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RAYMOND ROUSSEL

IMPRESSIONS
DAFRIQUE

BIBEBOOK

RAYMOND ROUSSEL

IMPRESSIONS
DAFRIQUE
1910

Un texte du domaine public.


Une dition libre.
ISBN978-2-8247-1139-3

BIBEBOOK

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CHAPITRE

, ce 25 juin, tout semblait prt pour le sacre


de Talou VII, empereur du Ponukl, roi du Drelchka.
Malgr le dclin du soleil, la chaleur restait accablante dans
cee rgion de lAfrique voisine de lquateur, et chacun de nous se sentait lourdement incommod par lorageuse temprature, que ne modiait
aucune brise.
Devant moi stendait limmense place des Trophes, situe au cur
mme djur, imposante capitale forme de cases sans nombre et baigne
par locan Atlantique, dont jentendais ma gauche les lointains mugissements.
Le carr parfait de lesplanade tait trac de tous cts par une range de sycomores centenaires ; des armes piques profondment dans lcorce de chaque ft supportaient des ttes coupes, des oripeaux, des parures de toute sorte entasss l par Talou VII ou par ses anctres au retour
de maintes triomphantes campagnes.

Impressions dAfrique

Chapitre I

A ma droite, devant le point mdian de la range darbres, slevait,


semblable un guignol gant, certain thtre rouge, sur le fronton duquel les mots Club des Incomparables, composant trois lignes en leres
dargent, taient brillamment environns de larges rayons dor panouis
dans toutes les directions comme autour dun soleil.
Sur la scne, actuellement visible, une table et une chaise paraissaient
destines un confrencier. Plusieurs portraits sans cadre pingles la
toile de fond taient souligns par une tiquee explicative ainsi conue :
lecteurs de Brandebourg.
Plus prs de moi, dans lalignement du thtre rouge, se dressait un
large socle en bois sur lequel, debout et pench, Nar, jeune ngre de vingt
ans peine, se livrait un absorbant travail. A sa droite, deux piquets
plants chacun sur un angle du socle se trouvaient relis leur extrmit
suprieure par une longue et souple celle, qui se courbait sous le poids
de trois objets suspendus la le et distinctement exposs comme des
lots de tombola. Le premier article ntait autre quun chapeau melon
dont la caloe noire portait ce mot : PINCE inscrit en majuscules
blanchtres ; puis venait un gant de Sude gris fonc tourn du ct de la
paume et orn dun C superciellement trac a la craie ; en dernier lieu
se balanait une lgre feuille de parchemin qui, charge dhiroglyphes
tranges, montrait comme en-tte un dessin assez grossier reprsentant
cinq personnages volontairement ridiculiss par laitude gnrale et par
lexagration des traits.
Prisonnier sur son socle, Nar avait le pied droit retenu par un entrelacement de cordages pais engendrant un vritable collet troitement x
la solide plate-forme ; semblable une statue vivante, il faisait des gestes
lents et ponctuels en murmurant avec rapidit des suites de mots appris
par cur. Devant lui, pose sur un support de forme spciale, une fragile
pyramide faite de trois pans dcorce souds ensemble captivait toute son
aention ; la base, tourne de son ct mais sensiblement surleve, lui
servait de mtier tisser ; sur une annexe du support, il trouvait porte de sa main une provision de cosses de fruits extrieurement garnies
dune substance vgtale gristre rappelant le cocon des larves prtes se
transformer en chrysalides. En pinant avec deux doigts un fragment de
ces dlicates enveloppes et en ramenant lentement sa main lui, le jeune

Impressions dAfrique

Chapitre I

homme crait un lien extensible pareil aux ls de la Vierge qui, lpoque


du renouveau, slongent dans les bois ; ces laments imperceptibles lui
servaient composer un ouvrage de fe subtil et complexe, car ses deux
mains travaillaient avec une agilit sans pareille, croisant, nouant, enchevtrant de toutes manires les ligaments de rve qui samalgamaient gracieusement. Les phrases quil rcitait sans voix servaient rglementer
ses manigances prilleuses et prcises ; la moindre erreur pouvait causer
lensemble un prjudice irrmdiable, et, sans laide-mmoire automatique fourni par certain formulaire retenu mot mot, Nar naurait jamais
aeint son but.
En bas, vers la droite, dautres pyramides couches au bord du pidestal, le sommet en arrire, permeaient dapprcier leet du travail aprs
son complet achvement ; la base, debout et visible, tait nement indique par un tissu presque inexistant, plus tnu quune toile daraigne.
Au fond de chaque pyramide, une eur rouge xe par la tige airait puissamment le regard derrire limperceptible voile de la trame arienne.
Non loin de la scne des Incomparables, droite de lacteur, deux piquets distants de quatre cinq pieds supportaient un appareil en mouvement ; sur le plus proche pointait un long pivot, autour duquel une bande
de parchemin jauntre se serrait en pais rouleau ; cloue solidement au
plus loign, une planchee carre pose en plate-forme servait de base
un cylindre vertical m avec lenteur par un mcanisme dhorlogerie.
La bande jauntre, se dployant sans rupture dalignement sur toute
la longueur de lintervalle, venait enlacer le cylindre, qui, tournant sur
lui-mme, la tirait sans cesse de son ct, au dtriment du lointain pivot
entran de force dans le mouvement giratoire.
Sur le parchemin, des groupes de guerriers sauvages, dessins gros
traits, se succdaient dans les poses les plus diverses ; telle colonne, courant une vitesse folle, semblait poursuivre quelque ennemi en fuite ;
telle autre, embusque derrire un talus, aendait patiemment loccasion
de se montrer ; ici, deux phalanges gales par le nombre luaient corps
corps avec acharnement ; l, des troupes fraches slanaient avec de
grands gestes pour aller se jeter bravement dans une lointaine mle.
Le dl continuel orait sans cesse de nouvelles surprises stratgiques
grce la multiplicit innie des eets obtenus.

Impressions dAfrique

Chapitre I

En face de moi, lautre extrmit de lesplanade, stendait une sorte


dautel prcd de plusieurs marches que recouvrait un moelleux tapis ;
une couche de peinture blanche veine de lignes bleutres donnait lensemble, vu de loin, une apparence de marbre.
Sur la table sacre, gure par une longue planchee place mihauteur de ldice et cache par un linge, on voyait un rectangle de parchemin macul dhiroglyphes et mis debout prs dune paisse buree
remplie dhuile. A ct, une feuille plus grande, faite dun fort papier de
luxe, portait ce titre soigneusement trac en gothique : Maison rgnante
de Ponukl-Drelchka ; sous len-tte, un portrait rond, sorte de miniature nement colorie, reprsentait deux jeunes Espagnoles de treize
quatorze ans coies de la mantille nationale deux surs jumelles en
juger par la ressemblance parfaite de leurs visages ; au premier abord, limage semblait faire partie intgrante du document ; mais la suite dune
observation plus aentive on dcouvrait une troite bande de mousseline
transparente, qui, se collant la fois sur le pourtour du disque peint et sur
la surface du solide vlin, rendait aussi parfaite que possible la soudure
des deux objets, en ralit indpendants lun de lautre ; gauche de la
double egie, ce nom SOUANN stalait en grosses majuscules ; en
dessous, le reste de la feuille tait rempli par une nomenclature gnalogique comprenant deux branches distinctes, paralllement issues des
deux gracieuses Ibriennes qui en formaient le suprme sommet ; une
de ces lignes se terminait par le mot Extinction, dont les caractres,
presque aussi importants que ceux du titre, visaient brutalement leffet ; lautre, au contraire, descendant un peu moins bas que sa voisine,
semblait der lavenir par labsence de toute barre darrt.
Prs de lautel, vers la droite, verdissait un palmier gigantesque, dont
ladmirable panouissement aestait le grand ge ; un criteau, accroch
au tronc, prsentait cee phrase commmorative : Restauration de lempereur Talou IV sur le trne de ses pres. Abrit par les palmes, de ct, un
pieu ch en terre portait un uf mollet sur la plate-forme carre fournie
par son sommet.
A gauche, pareillement distante de lautel, une haute plante, vieille et
lamentable, faisait un triste pendant au palmier resplendissant ; ctait un

Impressions dAfrique

Chapitre I

caoutchouc bout de sve et presque tomb en pourriture. Une litire de


branchages, pose dans son ombre, soutenait plat le cadavre du roi ngre
Yaour IX, classiquement costum en Marguerite de Faust, avec une robe
en laine rose courte aumnire et une paisse perruque blonde, dont
les grandes naes, passes par-dessus ses paules, lui venaient jusqu
mi-jambes.

Adoss ma gauche contre la range de sycomores et faisant face au


thtre rouge, un btiment couleur de pierre rappelait en miniature la
Bourse de Paris.
Entre cet dice et langle nord-ouest de lesplanade, salignaient plusieurs statues de grandeur naturelle.
La premire voquait un homme aeint mortellement par une arme
enfonce dans son cur. Instinctivement les deux mains se portaient vers
la blessure, pendant que les jambes chissaient sous le poids du corps
rejet en arrire et prt seondrer. La statue tait noire et semblait,
au premier coup dil, faite dun seul bloc ; mais le regard, peu peu,
dcouvrait une foule de rainures traces en tous sens et formant gnralement de nombreux groupes parallles. Luvre, en ralit, se trouvait compose uniquement dinnombrables baleines de corset coupes
et chies suivant les besoins du modelage. Des clous tte plate, dont
la pointe devait sans doute se recourber intrieurement, soudaient entre
elles ces souples lamelles qui se juxtaposaient avec art sans jamais laisser place au moindre interstice. La gure elle-mme, avec tous ses dtails
dexpression douloureuse et angoisse, ntait faite que de tronons bien
ajusts reproduisant dlement la forme du nez, des lvres, des arcades
sourcilires et du globe oculaire. Le manche de larme plonge dans le
cur du mourant donnait une impression de grande dicult vaincue,
grce llgance de la poigne, dans laquelle on retrouvait les traces
de deux ou trois baleines coupes en courts fragments arrondis comme
des anneaux. Le corps musculeux, les bras crisps, les jambes nerveuses
et demi ployes, tout semblait palpiter ou sourir, par suite du galbe
saisissant et parfait donn aux invariables lamelles sombres.
Les pieds de la statue reposaient sur un vhicule trs simple, dont la
plate-forme basse et les quatre roues taient fabriques avec dautres ba-

Impressions dAfrique

Chapitre I

leines noires ingnieusement combines. Deux rails troits, faits dune


substance crue, rougetre et glatineuse, qui ntait autre que du mou de
veau, salignaient sur une surface de bois noirci et donnaient, par leur model sinon par leur couleur, lillusion exacte dune portion de voie ferre ;
cest sur eux que sadaptaient, sans les craser, les quatre roues immobiles.
Le plancher carrossable formait la partie suprieure dun pidestal
en bois, compltement noir, dont la face principale montrait une inscription blanche conue en ces termes : La Mort de lIlote Saridakis. En
dessous, toujours en caractres neigeux, on voyait cee gure, moiti
grecque moiti franaise, accompagne dune ne accolade :
DUEL

A ct de lilote un buste de penseur aux sourcils froncs


portait une expression dintense et fconde mditation. Sur
le socle on lisait ce nom :
EMMANUEL KANT
Ensuite venait un groupe sculptural gurant une scne mouvante.
Un cavalier mine farouche de sbire semblait questionner une religieuse
place debout contre la porte de son couvent. Au second plan, qui se terminait en bas-relief, dautres hommes darmes, monts sur des chevaux
bouillants, aendaient un ordre de leur chef. Sur la base, le titre suivant
grav en leres creuses : Le Mensonge de la Nonne Perptue tait suivi
de cee phrase interrogative : Est-ce ici que se cachent les fugitifs ?
Plus loin une curieuse vocation, accompagne de ces mots explicatifs : Le Rgent sinclinant devant Louis XV, montrait Philippe dOrlans respectueusement courb devant lenfant-roi, qui, g dune dizaine
dannes, gardait une pose pleine de majest naturelle et inconsciente.
Contrastant avec lilote, le buste et les deux sujets complexes oraient
laspect de la terre cuite.
Norbert Montalescot, calme et vigilant, se promenait au milieu de ses
uvres, surveillant spcialement lilote, dont la fragilit rendait plus redoutable le contact indiscret de quelque passant.
Aprs la dernire statue, slevait une petite logee sans issues, dont
les quatre parois, de largeur pareille, taient faites dune paisse toile

Impressions dAfrique

Chapitre I

noire engendrant sans doute une obscurit absolue. Le toit, lgrement inclin suivant une pente unique, se composait dtranges feuillets de livre,
jaunis par le temps et taills en forme de tuiles ; le texte, assez large et
exclusivement anglais, tait pli ou parfois eac, mais certaines pages,
dont le haut restait visible, portaient ce titre : e Fair Maid of Perth, encore neement trac. Au milieu de la toiture se dcoupait un judas clos
hermtiquement, qui, en guise de vitrage, montrait les mmes feuillets
colors par lusure et la vieillesse. Lensemble de la lgre couverture devait rpandre au-dessous de lui une lumire jauntre et diuse pleine de
reposante douceur.
Une sorte daccord, rappelant, mais en trs anu, le timbre des instruments de cuivre, schappait intervalles rguliers du centre de la logee, en donnant le sentiment exact dune respiration musicale.

Juste en face de Nar, une pierre tombale, place dans lalignement


de la Bourse, servait de support aux direntes pices dun uniforme de
zouave. Un fusil et des cartouchires se joignaient cee dfroque militaire, destine, selon toute apparence, perptuer pieusement la mmoire
de lenseveli.
Dress verticalement derrire la dalle funraire, un panneau tapiss
dtoe noire orait au regard une srie de douze aquarelles, disposes
trois par trois sur quatre rangs pareils tags symtriquement. Grce la
similitude des personnages, cee suite de tableaux paraissait se raacher
quelque rcit dramatique. Au-dessus de chaque image on lisait, en guise
de titre, quelques mots tracs au pinceau.
Sur la premire feuille, un sous-ocier et une femme blonde en toilee tapageuse taient camps au fond dune luxueuse Victoria ; ces mots
Flore et ladjudant Lcurou indiquaient sommairement le couple.
Ensuite venait la Reprsentation de Ddale, gure par une large
scne sur laquelle un chanteur en draperies grecques semblait donner
toute sa voix ; au premier rang dune avant-scne, on retrouvait ladjudant assis ct de Flore, qui braquait sa lorgnee du ct de lartiste.
Dans la Consultation, une vieille femme vtue dune ample rotonde airait laention de Flore sur un planisphre cleste pingle au
mur et tendait doctoralement lindex vers la constellation du Cancer.

Impressions dAfrique

Chapitre I

La Correspondance secrte, commenant une deuxime range


dpreuves, montrait la femme en rotonde orant Flore une de ces
grilles spciales qui, ncessaires pour dchirer certains cryptogrammes,
se composent dune simple feuille de carton bizarrement ajoure.
Le Signal avait pour dcor la terrasse dun caf presque dsert, devant lequel un zouave brun, aabl sans compagnon, dsignait au garon
un large bourdon m au fate dune glise voisine ; en dessous, on lisait ce
dialogue bref : Garon, quest-ce que cee sonnerie de cloche ? Cest
le Salut. Alors, servez-moi un arlequin.
La Jalousie de lAdjudant voquait une cour de caserne o Lcurou, levant quatre doigts de la main droite, semblait adresser une furieuse
semonce au zouave dj vu sur limage prcdente ; la scne tait brutalement accompagne de cee phrase dargot militaire : atre crans !
Place en tte de la troisime range, la Rbellion du Bravo introduisait dans lintrigue un zouave trs blond qui, refusant dexcuter un
ordre de Lcurou, rpondait ce seul mot Non ! inscrit sous laquarelle.
La Mort du Coupable, souligne par le commandement Joue !,
se composait dun peloton dexcution visant, sous les ordres de ladjudant, le cur du zouave aux cheveux dor.
Dans le Prt usuraire, la femme en rotonde rapparaissait pour
tendre plusieurs billets de banque Flore, qui, assise devant un bureau,
semblait signer quelque reconnaissance de dee.
La range nale dbutait par la Police au Tripot. Cee fois, un large
balcon, do Flore se prcipitait dans le vide, laissait voir, par certaine
fentre ouverte, une grande table jeu, entoure de pontes fort ears
par larrive intempestive de plusieurs personnages vtus de noir.
Lavant-dernier tableau, intitul La Morgue, prsentait de face un
cadavre de femme expos derrire un vitrage et couch sur une dalle ; au
fond, une chtelaine dargent accroche fort en vidence se tendait sous
le poids dune montre prcieuse.
Enn, le Souet fatal terminait la srie par un paysage nocturne ;
dans la pnombre on voyait le zouave brun giant ladjudant Lcurou,
tandis quau loin, se dtachant sur une fort de mts, une sorte de pancarte claire par un puissant rverbre montrait ces trois mots : Port
de Bougie.

Impressions dAfrique

Chapitre I

Derrire moi, fournissant un pendant lautel, une sombre btisse


rectangulaire de trs petites dimensions avait pour faade une grille lgre aux minces barreaux de bois peints en noir ; quatre dtenus, deux
hommes et deux femmes de race indigne, erraient silencieusement lintrieur de cee prison exigu ; au-dessus de la grille, le mot Dpt tait
inscrit en leres rougetres.
A mes cts se tenait le groupe nombreux des passagers du Lynce,
aendant debout lapparition du dl promis.

