement et, dans le silence, le juge lgendaire se
pencha en avant, attrapa les deux frres par le revers de

leurs robes et les tira vers lui. Il flaira les lvres du plus
jeune, puis celles du plus g. Repoussant brutalement ce
dernier, il abattit son poing sur la table en clamant quelques
mots dune voix de tonnerre. La musique reprit un rythme
bruyant et le public poussa de nouveau de grandes
acclamations. Leur gros voisin stait lev, criant : Hao !
[2]
Hao ! avec les autres .
Que vient-il de se passer ? demanda le juge Ti,
intress malgr lui.
Le magistrat Yu a dit que le frre an sentait le lait
damande ! scria le sergent, sa barbiche encore
frmissante dmotion. Le pre savait que son fils an
voulait lassassiner. Il se doutait que sil laissait un indice
pour dsigner le coupable, le meurtrier ne manquerait pas
de le truquer. Aussi ce nest pas le message contenu dans
le fruit qui tait le vritable indice, mais lamande ellemme, car le frre an avait une passion pour le lait
damande !
Bien raisonn, admit le juge Ti. Je pensais
Lorchestre se fit plus assourdissant encore. Deux
hommes vtus de magnifiques robes dores taient
prsent genoux devant le magistrat : chacun brandissait
une feuille de papier couverte de caractres minuscules et
de sceaux vermillon. Le juge Ti conclut du rcitatif quil
sagissait de puissants seigneurs entre lesquels le prince
avait partag un immense domaine avec ses terres, ses
pavillons, ses meubles et ses esclaves. Les papiers quils
tenaient la main taient la liste de rpartition des biens,

et chacun, estimant le partage injuste, prtendait que


lautre avait t avantag.
Le magistrat Yu les regarda en carquillant les yeux
pour montrer sa colre ; il branla si fort la tte que les
ornements de son bonnet sentrechoqurent violemment.
Lorchestre se mit jouer pianissimo et la tension de
latmosphre se communiqua aux assistants.
Rpondez-leur, voyons ! cria le gros spectateur
bouillonnant dimpatience.
Et vous, taisez-vous ! lana le juge Ti, tout stupfait
le premier dentendre le son de sa voix.
Les gongs rsonnrent. Le magistrat Yu se leva.
Saisissant les feuilles tendues par les plaignants, il remit
chacun deux celui prsent par lautre, puis il fit un geste
de la main pour signifier que son jugement se trouvait ainsi
rendu.
Tandis que les deux adversaires contemplaient dun
air perplexe le document quils venaient de recevoir, la
foule cria son enthousiasme.
Le gros homme se tourna vers le juge Ti. Dun ton
protecteur, il demanda :
Jespre que vous avez compris ? Ces deux
Il sarrta court, reconnaissant soudain son
interlocuteur.
Merci, jai parfaitement saisi, rpliqua le juge avec
un sourire pinc. Se levant, il secoua sa robe pour la
dbarrasser des pelures dorange et se fraya un passage
travers la foule. Hong le suivit, jetant un regard de regret
du ct de la scne o lactrice qui les avait mens leur

banc paraissait son tour.


On va donner lhistoire de la jeune fille qui se fait
passer pour un garon, Votre Excellence ! murmura-t-il.
Cest une trs jolie pice.
Non, sergent, prsent, il faut rentrer, rpondit
fermement le juge. Tout en marchant, il continua : Les
choses sont souvent bien diffrentes de ce quon attendait,
Hong. Lorsque jtais tudiant, jimaginais le travail dun
juge assez semblable ce que vient de faire le magistrat
Yu. Je me voyais trnant derrire la haute table au tapis
rouge et prtant une oreille condescendante toutes
sortes dhistoires confuses, de mensonges, de
dclarations
contradictoires.
Puis,
brusquement,
japercevais la vrit et je prononais mon arrt la grande
confusion du coupable ! Maintenant, sergent, je sais que la
ralit est bien diffrente !
Les deux hommes rirent de bon cur en continuant
davancer.
De retour au tribunal, le juge emmena le sergent dans
son cabinet :
Fais-moi une tasse de th bien fort. Prends-en une
aussi, et prpare-moi ma robe officielle. Quel ennui dtre
oblig dassister cette crmonie ; je prfrerais de
beaucoup rester ici et revoir laffaire Wang avec toi.
Quand le sergent eut servi le th, le juge avala
lentement quelques gorges et dit :
Sais-tu, Hong, que je comprends mieux ton intrt
pour le thtre ? Il faudra que nous y retournions ! Au dbut,
les choses semblent incomprhensibles, puis la phrase cl

est prononce et tout devient limpide. Jaimerais pouvoir


en dire autant de notre affaire.
Sortant avec prcaution le bonnet de crmonie de sa
bote de cuir, le sergent commena :
La pice quon allait donner ensuite
Le magistrat ne lcoutait pas. Depuis un instant il tirait
sur sa barbe dun air pensif. Brusquement, il abattit son
poing sur le bureau et scria :
Je crois que jai trouv, sergent ! Mais si cest vrai,
jaurais d comprendre plus tt ! Aprs un court silence, il
ajouta : Passe-moi la carte du district.
Le sergent sempressa dobir. Le juge se pencha sur
la grande feuille ; hochant vigoureusement la tte, il se leva
et se mit arpenter la pice en fronant ses gros sourcils.
Hong le suivait des yeux en silence. Ce fut seulement
aprs avoir parcouru son cabinet une vingtaine de fois
dans les deux sens que le juge sarrta en disant :
Oui, tout correspond. Au travail, sergent. Nous
avons beaucoup de besogne en perspective et peu de
temps pour laccomplir !

