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Comment le long cou est venu la girafe ?

Le mystre commence sclaircir


allongement, avantage volutif, cou, girafe, Histoire
publi le 11/10/2015
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Des chercheurs ont retrac lhistoire de lallongement du cou de la girafe (Ph. Frank Vassen
via Flickr CC BY 2.0).
Pourquoi et comment lvolution a-t-elle allong le cou des girafes ? Cela fait plus de
deux sicles que le cou de ce paisible mammifre dfie les spcialistes de lvolution,
commencer par Jean-Baptiste de Lamarck et Charles Darwin. Mais aujourdhui, des
chercheurs du Collge de Mdecine ostopathique de lInstitut technologique de New York
(NYIT), apportent enfin un dbut de rponse. Et celle-ci est tonnante : le processus a
dmarr avant l'invention des girafes (en tant quespce). En dautre termes : dabord le
cou, ensuite les girafes.

Pour arriver cette conclusion, les chercheurs ont men une tude comparative rigoureuse, la
premire du genre, du cou de 11 espces relativement proches dans larbre de lvolution,
dont les girafes. Grce cette dmarche, ils ont pu rpondre (partiellement) deux questions
essentielles, savoir comment et quand ce processus dallongement sest droul. En
revanche, il reste dterminer le pourquoi ?, cest--dire comprendre concrtement en quoi
cet allongement lui a confr un avantage volutif.

Le cou de la girafe avoisine les deux mtres de longueur


Dans leur tude, les chercheurs ont analys les vertbres cervicales (cou) de 71 squelettes ou
fossiles danimaux appartenant 11 espces diffrentes mais apparentes aux girafes, dont 9
disparues et 2 existantes (girafes et okapi). Plus prcisment, ils se sont focalis sur la forme
et la longueur de la troisime vertbre. En effet, la girafe et les espces apparentes en
possde sept, comme lhomme, sauf quelles peuvent mesurer jusqu 40 cm de long et
former des cous avoisinant les 2 mtres de hauteur.
Parmi les espces analyss, deux prsentant un allongement cervical ont retenu leur attention :
le bien-nomm Prodremotherium elongatum, qui a vcu voici 25 millions dannes, et le
Canthumeryx sirtensis, vieux de 16 millions dannes, soit deux espces antrieures aux
girafes modernes (lesquelles sont apparues il y a moins dun million dannes) mais faisant
partie de la mme famille despces.

Un allongement inhomogne en deux phases


Finalement, en intgrant les donnes recueillies dans un modle mathmatique, les chercheurs
ont reconstitu le scnario volutif suivant : lallongement a dmarr en douceur jusquau
Canthumeryx, puis la famille sest spare en deux branches : celle qui a conduit aux okapis,
dont le cou a cess de sallonger voire sest raccourci, et celle qui a conduit aux girafes.
Pour cette dernire branche, lallongement sest poursuivi mais de manire inhomogne :
voici 7 millions dannes, cest lune des extrmits des vertbres, la face antrieure, qui a
commenc sallonger, puis il y a 1 million dannes, cest la face postrieure qui a dmarre
son allongement, conduisant directement lapparition de la girafe moderne. Linfographie
(en anglais) ci-dessous illustre cette histoire.

rce:LiveScience

Il reste comprendre lavantage volutif des cous longs


Les tapes de lhistoire volutive des girafes navaient jamais t ce point prcises,
apportant donc un rcit relativement complet du processus. Nanmoins, bien des mystres
demeurent. En particulier, lon ignore encore o se situe lavantage volutif de ce processus :
Est-ce pour mieux atteindre les feuilles tendres des arbres inaccessibles aux autres, ou pour
mieux sduire leurs partenaires sexuels ?
De fait, lavantage volutif du cou de la girafe a t au centre dun dbat de fond sur
lvolution : Lamarck (1744 1829) attribuait lallongement la volont des girafes
atteindre les zones des arbres plus riches en feuilles, ce qui de gnration en gnration, aurait
conduit leur allongement (par une sorte de pousse interne). Darwin (1809 1882) de son
cot, considrait que le moteur de cet allongement tait le hasard des mutations, puis le
filtrage statistique par la slection naturelle : les girafes plus long cou mangeaient mieux
donc se reproduisaient mieux, donc finissaient par simposer au dtriment des autres lignes.
La thorie de lvolution de Darwin sest finalement impose. Mais pour ce qui concerne la
longueur du cou de la girafe en particulier, sa raison na pas encore t clarifie.
Romn Ikonicoff