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LE SERPENT,

symbole et enjeu de pouvoir en msoamrique lpoque aztque

En 1519, Hernan Corts arrive dans lactuel Mexique et conquiert rapidement (en 3ans peine)
lempire Aztque avec laide de ceux-ci qui croient au retour de Quetzalcoatl, dieu originel
(dorigine toltque). Ds lors, les indignes sapproprient la religion catholique et il est
aujourdhui difficile de discerner ce qui appartient la culture msoamricaine et ce qui
appartient la culture coloniale. Le symbole du serpent est selon moi un exemple intressant
de la rencontre des deux diffrentes religions. En effet, il tient une place prpondrante dans la
culture catholique, appartenant ds les premires pages de la Bible, lhistoire biblique
notamment travers lhistoire de la Gense et du pch originel. Ce travail ma ainsi permis
dapprofondir mes connaissances des indignes damrique centrale. Je souhaite dvelopper la
relation quentretiennent les cultures msoamricaines (situes au Mexique) avec le symbole du
serpent pour comprendre les diffrents enjeux qui lentourent. A travers une traverse des
mythes fondateurs des civilisations Mayas, Toltques et Aztques nous allons remarquer que
ce symbole est souvent prsent dans le panthon des dieux des diffrentes civilisations. Cela
sera ensuite mis en parrallle avec des lments factuels au niveau de la faune damrique centrale qui regorge de serpents pour
ensuite nous pencher sur la question des enjeux de pouvoir que celui-ci peut induire ceci dans la culture msoamricaine mais
galement dans la culture judo-chrtienne. Finalement nous ferons un rapide tour dhorizon de quelques pratiques lies au serpent
en lien avec la problmatique dveloppe dans le texte.

Fig. 1 Cathdrle de Modne, Italie, XIme sicle (Wiligelmo)

Pour commencer nous allons parcourir rapidement


le mythe fondateur aztque, pour ensuite revenir
petit petit dans le temps et comprendre les liens
entre les diffrentes cosmogonies.
La pyramide de Teotihuacan est le lieu mythique
de la gense de la civilisation aztque, les dieux se
runissent cet endroit aprs le quatrime
effondrement du monde. Le cinquime monde est
initi par le dieu qui simmole pour crer un soleil.
Suite limmolation du premier dieu, il manque de
lnergie au soleil pour poursuivre sa trajectoire, les
autres dieux se sacrifient eux aussi en se faisant
tuer par lun des dieu primordial Quetzalcoatl.
Lhumanit nexiste pas encore et cest grce au
sacrifice de Quetzalcoatl lui-mme quelle naitra. Il
descend dans le monde des morts et ranime les
morts des anciennes gnrations grce son sang
(qui est souvent nomm eau prcieuse). Le fait que
le dieu originel doive se sacrifier pour la vie de la