17
UN PIEUX ABB PRSIDE UNE GRANDIOSE CRMONIE.
UN PHILOSOPHE SCEPTIQUE EST PRIV DE SON MEILLEUR
ARGUMENT.

LE JUGE TI trouva la route qui menait au temple du


Nuage blanc presque dserte : lheure de la crmonie
approchait et les citoyens de Peng-lai taient dj
rassembls dans la grande cour du sanctuaire.
Ses trois assistants et deux sbires accompagnaient
seuls le magistrat. Le sergent tait assis en face de lui
dans le palanquin, Ma Jong et Tsiao Ta suivaient cheval,
et les sbires marchaient en tte du cortge, portant au bout
de longues perches des lampions sur lesquels on pouvait
lire en gros caractres :
LE TRIBUNAL DE PENG-LAI
En sortant de la porte Est, la petite troupe traversa
dabord le pont de lArc-en-ciel, clair par une range de
lanternes dont les reflets chatoyants jouaient sur leau
sombre de la crique. Des guirlandes de lampions
multicolores accroches de hauts poteaux bordaient

ensuite le chemin, et, plus loin, on apercevait le temple


illumin par une profusion de torches et de lampes huile.
Lorsque ses porteurs gravirent les degrs de marbre
du portail, le chant monotone des moines, que ponctuaient
des coups de gong et de cymbales, arriva aux oreilles du
juge. Une lourde odeur dencens indien flottait dans lair.
Dominant la foule masse au bas de la terrasse, le
pre abb tait assis, jambes croises, sur un trne de
laque rouge. Il portait la chasuble violette de sa charge et
une tole de soie broche dor couvrait ses paules.
Larmateur Kou Meng-pin, le surveillant du faubourg
coren et deux matres de guildes avaient pris place sa
gauche, sur des siges plus bas. sa droite la place
dhonneur un grand fauteuil demeurait inoccup.
Venaient ensuite le capitaine reprsentant le commandant
du fort en armure blouissante, puis le docteur Tsao et
deux autres matres de guilde.
Une plate-forme rige pour la circonstance devant la
terrasse supportait un autel circulaire recouvert dune pice
de soie et orn de fleurs fraches. La copie en bois de
cdre du Seigneur Maitreya y trnait sous un dais pourpre
que soutenaient quatre colonnettes dores.
Une cinquantaine de moines entouraient lautel, les uns
jouant dinstruments varis, les autres groups en chorale.
Des lanciers en cottes de mailles et coiffs de casques
tincelants formaient un cordon autour deux. La foule,
enfin, occupait le reste de lespace disponible ; faute de
place, les retardataires staient hisss sur les socles des
colonnes latrales et sagrippaient leurs fts de marbre.

Les porteurs dposrent le palanquin du juge Ti


lentre de la cour. Quatre vieux moines en robes de soie
jaune vinrent aussitt accueillir le magistrat. Tandis quils le
conduisaient la terrasse en empruntant un troit passage
rserv au moyen de cordes, le juge remarqua, parmi la
foule, la prsence de nombreux matelots chinois et
corens venus adorer leur saint patron.
Arriv devant le suprieur, il fit une lgre rvrence et
le pria de bien vouloir excuser son retard, d une
besogne administrative pressante. Labb rpondit par
une gracieuse inclination du buste et laspergea deau
bnite. Le magistrat sassit tandis que ses trois assistants
restaient debout derrire lui. Le capitaine, monsieur Kou et
les autres notables vinrent le saluer crmonieusement
puis allrent reprendre leurs places. Le pre abb fit alors
un signe lorchestre et, accompagn par les musiciens, le
chur des moines entonna un chant solennel en lhonneur
du Bouddha.
Au moment o lhymne arrivait sa fin, une grosse
cloche de bronze sonna. Dix moines, conduits par Houeipen, firent le tour de lautel en balanant leurs encensoirs,
et un pais nuage de fume odorante enveloppa la statue
au beau poli brun sombre. Cette promenade acheve,
Houei-pen gravit les degrs de la terrasse. Sagenouillant
devant le suprieur, il lui tendit deux mains un petit
rouleau de soie jaune, puis il se releva et vint sasseoir sur
la plateforme.
La grosse cloche tinta trois fois encore. Un profond
silence suivit : la conscration tait sur le point de

commencer. Le pre abb allait lire haute voix la prire


inscrite sur le rouleau jaune, laspergerait deau bnite,
puis ce rouleau et divers objets rituels seraient introduits
lintrieur dune cavit mnage dans le dos de la statue,
ce qui lui communiquerait la vertu magique de leffigie
originale place dans la grotte.
Au moment o le suprieur sapprtait commencer
sa lecture, le juge Ti se leva. Sapprochant du bord de la
terrasse, il resta un instant immobile. Tous les yeux se
tournrent aussitt vers limposante silhouette en robe
verte. Le magistrat lissa lentement sa barbe puis, croisant
les bras dans ses vastes manches, il dit dune voix claire
qui porta jusquaux derniers rangs de lassistance :
Le Gouvernement imprial a gracieusement
accord sa haute protection lglise bouddhiste en
considration de linfluence bnfique que ses
enseignements ne peuvent manquer davoir sur les
habitants de lEmpire fleuri. En tant que reprsentant de
lempereur, il est de mon devoir, moi votre magistrat, de
veiller sur ce glorieux sanctuaire. Et cela dautant plus que
la statue sacre du Seigneur Maitreya conserve ici
protge nos braves marins qui affrontent les prils de
locan.
Ainsi soit-il ! rpondit le pre abb. Linterruption
avait paru dabord le contrarier, mais prsent il
approuvait du chef avec un sourire bienveillant.
Larmateur Kou Meng-pin, poursuivit le magistrat, a
eu la pieuse ide de faire excuter une rplique de la
statue sacre, et nous sommes assembls ici pour sa

conscration solennelle. Avec le gracieux accord du


Gouvernement imprial, cette statue sera transporte dans
la capitale sous escorte militaire. En prenant cette mesure
pour la prserver de toute aventure fcheuse au cours du
voyage, le Gouvernement souhaite montrer son respect
pour limage rituellement consacre dune divinit
bouddhique.
En tant que magistrat du district, je suis pleinement
responsable de tout ce qui se passe dans ce temple. Mon
devoir me prescrit donc, avant de permettre la
conscration de la statue, de vrifier si elle est bien
conforme ce quon nous annonce : une fidle copie en
bois de cdre de limage sacre du Seigneur Maitreya.
Un murmure tonn monta de la foule. Surpris par la
conclusion de ce quil avait dabord pris pour de simples
paroles de courtoisie, le pre abb lana au juge un regard
perplexe tandis que les moines assis sur la plate-forme
commenaient sagiter. Houei-pen voulut aller rejoindre le
suprieur, mais les soldats lempchrent de passer.
Le juge Ti leva la main, le silence se rtablit.
Mon lieutenant va donc prsent vrifier
lauthenticit de la statue, dclara le juge en faisant signe
Tsiao Ta. Ce dernier descendit de la terrasse et grimpa
lestement sur la plate-forme. cartant les moines, il
sapprocha de lautel en tirant son sabre.
Le prieur bondit vers la balustrade et cria aux
spectateurs :
Laisserons-nous profaner cette statue sainte au
risque dattirer sur nous la colre du Seigneur Maitreya et

de mettre en danger les chres existences de nos marins ?