CHAPITRE

II

de pas se t entendre ; tous les regards se tournrent vers la gauche, et par le coin sud-ouest de lesplanade on
vit savancer un trange et pompeux cortge.
En tte, les trente-six ls de lempereur, groups par ordre de taille sur six
rangs, composaient une phalange ngre prsentant dirents ges entre
trois et quinze ans. Fogar, lan de tous, plac derrire parmi les plus
grands, portait dans ses bras un immense cube de bois, transform en
d jouer par un complet badigeonnage blanc sem de rondelles creuses
peintes en noir. Sur un signe de Rao, indigne charg de surveiller lvolution du dl, la troupe denfants se mit longer pas lents le ct de
lesplanade occup par la Bourse.
Aprs eux venaient, en sduisante thorie, les dix pouses du souverain, gracieuses Ponukliennes remplies daraits et de beaut.
Enn, lempereur Talou VII parut, curieusement accoutr en chanteuse de caf-concert, avec sa robe bleue dcollete formant, par derrire,

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Impressions dAfrique

Chapitre II

une longue trane, sur laquelle le numro 472 se dtachait en chires


noirs. Sa face de ngre, pleine dune nergie sauvage, ne manquait pas
dun certain caractre, sous le contraste de sa perruque fminine aux magniques cheveux blonds soigneusement onduls. Il guidait par la main
sa lle Sirdah, svelte enfant de dix-huit ans dont les yeux convergents se
voilaient de taies paisses, et dont le front noir portait une envie rouge
aectant la forme dun minuscule corset toil de traits jaunes.
Derrire, marchaient les troupes ponukliennes, composes de superbes guerriers au teint dbne, lourdement arms sous leurs parures
de plumes et damulees.
Le cortge suivait peu peu la mme direction que le groupe denfants.
En passant devant la spulture du zouave, Sirdah, qui sans doute avait
compt ses pas, sapprocha soudain de la pierre tombale, sur laquelle ses
lvres dposrent doucement un long baiser empreint de la plus pure tendresse. Ce pieux devoir accompli, la jeune aveugle reprit aectueusement
la main de son pre.
Sur le point daeindre lextrmit de lesplanade, les ls de lempereur, dirigs par Rao, tournrent droite pour longer le ct nord du vaste
quadrilatre ; parvenus langle oppos, ils volurent une seconde fois
et redescendirent vers nous, tandis que le dl, toujours aliment sa
source par de nombreuses cohortes, suivait exactement leurs traces.
A la n, les derniers guerriers noirs ayant fait leur entre au moment o lavant-garde enfantine touchait la limite sud, Rao t dgager
les abords de lautel, et tous les nouveaux venus se massrent en bon
ordre sur les deux faces latrales, le visage tourn vers le point central de
la place.
De tous cts, une foule ngre, forme par la population djur, stait rassemble derrire les sycomores pour prendre sa part de lairant
spectacle.

Toujours runis sur six rangs, les ls de lempereur, gagnant le milieu


de lesplanade, sarrtrent face lautel.
Rao prit dans les bras de Fogar le monstrueux d jouer, quil balana
plusieurs fois pour le jeter en lair de toute sa force ; lnorme cube, haut

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Impressions dAfrique

Chapitre II

de cinquante centimtres, monta en tournoyant, masse blanche mouchete de noir, puis, dcrivant une courbe trs ferme, vint rouler sur le sol
avant de se poser. Dun coup dil, Rao lut le numro deux sur la face
suprieure, et, savanant vers la docile phalange, montra du doigt le second rang, qui seul demeura en place ; le reste du groupe, ramassant le
d, courut se mler la foule des guerriers.
Talou, pas lents, rejoignit alors les lus que le sort venait de dsigner pour lui servir de pages. Bientt, au milieu dun profond silence,
lempereur se dirigeait majestueusement vers lautel, escort des six enfants privilgis, qui portaient pleines mains la trane de sa robe.
Aprs avoir gravi les quelques marches conduisant la table sommairement garnie, Talou t approcher Rao, qui tenait deux mains, en
le prsentant lenvers, le lourd manteau du sacre. Lempereur, se baissant, entra sa tte et ses bras dans trois ouvertures mnages au milieu du
tissu, dont les larges plis, en retombant, lenvelopprent bientt jusquaux
pieds.
Ainsi par, le monarque se tourna orgueilleusement vers lassemble
comme pour orir tous les regards son nouveau costume.
Ltoe, riche et soyeuse, gurait une grande carte de lAfrique, avec
indications principales de lacs, de euves et de montagnes.
Le jaune ple des terres tranchait sur le bleu nuanc de la mer, qui
stendait de tous cts aussi loin que lexigeait la forme gnrale du vtement.
De nes zbrures dargent rayaient en zigzags courbes et harmonieux
la surface de lOcan, an dvoquer, par une sorte de schma, la continuelle ondulation des vagues.
Seule, la moiti sud du continent tait visible entre le cou et les chevilles de lempereur.
Sur la cte occidentale, un point noir, accompagn de ce nom jur,
tait situ prs de lembouchure dun euve dont la source, assez avant
dans lest, sortait dun massif montagneux.
Des deux cts du vaste cours deau, une immense tache rouge reprsentait les tats du tout-puissant Talou.
En manire de aerie, lauteur du modle avait recul indniment
les limites dailleurs mal connues de limposante contre soumise un

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Impressions dAfrique

Chapitre II

seul sceptre ; le carmin clatant, largement distribu au nord et lest,


stendait au sud jusqu la pointe terminale, o les mots Cap de BonneEsprance stalaient en grosses leres noires.
Au bout dun moment, Talou se retourna vers lautel ; dans son dos,
lautre portion de ltole montrait la partie nord de lAfrique tombant
lenvers au milieu du mme encadrement maritime.
La minute solennelle approchait.
Le monarque, dune voix forte, commena la lecture du texte indigne
trac laide dhiroglyphes sur la feuille de parchemin dresse au milieu
de la table troite.
Ctait une sorte de bulle par laquelle, en vertu de son pouvoir religieux, Talou, dj empereur du Ponukl, se sacrait lui-mme roi du Drelchka.
La proclamation acheve, le souverain prit la buree destine gurer la sainte ampoule, et, se plaant de prol, rpandit de lhuile sur
lextrmit de sa main, pour se graisser ensuite le front avec le bout des
doigts.
Il remit aussitt le acon son poste, et, descendant les degrs de
lautel, aeignit en quelques pas la litire de feuillage ombrage par le
caoutchouc. L, le pied pos sur le cadavre dYaour, il poussa un long
soupir de joie, levant triomphalement la tte comme pour humilier devant
tous la dpouille du dfunt roi.
En revenant aprs cet acte orgueilleux, il rendit Rao lpais manteau
promptement enlev.
Escort de ses six ls qui, de nouveau, soulevaient sa trane, il marcha
lentement dans notre direction, puis tourna vers le thtre des Incomparables pour se ranger devant la foule.

A ce moment les pouses de lempereur savancrent jusquau milieu


de lesplanade.
Rao les rejoignit bientt, charg dune lourde terrine quil posa sur le
sol parmi elles.
Les dix jeunes femmes saalrent ensemble autour du rcipient, plein
dun pais aliment noirtre quelles mangrent avec apptit en employant
la main pour le monter jusqu leurs lvres.

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Impressions dAfrique

Chapitre II

Au bout de quelques minutes, la terrine, entirement vide, fut remporte par Rao, et les ngresses, rassasies, se mirent en place pour la
Luennchtuz, danse religieuse qui, fort en honneur dans le pays, tait
spcialement rserve aux grandes solennits.
Elles commencrent par quelques lentes volutions mles de mouvements souples et onduleux.
De temps autre elles laissaient chapper par leur bouche, largement
ouverte, de formidables renvois qui, bientt, se multiplirent avec une
prodigieuse rapidit. Au lieu de dissimuler ces bruits rpugnants, elles les
faisaient panouir avec force, paraissant rivaliser par lclat et la sonorit
obtenir.
Ce chur gnral accompagnant, en guise de musique, la pavane
calme et gracieuse, nous rvla les vertus toutes particulires de la substance inconnue quelles venaient dabsorber.
Peu peu la danse sanima et prit un caractre fantastique, tandis
que les renvois, en un puissant crescendo, augmentaient sans cesse leur
frquence et leur intensit.
Il y eut un moment dimpressionnante apoge, durant lequel les bruits
secs et assourdissants rythmaient une diabolique sarabande ; les ballerines vreuses, cheveles, secoues par leurs terribles rots ainsi que par
des coups de poing, se croisaient, se poursuivaient, se contorsionnaient
en tous sens, comme prises de vertigineux dlire.
Puis tout se calma progressivement, et, aprs un long diminuendo, le
ballet sacheva sur un groupement dapothose, soulign par un accord
nal ternis en point dorgue.
Bientt, les jeunes femmes, encore agites par des hoquets tardifs,
regagnrent pas lents leur place primitive.

Pendant lexcution de la Luennchtuz, Rao stait dirig vers le ct


sud de lesplanade pour ouvrir la prison un groupe de race noire comprenant une femme et deux hommes.
Maintenant une recluse seule errait encore derrire la grille paisse.
Rao, se frayant un passage au milieu de nous, conduisit jusqu lendroit pitin par la danse les trois nouveaux venus, dont les mains taient
lies en avant.

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Impressions dAfrique

Chapitre II

Un silence angoiss pesait sur lassemble entire, mue par laente


des supplices quallait subir le trio dentravs.
Rao prit sa ceinture une forte hache, dont la lame, bien ate, tait
faite en un bois trange, aussi dur que le fer.
Plusieurs esclaves venaient de se joindre lui pour lassister dans sa
besogne de bourreau.
Maintenu par eux, le tratre Gaz-dh fut enjoint de sagenouiller, la
tte baisse, pendant que les deux autres condamns demeuraient immobiles.
A deux mains Rao brandit sa hache et, par trois fois, frappa la nuque
du tratre. Au dernier coup la tte roula sur le sol.
Lemplacement tait rest indemne de toute claboussure rouge,
cause du curieux bois tranchant qui, en pntrant dans les chairs, produisait un eet dimmdiate coagulation sanguine, tout en aspirant les
premires goues dont leusion ne pouvait tre vite.
Le chef et le tronc oraient sur leur partie sectionne laspect carlate
et solide de certaines pices de boucherie.
On pensait malgr soi ces mannequins de ferie qui, habilement substitus lacteur grce au double fond de quelque meuble, sont proprement dcoups sur la scne en tronons pourvus lavance dun trompelil sanguinolent. Ici, la ralit du cadavre rendait impressionnante cee
rougeur compacte habituellement due lart dun pinceau.
Les esclaves emportrent les restes de Gaz-dh, ainsi que la hache
lgrement macule.
Ils revinrent bientt dposer devant Rao un brasier ardent o rougissaient, par la pointe, deux longues tiges en fer emmanches dans de
grossires poignes de bois.
Mossem, le deuxime condamn, fut agenouill face lautel, la plante
des pieds bien expose et longle des orteils touchant le sol.
Rao prit des mains dun esclave certain rouleau de parchemin quil
dploya largement ; ctait le faux acte mortuaire de Sirdah, trac jadis
par Mossem.
A laide dune immense palme, un noir activait sans cesse le foyer,
plein de vigueur et dclat.

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Impressions dAfrique

Chapitre II

Plaant un genou en terre derrire le patient et tenant le parchemin


dans sa main gauche, Rao saisit dans le brasier une tige brlante dont il
appuya la pointe sur lun des talons oerts sa vue.
La chair crpita, et Mossem, agripp par les esclaves, se tordit de douleur.
Inexorable, Rao poursuivit sa tche. Ctait le texte mme du parchemin quil copiait servilement sur le pied du faussaire.
Parfois il remeait dans le foyer la tige en service, pour prendre sa
pareille, toute rutilante au sortir des braises.
and la plante gauche fut entirement couverte dhiroglyphes, Rao
continua lopration sur le pied droit, employant toujours tour de rle
les deux pointes de fer rouge promptes se refroidir.
Mossem, touant de sourds rugissements, faisait de monstrueux efforts pour se soustraire la torture.
Lorsque enn lacte mensonger fut recopi jusquau dernier signe,
Rao, se relevant, ordonna aux esclaves de lcher Mossem, qui, pris de
convulsions terribles, expira sous nos yeux, terrass par son long supplice.
Le corps fut emmen, ainsi que le parchemin et le brasier.
Revenus leur poste, les esclaves semparrent de Rul, Ponuklienne
trangement belle, seule survivante de linfortun trio. La condamne,
dont les cheveux montraient de longues pingles dor piques en toile,
portait au-dessus de son pagne un corset de velours rouge demi dchir ;
cet ensemble orait une frappante ressemblance avec la marque bizarre
inscrite au front de Sirdah.
Agenouille dans le mme sens que Mossem, lorgueilleuse Rul tenta
en vain une rsistance dsespre.
Rao enleva de la chevelure une des pingles dor, puis en appliqua perpendiculairement la pointe sur le dos de la patiente, choisissant, droite,
la rondelle de peau visible derrire le premier illet du corset rouge au
lacet noueux et us ; puis, dune pousse lente et rgulire, il enfona la
tige aigu, qui pntra profondment dans la chair.
Aux cris provoqus par leroyable piqre, Sirdah, reconnaissant la
voix de sa mre, se jeta aux pieds de Talou pour implorer la clmence
souveraine.

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Impressions dAfrique

Chapitre II

Aussitt, comme pour prendre des ordres inaendus, Rao se tourna


vers lempereur, qui, dun geste inexible, lui commanda la continuation
du supplice.
Une nouvelle pingle, prise dans les tresses noires, fut plante dans le
second illet, et peu peu la range entire se hrissa de brillantes tiges
dor ; recommence gauche, lopration acheva de dgarnir la chevelure
en comblant successivement toutes les rondelles lacet.
Depuis un moment la malheureuse ne criait plus ; une des pointes, en
aeignant le cur, avait dtermin la mort.
Le cadavre, brusquement apprhend, disparut comme les deux autres.

Relevant Sirdah muee et angoisse, Talou se dirigea vers les statues


alignes prs de la Bourse. Les guerriers scartrent pour laisser le champ
libre, et, promptement rejoint par notre groupe, lempereur t un signe
Norbert, qui, sapprochant de la logee, appela sa sur haute voix.
Bientt le judas pratiqu dans la toiture se souleva lentement pour
se rabare en arrire, pouss de lintrieur par la main ne de Louise
Montalescot, qui, apparaissant par louverture bante, semblait se hisser
progressivement sur les degrs dune chelle.
Soudain elle sarrta, mergeant mi-corps, puis se tourna en face
de nous. Elle tait fort belle dans son travestissement docier, avec ses
longues boucles blondes qui schappaient librement dun troit bonnet
de police inclin sur loreille.
Son dolman bleu, moulant sa taille superbe, tait orn, sur la droite,
daiguillees dor nes et brillantes ; cest de l que partait le discret accord entendu jusqualors travers les parois de la logee et produit par la
respiration mme de la jeune femme grce une communication chirurgicale tablie entre la base du poumon et lensemble des ganses recourbes servant dissimuler de souples tubes libres et sonores. Les ferrets
dors, pendus au bout des aiguillees comme des poids gracieusement
allongs, taient creux et munis intrieurement dune lamelle vibrante.
A chaque contraction du poumon une partie de lair expir passait par
les conduits multiples et, meant les lamelles en mouvement, provoquait
une harmonieuse rsonance.
Une pie apprivoise se tenait, immobile, sur lpaule gauche de la s-

17

Impressions dAfrique

Chapitre II

duisante prisonnire.
Tout coup, Louise aperut le corps dYaour, toujours allong dans sa
robe de Gretchen lombre du caoutchouc caduc. Une violente motion
se peignit sur ses traits, et, cachant ses yeux dans sa main, elle pleura nerveusement, la poitrine secoue par dareux sanglots qui accentuaient, en
les prcipitant, les accords de ses aiguillees.
Talou, impatient, pronona svrement quelques mots inintelligibles
qui rappelrent lordre la malheureuse jeune femme.
Refrnant ses douloureuses angoisses, elle tendit sa main droite vers
la pie, dont les deux paes se posrent avec empressement sur lindex
brusquement oert.
Dun geste large, Louise allongea son bras comme pour lancer loiseau, qui, prenant son vol, vint sabare sur le sable, devant la statue de
lilote.
Deux ouvertures peine apprciables et distantes de plus dun mtre
taient perces presque ras de terre dans la face visible du socle noir.
La pie sapprocha de louverture la plus lointaine, dans laquelle son
bec pntra subitement pour faire jouer quelque ressort intrieur.
Aussitt, la plate-forme carrossable se mit basculer lentement, senfonant gauche dans lintrieur du socle pour slever droite au-dessus
de son niveau habituel.
Lquilibre tant rompu, le vhicule charg de la statue tragique se
dplaa doucement, sur les rails glatineux, qui prsentaient maintenant
une pente assez sensible. Les quatre roues en lamelles noires se trouvaient
prserves de tout draillement par une bordure intrieure qui dpassait
un peu leur jante solidement maintenue sur la voie.
Parvenu au bas de la courte descente, le wagonnet fut arrt soudain
par le bord du socle.
Pendant les quelques secondes consacres au trajet, la pie, en sautillant, stait transporte devant lautre ouverture, au sein de laquelle
son bec disparut vivement.
A la suite dun dclenchement nouveau, le mouvement de bascule
seectua en sens inverse. Le vhicule, hiss progressivement, puis entran vers la droite par son propre poids, roula sans aucun moteur sur
la voie silencieuse et vint buter contre le bord oppos du socle, dont la

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Impressions dAfrique

Chapitre II

paroi se dressait maintenant comme un obstacle devant la plate-forme


descendue.
Le va-et-vient se reproduisit plusieurs fois, grce la manuvre de
la pie qui oscillait sans cesse dune ouverture lautre. La statue de lilote restait soude au vhicule, dont elle suivait tous les voyages, et lensemble tait dune lgret telle que les rails, malgr leur inconsistance,
noraient aucune trace daplatissement ni de cassure.
Talou voyait avec merveillement le succs de la prilleuse exprience
quil avait imagine lui-mme sans la croire ralisable.
La pie cessa delle-mme son mange et aeignit en quelques coups
dailes le buste dEmmanuel Kant ; au sommet du support, pointait,
gauche, un petit perchoir sur lequel loiseau vint se poser.
Aussitt, un puissant clairage illumina lintrieur du crne, dont les
parois, excessivement minces partir de la ligne des sourcils, taient
doues dune parfaite transparence.
On devinait la prsence dune foule de recteurs orients en tous
sens, tant les rayons ardents, gurant les ammes du gnie, schappaient
avec violence du foyer incandescent.
Souvent, la pie senvolait pour redescendre immdiatement sur son
perchoir, teignant et rallumant sans cesse la caloe crnienne, qui seule
brillait de mille feux, pendant que la gure, les oreilles et la nuque demeuraient obscures.
A chaque pese il semblait quune ide transcendante naissait dans le
cerveau soudain blouissant du penseur.
Abandonnant le buste, loiseau sabait sur le large socle consacr au
groupe de sbires ; ici, ce fut de nouveau le bec fureteur qui, introduit cee
fois dans un mince boyau vertical, actionna certain mcanisme invisible
et dlicat.
A cee question : Est-ce ici que se cachent les fugitifs ? la nonne
poste devant son couvent rpondait : Non avec persistance, balanant la tte de droite et de gauche aprs chaque profond coup de bec
donn par le volatile qui semblait picorer.
La pie toucha enn la plate-forme, unie comme un plancher, sur laquelle slevaient les deux dernires statues ; la place choisie par lintelligente bte reprsentait une ne rosace, qui senfona dun demi-pouce

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Impressions dAfrique

Chapitre II

sous sa lgre surcharge.