Fig. 2 Quetzalcoatl et Mictlantecuhtli, codex Borgia

nouvelle humanit imprgne une indissociation de la vie et de la mort, deux entits insparables. Quetzalcoatl dans le codex Borgia
est dailleurs reprsent avec Mictlantecuhtli, le dieu de la mort. Ce rapport entre la vie et la mort indissociable amne une
dimension de la souffrance particulirement importante dans la culture aztque qui pratique de nombreux sacrifices et
autoflagellations. Ce nest pas sans rappeler la religion catholique qui tient la souffrance en haute estime dans ses diffrents rites.
Quetzalcoatl le fondateur de lhumanit aztque est une figure importante pour notre qute du serpent. En effet, le nom littral en
nahuatl veut dire Serpent Plumes. Ce qui induit deux forces opposes, dune partie le serpent qui appartient la terre, les forces
telluriques et loiseau qui appartient lair, les forces clestes. Quetzalcoatl est une divinit qui ne cesse de se rapproprier selon
les diffrentes priodes. Lon trouve les origines de son cultes vraisemblablement durant lpoque prclassique dans la civilisation
Olmque. Suivant les diffrentes civilisations, il change de forme et de noms. Chez les Mayas, il prendra le nom de Kukulkan ou
encore Tohil. Selon Blas Castellon Huerta1, un archologue mexicain : le culte de Quetzalcoatl serait vraisemblement li la culture
du mas, une part importante de la nourriture locale. Le dieu Quetzalcoatl aurait les plumes de quetzal (espce doiseau damrique
du sud) qui ressemble aux feuilles du mas et les cailles de serpents qui ressemblent aux pis.
Chez les Toltques, cest Tula la capitale et le lieu de fondation de leur civilisation, Quetzalcoatl est dune grande importance
puisquil est lun des dieu fondateur. Il semblerait que lun des rois prtres Toltques aurait eu le nom de Quetzalcoatl (Acatl
Topiltzin Quetzalcoatl), les rois se nommeront ensuite lun aprs lautre Quetzalcoatl, une manire de confondre le mythe avec la
ralit ainsi le dieu Toltque prend une figure anthropomorphe et il devient un homme serpent plumes. Cest ce moment de
lhistoire que le dieu Quetzalcoatl incarnera galement Vnus. Dans lhistoire toltque Quetzalcoatl un frre oppos qui se nomme

Blas Castelln Huerta, Cmulo de smbolos, la serpiente emplumada, p. 28-35 in La serpiente emplumada en Mesoamrica, Arqueologa Mexicana, n 53, janvier-fvrier
2002.

Tezcatlipoca qui le chasse lest do il reviendra bientt. Dans liconographie, Tezcatlipoca est parfois reprsent avec un pied
prolong par un serpent en souvenir dun ancien combat.
Chez les Mayas, il est difficile de comprendre clairement quels ont t les mythes fondateurs. En effet, le Popol Vuh qui est un
manuscrit contant la cosmogonie maya date en ralit de lpoque coloniale, il y a donc certainement pu y avoir des frictions entre
la religion catholique naissante et les lgendes ancestrales msoamricaines. Toujours est-il que lon peut discerner quelques dieux
qui ont une importance capitale. Le serpent des Visions est une divinit qui fait le lien entre le monde des vivants et celui des morts.
Lorsquun nouveau roi est mis sur le trne, la crmonie rituelle veut que le futur roi et sa femme sentaille des parties (lhomme le
pnis et la femme, la langue) pour ensuite brler ce sang en invoquant le Serpent des Visions, lpaisse colonne de fume qui sen
dgageait permettaient aux participants de dceler lintrieur de la colonne de fume, lapparition du Serpent des Visions qui
symbolisait alors un pont entre le monde des vivants et celui des morts ainsi que la vote clste. Le Serpent des Visions se
transformerait petit petit ( lpoque postclassique, ds le VIIIme sicle) en Kukulkan qui deviendra Quetzalcoatl chez les
Toltques et les Aztques. Autre prcision le dieu Tlaloc est Chac chez les Mayas. Lon comprend donc que les rfrences se
rapproprient se transmettent et se transforment au fur et mesure des sicles. Teotihuacan qui est une ancienne cit
msoamricaine probablement construite partir du IVme sicle av. J.-C. par les Olmques et qui a connu son apoge entre le IIme
et le Vme ap. J.-C. Cest ce moment quest construit le Temple du Serpent Plumes qui sera nomm plus tard Quetzalcoatl. Ds
le VIme sicle, la cit dcline peu peu pour tre rinvestie bien plus tard comme lieu de plerinage par les Aztques, qui se
revendiquent descendant direct des Mayas. La cit de Teotihuacan est emplie de diffrents motifs qui rappellent le Serpent
Plumes notamment dans les fresques de la collection Harald Wagner quil avait spoli sur le site au dbut du XXme sicle. Il sagit
dun motif rcurrent que lon retrouve galement sur le temple du Serpent Plumes par des demi-bosses prsentes autour du

temple. Les reliefs qui se trouvent lextrieur du temple ont certainement une fonction politique de propagande qui permet aux
fidles de rappeler la puissance du dieu Serpent.