Matelots en tte, la foule savana vers la plate-forme
en poussant des cris de colre. La bouche entrouverte, le
pre abb ne quittait pas des yeux la haute silhouette de
Tsiao Ta. Monsieur Kou, le docteur Tsao et les matres de
guilde chuchotaient avec inquitude tandis que, la main sur
la poigne de son sabre, le capitaine du fort observait la
masse hurlante dun air soucieux.
Le juge Ti leva les bras.
Arrire ! cria-t-il. Cette statue nayant pas encore
t consacre, il ny a aucun manque de respect de notre
part.
cet instant, des gardes du tribunal firent irruption
dans la cour en criant :
Obissance au magistrat ! Obissance au
magistrat !
Les manifestants tournrent aussitt la tte vers les
nouveaux arrivants, et Tsiao Ta profita de laccalmie pour
assener au prieur un coup de plat de sabre qui lui fit perdre
connaissance. Levant de nouveau son arme, il labattit sur
lpaule de la statue : le sabre rebondit et lui chappa des
mains sans que limage du Maitreya part le moins du
monde endommage.
Miracle ! cria le petit suprieur.
La foule se pressa en avant. Les soldats durent
baisser leurs lances pour la contenir.
Tsiao Ta bondit bas de lestrade et courut vers le
magistrat auquel il tendit un minuscule fragment de la
statue que son arme avait fait sauter. levant la parcelle

brillante pour que tous la voient bien, le juge cria :


On vous trompe ! Dimpies coquins ont insult le
Seigneur Maitreya !
Dominant les clameurs, il poursuivit :
Cette statue nest pas en bois de cdre, mais en or
massif. Des criminels cupides voulaient introduire leur or
de contrebande dans la capitale au moyen de ce
subterfuge. Moi, magistrat du district, accuse de cet atroce
sacrilge le donateur de la statue, Kou Meng-pin ainsi que
ses complices, le docteur Tsao Ho-sien et le prieur Houeipen. Le pre abb et tous ceux qui rsident dans le temple
seront gards la disposition de la justice jusqu ce que
lumire soit faite sur leur degr de culpabilit dans cette
odieuse affaire.
Commenant saisir la signification de ces paroles, la
foule se calma. La profonde sincrit du magistrat
impressionnait les spectateurs, prsent curieux den
apprendre davantage. Avec un soupir de soulagement, le
capitaine lcha la poigne de son sabre.
La voix du juge Ti sleva de nouveau :
Je vais tout dabord interroger Kou Meng-pin. Il est
accus davoir profan un tablissement du culte, fait de la
contrebande aux dpens de ltat, et assassin un
fonctionnaire imprial.
Deux sbires arrachrent Kou de son sige et le firent
brutalement sagenouiller devant le juge. Devenu blme,
larmateur se mit trembler violemment.
Lorsque nous serons au tribunal, continua le juge, je
formulerai en dtail ma triple accusation. Dores et dj, je

puis vous dire que je sais comment vous importiez


clandestinement de grosses quantits dor du Japon et de
Core, et comment cet or traversait le faubourg coren
pour parvenir ce temple sous forme de minces lingots
dissimuls dans le bton des moines itinrants. Je sais
comment laccus Tsao Ho-sien rassemblait ces btons
dans le temps abandonn, louest de la ville, et les
envoyait dans la capitale dissimuls au milieu de ses
caisses de livres. Je sais aussi comment, lorsque mon
prdcesseur Son Excellence Wang T-houa conut des
soupons, vous avez fait placer une boulette de poison
dans la poutre du plafond de sa bibliothque qui se trouve
au-dessus du rchaud th. Je sais enfin comment, pour
couronner vos infmes manuvres, vous avez fondu une
statue en or massif afin de transporter le mtal prcieux
dans la capitale sous la protection de larme. Avouez vos
crimes, Kou Meng-pin !
Je suis innocent, Votre Excellence ! cria laccus.
Jignorais absolument que cette statue ft en or. Quant au
meurtre
Assez de mensonges ! tonna le juge. Le magistrat
Wang lui-mme ma dit que vous tiez responsable de sa
mort. Je vais vous montrer son message.
Le juge sortit de sa manche le coffret laqu remis
Tsiao Ta par la petite courtisane corenne. Levant bien
haut le couvercle afin que tous puissent apercevoir les deux
tiges de bambou, il reprit :
Vous avez subtilis les papiers contenus dans cette
bote, pensant faire disparatre ainsi les preuves qui vous

condamnaient. Combien vous connaissiez peu le brillant


esprit de votre victime, Kou ! Cest le coffret lui-mme qui
constitue lindice accusateur. Il a t choisi afin quen
voyant les deux tiges de bambou ornant son couvercle,
lenquteur pense immdiatement celles dont vous ne
vous sparez jamais !
Le regard de Kou alla malgr lui vers sa canne. Les
anneaux dargent qui maintenaient fixes lune contre
lautre les deux tiges de bambou brillaient la lumire des
torches. Il inclina la tte en silence.
Le juge reprit inexorablement :
Le mort a laiss dautres indices prouvant quil
connaissait tout votre rle dans laffaire qui nous occupe.
Je rpte donc : passez aux aveux, Kou, et nommez vos
complices.
Larmateur essuya son front moite.
Javoue ma faute, murmura-t-il. Des moines venant
de Core apportaient les lingots dor dans leurs btons.
Houei-pen et le docteur Tsao maidaient entreposer le
mtal dans le temple abandonn do il repartait ensuite
pour la capitale. Kim Sang me servait dauxiliaire.
Laumnier Tseu-hai secondait Houei-pen, assist de dix
moines dont je vous livrerai les noms. Le pre abb et les
autres religieux sont innocents. La statue dor fut fondue ici
sous la direction de Houei-pen au moyen du feu allum
pour incinrer le corps de laumnier. La rplique en bois
excute par matre Fang est cache dans ma demeure.
Kim a fait placer le poison dans la bibliothque de Wang
par un artisan coren quil a renvoy tout de suite aprs

dans son pays.