A linstant mme, le rgent se courba plus profondment encore devant Louis XV, que cee politesse laissait impassible.
Loiseau, bondissant sur place, dtermina plusieurs saluts crmonieux, puis regagna, en voletant, lpaule de sa matresse.
Aprs un long regard jet vers Yaour, Louise redescendit dans lintrieur de la logee et ferma vivement le judas, comme presse de se remere quelque mystrieuse besogne.

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CHAPITRE

III

de la sance avait pris n, et le gala des Incomparables pouvait maintenant souvrir.


Auparavant, une suprme sance de spculation allait avoir

lieu.
Les guerriers noirs scartrent davantage pour dgager les abords de la
Bourse, autour de laquelle vinrent se grouper les passagers du Lynce.
Cinq agents de change, gurs par les banquiers associs Hounseld
et Cerjat assists de leurs trois commis, occuprent cinq tables disposes
sous la colonnade du btiment, et bientt noncrent tout haut des ordres
rims que les passagers leur conaient sans cesse.
Les valeurs taient dsignes par les noms mmes des Incomparables,
reprsents chacun par cent actions qui montaient ou baissaient suivant
les pronostics personnels des joueurs sur le rsultat du concours. Toutes
les transactions se rglaient comptant, en billets de banque ou en espces
sonnantes.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Pendant un quart dheure les cinq intermdiaires hurlrent sans trve


de piteux alexandrins, que les spculateurs, daprs les uctuations de la
cote, improvisaient htivement grands renforts de chevilles.
Enn Hounseld et Cerjat marqurent en se levant la n du trac, puis
descendirent, suivis de leurs trois commis, pour se mler en mme temps
que moi la foule des joueurs, qui revint se masser sur son ancienne place,
le dos tourn la prison.
Les guerriers noirs se rangrent de nouveau dans leur ordre primitif, vitant toutefois, sur injonction de Rao, les entours immdiats de la
Bourse, propres fournir un passage utilisable.

La reprsentation de gala commena.


Dabord les quatre frres Boucharessas rent leur apparition, tous revtus de la mme tenue dacrobate, compose dun maillot rose et dun
caleon de velours noir.
Les deux ans, Hector et Tommy, adolescents pleins de souple vigueur, portaient chacun dans un solide tambourin six balles de caoutchouc fonc ; ils marchrent en sens contraire et bientt se rent face,
arrts sur deux points fort distants.
Soudain, poussant un lger cri en guise de signal, Hector, plac devant
notre groupe, se servit de son tambourin pour lancer, une par une, ses six
balles toute vole.
En mme temps que lui, Tommy, debout au pied de lautel, venait de
projeter successivement, avec son disque rsonnant tenu dans la main
gauche, tous ses projectiles de caoutchouc, qui se croisrent avec ceux de
son frre.
Ce premier travail accompli, chaque jongleur se mit repousser individuellement les balles de son vis--vis, eectuant un continuel change
qui se prolongea ensuite sans interruption. Les tambourins vibraient simultanment, et les douze projectiles formaient une sorte darche allonge toujours en mouvement.
Grce la parfaite similitude de leurs gestes, jointe une grande ressemblance daspect, les deux frres, dont lun tait gaucher, donnaient
lillusion de quelque sujet unique ret par un miroir.
Pendant plusieurs minutes le tour de force russit avec une prcision

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Impressions dAfrique

Chapitre III

mathmatique. Enn, la suite dun nouveau signal, chaque joueur reut,


dans la partie creuse de son tambourin retourn, la moiti des projectiles,
dont le va-et-vient cessa brusquement.
Aussitt Marius Boucharessas, gamin de dix ans mine veille, savana en courant pendant que ses deux ans se retiraient lcart.
Lenfant portait dans ses bras, sur ses paules et jusquau sommet de
sa tte, une collection de jeunes chats ayant tous au cou un ruban rouge
ou vert.
Avec lextrmit de son talon, il traa sur le sable, paralllement au
ct occup par la Bourse, deux lignes distantes de douze ou quinze
mtres, et les chats, sautant deux-mmes jusqu terre, vinrent se poster en deux camps gaux derrire ces limites conventionnelles. Rubans
verts dune part, rubans rouges de lautre, se trouvaient ainsi aligns face
face sans aucun mlange.
Sur un signe de Marius, les gracieux flins commencrent une joyeuse
partie de barres.
Pour engager, un des verts savana jusquau camp des rouges et toucha trois fois, du bout de ses gries peine sorties, la pae que lui tendait
un de ses adversaires ; au dernier coup il se sauva rapidement, l de prs
par le rouge, qui cherchait le raraper.
A cet instant, un nouveau vert fona sur le poursuivant, qui, oblig
de rebrousser chemin, fut bientt soutenu par un de ses partenaires ; ce
dernier prit barre sur le second vert, forc de fuir son tour.
Le mme mange se rpta plusieurs fois, jusquau moment o un
rouge, parvenant frapper un vert avec sa pae, poussa un miaulement
victorieux.
La partie sarrta, et le prisonnier vert, gagnant le territoire ennemi,
t trois pas du ct de son camp, pour garder ensuite une complte immobilit.
Le chat auquel revenait lhonneur de la capture alla au camp des verts
et engagea de nouveau, en assnant trois coups secs sur une pae tendue,
largement oerte.
Ds lors les poursuites alternatives recommencrent avec entrain,
pour aboutir la prise dun rouge, qui docilement simmobilisa devant
le camp adverse.

23

Impressions dAfrique

Chapitre III

Vif et captivant, le jeu continua sans nulle infraction aux rgles. Les
prisonniers, saccumulant sur deux ranges symtriques, voyaient parfois
leur nombre diminuer grce quelque dlivrance due au contact habile
dun partenaire. Tel coureur alerte, en aeignant sans encombre le camp
oppos au sien, devenait imprenable pendant son sjour au del du trait
glorieusement franchi.
Finalement la foule des prisonniers verts devint si considrable que
Marius, dune voix imprieuse, dcrta la victoire du camp rouge.
Les chats, sans tarder, revinrent tous prs de lenfant, puis grimprent
le long de son corps, pour reprendre les places quils occupaient larrive.
Marius en sloignant fut remplac par Bob, le dernier des frres, ravissant blondin de quatre ans aux grands yeux bleus et aux longs cheveux
boucls.
Avec une matrise inoue et un talent dune miraculeuse prcocit,
le charmant bambin commena une srie dimitations accompagnes de
gestes loquents ; bruits divers dun train qui sbranle, cris de tous les
animaux domestiques, grincements de la scie sur une pierre de taille, saut
brusque dun bouchon de Champagne, glouglou dun liquide vers, fanfares du cor de chasse, solo de violon, chant plaintif de violoncelle, formaient un rpertoire tourdissant pouvant donner, qui fermait un moment les yeux, lillusion complte de la ralit.
Lenfant prodige prit cong de la foule pour rejoindre Marius, Hector
et Tommy.
Bientt les quatre frres scartrent pour livrer passage leur sur
Stella, charmante adolescente de quatorze ans, qui, dguise en Fortune,
parut debout au sommet dune roue mince continuellement mobile sous
ses pieds.
La jeune lle se mit voluer en tous sens, lanant du bout de chaque
semelle, au moyen de sauts ininterrompus, ltroite jante au parfait roulement.
Elle tenait la main un vaste cornet profond et contourn, do schappa tout coup, pareille quelque ot de pices dor, une monnaie
de papier brillante et lgre, qui, en tombant lentement jusqu terre, ne
produisit aucune rsonance mtallique.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Les louis, les doubles louis et les larges disques de cent francs formaient une tincelante trane derrire la jolie voyageuse, qui, le sourire
aux lvres, ralisait, sans jamais prendre contact avec le sol, des miracles
dquilibre et de vlocit.
Comme certains cnes de prestidigitation do lon voit sortir indniment des eurs de toute espce, le rservoir aux cus semblait inpuisable. Stella navait qu le secouer doucement pour semer ses richesses,
dont la couche paisse mais inconsistante scrasait partiellement sous
les circuits de la roue vagabonde.
Aprs maints tours et dtours la jeune lle sclipsa comme une fe,
en panchant jusquau dernier moment son pseudo-mtal monnay.

Tous les regards se tournrent alors vers le tireur Balbet, qui venait
de prendre sur la tombe du zouave les cartouchires maintenant xes
ses ancs et larme qui ntait autre quun fusil Gras de marque trs
ancienne.
Marchant rapidement vers la droite, lillustre champion, objet de lattention gnrale, sarrta devant notre groupe et choisit soigneusement
son poste en regardant vers le nord de la place.
Juste en face de lui, sous le palmier commmoratif, se dressait longue
distance le pieu carr surmont dun uf mollet.
Plus loin, les indignes posts en curieux derrire la range de sycomores scartrent sur un signe de Rao pour dgager un large espace.
Balbet chargea son fusil, puis, paulant avec soin, visa longuement et
t feu.
La balle, eeurant la partie suprieure de luf, enleva une partie du
blanc et mit le jaune dcouvert.
Plusieurs projectiles tirs la le continurent le travail commenc ;
peu peu lenveloppe albumineuse disparaissait au prot de llment
interne, qui restait toujours intact.
Parfois, entre deux dtonations, Hector Boucharessas allait en courant
retourner luf, qui, par suite de cee manuvre, orait successivement
aux coups de feu tous les points de sa surface.
En arrire-plan un des sycomores faisait obstacle aux balles, qui,
toutes, pntraient dans le tronc partiellement taill plat dans le but

25

Impressions dAfrique

Chapitre III

dviter les ricochets.


Les vingt-quatre cartouches composant la provision de Balbet sufrent juste lachvement de lexprience.
and la dernire fume eut jailli du canon de larme, Hector prit
luf dans le creux de sa main pour le prsenter la ronde.
Aucune trace de blanc ne subsistait sur la dlicate membrane intrieure, qui, entirement nu, enveloppait toujours le jaune sans porter
une seule gratignure.
Bientt, sur la prire de Balbet soucieux de montrer quune cuisson
exagre navait pas facilit lexercice, Hector ferma un instant la main
pour faire couler entre ses doigts le moyeu parfaitement liquide.

Exact au rendez-vous, le constructeur La Billaudire-Maisonnial venait de paratre, charriant devant lui, comme un rmouleur, certaine manivelle trangement complique.
Sarrtant au milieu de la place, il posa dans laxe de lautel la volumineuse machine, maintenue en parfait quilibre sur deux roues et sur
deux pieds.
Lensemble se composait dune sorte de meule qui, actionne par
une pdale, pouvait mere en mouvement tout un systme de roues, de
bielles, de leviers et de ressorts formant un inextricable enchevtrement
mtallique ; sur un des cts pointait un bras articul se terminant par
une main arme dun euret.
Aprs avoir remis sur la tombe du zouave le fusil Gras et les cartouchires, Balbet prit sur certain banc troit qui faisait partie intgrante du
nouvel appareil un luxueux airail descrime comprenant masque, plastron, gant et euret.
Aussitt La Billaudire-Maisonnial, la face tourne vers nous, sassit
sur le banc devenu libre, et, le corps voil nos yeux par ltonnant mcanisme plac devant lui, posa son pied sur la longue pdale appele
faire tourner la meule.
Balbet, par du masque, du gant et du plastron, marqua vivement avec
le bout de son euret une ligne droite sur le sol, puis, la semelle gauche
appuye sur le trait immuable, tomba en garde avec lgance devant le
bras articul qui, ressortant gauche, se prolait neement sur le fond

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Impressions dAfrique

Chapitre III

blanc de lautel.
Les deux fers se croisrent, et La Billaudire-Maisonnial, meant son
pied en mouvement, t tourner la meule avec une certaine vitesse.
Tout coup le bras mcanique, eectuant plusieurs feintes savantes
et rapides, sallongea brusquement pour porter un coup droit Balbet,
qui, malgr son habilet universellement connue, navait pu parer cee
boe infaillible et merveilleuse.
Le coude articiel stait repli en arrire, mais la meule voluait toujours, et bientt une nouvelle gymnastique trompeuse, compltement diffrente de la premire, fut suivie dune dtente soudaine qui piqua Balbet
en pleine poitrine.
Lassaut se continua de la sorte par des boes multiples ; la quarte, la
sixte, la tierce, voire la prime, la quinte et loctave, se mlant aux dgagez, aux doublez et aux coupez, formaient des coups sans nombre,
indits et complexes, aboutissant respectivement une feinte imprvue,
rapide comme lclair, qui toujours aeignait son but.
Le pied gauche riv la ligne qui lempchait de rompre, Balbet ne
cherchait que la parade, essayant de faire dvier le euret adverse prt
glisser de ct sans le rencontrer. Mais le mcanisme m par la meule tait
si parfait, les boes inconnues contenaient des ruses si droutantes, quau
dernier moment les combinaisons dfensives de lescrimeur se trouvaient
rgulirement djoues.
De temps autre La Billaudire-Maisonnial, tirant et repoussant plusieurs fois de suite une longue tige dente, changeait totalement lagencement des dirents rouages et crait ainsi un nouveau cycle de feintes
ignores de lui-mme.
Cee manuvre, capable dengendrer une innit de rsultats fortuits, pouvait se comparer aux tapes lgres qui, appliques sur le tube
dun kalidoscope, donnent naissance dans le domaine visuel des mosaques de cristaux dune polychromie ternellement neuve.
Balbet nit par renoncer la lue et se dpouilla de ses accessoires,
ravi de sa dfaite, qui lui avait fourni loccasion dapprcier un chefduvre de mcanique.
Soulevant deux courts brancards xs derrire le banc quil venait
de quier, La Billaudire-Maisonnial sen alla lentement, en roulant avec

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Impressions dAfrique

Chapitre III

eort son tonnante manivelle.