Fig. 3 Serpent Plumes, Fresque de Teotihuacan, de la collection Harald Wagner, Muse Young San Francisco, un serpent dverse une cascade de sa gueule
ouverte qui arrose neuf arbustes en fleurs (deux sont ici visibles sous le serpent)

Cest dailleurs parfois sous la forme de coiffe pour les prtres


ou chefs que le serpent devient galement un attribut. Il est
associ aux aspects militaires tout comme le jaguar, loiseau
et le papillon. Lon a dcouvert durant les fouilles de la fin du
XXme,

un grand nombre de ce qui semblent tre des

sacrifis (jeunes hommes aux mains qui semblent avoir t


lies dans le dos) au dieu du Serpent Plumes. Ces
hypothses sont notamment confirmes par liconographie
retrouve sur place qui montre les figures de serpents en lien
avec les sacrifices (curs humains arrachs, cardiectomie).
Le serpent est donc connot au sang sacrificiel comme, il est
associ leau et la fertilit comme nous le verrons plus
tard. La fresque de Tehotihuacan nous rappelle que le
serpent, emblme du chef arrose de manire bienveillante les
neuf arbustes, cela prsuppose donc que le roi suprme
encadre et soccupe de ses sujets.

Fig. 4 Temple du Serpent Plumes, Teotihuacan

diffrentes figures du serpents dans les divinits aztques


Tlaloc est le dieu de leau Aztque, de la pluie de la foudre et de lagriculture. On
le reprsente parfois avec des serpents entourant ses yeux. Il est appel Chac
chez les Mayas, il est souvent associ des serpents. Chez les Mayas, il y a
galement Ix Chel associe leau, elle est la desse de larc-en-ciel et de la
maternit. Elle a comme attribut des serpents dans les cheveux.2
Coatlicue est lune des divinits aztques fondamentale. Elle est lincarnation de
la terre. Elle est celle qui donne naissance la lune, aux toiles et au dieu
Huitzilopochtli, le dieu du soleil et de la guerre. Sa robe est faite de serpents ainsi
que sa tte qui est forme de deux serpents.
Huitzilopochtli est un dieu aztque associ au soleil (lun des aspect du dieu
soleil Tonatiuh) et la guerre. Dans sa main gauche il tient le Xiuhcoatl qui est un
serpent de feu (serpent de turquoise). Il est fils de Coatlicue qui aprs avoir donn
naissance des centaines denfants (les toiles) et la lune (Coyolxauhqui),
retombe enceinte de Huitzilopochtli, sa sur, la lune tait jalouse de son frre et
complota avec ses frres et surs les toiles pour tuer Coatlicue, leur mre, avant la naissance de Huitzilopochtli mais celui-ci
sortit du ventre de sa mre arm de son Xiuhcoatl et tua ainsi sa sur. Lun des attributs de Huitzilopochtli est lAnecuyotl (serpent
de feu), emblme de ses frres et surs morts. Il est parfois identifi comme un Tezcatlipoca bleu.

Il est intressant de noter que ce genre dattribut se retrouve dans dautres mythologies (Medusa, lune des trois Gorgones dans la mythologie grecque)

Fig. 5 Tlaloc, codex Rios ou Vaticanus

Mixcoatl (Serpent de nuages) est le dieu maya de la chasse et des toiles du Nord des Aztques.
Chicomecoatl (nom nahuatl signifiant sept serpents) et la desse de lagriculture et de la fertilit.
Cihuacoatl (femme serpent) est la desse dans la mythologie aztque de la maternit et de la fertilit elle est galement la mre de
Mixcoatl.
Finalement Malinalxochitl est la desse malfique des serpents, des scorpions, elle est la sur du dieu Huitzilopochtli.