Regardant le juge dun air suppliant, il ajouta :
Mais je jure Votre Excellence que jai agi sur
lordre de
Silence ! tonna le magistrat. Nessayez pas de
mentir encore. Demain, vous vous expliquerez devant le
tribunal. Arrte cet homme, Tsiao Ta, et quon le mne la
prison.
En un clin dil, larmateur eut les mains lies derrire
le dos et deux sbires lentranrent hors du temple.

UN GRAVE DOCTEUR PERD LA FACE


Montrant Ma Jong le docteur Tsao ptrifi sur son

sige, le juge fit un signe de tte, mais quand le philosophe


barbu vit le lieutenant sapprocher de lui, il se leva dun
bond et courut vers lextrmit de la terrasse. Sur le point
dtre rejoint, il se baissa pour viter son poursuivant qui
nattrapa que le bout de sa longue barbe flottante. Le
docteur Tsao poussa un cri aigu : le magnifique ornement
pileux venait de se dtacher et restait dans lnorme patte
du colosse. Avec un hurlement de rage, le philosophe porta
la main son petit menton fuyant sur lequel on napercevait
plus, prsent, quun morceau de tissu adhsif. Ma Jong
profita de ce geste pour lui saisir les poignets et, faisant
virevolter le prisonnier sur lui-mme, les attacha
prestement ensemble.
Un sourire claira les traits svres du juge Ti.
Aprs tout, ce ntait quune fausse barbe !
murmura-t-il dun ton satisfait.

18
LE JUGE DVOILE LES DESSOUS DUNE TNBREUSE
MACHINATION UN NIGMATIQUE PERSONNAGE RVLE ENFIN
SON IDENTIT.

IL TAIT MINUIT pass quand le magistrat et ses trois


compagnons se retrouvrent au Yamen.
Tandis que le juge sasseyait derrire son bureau, le
sergent se hta de lui prparer une tasse de th fort. Le
magistrat en but quelques gorges, puis il se renversa
dans son fauteuil et dit :
Notre grand homme dtat et illustre dchiffreur
dnigmes criminelles, le gouverneur You Cheou-kien,
dclare dans ses Conseils aux magistrats quun bon
dtective ne doit jamais sattacher chaque tape de
lenqute. Si un fait nouveau ne cadre pas avec elle, au lieu
de ly insrer de force, il doit plutt modifier la thorie, et,
au besoin, labandonner. Jai toujours trouv trange quon
insistt sur une vrit si vidente. Pourtant, mes amis, dans
laffaire Wang, jai transgress cette rgle plusieurs
reprises. Avec un petit sourire, il ajouta :
Son vidence nest peut-tre pas aussi clatante
que je le supposais !

Lorsque lastucieux criminel que nous essayions de


dmasquer eut appris ma nomination, il dcida
obligeamment de fournir mon zle loccasion de
semployer pendant quelques jours. La prparation de son
grand coup lenvoi de lor sous forme de statue dans la
capitale tait presque acheve et il voulait me lancer sur
une fausse piste qui absorberait toute mon activit jusquau
moment o la statue serait loin dici. Il ordonna Kou
Meng-pin de dtourner mon attention de faon ou dautre,
et celui-ci fit courir le bruit que des armes traversaient le
district en contrebande. Lide venait de Kim Sang, qui
sen tait dj servi pour obtenir la coopration de la petite
Corenne. Je tombai dans le panneau, et fis partir toutes
mes hypothses de cette prtendue contrebande darmes.
Mme lorsque Kim eut rvl quil sagissait dor, je crus
encore que le mtal prcieux allait de Chine en Core,
sans trop mappesantir sur le fait que les bnfices dune
telle opration devaient tre bien minces. En ralit, cest
linverse qui se produisait, et cela je lai compris seulement
ce soir !
Le juge tirailla sa barbe dun geste irrit. Voyant que
les trois hommes attendaient la suite de ses explications
avec impatience, il reprit :
La seule chose qui puisse excuser ma bvue, cest
que les vnements fortuits le meurtre de Fan Tchong,
ltrange conduite de Tang ou la disparition de madame
Kou ne cessrent de venir brouiller les cartes. Et puis, jai
concentr trop longtemps mon attention sur Yi Pen qui, en
toute innocence, mavait parl lui aussi de la contrebande

darmes. Je lai souponn cause dune erreur


dapprciation de ma part dont je parlerai tout lheure.
Cest aprs la reprsentation thtrale laquelle
jassistai avec le sergent que lidentit de lassassin mest
apparue. Dans la pice, la victime rvle de faon
posthume le nom de son meurtrier en laissant un message
dans une amande, mais ce message nest l que pour
empcher lassassin de penser au vritable indice :
lamande elle-mme ! Ceci ma fait soudain comprendre
que si le magistrat Wang avait volontairement choisi un
prcieux joyau de collection comme cet antique coffret
laqu pour y mettre ses papiers, ctait cause des deux
tiges de bambou qui en ornaient le couvercle. Dans son
esprit, elles ne manqueraient pas de faire penser
lenquteur celles qui servaient de canne monsieur
Kou. Connaissant le got de Wang pour les rbus, je me
demande mme si les deux tiges dores du couvercle ne
devaient pas suggrer que lor de la contrebande se
dissimulait dans des cannes ? Mais cela, nous ne le
saurons jamais !
Convaincu prsent que Kou tait le meurtrier, je
compris la sinistre signification de la phrase avec laquelle il
renvoya Kim Sang avant de memmener dans le restaurant
aux crabes. Il lui dit en effet : Continuez le travail. Vous
savez ce quil faut faire maintenant. Les deux hommes
taient convenus du moyen de mliminer si je dcouvrais
trop de choses ! Or je venais sottement de lui confier que je
souponnais les moines du Nuage blanc dutiliser le temple
en ruine des fins suspectes. Par-dessus le march, je fis,