Aprs ce dpart, un ngrillon de douze ans, mine espigle et souriante, savana tout coup avec mille gambades.
Ctait Rhjed, lun des jeunes ls de lempereur.
Il tenait sous son bras gauche une sorte de rongeur au poil roux qui
remuait de tous cts ses oreilles minces et dresses.
Dans sa main droite lenfant soulevait une lgre porte peinte en blanc
qui semblait emprunte quelque armoire de petite taille.
Posant ce mince baant sur le sol, Rhjed prit par une poigne apparente certain stylet de forme grossire gliss debout dans son pagne
rouge.
Sans aendre il tua net le rongeur, dun coup sec de ltroite lame, qui
senfona dans la nuque poilue o elle resta che.
Lenfant saisit vivement par les paes de derrire le cadavre encore
chaud quil plaa au-dessus de la porte.
Bientt une bave poisseuse se mit couler de la gueule pendante.
Ce phnomne semblait prvu par Rhjed, qui, au bout dun moment,
retourna la porte pour la maintenir obliquement une courte distance du
sol.
Le jet visqueux, promen sur cee nouvelle face du baant, forma en
peu de temps une couche circulaire dune certaine tendue.
A la n, la source animale stant brusquement tarie, Rhjed coucha le
rongeur au centre mme de la aque toute frache. Puis il redressa la porte
sans sinquiter du cadavre, qui, agripp par ltrange glu, resta xement
la mme place.
Dun mouvement sec Rhjed dnoua son pagne, dont il colla lextrmit sur la premire face du baant, plus sommairement enduite que la
deuxime.
Ltoe rouge adhra sans peine au vernis baveux, quelle recouvrit
compltement.
La porte, recouche plat, cacha un fragment de la longue ceinture,
en exposant aux regards le rongeur englu.
Rhjed, tournant sur lui-mme pour drouler son pagne, sloigna de
quelques pas et simmobilisa dans une pose daente.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Depuis un moment une odeur trange, due lcoulement de la bave,


stait rpandue avec une violence inoue sur la place des Trophes.
Sans paratre surpris par la puissance de ces manations, Rhjed levait
les yeux comme pour gueer lapparition en plein ciel de quelque visiteur
aendu.
Plusieurs minutes passrent silencieusement.
Soudain Rhjed poussa une triomphante exclamation en dsignant
vers le sud un immense oiseau de proie qui, planant assez haut, se rapprochait rapidement.
A la vive joie de lenfant, le volatile au brillant plumage noir vint sabare sur la porte, en posant auprs du rongeur ses deux paes minces
presque aussi hautes que celles dun chassier.
Au-dessus du bec crochu, deux ouvertures frmissantes, pareilles
des narines, semblaient doues dune grande puissance olfactive.
La senteur rvlatrice stait propage sans doute jusquau repaire de
loiseau, qui, air dabord et guid ensuite par un odorat subtil, avait
dcouvert sans ttonnements la proie oerte sa voracit.
Un premier coup de bec, avidement appliqu sur le cadavre, fut suivi
dun cri perant jet par Rhjed, qui t avec ses deux bras un grand geste
ample et farouche.
Eray dessein, loiseau, dployant ses ailes gigantesques, senvola
de nouveau.
Mais ses paes, prises par la glu tenace, entranrent la porte, qui sleva horizontalement dans les airs sans abandonner ltoe rouge soude
sa face infrieure.
A son tour Rhjed quia le sol en se balanant au bout de son pagne,
dont une grande partie lui ceignait encore les reins.
Malgr ce fardeau le robuste volateur monta rapidement, toujours stimul par les cris de lenfant, dont les clats de rire indiquaient une folle
jubilation.
Au moment de lenlvement, Talou stait prcipit vers son ls avec
tous les signes du plus violent eroi.
Arriv trop tard, le malheureux pre suivait dun regard angoiss les
volutions de lespigle, qui sloignait toujours sans aucune conscience
du danger.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Une profonde stupeur immobilisait lassistance, qui aendait avec anxit le dnouement de ce terrible incident.
Les prparatifs de Rhjed et sa manire soigneuse dengluer largement
les entours du rongeur inerte prouvaient la prmditation de cee course
arienne, dont personne navait reu laveu condentiel.
Cependant limmense volateur, dont le bout des ailes seul apparaissait
derrire la porte, slevait toujours vers de plus hautes rgions.
Rapetiss pour nos yeux, Rhjed se balanait furieusement au bout
de son pagne, dcuplant ainsi ses mortelles chances de chute, rendues si
nombreuses dj par la fragilit du lien unissant la porte ltoe rouge
et les deux paes invisibles.
Enn, puis sans doute par une surcharge inusite, loiseau marqua
une certaine tendance se rapprocher de terre.
La descente sacclra bientt, et Talou, plein despoir, tendit les bras
lenfant comme pour lairer vers lui.
Le volateur, bout de forces, baissait avec une erayante rapidit.
A quelques mtres du sol, Rhjed, dchirant son pagne, retomba gracieusement sur ses pieds, tandis que loiseau dlest senfuyait vers le sud
en remorquant toujours la porte orne dun lambeau dtoe rouge.
Trop joyeux pour songer la semonce mrite, Talou stait prcipit
sur son ls quil treignit longuement avec transports.

and lmotion fut dissipe, le chimiste Bex t son entre en poussant une immense cage de verre pose sur certaine plate-forme dacajou
munie de quatre roues basses et pareilles.
Le soin apport dans la fabrication du vhicule, trs luxueux dans sa
grande simplicit, prouvait la valeur du fardeau fragile, auquel il sadaptait avec prcision.
Le roulement tait moelleux et parfait, grce dpais pneumatiques
garnissant les roues silencieuses, dont les ns rayons mtalliques semblaient nickels neuf.
A larrire, deux tiges de cuivre montantes, recourbes avec lgance,
taient relies leur extrmit suprieure par une barre dappui dont Bex
en marchant serrait dans ses mains la garniture dacajou.

30

Impressions dAfrique

Chapitre III

Lensemble, en trs n, rappelait ces solides chariots qui servent


rouler malles et ballots sur le quai des gares.
Bex t halte au milieu de la place, en laissant chacun le loisir dexaminer lappareil.
La cage de verre renfermait un immense instrument musical comprenant des pavillons de cuivre, des cordes, des archets circulaires, des claviers mcaniques de toute sorte et un riche airail consacr la baerie.
Contre la cage, un large espace tait rserv sur lavant de la plateforme deux vastes cylindres, lun rouge, lautre blanc, mis chacun en
communication par un tuyau de mtal avec latmosphre enferme derrire les parois transparentes.
Un thermomtre excessivement haut, dont chaque degr se trouvait
divis en diximes, dressait sa tige fragile hors de la cage, o plongeait
seule sa ne cuvee pleine dun tincelant liquide violet. Aucune monture
nenfermait le mince tube diaphane plac quelques centimtres du bord
frl par les deux cylindres.
Pendant que tous les regards scrutaient la curieuse machine, Bex donnait avec prcision une foule dexplications savantes et claires.
Nous smes que linstrument allait bientt fonctionner devant nous
grce un moteur lectrique dissimul dans ses ancs.
Rgis de mme par llectricit, les cylindres poursuivaient deux buts
opposs, le rouge contenant une source de chaleur inniment puissante, alors que le blanc fabriquait sans cesse un froid intense capable de
liquer nimporte quel gaz.
Or divers organes de lorchestre automatique taient faits en bexium,
mtal nouveau chimiquement dou par Bex dune prodigieuse sensibilit
thermique. La fabrication de lensemble sonore visait mme uniquement
mere en lumire, de faon frappante, les proprits de la substance
trange dcouverte par lhabile inventeur.
Un bloc de bexium soumis des tempratures diverses changeait de
volume dans des proportions pouvant se chirer de un dix.
Cest sur ce fait qutait bas tout le mcanisme de lappareil.
Au sommet de chaque cylindre, une manee tournant facilement sur
elle-mme servait rgler louverture dun robinet intrieur communiquant par le conduit de mtal avec la cage en verre ; Bex pouvait ainsi

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Impressions dAfrique

Chapitre III

changer volont la temprature de latmosphre interne ; par suite de


leurs perturbations continuelles les fragments de bexium, agissant puissamment sur certains ressorts, actionnaient et immobilisaient tour tour
tel clavier ou tel groupe de pistons, qui, le moment venu, sbranlaient
banalement au moyen de disques entailles.
En dpit des oscillations thermiques les cordes conservaient invariablement leur justesse, grce certaine prparation imagine par Bex pour
les rendre particulirement rigides.
Dot dune rsistance toute preuve, le cristal utilis pour les parois
de la cage tait merveilleusement n, et le son se trouvait peine voil
par cet obstacle dlicat et vibrant.
Sa dmonstration termine, Bex vint se placer contre lavant du vhicule, les yeux xs sur la colonne thermomtrique et les mains crispes
respectivement au-dessus des deux cylindres.
Tournant dabord la manee rouge, il lana dans la cage un fort courant de chaleur, puis arrta brusquement le jet arien en voyant le liquide
violet aeindre, aprs une ascension rapide, la subdivision voulue.
Dun mouvement vif, comme rparant un oubli vniel, il abaissa ainsi
quun marchepied de calche certaine pdale mobile, qui, prcdemment
dissimule entre les deux cylindres, aboutissait, en se dpliant, jusquau
niveau du sol.
Pesant avec sa semelle sur cet appui au ressort trs souple, il t agir le
moteur lectrique enfoui dans linstrument, dont certains organes prirent
lessor.
Ce fut dabord une lente cantilne qui sleva, tendrement plaintive,
accompagne par des arpges calmes et rguliers.
Une roue pleine, ressemblant quelque meule en miniature, froait
comme un archet sans n certaine longue corde tendue au-dessus dune
plaque rsonnante ; sur cee corde au son pur, des marteaux mus automatiquement sabaissaient ainsi que des doigts de virtuose, puis se relevaient lgrement, crant sans lacune toutes les notes de la gamme.
La roue en modiant sa vitesse excutait toutes sortes de nuances, et
le rsultat donnait comme timbre limpression exacte dune mlodie de
violon.
Contre un des murs de cristal se dressait une harpe, dont chaque corde

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Impressions dAfrique

Chapitre III

tait prise par un mince crochet de bois qui la pinait en scartant pour
reprendre ensuite, au moyen dune courbe, sa position premire ; les crochets se trouvaient xs angle droit au sommet de tiges mobiles dont le
jeu souple et dlicat enfantait de languissants arpges.
Suivant la prdiction du chimiste, lenveloppe transparente tamisait
peine les vibrations, dont la sonorit pntrante se propageait avec
charme et vigueur.
Sans aendre la n de cee romance sans paroles, Bex arrta le moteur en abandonnant la pdale. Puis, tournant la manee rouge, il leva
encore la temprature interne en surveillant le thermomtre. Au bout de
quelques secondes il ferma le robinet de chaleur et contracta de nouveau
le ressort plac sous son pied.
Aussitt une deuxime roue-archet, plus grosse que la premire et
froant une corde plus volumineuse, t entendre des sons de violoncelle
pleins de douceur et darait. En mme temps un clavier mcanique, dont
les touches sabaissaient delles-mmes, se mit jouer un accompagnement riche et dicile aux traits dangereusement rapides.
Aprs cet chantillon de sonate-duo, Bex accomplit une nouvelle manuvre, levant cee fois le liquide violet dun seul dixime de degr.
Le pseudo-violon se joignit alors au piano et au violoncelle pour nuancer ladagio de quelque trio classique.
Bientt une division supplmentaire, gagne dans le mme sens,
changea le morceau lent et grave en scherzo demi sautillant, tout en
conservant la mme combinaison dinstruments.
Actionnant machinalement sa pdale, Bex tourna ensuite la manee
blanche et t ainsi descendre la colonne violee aux environs du zro
plac mi-hauteur du tube de verre.
Docilement une brillante fanfare clata, sortant dune foule de pavillons dingale grosseur tasss en groupe compact. Toute la famille
des cuivres se trouvait reprsente dans ce coin spcial, depuis la basse
immense jusquau piston alerte et strident. Marquant direntes subdivisions dans la portion du thermomtre situe au-dessous de glace, la
manee blanche, bouge plusieurs fois, provoqua successivement une
marche militaire, un solo de piston, une valse, une polka et de bruyantes
sonneries de clairon.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Soudain, ouvrant compltement le robinet de froid, Bex obtint rapidement un gel terrible, dont les plus proches spectateurs sentirent leet
travers les parois diaphanes. Tous les regards se portrent sur un phonographe large cornet, do schappait une voix de baryton ample et puissante. Une vaste bote, perce de trous daration et place sous lappareil, contenait sans doute une srie de disques pouvant tour de rle faire
vibrer tlphoniquement la membrane sonore au moyen dun l particulier, car dimperceptibles uctuations, rgles avec soin par le chimiste
dans lambiance hyperborenne, rent entendre une foule de rcitatifs
et de romances, chants par des voix dhommes ou de femmes dont le
timbre et le registre oraient la plus grande varit. La harpe et le clavier
se partageaient la besogne secondaire, accompagnant alternativement les
morceaux tantt gais, tantt tragiques, de linpuisable rpertoire.
Voulant mere en valeur la souplesse inoue de son prodigieux mtal
dont aucun fragment ntait visible, Bex t pivoter la manee rouge et
aendit quelques secondes.
La glacire ne fut pas longue se changer en fournaise, et le thermomtre monta jusqu ses degrs extrmes. Un groupe de tes et de fres
rythma immdiatement une marche entranante sur des baements de
tambour secs et rguliers. L encore, direntes oscillations thermiques
produisirent des rsultats imprvus. Plusieurs solos de fre, soutenus discrtement par la fanfare de cuivre, furent suivis dun gracieux duo qui,
bas sur une imitation de lcho, prsentait toujours deux fois de suite
les mmes vocalises, excutes successivement par une te et par une
souple voix de soprano manant du phonographe.
Le uide violet, dilat de nouveau, sleva jusquau sommet du tube,
qui parut prt clater. Plusieurs personnes se reculrent, subitement incommodes par le voisinage brlant de la cage, dans laquelle trois cors de
chasse, xs non loin de la harpe, lanaient avec entrain une assourdissante sonnerie. Dinmes refroidissements donnrent ensuite un chantillon des principales fanfares cyngtiques, dont la dernire fut un hallali
plein de gat.
Ayant mis contribution les principaux rouages de son orchestre, Bex
nous orit de se soumere notre choix pour faire mouvoir nouveau
tel groupe dinstruments dj entendu.

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Chapitre III

Chacun, tour tour, formula un dsir instantanment satisfait par le


chimiste, qui, sans autre aide que ses manees, passa une seconde fois
en revue dans un ordre fortuit ses diverses combinaisons polyphoniques,
non sans changer le titre des morceaux par une sorte de coqueerie engendrant dimperceptibles dirences thermomtriques.
Pour nir, Bex aeignit une srie de subdivisions spcialement marquantes, traces en rouge sur le tube. Ds lors presque tous les organes de
linstrument travaillrent simultanment, excutant une symphonie large
et majestueuse, laquelle vint se mler un chur neement nuanc par
le phonographe. La baerie, compose dune grosse caisse cymbales, du
tambour dj requis et de plusieurs accessoires tintements divers, viviait lensemble par son rythme gal et franc. Le rpertoire de morceaux
pour orchestre tait dune richesse innie, et Bex nous prsenta toutes
sortes de danses, de pots pourris, douvertures et de variations. Il termina
par un galop endiabl qui mit la grosse caisse une terrible preuve, puis
releva la pdale mobile avant de se placer larrire du vhicule, quil
poussa devant lui comme une voiture denfant.
Pendant quil tournait pour sloigner, les conversations clataient de
toutes parts, prenant le bexium pour unique sujet et commentant les merveilleux rsultats obtenus par lemploi du mtal nouveau, dont linstrument venait de montrer si clairement les stupantes qualits.

Promptement disparu derrire la Bourse, Bex revint bientt tenant


debout deux mains une gigantesque patience large dun mtre et haute
du double, faite dun mtal gris terne ressemblant largent.
Une mince fente longitudinale souvrait au milieu de la plaque gante ;
mais ici lvasement circulaire destin au passage des boutons tait plac
mi-chemin de la rainure et non son extrmit.
Dun regard, le chimiste, sans approcher, sassura de laention gnrale, puis nous dsigna, en nommant la substance de chacun, dix larges
boutons exposs verticalement lun contre lautre sur la portion basse de
la rainure.
Lensemble formait une ligne brillante et multicolore charge des reets les plus varis.
En haut, le premier bouton, en or fauve et uni, orait une surface tin-

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Chapitre III

celante. Au-dessous, le deuxime, tout en argent, tranchait peine sur le


fond pareil de la patience. Le troisime, en cuivre, le quatrime, en platine, le cinquime, en tain, et le sixime, en nickel, talaient leurs
disques de mme taille et privs de tout ornement. Les quatre suivants
taient faits dune foule de pierres prcieuses, dlicatement soudes ; lun
se composait uniquement de diamants, lautre de rubis, le troisime de saphirs et le dernier dmeraudes clatantes.
Bex retourna la patience pour nous montrer son autre face.
En bas pendait un morceau de drap bleu auquel tous les boutons
taient cousus.
Dix feuilles de mtal gris trs mince, appliques sur ltoe, stageaient au long de la rainure, dont elles avaient exactement la largeur.
Elles occupaient, sur ce ct de lobjet, la place correspondante celle des
boutons, qui devaient en diamtre galer leur hauteur. Dix aiguilles de
l mtallique, pareillement gris, servant au solide amarrage des prcieux
disques, formaient en plein milieu, sur chaque ne plaque rectangulaire,
un fouillis de multiples croisements termins par un gros point darrt d
aux doigts exercs de quelque habile ouvrire.
Bex enfona dans le sable la base lgrement coupante de la patience,
qui, plante verticalement contre la Bourse, prsenta de face lenvers des
boutons la scne des Incomparables.
Aprs quelques pas accomplis loin de notre vue, il reparut portant
sous chacun de ses bras cinq longs cylindres encombrants, faits de ce
mme mtal gris dont la patience orait dj un vaste chantillon.
Il traversa toute lesplanade pour dposer sa charge pesante devant le
thtre rouge.
Chaque cylindre, montrant lun de ses bouts un capuchon mtallique
solidement enfonc, ressemblait quelque immense crayon pourvu du
banal protge-mine.
Bex, entassant tout le stock sur le sol, composa une gure ingnieuse,
dune rgularit gomtrique.
atre crayons monstres, allongs cte cte sur le sable mme, fournissaient la base de ldice. Une seconde range, superpose la premire, comprenait trois crayons couchs dans les minces fosss dus la
forme arrondie de leurs devanciers. Ltage suivant, plus exigu, comptait

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Chapitre III

deux crayons, surmonts eux-mmes du dixime et dernier, plac solitairement au sommet de lchafaudage faade triangulaire.
Davance Bex avait cal lensemble avec deux lourdes pierres extraites
de ses poches.
Cest daprs un ordre et un choix soigneusement dtermins que le
chimiste avait empil tous les cylindres, sappliquant reconnatre chacun deux par certaine marque spciale grave en un point du pourtour.
Les capuchons de mtal tendaient tous leur pointe vers la patience
lointaine, qui servait de cible aux dix crayons gants, braqus ainsi que
des fts de canons.
Avant de continuer lexprience, Bex ta ses boutons de manchees,
composs de quatre olives dor ; prenant ensuite dans ses vtements sa
montre, son porte-monnaie et ses cls, il remit le tout Balbet, qui promit
de veiller sur le brillant dpt.
Revenu son poste et courb devant lamas de cylindres, Bex prit
pleine main un large anneau x la pointe du plus haut protge-mine.
Une lgre traction, opre reculons, sut faire glisser le capuchon
de mtal qui, bientt, vint tomber comme un balancier contre les jambes
du chimiste.
Mise nu, la partie jusqualors invisible du cylindre culminant devint
le point de mire de tous les regards. Le ft argent, pareil un vritable
crayon parfaitement taill, se rtrcissait en forme de cne, laissant dpasser une paisse mine dambre, lisse et arrondie.
Bex, rptant sa manuvre, dcoia successivement les dix cylindres,
qui tous laissaient pointer, hors de leur extrmit rgulirement amincie,
la mme mine jauntre et diaphane.
Ce travail termin, le chimiste traversa de nouveau lesplanade, emportant sous ses bras les dix courts tuis quil dposa prs de la patience.
Une explication tait ncessaire. Bex prit la parole pour nous rvler
le but de ses dirents agissements.
Les mines teinte dambre enfermes dans les crayons gants taient
faites dune substance fort complexe, prpare par Bex et baptise par lui
aimantine.
Malgr les entraves accumules, laimantine tait sollicite distance
par tel mtal dtermin ou par tel joyau spcial.