Ce panorama des diffrentes divinits lies au serpent montre limportance de cet emblme dans la religion aztque. En effet, ce
symbole est polysmique. Il semble pourtant quil se rattache principalement aux forces telluriques, comme nous lavons vu plus
haut, loiseau reprsente les forces ariennes et associes aux forces du serpent, il devient un dieu complet, embrassant sa dualit.
La frquence laquelle le serpent est reprsent dans ces divinits peut dnoter dune autre ralit, le serpent tant un animal trs
loin (physiquement, visuellement) de lhomme (sang froid, pas de membres), il est difficile de lassocier lhomme. Ainsi tait trs
loin des caractristiques physiques et physiologiques de lhomme, il serait un tre lointain, de la mme manire que les dieux sont
des tres diffrents et lointains des hommes.

En 2011, lon dnombre plus de 1800 espces de serpents dans le monde. Si lon sintresse sa rpartition, il se trouve que cest
en Amrique centrale quil y a le plus despces concentres dans un mme endroit (60 espces dans la rgion du Yucatn)3

Chiffres donns par luniversit de Tel Aviv, Israel : http://campusteva.tau.ac.il/eng/content/global-assessment-reptile-distributions-0 et


http://www.yucatanwildlife.com/species/reptiles.htm#snakes

Il a la particularit dappartenir toutes les diffrentes cologies du lieu, lon trouve des serpents en montagne autant quon en
trouve dans le jungle (serpents arboricoles) et au bord de la mer. Cela cre donc un motif trs prsent dans le paysage
msoamricain. Le nombre despces de serpents diffrents pourrait avoir un lien avec sa prsence rcurrente dans les attributs de
diverses divinits et en particulier de la divinit fondamentale quest Quetzalcoatl. Le fait que le serpent ait une prsence aussi forte
dans ces diffrentes cultures peut induire diffrents types dinterprtation. Peut-tre est-ce simplement une manire de sensibiliser
toute la population la dangerosit relle du serpent, le dieu Quetzalcoatl qui est protecteur peut galement tre dangereux ainsi le
serpent dans la nature symbolisant le danger par son venin est une incarnation directe du dieu Quetzalcoatl. Cela peut aussi, par
sa grande dangerosit induire un rapport de pouvoir, Quetzalcoatl lui, matrise le serpent vu quil est en devenu lun de ses attributs
il y aurait donc une appropriation du symbole pour induire une hirarchie entre les humains et les dieux. Le dieu est justifi par son
appropriation du serpent qui est si dangereux pour les hommes.

En Amrique du Nord, le serpent a encore et toujours eu une connotation


souvent trs importante, les Snake Handlers sont une communaut chrtienne
actuelle qui ont un rituel o le pasteur prche avec un serpent venimeux dans
les mains. Dans lancien Testament, il est rapport que Dieu protge Mose de
son bton qui sest transform en serpent. Il peut ainsi reprendre le serpent
sans crainte car celui-ce se retransforme immdiatement en serpent. Les
Snake Handlers suivant la Bible la lettre se sentent ainsi protg contre les
serpents ici incarnant une force malfique car dangereuse.

Fig. 6 Andrew Hamblin, Pastor of Tabernacle Church of God la Follette, Tennessee. Photo: Shelley Mays

Chez les peuples natifs comme les Hopis, le serpent est utilis dans un rite de fertilit de la terre. Aby Warburg rapporte cette
histoire dans sa confrence sur le Rituel du Serpent Kreuzlingen en 1923 qui est ici cite et explique dans un ouvrage de Karl
Sierek.