au cours de ce dner, allusion lenvoi de sa statue dans la


capitale, et jmis lide que son pouse tait peut-tre
mle sans le savoir une tnbreuse affaire. Rien
dtonnant, aprs cela, si Kou sest imagin que javais
compris son rle et que je mapprtais larrter.
En ralit, jtais encore bien loin de la vrit, me
demandant toujours comment les contrebandiers
acheminaient leur or de lintrieur de lEmpire jusquau
temple abandonn. Pourtant, ce soir-l, je commenai
minterroger sur les relations qui existaient entre Kou et le
docteur Tsao. Le docteur avait un cousin dans la capitale,
un bibliophile plein de candeur et facile manuvrer sans
quil se doutt de rien. Le docteur Tsao ne lui aurait-il pas
prsent Kou afin de permettre celui-ci dapporter lor
Peng-lai avec laide involontaire du bonhomme ? ce
point de mon raisonnement, je pensai soudain aux caisses
de livres que le docteur Tsao envoyait intervalles
rguliers dans la capitale et la vrit mapparut : lor ne
partait pas pour la Core, il en venait ! Aucun doute,
dastucieux coquins rassemblaient frauduleusement chez
nous une importante quantit de mtal prcieux pour
procder de louches oprations financires.
L, cependant, je rencontrai une difficult. Pour que
la chose en valt la peine, la bande devait disposer dune
quantit dor considrable. Quelques douzaines de minces
lingots expdis dans des cannes creuses ou entre de
vieux bouquins ne suffisaient pas. Dailleurs, le dernier
moyen ntait plus utilisable puisque tous les livres du
docteur Tsao se trouvaient prsent chez son cousin. Je

compris alors pourquoi les criminels avaient tellement hte


de se dbarrasser de nous : une norme quantit de mtal
prcieux tait sur le point de partir pour la capitale et ils
craignaient de nous voir mettre le nez dans leurs sales
combinaisons. Mais comment allaient-ils faire voyager tout
cet or sans se faire prendre en route ? Je pensai
immdiatement la statue commande par Kou et qui
devait bientt quitter Peng-lai sous escorte militaire.
Laudace du plan tait digne de lintelligence
dvoye laquelle je me heurtais depuis le dbut. Et je
comprenais enfin la signification de ltrange incident
observ par Ma Jong et Tsiao Ta sur la berge du canal. Je
consultai un plan de la ville. La demeure de Kou slevait
prs du premier pont. Apprciant mal, dans le brouillard, la
distance que vous aviez parcourue, vous pensiez tre prs
du deuxime pont quand vous avez assist la scne
mystrieuse. Cest donc en cet endroit que, le lendemain,
vous avez procd votre enqute. Et comme Yi Pen
habite l, mes soupons contre cet armateur peu
scrupuleux mais compltement tranger la prsente
affaire furent encore renforcs. part cela, vos yeux ne
vous avaient pas tromps. Les suppts de Kou frappaient
bien un homme mais un homme en terre glaise qui avait
servi fabriquer le moule de la future statue dor ! Ils
dmolissaient tout bonnement cette pice compromettante
avant de sen dbarrasser dans le canal.
Quant au moule, il fut plac lintrieur dune caisse
en bois de rose que monsieur Kou expdia au pre abb,
sans dfiance. larrive de la caisse, Houei-pen fit

incinrer le corps de laumnier afin de justifier par cette


opration le feu denfer indispensable la transformation
des lingots dor en statue. Je vis la caisse en bois de rose
lors de ma visite au temple, et, si je fus un peu surpris que
lincinration dun corps humain ncessitt une telle
fournaise, le fait nveilla pourtant pas mes soupons.
Il y a une demi-heure, en perquisitionnant chez Kou,
nous avons dcouvert la statue taille par matre Fang. Elle
tait scie en une douzaine de morceaux quon aurait sans
doute rassembls dans la capitale avant de loffrir au
temple du Cheval blanc ; le Maitreya dor, bien entendu,
devait tre remis au chef du complot. Quant la rplique
dargile ncessaire la fabrication du moule, elle avait
dj t mise en miettes et ses dbris jets dans le canal
comme nous venons de le voir. Cest sur eux que Ma Jong
a march le fameux soir.
Je suis heureux dapprendre quaprs tout ma vue
nest pas si mauvaise, constata Ma Jong. a mennuyait
davoir pris un panier de dtritus pour un homme !
Mais pourquoi le docteur Tsao sest-il laiss enrler
dans la bande ? demanda le sergent. Cest un lettr
Le docteur Tsao aime le luxe, linterrompit le juge.
La perte de sa fortune lavait contraint quitter la ville pour
vivre dans une vieille tour, ce qui laffligeait fort. Voyezvous, tout tait faux chez cet homme mme la barbe !
Quand monsieur Kou exposa son projet et lui offrit une part
apprciable des bnfices sil collaborait avec eux, il ne
rsista pas la tentation. Le bton que tenait laumnier le
soir o il rencontra madame Kou renfermait probablement

un lingot dor destin au docteur. Mais Kou commit une


grosse faute lorsque le dsir dpouser mademoiselle
Tsao lui fit oublier sa prudence habituelle. En contraignant
le philosophe lui accorder la main de sa fille, il me montra
en effet quil tenait le docteur Tsao sous sa coupe.
Le juge Ti poussa un soupir. Aprs avoir achev
lentement sa tasse, il poursuivit :
Si cupide, si impitoyable que soit Kou Meng-pin, ce
ntait quand mme quun simple excutant, mais je le fis
taire au moment o il sapprtait rvler le nom de son
chef car celui-ci a peut-tre dautres agents Peng-lai et
ils nauraient pas manqu de lavertir. Cette nuit mme (ce
matin, devrais-je dire !) des policiers militaires vont porter
mon acte daccusation au prsident de la Cour
mtropolitaine. Leur caporal vient de minformer que ses
collgues ont mis la main sur Wou le domestique de Fan
Tchong au moment o il tentait de vendre les chevaux.
Wou a expliqu quil avait dcouvert le meurtre ds le
dpart de Ah Kouang mais, craignant dtre accus du
crime, il prfra senfuir avec le coffret et les btes.
Exactement ce que nous supposions.
Quel est donc le super-criminel qui a ourdi toute
cette machination ? demanda le sergent.
Ce coquin de Po Kai, bien entendu ! scria Ma
Jong.
Avec un sourire, le juge rpliqua :
Il mest impossible de rpondre pour la bonne
raison que jignore encore le nom du sclrat. Je compte
sur Po Kai pour nous le rvler. Je me demande mme