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Chapitre III

Grce certaines dirences de composition, les dix mines places


sous nos yeux correspondaient, comme airance, aux dix boutons solidement retenus dans la rainure de la patience.
Pour rendre possible et pratique le maniement de laimantine rcemment invente, la dcouverte dun corps isolateur tait devenue indispensable. Aprs de longues recherches Bex avait obtenu ltanchium, mtal
gris peu brillant enfant par de laborieuses manipulations.
Une mince feuille dtanchium, faisant obstacle au rayonnement de
laimantine, annihilait compltement le pouvoir aractif que linterposition des plus denses matriaux narrivait pas diminuer.
Les crayons et les protge-mine taient tous en tanchium, ainsi que
la patience et les dix lamelles rectangulaires tages au long de la fente.
Les aiguilles de l soudant les boutons au drap provenaient du mme
mtal assoupli et tress.
En conduisant successivement dans lvasement circulaire de la rainure les brillants disques maintenant invisibles, Bex, arc-bout contre la
patience, provoquerait le brusque dplacement des cylindres, qui viendraient tous se prcipiter avec force contre le corps spcial mis en prsence de leur mine ambre.
Cee dernire rvlation produisit dans lassistance un mouvement
de panique et de recul.
En eet, maintes contusions taient craindre de la part des crayons,
qui, airs par nos bijoux, nos montres, notre argent, nos cls ou nos
dents auries, pouvaient soudain slancer vers nous.
Lextrmit apparente de chaque mine chappait en somme au pouvoir protecteur de ltanchium et justiait pleinement ces saines apprhensions.
Bex, avec calme, sempressa de rassurer son monde. Pour amener le
phnomne dirrsistible aimantation, lobjet voulu devait agir assez profondment sur la mine dambre dont la longueur galait celle de chaque
cylindre. Les mtaux ou joyaux placs dans laxe de ltrange baerie
taient seuls susceptibles dune mise en cause. Or la patience, susamment large, couvrait de son cran toute la zone menace ; sans elle, lattraction se ft exerce nimporte quelle distance sur les navires sillonnant lAtlantique et mme jusquaux rivages amricains, si, par impos-

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Chapitre III

sible, la courbure de la terre ne lavait empch. Fort expos comme oprateur, Bex avait, parat-il, rejet davance tout lment suspect, y compris ses boucles de gilet et de pantalon ; ses boutons de chemise et de
vtements taient tous en os, et une souple ceinture de soie, serre sa
taille, remplaait la paire de bretelles invitable monture mtallique. Il
stait dnitivement immunis la dernire heure en conant Balbet
ses objets les plus prcieux. Par une heureuse circonstance, sa dentition,
excellente et pure, se trouvait indemne de tout apport tranger.
Au moment o le chimiste achevait ses explications, un phnomne
inaendu fut signal par un murmure de la foule qui stait lentement
rapproche.
On se montrait avec tonnement les pices dor semes par Stella Boucharessas.
Depuis quelque temps, les louis, doubles louis et pices de cent francs
sagitaient doucement sur le sol, sans surprendre personne par leur mouvement lger imputable quelque soue capricieux.
En ralit, les impondrables monnaies subissaient linuence du cylindre culminant qui agissait avec puissance ; dj quelques pices volaient en ligne droite vers sa mine dambre, puis sy xaient solidement.
Dautres suivirent, tantt rondes et intactes, tantt plies et foules aux
pieds.
Bientt le sol fut dgarni suivant une bande strictement rgulire, borde de chaque ct par le reliquat des cus plac en dehors de la zone
dappel.
La mine disparaissait maintenant sous un vritable tampon de papier
dor, couvert de millsimes et degies.
elques atomes dor vritable devaient entrer pour une part inme
dans la composition de toute cee richesse clinquante.
En eet, par sa position mme, la mine surcharge correspondait, sans
quivoque possible, au bouton dor appel avant tous remplir de son
disque lvasement central de la patience. Son pouvoir trs spcial naurait donc pu sexercer sur une imitation absolument dpourvue de tout
lment aurire.
La lenteur des pices, dabord pleines dindcision, avait eu pour seule
cause une trop grande insusance dor pur.

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Chapitre III

Sans se proccuper de lincident qui ne troublait en rien ses projets,


Bex prit par son extrmit suprieure le l de drap bleu, quil tira sans
secousses vers le haut de la patience.
Le glissement commode et rgulier ne rclamait aucun eort.
Ltoe, grimpant au long de la rainure, cacha peu peu lvasement
circulaire, qui, invisible mais facilement devin, encadra bientt la premire lamelle dtanchium.
Ds lors, Bex, laide de ses genoux et de sa main gauche, dut retenir
la patience sollicite avec force vers le groupe de cylindres.
En eet, derrire ltoe, le bouton dor correspondant la premire
lamelle se trouvait depuis peu encercl par lchancrure ronde. Deux fragments de son disque, dpourvus de toute cuirasse dtanchium, entraient
ainsi en communication directe avec les mines dambre braques vers eux.
La rsistance de Bex t cder le premier cylindre, qui, slanant brusquement, traversa lesplanade comme une bombe et vint coller sa pointe
ct de ltroite lamelle protectrice.
Tout en sarc-boutant solidement, le chimiste avait eu soin deacer
son corps vers la droite, pour laisser libre jusquau bout le parcours prvu
du crayon monstre.
Le choc t osciller la patience, qui, agrippe par Bex, reprit vite son
quilibre.
Le crayon, maintenant immobile, formait une sorte de pente douce,
depuis son extrmit non taille, qui venait de saaler sur le sol, jusqu
sa pointe dambre puissamment colle au bouton dor malgr lobstacle
du drap bleu.
Les monnaies de papier navaient nullement contrari laraction vivace du mtal pur ; aplaties au moment de la rencontre, elles paraient
toujours la mine de leur tincellement factice.
A travers ltoe, Bex mania doucement le bouton dor, quil voulait
hisser vers la continuation verticale de la rainure.
Mais la mine dambre tenait bon et rendait lopration dicile.
Le chimiste dut sobstiner, faute de moyen plus pratique. Toute secousse sparatrice ft en eet demeure impuissante. Seule linterposition lente et graduelle dune cloison dtanchium pouvait vaincre la
longue cee prodigieuse adhrence des deux corps.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Une srie deorts continus amena le rsultat convoit.


Dominant compltement lchancrure, le bouton dor, toujours invisible, avait retrouv un abri total derrire les deux parois de la patience,
runies cet endroit par sa dle et rigide lamelle.
Bex avait dress verticalement limmense crayon.
Avec le bord coupant dun protge-mine, il voulut mere nu la
pointe dambre toujours surcharge de papier dor.
La mince lame arrondie, raclant de prs la surface jauntre, eut vite
raison de la lgre monnaie, dont lalliage trs dilu nopposait quune
faible rsistance.
and toutes les pices, ple-mle, eurent lentement dgringol jusqu terre, Bex adapta le protge-mine au crayon, quil put ranger de ct
sans crainte dsormais de le braquer vers nimporte quel point de lespace.
Revenant alors vers la patience, il saisit doucement le l de drap pour
le hisser dans le mme sens.
Une seconde exprience, identique la premire, amena le trajet arien dun nouveau crayon, dont la mine courut sappliquer avec violence
contre linvisible bouton dargent parvenu dans lchancrure.
Libr laide du procd patient dj employ, le crayon, pourvu
dun protge-mine, fut promptement mis lcart.
A son tour, le bouton de cuivre, devin derrire le drap bleu, aira
jusqu lui un troisime cylindre, qui, lestement coi dtanchium, alla
rejoindre le premier et le second.
Les deux tages suprieurs manquaient maintenant la faade triangulaire primitivement forme par lentassement des crayons.
Bex continua son invariable manuvre. Un par un, les boutons, amens dans lchancrure, happaient les mines dambre en dpit de l distance, pour sembusquer ensuite dans la portion suprieure de la rainure.
Leur rle termin, les crayons, garnis sans retard de capuchons mtalliques, venaient successivement saligner sur le sol.
Les quatre derniers disques, somptueusement composs de pierres
nes, correspondaient la plus basse range de cylindres, qui seule subsistait encore devant le thtre des Incomparables.
Leur puissance aractive ne le cdait en rien celle des mtaux, et le
choc des dociles mines ambres fut dune prodigieuse violence.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Lexprience termine, Bex, prenant de nouveau la parole, nous t


part des ores insenses laide desquelles certaines maisons de banque,
dsireuses dexploiter sa dcouverte, avaient tent de le sduire.
Sa collection de cylindres pouvait en eet devenir la source dune fortune illimite, en dsignant avec prcision les gisements de mtaux et de
pierres prcieuses.
Au lieu de sen rapporter au hasard pour fouiller le sol, les mineurs,
guids coup sr par quelque instrument facile construire, aeindraient
demble les plus riches lons, sans ttonnements ni peines striles.
Mais dillustres savants avaient, de longue date, institu par leur dsintressement proverbial une sorte de tradition professionnelle que Bex
voulait perptuer.
Repoussant donc les millions et mme les milliards, il stait sagement
content de cee patience gante, qui, jointe aux cylindres, meait sa
trouvaille en relief sans poursuivre aucun but pratique.
En parlant, Bex avait ramass les crayons, garantis tous les dix par
leur protge-mine.
Il disparut avec sa charge, en prcdant Rao, qui portait la patience
promptement dracine.

Aprs un bref intervalle, on aperut le Hongrois Skarioszky moul


dans sa veste rouge de tzigane et coi dun bonnet de police de mme
couleur.
Sa manche droite, releve jusquau coude, laissait voir un pais bracelet de corail enroul six fois autour de son bras nu.
Il surveillait soigneusement trois porteurs noirs qui, chargs dobjets
divers, vinrent faire halte avec lui au milieu de lesplanade.
Le premier ngre avait dans les bras une cithare et un support pliant.
Skarioszky ouvrit le support, dont les quatre pieds touchrent solidement le sol. Puis, sur le mince cadre charnires dploy horizontalement, il coucha la cithare, qui rsonna au lger choc.
A gauche de linstrument se dressait verticalement, aprs un lger
coude, une tige mtallique xe au cadre mme du support et divise en
forme de fourche son extrmit ; droite une autre tige toute pareille
lui faisait pendant.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Le second ngre portait, sans grand eort, un long rcipient transparent que Skarioszky posa comme un pont au-dessus de la cithare, en
embotant ses deux bouts dans les fourches mtalliques.
Le nouvel objet se prtait par sa forme ce mode dinstallation.
Construit comme une auge, il se composait de quatre feuilles de mica.
Deux feuilles principales, pareillement rectangulaires, engendraient une
base coupante en runissant obliquement leurs deux plans. En outre, deux
feuilles triangulaires, se faisant face et adhrant aux troits cts des rectangles, compltaient lappareil diaphane, semblable au compartiment rigide et grand ouvert de quelque immense porte-monnaie. Une rainure
large comme un pois ouvrait sur toute sa longueur larte infrieure de
lauge translucide.
Le troisime ngre venait de poser terre une large terrine, pleine
jusquau bord dune eau limpide que Skarioszky voulut faire soupeser
par lun de nous.
La Billaudire-Maisonnial, prlevant une faible ration dans le creux
de sa main, manifesta soudain la plus vive surprise, en armant que ltrange liquide lui semblait aussi lourd que du mercure.
Pendant ce temps, Skarioszky approchait son bras droit de sa face
en prononant quelques mots dappel remplis de douceur.
On vit alors le bracelet de corail, qui ntait autre quun immense ver
pais comme lindex, drouler de lui-mme ses deux premiers anneaux et
se tendre lentement jusquau Hongrois.
La Billaudire-Maisonnial, remis debout, dut se prter une nouvelle
exprience. A la demande du tzigane, il reut le ver, qui rampa sur sa
main ouverte ; son poignet faiblit aussitt sous le brusque aalement de
lintrus, qui, parat-il, pesait comme du plomb massif.
Skarioszky loigna le ver toujours adhrent son bras et le plaa sur
le bord de lauge en mica.
Le reptile gagna lintrieur du rcipient vide, en faisant suivre le restant de son corps qui glissait avec lenteur autour de la chair du tzigane.
Bientt lanimal boucha compltement la rainure de larte infrieure
avec son corps allong horizontalement et soutenu par deux minces rebords internes forms par les plaques rectangulaires.

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Impressions dAfrique

Chapitre III

Le Hongrois hissa non sans peine la lourde terrine, dont il versa tout
le contenu dans lauge brusquement pleine dborder.
Plaant alors un genou en terre et baissant la tte de ct, il dposa la
terrine vide sous la cithare, en un point strictement dtermin par certain
coup dil dirig de bas en haut sur le revers de linstrument.
Ce dernier devoir accompli, Skarioszky, lestement redress, mit les
mains dans ses poches, comme pour se borner dsormais au rle de spectateur.
Le ver, livr lui-mme, souleva soudain, pour le faire retomber aussitt, un court fragment de son corps.
Certaine goue deau, ayant eu le temps de se glisser par linterstice,
vint tomber lourdement sur une corde vibrante qui rendit au choc un do
grave, pur et sonore.
Plus loin, un nouveau soubresaut du corps obturateur laissa fuir une
seconde goue, qui cee fois frappa un mi plein dclat.
Un sol puis un do aigu, aaqus de la mme faon, compltrent laccord parfait que le ver grena encore sur une octave entire.
Aprs le troisime et dernier ut, les sept notes consonantes, plaques
en mme temps, fournirent une sorte de conclusion ce prlude dessai.
Ainsi mis en forme, le ver commena une lente mlodie hongroise
pleine de douceur tendre et langoureuse.
Chaque goue deau, lche par un tressaillement voulu de son corps,
venait percuter avec justesse telle corde dtermine qui la coupait en deux
fragments gaux.
Une bande de feutre, colle en bonne place sur le bois de la cithare,
amortissait la chute du liquide pesant, qui, sans elle, et produit de gnants crpitements.
Leau, accumule en aques rondes, pntrait lintrieur de linstrument par deux ouvertures circulaires mnages dans la plaque rsonnante. Chacune des deux cascades prvues se dversait en silence sur un
troit feutrage interne spcialement destin la recevoir.
Un jet n et limpide, sortant par quelque issue isole, se forma bientt sous la cithare et vint aboutir avec prcision au dversoir de la terrine
tablie soigneusement par Skarioszky. Leau, suivant la pente de ltroit

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Impressions dAfrique

Chapitre III

canal galement feutr, glissa sans bruit jusquau fond de lnorme bassine qui prservait le sol de toute inondation.
Le ver accomplissait toujours ses contorsions musicales, aaquant
parfois deux notes en mme temps, la faon des citharistes professionnels dont chaque main est arme dune baguee.
Plusieurs mlodies plaintives ou gaies succdrent sans interruption
la premire cantilne.
Ensuite, dpassant le cadre de lhabituel rpertoire dparti linstrument, le reptile se lana dans lexcution polyphonique dune valse trangement dansante.
Accompagnement et chant vibraient la fois sur la cithare, gnralement borne la maigre production de deux sons simultans.
Pour donner du relief la partie principale, le ver se soulevait davantage, lchant ainsi sur la corde violemment branle une plus grande
quantit deau.
Le rythme un peu hsitant prtait discrtement lensemble ce cachet
original propre aux orchestres tziganes.
Aprs la valse, des danses de toute sorte vidrent peu peu lauge
transparente.
En bas, la terrine stait remplie grce au jet continuel maintenant
tari. Skarioszky la prit et versa une seconde fois tout son contenu dans
le rcipient lger avant de la remere en bonne place sur le sol.
Compltement rapprovisionn, le ver entama une csarda ponctue
de nuances sauvages et brutales. Tantt dimmenses remous du long corps
rougetre produisaient dclatants fortissimo ; tantt dimperceptibles ondulations, ne laissant chapper que de nes gouelees, rduisaient un
simple susurrement la cithare brusquement apaise.
Aucun lment mcanique nentrait dans cee excution personnelle
pleine de feu et de conviction. Le ver donnait limpression dun virtuose
journalier qui, suivant linspiration du moment, devait prsenter de faon
chaque fois dirente tel passage ambigu dont linterprtation dlicate
pouvait devenir matire discussion.
Un long pot pourri dopree ayant fait suite la csarda puisa de
nouveau la provision liquide. Skarioszky reft le transvasement rapide
en nous annonant le morceau nal.