Warburg pourrait donc apporter un point de vue original dans la discussion mtathorique sur la

production et la reproduction des images en mouvement. Son argumentation anthropologique met en vidence une fonction
complexe de reproduction du rel, dont il fournit lillustration dans sa Confrence de Kreuzlingen . Un rite de fertilit dans une
maison pueblo, par terre des figures (de serpents ndlr) traces dans le sable : Les serpents sont jets sur ce tableau avec une
trs grande violence, de sorte que le dessin est dtruit et que le serpent se mle au sable. Cette scne est aussi impressionnante
dans sa force potique que riche en consquence pour une thorie de limage. Dun point de vue pragmatique et pratique, elle sert
tout dabord dcrire les fonctions de limage comme moyen dassurer la subsistance du groupe : Il me semble indniable, crit
Warburg, que cest justement cet acte magique de lancer le serpent qui oblige celui-ci agir en suscitant les clairs ou en faisant
tomber la pluie. A cette intervention destine modifier la ralit en cartant les effets nfastes de la nature sajoute une
deuxime fonction, non moins importante : la fonction de rfrentialit. La projection des serpents efface le dessin au sol, et les
reptiles gardent sur leur peau des traces de sable : des signes inscrits dans lenvironnement des participants les dessins tracs
sur le sol disparaissent, pour rapparatre sur le corps dautres participants les serpents. Ces signes sont effacs dans un
mouvement rythmique, pour que dautres puissent tre inscrits. La peau du serpent devient une impression directe, une trace.
Le rituel se poursuit par une deuxime partie o les serpents sont attraps par les hommes de la tribu et plac
dans la bouche, ils commencent alors danser ensemble chacun ayant un serpent dans la bouche. Ce rituel a pour fonction de
faire venir la pluie : en matrisant le serpent, les participants matrisent la foudre (fonction rfrentielle vue au dessus) et ainsi la
pluie viendra arroser de manire bienveillante les diffrentes cultures, de la mme manire que le serpent de la fresque de
Tehotihuacan arrose ses neuf arbustes.

Bibliographie
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Teotihuacan to the Aztecs, University Press of Colorado, c2000, 117-128.
DIAZ DEL CASTILLO, Bernal, Histoire vridique de la conqute de la Nouvelle-Espagne; trad. de D. Jourdanet, Paris, La
Dcouverte, 1987 (18761)
CASTELLON HUERTA, Blas, Cmulo de smbolos, la serpiente emplumada, p. 28-35 in La serpiente emplumada en
Mesoamrica , Arqueologa Mexicana, no 53, janvier-fvrier 2002.
SIEREK, Karl, Images Oiseaux, Aby Warburg et la thorie des mdias, Paris, Editions Klincksieck, 2009, 218 p. (coll. dEsthtique)
WARBURG, Aby et al., Le Rituel du Serpent. Rcit dun voyage en pays Pueblo, Paris : Editions Macula, 20113 (20031), 188 p.,
(coll. La Littrature Artistique).
Documentaire : Le serpent plumes et les peuples du cinquime soleil. http://www.ina.fr/video/CPC85050105 consult le 10 aot
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Plantes sacres dans le chamanisme : http://chamanisme.eu/les-plantes-sacrees1/; consult le 13 septembre 2015
Universalis, indiens damrique centrale : http://www.universalis.fr/classification/sciences-humaines-et-sociales/anthropologieet-ethnologie/ethnologie-regionale/ameriques-ethnologie/indiens-d-amerique-centrale-et-du-mexique-ethnologie/; consult le 7
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Universalis, peyotl : http://www.universalis.fr/encyclopedie/peyotl/; consult le 21 septembre 2015

Politique actuelle du Mexique : http://www.axl.cefan.ulaval.ca/amnord/mexique-3autochtones.htm; consult le 21 septembre


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Archives et Manuscrit, msoamricains : http://archivesetmanuscrits.bnf.fr/ead.html?id=FRBNFEAD000004472&qid=sdx_q0;
consult le 21 septembre 2015
Lamricaniste Alexis Aubin : le Champollion du nahuatl ? : http://blog.bnf.fr/lecteurs/index.php/2010/07/lamericaniste-alexisaubin-le-champollion-du-nahuatl/; consult le 21 septembre 2015
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