pourquoi il nest pas encore arriv, je pensais le trouver ici


notre retour du temple.
Comme Hong et ses deux compagnons regardaient le
juge avec stupeur, le chef des sbires accourut.
Po Kai vient de se prsenter ! annona-t-il. Les
gardes lont arrt sur-le-champ.
Faites-le entrer, ordonna le juge. Sans gardes !
Quand Po Kai pntra dans la pice, le magistrat se
leva ; sinclinant avec politesse, il dit :
Prenez un sige, monsieur Wang. Il y a bien
longtemps que je dsirais faire votre connaissance.
Je navais pas moins envie de faire la vtre,
rpondit placidement le visiteur. Mais avant dentamer les
explications, que Votre Excellence me permette de
procder un brin de toilette.
Sans soccuper des trois assistants du juge qui
lobservaient bouche be, le nouveau venu sapprocha du
rchaud th, trempa une serviette dans leau et se frotta
vigoureusement le visage. Quand il se retourna, les taches
violtres qui lui donnaient lair congestionn avaient
disparu et ses sourcils taient prsent minces et droits. Il
prit dans sa manche une rondelle de taffetas quil appliqua
sur sa joue gauche.
Ma Jong et Tsiao Ta sursautrent : le visage quils
avaient devant les yeux tait celui entrevu dans le cercueil.
Wang T-houa, le dfunt magistrat ! scrirent-ils
en mme temps.
Son frre jumeau, monsieur Wang Yuan-t, premier
secrtaire du ministre des Finances, corrigea le juge Ti.

Sadressant Wang, il ajouta : Ce signe sur la joue de


votre frre a d pargner de regrettables mprises bien
des gens et vos parents les tout premiers !
Cest exact, rpondit Wang Yuan-t. part cette
marque, nous nous ressemblions comme deux gouttes
deau. Quand mon frre fut nomm en province, la chose
perdit cependant de son importance, et peu de personnes
taient au courant de notre parent. Mais il ne sagit pas
de cela Je suis venu vous fliciter davoir si brillamment
dmasqu son assassin, et je vous remercie de me fournir
ainsi les preuves dont javais besoin pour rduire nant la
monstrueuse accusation porte contre moi. Sous un habit
de moine, jai pu admirer ce soir la faon magistrale dont
vous avez dbrouill cette histoire complique, alors que
moi-mme jen tais toujours rest aux soupons !
Le gnie du mal qui dirigeait cette criminelle
entreprise est un haut fonctionnaire de la capitale, je
suppose ? demanda le magistrat.
Wang secoua la tte.
Non. Cest un homme assez jeune, bien que dj
vieux en dpravation. Il se nomme Heou et travaille comme
secrtaire auxiliaire la Cour mtropolitaine. Cest un
neveu du grand secrtaire Heou Kouang.
Le juge plit.
Le secrtaire auxiliaire Heou ? scria-t-il. Mais
cest un de mes amis !
Wang haussa les paules.
On commet parfois des erreurs en jugeant ceux qui
nous sont proches. Heou possde des dons magnifiques :

avec les annes, il serait devenu un personnage minent.


Hlas, pour parvenir plus vite la fortune, il employa des
moyens que le code rprouve et, dcouvert, nhsita pas
tuer. Il tait bien plac pour combiner ses friponneries car
son oncle parlait librement devant lui de ce qui se passait
au ministre des Finances et, dautre part, son poste de
secrtaire la Cour de justice lui donnait accs tous les
documents transmis par les tribunaux de province. Ctait
vraiment lui le grand chef de lorganisation.
Le juge Ti se passa la main sur les yeux. Il comprenait
prsent pourquoi, dans le pavillon de la joie et de la
tristesse, Heou avait tant insist pour quil renont au
poste de Peng-lai. Il revoyait le regard suppliant du jeune
homme ; au moins ses sentiments amicaux ntaient-ils
pas feints. Et voil que, nomm magistrat, il avait pour
premire tche denvoyer cet ami la mort ! Toute la joie
de son succs disparut. Dune voix blanche, il demanda :
Comment avez-vous dcouvert sa culpabilit ?
Le Ciel ma donn un gnie particulier pour les
chiffres. Cest cela, dailleurs, que je dois mon rapide
avancement. Il y a quelque temps, je remarquai certains
dsaccords entre divers relevs tablis par les services
qui soccupent du march de lor. Je pensai aussitt des
entres de mtal au-dessous du cours lgal et fis une
enqute. Malheureusement, mon commis devait tre la
solde de Heou, et ce dernier, sachant que mon frre tait
magistrat Peng-lai (par o passait en Chine lor
clandestin), en conclut tort que nous travaillions de
concert le dmasquer. dire vrai mon frre mcrivit bien

un jour quil se demandait si son district ntait pas un


centre de contrebande, mais, lpoque, je ntablis pas
de rapport entre cette vague supposition et les
manipulations dor qui se faisaient dans la capitale. Heou
commit la mme erreur que nombre de criminels : il
simagina que son petit jeu tait dcouvert quand personne
ne songeait lui et perdit la tte. Il donna lordre Kou de
faire disparatre mon frre, tua le commis de sa propre
main, droba trente lingots dor dans la Caisse centrale, et
me fit accuser du tout par son oncle.
Je russis menfuir avant dtre arrt puis, sous le
dguisement de Po Kai livrogne, je vins chercher ici de
quoi dmasquer Heou, venger mon frre, et me laver de
laccusation lance contre moi.
Votre arrive me plaa dans une situation dlicate.
Impossible de vous rvler mon nom, car vous mauriez fait
arrter sur-le-champ et renvoyer sous escorte dans la
capitale. Je rsolus donc de cooprer avec vous de faon
dtourne. Ayant fait la connaissance de vos lieutenants, je
les emmenai sur le bateau-de-fleurs pour tenter dattirer
leur attention sur Kim Sang et sur la petite courtisane que
je souponnais dappartenir la bande. Mes efforts furent
couronns de succs.
Wang lana un coup dil Tsiao Ta qui plongea
aussitt le nez dans sa tasse.
Jessayai galement dorienter leurs recherches
vers la clique bouddhiste, sans russir aussi bien cette
fois. Je suspectai les moines dtre mls lhistoire de
contrebande mais narrivai pas en obtenir la preuve. Les