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Chapitre III

Cee fois, le ver aaqua dans un mouvement vif une captivante rhapsodie hongroise, dont chaque mesure semblait hrisse des plus terribles
dicults.
Les traits dagilit se succdaient sans trve, maills de trilles et de
gammes chromatiques. . . Bientt le reptile accentua par dnormes soubresauts certain chant dample contexture, dont chaque note crite supportait sans doute quelque pais chevron. Autour de ce thme, tabli
comme une base, couraient maintes broderies lgres donnant lieu de
simples frmissements du souple corps.
Lanimal se grisait dharmonie. Loin de manifester la moindre lassitude, il sexaltait de plus en plus au contact incessant des euves sonores
dchans par lui.
Son ivresse se communiquait lauditoire, trangement remu par
le timbre expressif de tels sons pareils des pleurs et par lincroyable
vlocit mise en relief grce divers enchevtrements de triples croches.
Un presto frntique mit le comble lenthousiaste dlire du reptile,
qui, durant plusieurs minutes, se livra sans rserve une gymnastique
dsordonne.
A la n, il prolongea la cadence parfaite par une sorte dampliante
improvisation, ressassant les derniers accords jusqu puisement complet du liquide percutant.
Skarioszky approcha son bras nu, autour duquel le ver senroula de
nouveau aprs avoir gravi la pente de mica.
Les ngres vinrent reprendre les dirents objets, y compris la terrine
aussi pleine qu larrive.
Leur cortge, guid par le Hongrois, disparut bientt derrire la
Bourse.

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CHAPITRE

IV

de Rao, toute la portion de foule


noire masse sur la droite t demi-tour et, recula de quelques
pas an de contempler de face le thtre des Incomparables.
Aussitt notre groupe se rapprocha pour mieux voir Talou, qui venait
de paratre en scne suivi de Carmichal, jeune Marseillais dont le banal
costume brun formait contraste avec lextravagante toilee impriale.
A laide dune voix de fausset qui en copiant le timbre fminin se trouvait en rapport avec sa robe et sa perruque, Talou excuta laubade de
Dariccelli, morceau vocalises des plus prilleux.
Carmichal, sa musique la main, souait mesure par mesure lair
accompagn du texte franais, et lempereur, dle cho de son guide,
faisait entendre maintes roulades qui, aprs quelques minutes deorts,
aboutirent, dans le registre suraigu, une note nale assez pure.

La romance termine, chanteur et soueur vinrent se mler au public,

47

Impressions dAfrique

Chapitre IV

pendant que lhistorien Juillard, leur succdant sur les planches, sinstallait vers notre gauche sa table de confrencier, charge de direntes
notes quil se mit feuilleter.
Durant vingt minutes, le merveilleux orateur nous tint sous le charme
de son locution captivante, avec un rapide expos qui, plein de clart
spirituellement vocatrice, prenait pour sujet lhistoire des lecteurs de
Brandebourg.
Parfois il tendait la main vers lune des egies xes la toile de fond,
airant notre aention sur tel trait caractristique ou sur telle expression
de visage que ses paroles venaient de mentionner.
Pour nir, il se rsuma par une brillante priode synthtique, et, en
se retirant, nous laissa sous une impression dblouissement due la coloration image de sa verve tincelante.

Aussitt lichtyologiste Martignon savana jusquau milieu de la


scne, tenant deux mains un aquarium dune parfaite transparence, dans
lequel voluait doucement certain poisson blanchtre de forme trange.
En quelques mots le savant naturaliste nous prsenta la Raie Esturgeonne, spcimen encore inconnu que lui avait procur la veille un sondage heureux opr en pleine mer.
Le poisson que nous avions sous les yeux tait le produit dun croisement de races ; seuls des ufs de raie fconds par un esturgeon pouvaient engendrer les doubles particularits neement caractrises que
runissait lui seul le phnomne de laquarium.

Pendant que Martignon sloignait lentement, couvant sans cesse des


yeux lhybride remarquable dcouvert par lui, Tancrde Boucharessas,
pre des cinq enfants dont nous avions admir ladresse, faisait une entre impressionnante en poussant lui-mme sur le devant de la scne un
volumineux instrument roulees.
A la fois cul-de-jae et manchot des deux bras, Tancrde, sangl dans
un costume de Bohmien, se mouvait trs alertement en sautillant sur ses
tronons de cuisses. Il grimpa sans aucune aide sur une plate-forme basse
situe au milieu du meuble quil venait de charrier, et, tournant ainsi le dos
au public, trouva juste hauteur de sa bouche une large te de Pan qui,

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

cintre autour de son menton, comprenait un ensemble vertical de tuyaux


rgulirement tags par en dessous du plus grand au plus petit. Vers la
droite, un gros accordon prsentait, lextrmit de son souet, une
paisse courroie de cuir dont la boucle sadaptait exactement au biceps
incomplet dpassant de dix centimtres peine lpaule du petit homme.
De lautre ct, un triangle suspendu par un l tait prt vibrer sous
les baements dune tige de fer xe davance, par de solides aaches, au
moignon gauche de lexcutant.
Aprs stre mis en bonne posture, Tancrde, donnant lui seul lillusion dun orchestre, aaqua vigoureusement une brillante ouverture.
Sa tte oscillait sans cesse avec rapidit pour permere ses lvres
de trouver sur la te les notes de la mlodie, tandis que ses deux biceps
travaillaient la fois, lun faisant alterner laccord parfait et laccord
de neuvime en agitant dans les deux sens le souet de laccordon,
lautre abaissant au moment voulu, sur la base du triangle, la tige de fer
pareille un baant de cloche.
A droite, vue de prol et formant une des faces latrales du meuble,
une grosse caisse mailloche mcanique avait pour pendant, du ct
gauche, une paire de cymbales xe lextrmit de deux solides supports
de cuivre. Sans cesse, au moyen dun saut habile qui ne remuait que ses
paules en laissant sa tte indpendante, Tancrde meait en mouvement
une planchee ressort sur laquelle il se tenait debout ; sous le poids de
son corps retombant lourdement, la mince surface mobile actionnait en
mme temps la mailloche et la paire de cymbales dont le froement assourdissant se confondait avec le coup sonore de la grosse caisse.
Louverture magistrale, aux nuances nes et varies, se termina par
un presto plein dallure, durant lequel les cuisses tronques du phnomne, rebondissant chaque temps sur la planchee, rythmaient une vertigineuse mlodie accompagne fortissimo par la basse vibrante de laccordon jointe aux multiples tintements du triangle.
Aprs laccord nal, le petit homme, toujours vif, quia son poste
pour disparatre dans la coulisse, pendant que deux de ses ls, Hector et
Tommy, venus pour dbarrasser la scne, emportaient sans retard linstrument, ainsi que la table et la chaise du confrencier.

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

Cee besogne acheve, un artiste savana sur les planches, correctement vtu dun habit noir et tenant un chapeau claque dans ses mains
gantes de blanc. Ctait Ludovic, le fameux chanteur voix quadruple,
dont la bouche aira vite tous les regards par ses dimensions colossales.
Avec un joli timbre de tnor, Ludovic, doucement, commena le clbre canon de Frre Jacques ; mais, seule, lextrmit gauche de sa bouche
tait en mouvement et prononait les paroles connues, tandis que le restant de lnorme goure se maintenait immobile et ferm.
Au moment o, aprs les premires notes, les mots : Dormez-vous
rsonnaient la tierce suprieure, une seconde division buccale aaqua
Frre Jacques en partant de la tonique ; Ludovic, grce de longues
annes de travail, tait parvenu scinder ses lvres et sa langue en portions indpendantes les unes des autres et pouvoir sans peine articuler
en mme temps plusieurs parties enchevtres, dirant par lair et par
les paroles ; actuellement la moiti gauche remuait tout entire en dcouvrant les dents, sans entraner dans ses ondulations la rgion droite
demeure close et impassible.
Mais une troisime fraction labiale entra bientt dans le chur en
copiant exactement ses devancires ; pendant ce temps la deuxime voix
entonnait : Dormez-vous, gaye par la premire, qui introduisait un
lment nouveau dans lensemble en scandant Sonnez les matines sur
un rythme alerte et argentin.
Une quatrime fois les mots : Frre Jacques se rent entendre, prononcs maintenant par lextrmit droite, qui venait de rompre son inaction pour complter le quatuor ; la premire voix terminait alors le canon
par les syllabes : Dig, ding, dong, servant de base Sonnez les matines et Dormez-vous, nuancs par les deux voix intermdiaires.
Lil xe, la paupire dilate, Ludovic avait besoin dune tension desprit continuelle pour accomplir sans erreur ce tour de force inimitable. La
premire voix avait repris lair son dbut, et les compartiments buccaux,
mus diremment, se partageaient le texte du canon, dont les quatre fragments excuts simultanment samalgamaient ravir.
Ludovic peu peu accentua son timbre, pour commencer un vigoureux crescendo qui donnait lillusion dun groupe lointain se rapprochant
pas rapides.

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

Il y eut un fortissimo de quelques mesures durant lequel, voluant toujours en cycle perptuel dune case labiale vers lautre, les quatre motifs,
bruyants et sonores, spanouirent avec puissance dans un mouvement
lgrement acclr.
Puis, le calme stablissant de nouveau, la troupe imaginaire parut
sloigner et se perdre au dtour dun chemin ; les dernires notes se rduisirent un faible murmure, et Ludovic, puis par un terrible eort
mental, sortit en spongeant le front.

Aprs un entracte dune minute, on vit paratre Philippo, prsent


par Jenn, son insparable barnum.
Une simple tte quinquagnaire, pose sur un large disque rouge et
maintenue par une armature en fer qui lempchait de tomber, tel tait
Philippo ; une barbe courte et hirsute ajoutait la laideur du visage, amusant et sympathique force dintelligente drlerie.
Jenn, tenant deux mains le disque uni, sorte de table ronde dpourvue de pied, montrait au public cee tte sans corps, qui se mit bavarder
joyeusement avec la plus originale faconde.
La mchoire infrieure, trs saillante, provoquait chaque mot un jet
de postillons qui, schappant en gerbe de la bouche, retombaient en avant
une certaine distance.
Ici lon ne pouvait admere aucun des subterfuges employs pour
le classique dcapit parlant ; nul systme de glaces nexistait sous la
table, que Jenn maniait au hasard sans prcautions suspectes. Le barnum,
dailleurs, marcha jusquau bord de lestrade et tendit la plateforme ronde
au premier spectateur dsireux de la prendre.
Skarioszky savana de quelques pas et reut Philippo, qui ds lors,
passant de main en main, t, avec chacun, une brve conversation imprvue et spirituelle ; certains tenaient la table bout de bras, pour viter le
mieux possible les innombrables postillons lancs par la bouche du phnomne, dont les tonnantes reparties suscitaient parmi nous de continuels clats de rire.
Aprs une tourne complte Philippo revint son point de dpart et
fut rendu Jenn rest debout sur la scne.
Aussitt le barnum poussa un ressort secret qui ouvrit, ainsi quune

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

bote prodigieusement plate, la table rouge forme en ralit de deux parties relies par une ne charnire.
Le disque infrieur sabaissa de prol en plan vertical, pendant que,
soutenue par Jenn, la rondelle qui tout lheure jouait le rle de couvercle
supportait toujours horizontalement la gure barbue.
En dessous pendait maintenant, recouvert du classique maillot couleur chair, un minuscule corps humain qui, grce une atrophie absolue,
avait pu tenir jusqualors dans ltroite cachee de la table creuse, paisse
au plus de trois centimtres.
Cee vision soudaine compltait la personne de Philippo, nain loquace qui, montrant une tte normalement dveloppe, vivait en parfaite
sant malgr lexigut de son impressionnante anatomie.
Continuant parler en crachant, ltonnant bavard agitait de tous cts ses membres de marionnee, comme pour donner libre cours sa gat
pleine dinlassable exubrance.
Bientt, prenant Philippo par la nuque aprs avoir cart larmature
de fer mobile sur plusieurs charnires cran darrt, le barnum, avec sa
main gauche, abaissa le disque suprieur, dont louverture livra facilement passage au corps impondrable habill de rose.
Lagile brimborion, dont la tte, plus grosse que celle de Jenn, galait
en hauteur le restant de lindividu, mit soudain prot lindpendance
rcente de ses mouvements pour se graer furieusement la barbe sans
interrompre son verbiage humide.
Au moment o Jenn lemportait dans la coulisse, il se prit allgrement
un pied dans chaque main et disparut en gigotant, pendant quun dernier
lazzi envoyait au loin maintes goues de son abondante salive.

Aussitt le Breton Lelgoualch, vtu du costume lgendaire de sa province, savana en saluant avec son chapeau rond, tandis que le plancher
de la scne rsonnait sous les chocs de sa jambe de bois.
Dans sa main gauche il tenait un os vid, neement perc de trous
comme une te.
Avec un fort accent de Bretagne, le nouveau venu, rcitant un boniment tout fait, nous donna sur lui-mme les dtails suivants.
A dix-huit ans, Lelgoualch, exerant le mtier de pcheur, longeait

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

chaque jour avec sa petite barque les ctes voisines de Paimpol, sa ville
natale.
Possesseur dun biniou, le jeune homme passait pour le meilleur
joueur de la contre. Chaque dimanche on se runissait sur la place publique pour lentendre excuter, avec un charme tout personnel, une foule
dairs bretons formant dans sa mmoire une rserve inpuisable.
Un jour, la fte de Paimpol, en grimpant vers le sommet dun mt
de cocagne, Lelgoualch tomba de haut sur le sol et se fractura la cuisse.
Honteux de sa maladresse dont tout le village tait tmoin, il se releva et
recommena son ascension, quil russit la force des poignets. Puis il
rentra chez lui tant bien que mal, meant toujours son point dhonneur
cacher ses sourances.
and, aprs une trop longue aente, il t enn mander un mdecin,
le mal, terriblement dvelopp, avait amen la gangrne sa suite.
Lamputation fut juge ncessaire.
Lelgoualch, averti, envisagea la situation avec courage et, ne songeant
qu en tirer le meilleur parti, pria simplement loprateur de lui garder
son tibia, dont il comptait faire un usage mystrieux.
On agit selon son dsir, et certain jour le pauvre amput, orn dune
jambe de bois toute neuve, se rendit chez un luthier auquel il remit, avec
des instructions prcises, un paquet soigneusement envelopp.
Un mois aprs, Lelgoualch reut dans un crin noir, doubl de velours,
los de sa jambe transform en te trangement sonore.
Le jeune Breton apprit vite le doigt nouveau et commena une carrire lucrative en jouant les airs de son pays dans les cafs-concerts et
dans les cirques ; la bizarrerie de linstrument, dont la provenance tait
chaque fois explique, airait la foule des curieux et faisait partout crotre
la recee. . .
Lamputation remontait plus de vingt ans dj, et depuis lors la rsonance de la te stait sans cesse amliore, comme celle dun violon
qui se bonie avec le temps.
En terminant son rcit, Lelgoualch porta son tibia jusqu ses lvres
et se mit jouer une mlodie bretonne remplie de lente mlancolie. Les
sons purs et velouts ne ressemblaient rien de connu ; le timbre, la fois
chaud et cristallin, dune limpidit inexprimable, convenait merveilleuse-

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

ment au charme particulier de lair calme et chantant, dont les contours


vocateurs transportaient la pense en pleine Armorique.
Plusieurs refrains, joyeux ou patriotiques, amoureux ou dansants, suivirent cee premire romance, gardant tous une grande unit do se dgageait une intense couleur locale.
Aprs une douce complainte nale, Lelgoualch se retira dun pas
alerte, en frappant de nouveau le plancher avec sa jambe de bois.

Lcuyer Urbain t alors son apparition, en veste bleue, culoe de


peau et boes revers, conduisant un magnique cheval noir plein de
sang et de vigueur. Un lgant licou ornait seul la tte de lanimal, dont
la bouche ne subissait aucune entrave.
Urbain t quelques pas sur la scne et plaa de face le splendide coursier, quil prsenta sous le nom de Romulus, appel en argot de cirque le
cheval platine.
Sur une demande formule par lcuyer, rclamant de lassistance un
vocable quelconque, Juillard lana le mot quateur.
Aussitt, rptant lentement une par une les syllabes quUrbain lui
souait haute voix, le cheval pronona distinctement . . .qua. . .teur. . ..
La langue de lanimal, au lieu dtre carre comme celle de ses pareils,
aectait la forme pointue dune platine humaine. Cee particularit, remarque par hasard, avait dcid Urbain tenter lducation de Romulus,
qui, tel quun perroquet, stait habitu, en deux ans de travail, reproduire neement nimporte quel son. . .
Lcuyer recommena lexprience, demandant maintenant aux spectateurs des phrases compltes que Romulus redisait avec lui. Bientt, se
passant de soueur, le cheval avec faconde dbita son rpertoire entier,
comprenant maints proverbes, fragments de fables, jurons et lieux communs, rcits, au hasard sans aucune trace dintelligence ni de comprhension.
A la n de ce discours abracadabrant, Urbain emmena Romulus, qui
murmurait encore de vagues rexions.