bateaux-de-fleurs taient des postes dobservation


commodes pour surveiller le temple du Nuage blanc ; je les
frquentai assidment, et quand je vis laumnier Tseu-hai
sortir dun air furtif, je le suivis jusquau petit temple
abandonn. Malheureusement, il mourut avant que jaie pu
linterroger sur la raison de sa prsence en ce lieu.
Kim Sang dut trouver que je lui posais trop de
questions. Cela le rendit mfiant, et lorsquil eut pris la
dcision de tuer vos lieutenants sur la barque corenne, il
me laissa les accompagner afin de me supprimer en
mme temps queux.
Se tournant vers Ma Jong, il continua :
Au dbut de la bagarre, les amis de Kim commirent
une faute. Srs de pouvoir se dbarrasser de moi sans
grand-peine, ils concentrrent dabord tous leurs efforts sur
votre redoutable personne. Comme je manie assez bien le
couteau, je profitai du peu dattention dont jtais lobjet
pour enfoncer ma lame entre les omoplates de lhomme
qui vous attaquait par-derrire.
Votre geste ma sauv la vie ! scria
chaleureusement Ma Jong.
Les dernires paroles de Kim Sang me montrrent
le bien-fond de mes soupons, poursuivit Wang. Aussi
sautai-je tout de suite dans le sampan pour aller mettre en
lieu sr mes notes relatives aux activits financires de
Heou. Je ne tenais pas ce que les complices de Kim les
trouvent sil leur prenait fantaisie de venir fouiller ma
chambre. Et comme Po Kai tait prsent suspect
tout le monde, jabandonnai mon dguisement pour lhabit

dun moine plerin.


Aprs tout le vin que nous avions bu ensemble,
grommela Ma Jong, vous auriez pu nous donner une petite
explication avant de disparatre.
Une petite explication naurait pas suffi, rpliqua
Wang qui ajouta, ladresse du juge : Leurs manires
laissent parfois dsirer, mais ce sont dutiles auxiliaires.
Votre Excellence les a-t-Elle engags de faon dfinitive ?
Tout fait dfinitive ! rpondit le magistrat.
Le visage de Ma Jong sclaira. Donnant une
bourrade Tsiao Ta, il scria joyeusement :
Nous nirons pas nous geler les orteils le long de la
frontire du nord, vieux frre !
Javais choisi de jouer le rle dun pote mystique
et un peu dbauch, reprit Wang, parce que je supposais
que, tt ou tard, ce dguisement me ferait entrer en contact
avec les gens quavait connus mon frre. Et un ivrogne
excentrique peut aller partout nimporte quelle heure du
jour ou de la nuit sans veiller les soupons.
Le personnage tait bien choisi, reconnut le juge.
prsent, je vais tablir lacte daccusation quun
dtachement de la police militaire va porter dans la
capitale. Le meurtre dun magistrat tant un crime contre
ltat, je nai pas besoin den rfrer au prfet ni au
gouverneur et jadresserai directement le dossier au
prsident de la Cour mtropolitaine. Demain, jentendrai
Kou, Tsao, Houei-pen et les moines compromis dans
laffaire avant denvoyer un rapport en haut lieu. Je vais tre
oblig de vous garder ici pour la forme, en attendant dtre

officiellement averti que le mandat lanc contre vous est


retir. Je profiterai de votre sjour au Yamen pour vous
consulter sur les dtails financiers de laffaire. Jaimerais
aussi avoir votre avis sur un projet de simplification des
impts fonciers auxquels sont soumis les habitants de ce
district ; jai tudi nos archives et il me parat que le
fardeau support par la petite paysannerie est trop lourd.
Je suis tout votre service, rpondit Wang. Mais
jaimerais bien savoir comment vous mavez identifi ? Je
craignais davoir dpenser beaucoup de salive avant de
faire admettre mon histoire !
Lorsque je vous rencontrai lautre soir dans le
Yamen, rpliqua le juge, je vous pris tout dabord pour
lassassin. Je pensai que vous vous tiez dguis en
fantme de votre victime dans le but de faire main basse
sur des papiers compromettants sans craindre dtre
drang. Afin de vrifier cette hypothse, je me rendis le
soir mme au temple du Nuage blanc o jexaminai le
cadavre du dfunt magistrat. Labsolue ressemblance du
mort et de son fantme ne me parut pas uvre humaine, et
je fus convaincu que je mtais bien trouv devant un
spectre.
Tout lheure seulement je compris la vrit en
assistant une pice de thtre dans laquelle un index
manquant tait le seul moyen de distinguer deux frres. Je
pensai tout de suite que si le magistrat dfunt avait un frre
jumeau, ce dernier pouvait se faire passer pour le mort en
se collant sur la joue une marque brune. Or je savais, par
notre premier scribe, que le magistrat Wang laissait un

frre son unique parent qui avait nglig jusquici de se


prsenter au Yamen. Je songeai aussitt Po Kai. Arriv
dans notre ville peu aprs lassassinat, il sintressait
beaucoup laffaire, et, de plus, les rflexions de
mademoiselle Tsao et dun garon de restaurant
psychologue me donnaient penser quil jouait un rle.
Si votre nom navait pas t Wang (avec Li et
Tchang, cest peut-tre celui quon rencontre le plus
frquemment dans lEmpire du Milieu), jaurais sans doute
devin plus tt car, au moment o jai quitt la capitale, le
crime dont on vous accusait et votre disparition faisaient un
certain bruit. Ce furent les capacits financires de Po
Kai qui achevrent de me mettre sur la voie en me
faisant songer quil pouvait appartenir au ministre des
Finances. Je fus alors frapp par le fait que le secrtaire
en fuite et le magistrat assassin sappelaient galement
Wang. Tout sclairait.
Poussant un nouveau soupir, le juge conclut :
Un magistrat plus expriment naurait sans doute
pas tant tard dcouvrir la vrit, mais Peng-lai est mon
premier poste. Je suis un dbutant !
Ouvrant son tiroir, il sortit le carnet du dfunt et le tendit
Wang en disant :
Mme prsent, je ne comprends pas encore ce
que signifient ces notes prises par votre frre.
Wang feuilleta un instant les pages manuscrites.
Je napprouvais pas lexistence relche de mon
frre, dclara-t-il, mais ctait vraiment un garon
perspicace ! La rentre au port des jonques de larmateur

Kou est note ici avec les droits de bassin, les taxes
dimportation et les redevances par tte de passager. Mon
frre stait srement aperu que le chiffre des taxes
dimportation est si bas que larmateur ne pouvait avoir
import suffisamment de marchandises pour sy retrouver,
tandis que celui des redevances est si lev que ses
bateaux auraient d transporter un nombre anormal de
passagers. Ceci excita ses soupons et le fit penser de
la contrebande. Mon frre tait paresseux de nature, mais
si une nigme piquait sa curiosit, il ne reculait devant
aucun effort pour en dcouvrir la solution. Tout enfant, il
tait dj comme a. Ceci est la dernire nigme quil ait
rsolue !
Je vous remercie, dit le juge, mon enqute est donc
termine. Ne parlons pas des apparitions ; votre prsence
ici suffit dissiper leur mystre !
Wang sourit.
En me faisant passer pour un revenant, expliqua-t-il,
je pouvais poursuivre mes recherches dans le Yamen sans
crainte dtre drang. Jtais sr que si quelquun
mapercevait, il noserait pas me demander dexplications !
Je pouvais entrer et sortir ma guise car, peu de temps
auparavant, mon frre mavait envoy la clef de larrirecour. Il pressentait sans doute sa fin prochaine, comme le
prouve aussi le fait quil ait confi le coffret de laque la
petite courtisane. Lenquteur imprial ma vu dans la
bibliothque et le vieux Tang dans ce cabinet mme ; quant
Votre Excellence, Elle ma surpris au moment o je
venais dexaminer les bagages de mon frre. Jai t

oblig, en la circonstance, de me conduire de faon


incorrecte et je vous prsente mes humbles excuses.
Le juge sourit son tour.
Elles sont acceptes, dclara-t-il. Et cela dautant
plus volontiers que votre seconde apparition celle qui eut
lieu dans le temple du Nuage blanc ma sauv la vie. Je
dois dailleurs avouer que cette fois vous avez russi
malarmer ! Votre main semblait absolument transparente
et vous aviez lair de vous dissoudre pour de bon dans la
brume. Comment avez-vous excut ce macabre tour de
passe-passe ?
Ltonnement se peignit sur le visage de Wang.
Une seconde apparition ? rpta-t-il. Votre
Excellence doit faire erreur. Je ne me suis jamais rendu au
temple du Nuage blanc sous ma forme spectrale.
Un grand silence suivit. Quelque part dans le Yamen
une porte se ferma, trs doucement cette fois.

Postface
VOICI lindication des sources utilises dans le roman
quon vient de lire. Cest La Marie empoisonne, vieille
histoire ayant le juge Ti pour hros, que jai emprunt la
faon dont il dbrouille lnigme de la mort du magistrat
Wang, dans Trafic dor sous les Tang. Le rcit original
figure dans Wou-tse-tien-seu-ta-tchian, publi par moi en
traduction anglaise sous le titre de Dee Goong An (Tokyo,
1949). Une nouvelle marie est empoisonne
accidentellement le soir de ses noces par le venin dune
vipre niche dans une poutre demi pourrie de la cuisine,
juste au-dessus de lendroit o lon fait bouillir leau du th ;
quand la vapeur brlante monte vers elle, la vipre sort la
tte et son venin coule dans le rcipient deau. Jai modifi
lintrigue, mais jai conserv lincident du pltre qui tombe
dans la tasse du juge Ti et lui fait dcouvrir la vrit. M.
Vincent Starret a signal, dans son excellent essai Some
Chinese Detective Stories (Bookmans Holiday, Random
House, New York, 1942), que cet pisode fait songer La
Bande mouchete, crite par Conan Doyle une bonne
centaine dannes plus tard.
Llment coren du mme roman me fut suggr par
la lecture de la passionnante tude dEdwin O. Reischauer
Ennins Travels in Tang China (New York, 1955). Se

fondant sur le journal de voyage dun moine japonais qui


visita la Chine au cours du IXe sicle, il mit en lumire la
grande importance pour lEmpire chinois du commerce
maritime avec la Core et lexistence dtablissements
corens jouissant du privilge dexterritorialit sur sa cte
nord-est. Ce mme ouvrage dmontre quel point le
systme bureaucratique tait dj dvelopp sous les
Tang. Les papiers des voyageurs taient contrls et euxmmes fouills de frquents intervalles sur les routes, et il
tait ncessaire de se procurer de nombreuses pices
officielles avant de se dplacer.
Les fantmes et les hommes changs la nuit en
animaux abondent dans les romans chinois. Le lecteur que
ce genre de sujet intresse trouvera de nombreux lments
dinformation dans louvrage de H. A. Giles Strange
Stories from a China Studio (premire dition : Londres,
1880 ; dition amricaine : New York, 1925). On trouve
encore des tigres en Mandchourie et dans le sud de la
Chine. Marco Polo nous dit quautrefois on rencontrait
aussi ces animaux dans le nord du pays, ce qui rendait les
voyages dangereux. Les vues avances sur la condition
des femmes, que le juge Ti exprime au chapitre XV de
Trafic dor sous les Tang ne sont pas aussi anachroniques
quelles peuvent le paratre. Il y a toujours eu des crivains
chinois pour rompre des lances en faveur de leur
mancipation, mais il faut bien admettre quavant le grand
mouvement lanc lors de ltablissement de la rvolution
chinoise en 1911, ces ides ntaient gure reues
favorablement par le public. (Voir lintressant essai de Lin

Yutang, Feminist Thought in Ancient China dans son


livre Confucius saw Nancy, and Essays about Nothing,
Commercial Press, Shangha, 1936). Toujours dans Trafic
dor sous les Tang, jai emprunt le sketch sur les biens
diviss de faon ingale (chapitre XVI) au vieux recueil
Tang-yin-pi-chi. Dans ce recueil, la solution est attribue
au fameux conseiller imprial du IXe sicle Tchang Tsisien. Jai publi louvrage entier en anglais sous le titre
suivant : Tang-yin-pi-chi, Parallel Cases from under the

Pear Tree, a 13 th century manual of jurisprudence and


dtection (Sinica Leidensia Sris Volume X, Leiden,
1956). Cest aussi ce livre qui ma fourni lide de la
mthode employe par le juge Ti dans Le Paravent de
laque pour obtenir la confession de Kouenchan. Un juge du
IIIe sicle de notre re, voyant quun voleur nomm Chiming refusait obstinment davouer son crime en dpit des
svres tortures auxquelles il tait soumis, donna lordre
de retirer les chanes du prisonnier, lui offrit manger et
boire, et lui fit prendre un bain de manire le mettre de
belle humeur. Alors Chi-ming confessa tout et dnona ses
complices .
FIN

[1] Le Yamen est une sorte d'htel de ville qui


comprend outre le tribunal la prison, divers btiments
administratifs et les appartements privs du magistrat.

[2] Les Chinois ne battent pas des mains pour applaudir au


thtre, mais crient Hao ! mot qui veut dire : bien, bon,
excellent.