Lhomme et le cheval furent remplacs par Whirligig, qui, svelte et


lger avec son costume de clown et sa face enfarine, portait isolment

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

par le bord, laide de ses deux mains et de ses dents, trois profonds
paniers nement tresss, quil dposa sur la scne.
Singeant habilement laccent anglais, il se prsenta comme un chanard venant de raliser certain gros bnce deux jeux dirents.
En mme temps il montrait les paniers, remplis respectivement de
sous, de dominos et de cartes jouer bleu fonc.
Prenant dabord la corbeille au billon quil transporta vers la droite,
Whirligig, en puisant pleines mains la monnaie de cuivre, dia sur le
bord de lestrade une curieuse construction adosse la paroi.
Gros et petits sous sempilaient vite sous les doigts exercs du clown,
qui semblait rompu lexercice entrepris. On distingua bientt la base
dun donjon fodal, perc dune large porte dont la partie suprieure manquait encore.
Sans prendre un instant de repos, lagile ouvrier continua son travail
accompagn dun tintement mtallique plein de sonore gat. Par places,
dtroites meurtrires taient mnages dans la paroi arrondie qui slevait vue dil.
Parvenu au niveau marqu par le sommet de la porte, Whirligig sortit de sa manche une longue tige mince et plate, dont la couleur brune
pouvait se confondre avec la teinte crasseuse des sous. Cee poutre rsistante, pose comme un pont sur les deux montants de la baie, permit
au clown de continuer son uvre sur un appui solide et complet.
Les pices sentassrent encore en abondance, et, quand le panier fut
vide, Whirligig dsigna dun geste orgueilleux une haute tour artistement
crnele, semblant faire partie de quelque vieille faade dont un coin seul
apparaissait comme un dcor.
Avec une foule de dominos pris brasses dans le second panier, le
clown voulut construire ensuite, lextrmit droite de la scne, une sorte
de mur en quilibre.
Les rectangles uniformes, placs sur une seule paisseur, se superposaient symtriquement, prsentant maints revers noirs mlangs de faces
blanches plus ou moins mouchetes.
Bientt un large pan, dress suivant une verticale absolument parfaite, montra, sur un fond blanc, la silhouee noire dun prtre en longue
soutane, coi du chapeau traditionnel ; tantt couchs, tantt debout

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

selon le besoin des contours, les dominos, enfantant seuls le dessin par
lhabile alternance de leurs cts, semblaient souds ensemble par leurs
bords troits, grce la prcision apporte dans le travail.
Whirligig, continuant ainsi sans mortier ni truelle, acheva en quelques
minutes un mur long de trois mtres, qui, sloignant vers le fond de la
scne dans une direction lgrement oblique, engendrait un bloc rigoureusement homogne. Le premier sujet se rptait sur ltendue entire de
la mosaque, et lon voyait maintenant tout un dl de vicaires semblant
marcher par petits groupes vers un but inconnu.
Sapprochant du troisime panier, le clown prit, en la dpliant, une
grande pice de drap noir, qui, par deux coins respectivement pourvus
dun anneau, fut aisment suspendue deux crochets plants davance
dans la toile de fond et dans le mur gauche de la scne.
La tenture noire, tombant jusquau plancher, formait ainsi un large
pan coup auquel aboutissait, en partant de la tour monnaye, laxe du
mur de dominos.
Frachement expose lair par la manuvre de Whirligig, la face
visible du drap tait recouverte dun enduit humide, sorte de glu neuve
et brillante.
Le clown se campa gracieusement devant cee vaste cible, contre laquelle il se mit lancer, avec une adresse merveilleuse, les cartes jouer
quil sortait par poignes de sa rserve.
Chaque lger projectile, tournant sur lui-mme, venait infailliblement
coller son dos bleu la tenture et demeurait prisonnier sur lenduit tenace ; loprateur paraissait faire une russite en alignant symtriquement ses cartes, qui, noires ou rouges, fortes ou faibles, voisinaient au
hasard sans distinction de valeur ni de catgorie.
Avant peu, carreaux, tres, piques et curs, se succdant en raies
droites, bauchrent sur le fond noir la conguration dun toit ; puis ce fut
une faade complte perce de quelques fentres et dune large porte, sur
le seuil de laquelle Whirligig dessina soigneusement, avec un jeu entier, la
silhouee dun ecclsiastique en chapeau, qui, descendant de sa demeure,
semblait accueillir le groupe de collgues dirigs vers lui.
La russite termine, le clown se tourna pour donner en ces termes
lexplication de ses trois chefs-duvre : Une confrrie de Rvrences

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

sortant de la tour dun vieux clotre pour rendre visite au cur dans sa
cure.
Ensuite, toujours leste et lger, il plia la tenture noire avec toutes les
cartes quelle contenait et dmolit en quelques secondes le mur vocateur
et la tour brune.
Tout fut bientt rintgr dans les solides paniers, avec lesquels Whirligig sclipsa comme un lutin.

Au bout dun moment le tnor belge Cuijper parut en scne, serr


dans une troite redingote.
Il tenait dans ses doigts un fragile instrument de mtal, quil orit le
mieux possible aux regards de lassistance en le faisant tourner lentement
pour exposer alternativement toutes ses faces.
Ctait une pratique semblable, en un peu plus grand, ces jouets
nasillards qui servent copier la voix de Polichinelle.
Cuijper nous conta brivement lhistoire de cee babiole, qui, invente par lui, avait pu, en centuplant sa voix, branler jusque dans ses fondations le thtre de la Monnaie Bruxelles.
Chacun de nous se souvenait du bruit fait par les journaux autour de
la Pratique de Cuijper, que nul facteur dinstruments navait su imiter.
Le tnor gardait jalousement certain secret qui, touchant la composition du mtal et la forme de maintes circonvallations, donnait au prcieux
bibelot de fabuleuses qualits de rsonance.
Craignant de multiplier les chances de vol et dindiscrtions, Cuijper
stait limit la fabrication dun seul spcimen, objet de sa constante surveillance ; nous xions donc en ce moment la pratique mme qui, pendant
toute une saison, lui avait servi chanter les premiers rles sur la scne
de la Monnaie.
En achevant ces explications prliminaires, Cuijper annona le grand
air de Gorlos et mit la pratique sa bouche.
Soudain une voix surhumaine, qui, semblait-il, devait sentendre
plusieurs lieues la ronde, sortit de son gosier en faisant tressaillir tous
les auditeurs.
Cee force colossale ne nuisait en rien au charme du timbre, et la pratique mystrieuse, cause de cet incroyable panouissement, claircissait,

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

au lieu de la dnaturer, llgante prononciation des paroles.


vitant tout eort, Cuijper, comme en se jouant, rvolutionnait les
couches dair, sans que jamais aucune intonation criarde ne vnt troubler
la puret de ses sons, qui rappelaient la fois la souplesse de la harpe et
la puissance de lorgue.
A lui seul il remplissait lespace mieux quun chur immense ; ses
forte auraient couvert les grondements du tonnerre, et ses piano conservaient une ampleur formidable, tout en donnant limpression dun lger
murmure.
La note nale, prise en douceur, puis ene avec art et quie en
pleine apoge, provoqua dans la foule un sentiment de stupeur qui dura
jusquau dpart de Cuijper, dont les doigts, de nouveau, maniaient ltrange pratique.

Un frisson de curiosit ranima lassistance lentre de la grande tragdienne italienne Adinolfa, vtue dune simple robe noire qui accentuait
la tristesse fatale de sa physionomie assombrie elle-mme par de beaux
yeux de velours et par une opulente chevelure brune.
Aprs une courte annonce, Adinolfa se mit dclamer en italien des
vers du Tasse amples et sonores ; ses traits exprimaient une douleur intense, et certains clats de sa voix touchaient presque au sanglot ; elle
tordait ses mains avec angoisse, et toute sa personne vibrait douloureusement, ivre dexaltation et de dsespoir.
Bientt de vraies larmes jaillirent de ses yeux, prouvant la troublante
sincrit de son prodigieux moi.
Parfois elle sagenouillait, courbant la tte sous le poids de son chagrin, pour se relever ensuite, les doigts joints et tendus vers le ciel, auquel
semblaient sadresser avec ferveur ses accents dchirants.
Ses cils ruisselaient sans cesse, tandis que, soutenues par sa mimique
impressionnante, les stances du Tasse rsonnaient prement, dites sur un
ton sauvage et empoignant, propre voquer la pire torture morale.
Sur un dernier vers emphatique, dont chaque syllabe fut hurle isolment dune voix enroue par leort, la gniale tragdienne sen alla dun
pas lent, tenant sa tte deux mains, non sans rpandre jusqu la n ses
pleurs limpides et abondants.

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Impressions dAfrique

Chapitre IV

Aussitt deux rideaux de damas rouge, tirs par une main inconnue,
partirent simultanment des cts extrmes de la scne vide, quils masqurent parfaitement en se rejoignant au point mdian.

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CHAPITRE

, pendant lesquelles Carmichal vint se


poster gauche devant le thtre plein dune invisible et bruyante
activit.
Soudain les rideaux se rouvrirent sur un tableau vivant empreint de joie
pioresque.
Dune voix sonore, Carmichal, en dsignant limmobile apparition,
articula cee courte apostrophe : Le Festin des Dieux de lOlympe.
Au milieu de la scne, tendue de draperies noires, Jupiter, Junon, Mars,
Diane, Apollon, Vnus, Neptune, Vesta, Minerve, Crs et Vulcain, assis
en grands costumes une table luxueusement garnie, levaient en souriant
leurs coupes bien remplies. Prt gament trinquer la ronde, Mercure,
reprsent par le comique Soreau, semblait soutenu dans lespace par les
ailes de ses sandales et planait au-dessus du banquet sans lien visible avec
les combles.
Les rideaux, en se fermant, rent disparatre la surhumaine assem-

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Impressions dAfrique

Chapitre V

ble, puis scartrent de nouveau aprs un remue-mnage de quelques


instants, pour montrer dans un cadre dirent une vision assez complexe.
La partie gauche de la scne voquait paisiblement quelque nappe
deau cache par une haie de roseaux.
Une femme de couleur, qui, par son costume et sa parure, semblait
appartenir une tribu sauvage du Nord-Amrique, foulait, immobile, le
fond dune barque lgre. Seule avec elle sur le frle esquif, une llee
de race blanche tenait deux mains la tige dun let de pche laide
duquel, par un geste brusque, elle soulevait hors de londe un brochet
pris au pige ; en dessous, on voyait passer travers les mailles la tte du
poisson prt replonger dans son lment.
Lautre moiti de la scne gurait une rive gazonneuse. Au premier
plan, un homme paraissant courir toutes jambes portait sur ses paules
une hure de carton, qui, en cachant compltement sa tte, lui donnait
laspect dun sanglier corps humain. Un l de fer formant une arche
trs ample se raachait par ses deux extrmits aux poignets encercls
que le coureur tendait en avant une hauteur ingale. Un gant, un uf et
un ftu de paille, accomplissant un vol factice, taient traverss par le l
mtallique en trois points dirents de la courbe gracieuse. Les mains du
fuyard souvraient vers le ciel comme pour jongler avec ces trois objets
gs dans leur course arienne. Larche, obliquement incline, donnait
une impression dentranement rapide et irrsistible. Vu de prol perdu
et air en apparence par une force invincible, le jongleur sloignait vers
le fond de la scne.
Au second plan, une oie vivante gardait une pose de vertigineux essor, grce une glu quelconque xant au sol, en un pas immense, ses
paes prodigieusement distantes. Les deux ailes blanches scartaient largement comme pour activer cee fuite perdue. Derrire loiseau, Soreau,
vtu dune robe oante, reprsentait Bore en courroux ; de sa bouche
schappait un long entonnoir en carton gris bleut, qui, zbr de nes
rayures longitudinales et copi sur ces grands soues mis par les dessinateurs aux lvres des zphyrs jouus, gurait avec art une haleine de
tempte ; le bout vas du cne lger visait loie, chasse en avant par le
dplacement dair. Bore, en outre, tenant dans la main droite une rose
haute tige pineuse, sapprtait froidement foueer la fugitive pour

61

Impressions dAfrique

Chapitre V

acclrer sa course. Tourn presque de face, loiseau tait sur le point de


croiser le jongleur, chacun semblant dcrire en sens inverse le tournant
rapide dune mme parabole.
Au troisime plan se dressait une herse dor, derrire laquelle lnesse
Milenkaya tendait vers une auge remplie de son intact sa mchoire close,
traverse de haut en bas par un ston. Certaines particularits laissaient
deviner le subterfuge employ pour simuler lentrave douloureuse et affamante. Seules les deux extrmits apparentes du ston existaient rellement, colles la peau de lnesse et termines respectivement par un
btonnet transversal. A premire vue, leet obtenu donnait bien lide
dune fermeture absolue condamnant la pauvre bte un continuel supplice de Tantale.
Carmichal, montrant la llee, qui, debout dans la barque, ntait
autre que Stella Boucharessas, pronona distinctement cee brve explication :
Ursule, accompagne de la Huronne Maa, prte son appui aux
ensorcels du lac Ontario.
Les personnages gardaient tous une immobilit sculpturale. Soreau,
serrant dans ses dents la pointe de son long cornet couleur despace, gonait ses joues lisses et congestionnes, sans laisser trembler la rose dresse
au bout de son bras tendu.
Les rideaux se rejoignirent, et aussitt, derrire leur impntrable obstacle, un tintamarre prolong se t entendre, caus par quelque travail
vreux et empress.
Soudain la scne rapparut, compltement transforme.
Le centre tait rempli par un escalier dont la courbe se perdait dans
les combles.
A mi-hauteur, un vieillard aveugle, en costume Louis XV, se prsentait de face au tournant de la descente. Sa main gauche tenait un sombre
bouquet vert compos de plusieurs branches de houx. En observant la
base de la gerbe, on dcouvrait peu peu toutes les couleurs de larc-enciel, reprsentes par sept faveurs direntes noues individuellement
aux tiges groupes en faisceau.
Avec sa main libre arme dune plume doie, laveugle crivait sur la
rampe, qui, place sa droite, lui orait par sa forme plate et sa couleur

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Impressions dAfrique

Chapitre V

blanchtre une surface lisse et commode.


Plusieurs comparses, tasss sur les marches voisines, piaient gravement les mouvements du vieillard. Le plus rapproch, porteur dun large
encrier, semblait gueer la plume pour lhumecter nouveau.
Le doigt tendu vers la scne, Carmichal prit la parole en ces termes :
Hndel composant mcaniquement le thme de son oratorio Vesper.
Soreau, dans le rle dHndel, stait fabriqu une ccit de convention en maquillant ses paupires, quil gardait presque entirement baisses.
La scne sclipsa derrire son voile de draperies, et un intervalle assez
long fut signal uniquement par les chuchotements de lassistance.
Le tsar Alexis dcouvrant lassassin de Plechtcheef.
Cee phrase, lance par Carmichal au moment o les rideaux glissaient sur leur tringle, sappliquait une scne russe du XVII sicle.
A droite, Soreau, gurant le tsar, tenait verticalement au niveau de ses
yeux un disque en verre roux orant une apparence de soleil couchant.
Son regard, traversant cee vitre ronde, xait vers la gauche un groupe
dhommes du peuple empresss autour dun mourant, qui, le visage et les
mains compltement bleus, venait de tomber en convulsions dans leurs
bras.
La vision dura peu et fut suivie dun entracte fugitif qui prit n sur
cee annonce de Carmichal :
Lcho du bois dArghyros envoyant Constantin Canaris larme des eurs voques.
Soreau, composant le personnage de lillustre marin, se tenait de prol
au premier plan, les mains places en porte-voix autour de sa bouche.
Prs de lui, plusieurs compagnons gardaient une aitude de surprise
merveille.
Sans bouger, Soreau pronona distinctement le mot Rose, qui bientt fut rpt par une voix partie de la coulisse.
Au moment prcis o lcho rsonnait, un parfum de rose, intense et
pntrant, se rpandit sur la place des Trophes, frappant la fois toutes
les narines pour svanouir presque aussitt.

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Impressions dAfrique

Chapitre V

Le mot illet, jet ensuite par Soreau, eut la mme rpercussion


phontique et odorante.
Tour tour le lilas, le jasmin, le muguet, le thym, le gardnia et la
violee furent appels voix haute, et chaque fois lcho propagea de
puissants euves odorifrants, en parfait rapport avec le vocable docilement redit.
Les rideaux se croisrent sur ce tableau potique, et latmosphre se
dbarrassa promptement de tout vestige enivrant.
Aprs une aente monotone, la scne brutalement dcouverte fut indique par Carmichal, qui accompagna son geste de ce bref commentaire :
Le richissime prince Savellini, aeint de cleptomanie, dvalise les
rdeurs de barrire dans les bas quartiers de Rome.
Pour la premire fois Soreau sexhibait en tenue moderne, envelopp
dun lgant paletot de fourrure et par de pierres prcieuses qui tincelaient sa cravate et ses doigts. Contre lui un cercle de sinistres voyous
entourait curieusement deux combaants arms de couteaux. Meant
prot la tension desprit des contemplateurs trop puissamment absorbs
par le duel pour remarquer sa prsence, lhomme au paletot de fourrure
explorait furtivement, par derrire, les poches rpugnantes dont il airait le sordide contenu. Ses mains avances agrippaient actuellement une
vieille montre bossue, un porte-monnaie crasseux et un grand mouchoir
carreaux encore presque enfoui dans les profondeurs dune veste rapice.
and lhabituelle et souple fermeture eut cach ce fait divers antithse, Carmichal quia son poste, donnant ainsi une n la suite dapparitions sans mouvement.

La scne fut bientt rendue aux regards pour lentre de la vieille ballerine Olga Tcherwonenko, grosse Livonienne moustache, qui, habille
en danseuse et pare de feuillage, t son apparition sur le dos de llan
Sladki, quelle crasait sous son poids formidable ; le gracieux animal arpenta les planches deux fois de suite, puis regagna la coulisse, dbarrass
de sa corpulente amazone, qui se mit en position pour excuter le Pas de
la Nymphe.

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Impressions dAfrique

Chapitre V

Le sourire aux lvres, lex-toile commena une srie de rapides volutions, encore marques par certains vestiges de son talent pass ; sous
les plis raides de la jupe de tulle, ses jambes monstrueuses, moules par
ltreinte du maillot rose, accomplissaient leur savant travail avec une
agilit susante et un restant de grce dont on avait lieu dtre surpris.
Soudain, en traversant la scne petits pas, les deux pieds dresss sur
lextrme pointe du gros orteil, Olga tomba lourdement avec des cris de
douleur.
Le docteur Leaive, quiant notre groupe, se prcipita sur la scne, o
il put constater ltat lamentable de la malade, immobilise par un coup
de fouet.
Appelant son aide Hector et Tommy Boucharessas, lhabile mdecin,
avec mille prcautions, souleva linfortune, qui fut transporte lcart
an de recevoir tous les soins dsirables.
Au moment de laccident, Talou, comme pour viter toute interruption dans le spectacle, avait donn discrtement quelques ordres Rao.
Couvrant tout coup les cris lointains de la pauvre Olga, un chur
immense retentit, form de voix dhommes graves et vibrantes.
A ce bruit, chacun se retourna vers le ct ouest, devant lequel les
guerriers noirs, accroupis prs de leurs armes dposes sur le sol, chantaient tous la Jroukka, sorte dpope orgueilleuse enfante par lempereur, qui avait pris pour sujet le rcit de ses propres exploits.
Lair, de rythme et de tonalit bizarres, se composait dun seul motif
assez court, indniment reproduit avec des paroles toujours nouvelles.
Les chanteurs scandaient chaque couplet par des baements de mains
rgls avec ensemble, et une impression assez grandiose se dgageait de
cee glorieuse complainte, dont lexcution ne manquait ni dampleur ni
de caractre.
Pourtant la reprise continuelle de lunique phrase, ternellement pareille, engendra peu peu une intense monotonie, accentue par les invitables chances de dure quorait la Jroukka, relation dle o tenait
la vie entire de lempereur, dont les hauts faits taient nombreux.
Le texte ponuklien, entirement inaccessible des oreilles europennes, se droulait en strophes confuses, sans doute pleines dvnements capitaux, et la nuit tombait progressivement sans que rien ft pr-

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Impressions dAfrique

Chapitre V

voir le terme de cee fastidieuse mlope.


Soudain, alors quon dsesprait de jamais aeindre au vers nal, le
chur, sarrtant de lui-mme, fut remplac par une voix de cantatrice,
voix merveilleuse et pntrante qui rsonnait avec puret dans la pnombre dj opaque.
Tous les yeux, cherchant lendroit do partait ce nouveau chant, dcouvrirent Carmichal, qui, debout lextrmit gauche devant le premier
rang des choristes, achevait la Jroukka en phrasant solitairement, sans
rien changer au motif musical, le chapitre additionnel consacr la Bataille du Tez.
Sa miraculeuse voix de tte, copiant sy mprendre les vibrations
dun gosier fminin, se dveloppait souhait dans la grande sonorit du
plein air, sans paratre gne par la dicile prononciation des vocables
incomprhensibles dont les stances taient faites.
Au bout de quelques instants, Carmichal, dabord si sr de lui, fut
forc de sinterrompre, trahi par sa mmoire, qui lui refusait un mot dans
la suite dinintelligibles syllabes consciencieusement apprises par cur.
Talou soua de loin voix haute le fragment oubli par le jeune Marseillais, qui, retrouvant ds lors le l du rcit, parvint sans nouvelle hsitation jusqu la n du dernier couplet.
Aussitt lempereur dit quelques mots Sirdah, qui, traduisant en excellent franais la sentence dicte par son pre, dut iniger Carmichal
une consigne de trois heures pour punition de sa lgre dfaillance.

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CHAPITRE

VI

, se relevant tous ensemble, venaient de ramasser leurs armes.


Reform sous la direction de Rao, le cortge du dbut, augment
de notre groupe et de la plupart des Incomparables, se mit rapidement en
marche vers le sud.
Le quartier mridional djur fut travers dun pas alerte, et la plaine
apparut bientt, limite gauche par les grands arbres du Bhuliphruen,
magnique jardin plein dessences prodigieuses et inconnues.
Rao, soudain, arrta limmense colonne, parvenue en un lieu trs
tendu que ses dimensions mmes rendaient propice certaine exprience phontique de longue porte.
Stphane Alco, vigoureux gaillard au thorax prominent, sortit de
nos rangs avec ses six ls, jeunes gens de quinze vingt-cinq ans, dont
la maigreur fabuleuse transparaissait de faon impressionnante sous de
simples maillots rouges trs collants.

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

Le pre, vtu comme eux, se planta debout en un point quelconque,


le dos tourn au couchant, puis, eectuant avec soin un demi-quart de
tour vers la droite, simmobilisa tout coup, en aectant la rigidit dune
statue.
Partant de lendroit prcis occup par Stphane, lan des six frres
marcha obliquement dans la direction du Bhuliphruen, frayant exactement la ligne trace par le rayon visuel de son pre et comptant voix
haute ses pas lents et immenses, auxquels il sappliquait donner une mesure rigoureusement invariable. Il sarrta au chire cent dix-sept, et, se
retournant face loccident, suivit lexemple paternel en prenant une pose
tudie. Son frre pun, qui lavait accompagn, t vers le sud-ouest une
promenade du mme genre, et, aprs soixante-douze pas mcaniquement
pareils, se gea ainsi quun mannequin, la poitrine expose au levant. A
tour de rle, les quatre plus jeunes excutrent la mme manuvre, choisissant chaque fois pour point de dpart le but conventionnel aeint par
le dernier mensurateur et apportant dans laccomplissement de leur brve
tape, merveilleusement rgle, la perfection mathmatique rserve dhabitude aux seuls travaux godsiques.
and le cadet fut son poste, les sept comparses, ingalement distants, se trouvrent chelonns sur une trange ligne brise, dont chacun
des cinq capricieux angles restait form par deux talons joints.
Lapparente incohrence de la gure tait volontairement due au
nombre strict des enjambes rgulires, dont les six totaux respectifs
avaient constamment volu entre un minimum de soixante-deux et un
maximum de cent quarante-neuf.
Une fois en faction, chacun des six frres, creusant violemment sa
poitrine et son ventre par un pnible eort des muscles, forma une large
cavit, que ladjonction de ses bras, colls en cercle comme des bords supplmentaires, rendit plus profonde encore. Les maillots, grce quelque
enduit, adhraient toujours chaque point de lpiderme.
Meant ses mains en porte-voix, le pre, avec un timbre grave et sonore, cria son propre nom dans la direction de lan.
Aussitt, intervalles ingaux, les quatre syllabes : Stphane Alco,
furent rptes successivement en six points de lnorme zigzag, sans que
les lvres des gurants eussent boug daucune manire.

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

Ctait la voix mme du chef de famille que venait de rpercuter


lantre thoracique des six jeunes gens, qui, grce leur prodigieuse maigreur entretenue soigneusement par un terrible rgime, oraient au son
une surface osseuse susamment rigide pour en rchir toutes les vibrations.
Ce premier essai ne satist pas les excutants, qui modirent lgrement leur place et leur position.
La mise au point dura quelques minutes pendant lesquelles Stphane
clama souvent son nom, piant le rsultat chaque fois perfectionn par ses
ls, qui tantt, remuant peine les pieds, gagnaient un centimtre dans
une direction quelconque, tantt se penchaient davantage pour mieux
prparer le rapide passage du son.
Il sagissait, en apparence, de quelque instrument imaginaire, qui, difcile bien accorder, aurait par-dessus tout rclam pour son rglage un
soin minutieux et patient.
Enn, une preuve lui ayant paru bonne, Stphane, dun mot bref qui
malgr lui eut une sextuple rpercussion, ordonna aux tiques sentinelles
la plus complte immobilit.
Ds lors le vritable spectacle commena.
Stphane, pleine voix, pronona toute sorte de noms propres, dinterjections et de mots fort usuels, en variant linni le registre et lintonation. Et chaque fois le son ricochant de poitrine en poitrine se reproduisait avec une puret cristalline, dabord nourri et vigoureux, puis
aaibli de plus en plus jusquau dernier balbutiement, qui ressemblait
un murmure.
Aucun cho de fort, de groe ou de cathdrale naurait pu luer avec
cee combinaison articielle, qui ralisait un vritable miracle dacoustique.
Obtenu par la famille Alco au prix de longs mois dtudes et de ttonnements, le trac gomtrique de la ligne brise devait ses savantes
irrgularits la forme spciale de chaque poitrine, dont la structure anatomique orait un pouvoir rsonateur dune porte plus ou moins grande.
Plusieurs personnes du cortge, stant approches de chaque vibrant factionnaire, purent constater labsence de toute supercherie. Les
six bouches demeuraient hermtiquement closes, et seul le verbe initial

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

faisait les frais de la multiple audition.


Voulant donner lexprience la plus vaste extension possible, Stphane articula rapidement de courtes phrases, servilement ressasses par
le sextuple cho ; certains vers de cinq pieds, rcits un par un, furent
perus distinctement sans empitements ni mlange ; des clats de rire
varis, graves sur oh, aigus sur ah et stridents sur hi, rent merveille en voquant une moquerie lgre et impassible ; cris de douleur ou
dalarme, sanglots, exclamations pathtiques, toux retentissantes, ternuements comiques senregistrrent tour tour avec la mme perfection.
Passant de la parole au chant, Stphane lana de fortes notes de baryton, qui, rsonnant souhait aux dirents coudes de la ligne, furent
suivies de vocalises, de trilles, de fragments dairs et de joyeux refrains
populaires dbits par bribes.
Pour nir, le soliste, aprs une grande respiration, arpgea indniment laccord parfait dans les deux sens, utilisant gnreusement ltendue entire de sa voix et donnant lillusion dun chur impeccablement
juste, grce lample et durable polyphonie produite par tous les chos
mlangs.
Soudain, prives de la source musicale que Stphane bout de soue
venait darrter court en se taisant, les voix factices steignirent une
une, et les six frres, reprenant avec une satisfaction visible leur position normale, purent se dtendre voluptueusement en poussant de larges
soupirs.
Le cortge, rapidement reform, se dirigea de nouveau vers le sud.

Aprs une tape courte et facile, faite dans lobscurit envahissante,


lavant-garde aeignit le bord du Tez, grand euve tranquille dont la rive
droite fut vite encombre par le dploiement de la colonne.
Une pirogue pourvue de rameurs indignes reut son bord Talou et
Sirdah, qui furent passs sur lautre berge.
L, sortant sans bruit dune hue en bambous, le sorcier ngre Bachkou, une coupe divoire en main, sapprocha de la jeune aveugle, quil
guida par lpaule dans la direction de lOcan.
Bientt, tous deux pntrrent dans le lit du euve, en senfonant
progressivement mesure quils sloignaient du rivage.

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

Au bout de quelques pas, immerg jusqu la poitrine, Bachkou sarrta en tenant haut dans sa main gauche la coupe demi pleine dun
liquide blanchtre, tandis quauprs de lui Sirdah disparaissait presque
entirement dans les eaux sombres et bruissantes.
Avec deux doigts tremps dans le baume laiteux, le sorcier froa doucement les yeux de la jeune lle, puis aendit patiemment pour donner
au remde le temps dagir ; le dlai pass, laide de deux coups de pouce
neement appliqus sur le globe de chaque il, il dtacha brusquement
les deux taies, qui tombrent dans le courant et disparurent bientt vers
la mer.
Sirdah avait pouss un cri de joie, prouvant la russite complte de
lopration, qui venait en eet de lui rendre la vue.
Son pre lui rpondit par une dlirante exclamation, suivie de plusieurs clameurs enthousiastes profres par le cortge entier.
Regagnant htivement la terre ferme, lheureuse enfant se jeta dans
les bras de lempereur, qui la tint longtemps embrasse avec une touchante motion.
Tous deux prirent place de nouveau dans la pirogue, qui, traversant
le euve, les dposa sur la rive droite, pendant que Bachkou rentrait dans
sa hue.
Sirdah gardait prcieusement sur elle lintense humidit due aux eaux
sacres du euve tmoin de sa gurison.

Guide par Rao, la colonne remonta la berge sur une tendue de cent
mtres et sarrta devant un vaste appareil qui, tabli entre quatre poteaux, savanait au-dessus du cours deau comme une arche de pont.
La nuit stait faite peu peu, et, sur la rive, un phare dactylne,
x au sommet dun pieu, clairait, laide de son puissant recteur
braqu avec soin, tous les dtails de ltonnante machine vers laquelle
convergeaient tous les regards.
Lensemble, entirement mtallique, donnait ds le premier coup
dil lide bien dnie dun mtier tisser.
Au milieu, paralllement au courant, stendait certaine chane horizontale faite dune innit de ls bleu clair, qui, placs cte cte sur une
seule range, noccupaient en largeur quun espace de deux mtres, grce

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

leur fabuleuse nesse.


Plusieurs lisses, comprenant des ls verticaux respectivement munis
dun illet, formaient lune derrire lautre des plans perpendiculaires
la chane quelles traversaient de part en part. Devant elles pendait un
baant, sorte dimmense peigne mtallique dont les dents imperceptibles
et innombrables galisaient la chane ainsi quune chevelure.
A droite, un grand panneau dun mtre carr, bordant la chane, se
composait dune foule dalvoles spares par de nes parois ; chacune
de ces cases abritait une troite navee dont la canee, mince bobine xe
de lavant larrire, portait une provision de soie unicolore. Tous les
tons imaginables, variant dlicatement les sept chantillons du prisme,
se trouvaient reprsents par la garniture interne des navees, dont le
nombre pouvait slever mille. Les ls, plus ou moins dvids suivant
leur loignement, venaient aboutir droite sur langle initial de la chane
et engendraient un trange rseau prodigieusement polychrome.
En bas, presque eur deau, maintes aubes de toutes dimensions,
disposes en carr plein comme un escadron, formaient la base entire
de lappareil, soutenu dun ct par la rive et de lautre par deux pilotis
enfoncs dans le lit du euve. Chaque aube, suspendue entre deux tiges
troites, semblait prte faire tourner une courroie de transmission qui,
enserrant gauche une portion libre du mince moyeu, dressait verticalement ses deux rubans parallles.
Entre les aubes et la chane stendait une sorte de core long contenant sans doute le mystrieux mcanisme appel mouvoir lensemble.
Les quatre poteaux supportaient leur sommet un pais plafond rectangulaire do descendaient les lisses et le baant.
Aubes, core, plafond, panneau, navees, poteaux et pices intermdiaires, tout, sans nulle exception, tait cr en acier n de nuance gris
clair.
Aprs avoir post Sirdah au premier rang pour linitier la confection automatique de certain manteau quil voulait lui orir, linventeur
Bedu, hros du moment, appuya sur un ressort du core an de mere
en mouvement la prcieuse machine enfante par son industrieuse persvrance.
Aussitt direntes aubes plongrent demi dans le euve, livrant

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

leurs palees la puissance du courant.


Invisiblement actionn par les courroies de transmission, dont la portion suprieure se perdait dans les profondeurs du core, le panneau garni
de navees glissa horizontalement dans laxe du courant. Malgr ce dplacement, les ls innombrables xs langle de la chane gardrent une
rigidit parfaite, grce un systme de tension rtrograde dont toutes les
navees taient pourvues ; abandonne elle-mme, chaque pointicelle,
ou broche supportant la canee, tournait dans le sens inverse au dvidage,
par leet dun ressort opposant une trs faible rsistance lextraction de
la soie. Tels ls se raccourcissant mcaniquement pendant que dautres
sallongeaient, le rseau conservait sa puret premire sans accidit ni
emmlement.
Le panneau tait soutenu par une paisse tige verticale qui, dcrivant
un coude brusque, pntrait horizontalement dans lintrieur du core ;
l, quelque longue rainure que nous ne pouvions apercevoir de la rive
permeait sans doute le patinage silencieux eectu depuis un moment.
Bientt le panneau sarrta pour se mouvoir en hauteur. La portion
verticale de sa tige sallongea doucement, rvlant un jeu de compartiments glissants pareils ceux dun tlescope ; rgle par un concours de
corde et de poulie internes, la dtente de quelque puissant ressort boudin pouvait seule provoquer cee ascension discrte, qui prit n au bout
dun instant.
Lvolution du panneau avait concid avec un mouvement subtil des
lisses, dont certains ls venaient de sabaisser pendant que dautres slevaient. Le travail saccomplissait hors de notre vue dans lpaisseur du
plafond, qui nutilisait que de minces rainures pour livrer passage aux immenses franges tendues en bas par une lgion de plombs troits peine
suprieurs au niveau du core. Chaque soie de la chane, traversant isolment lillet dun des ls, se trouvait actuellement monte ou descendue
de plusieurs centimtres.
Soudain, rapide comme lclair, une navee, lance par un ressort du
panneau, passa entre lensemble des soies dniveles, dont elle franchit
toute la largeur pour aboutir un compartiment unique x en place prvue et calcule. Dvide hors du fragile engin, une duire ou l transversal
stendait maintenant au milieu de la chane en formant le dbut de la

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

trame.
M en dessous par une tige mobile dans une rainure du core, le battant vint frapper la duite avec ses dents sans nombre pour reprendre aussitt sa posture verticale.
Les ls des lisses, remuant de nouveau, amenrent un changement
complet dans la disposition des soies, qui, oprant un rapide chasscrois, rent un important parcours en hauteur ou en profondeur.
Pousse par un ressort du compartiment de gauche, la navee, doue
dun vif lan, traversa la chane en sens inverse pour rintgrer son alvole ; une seconde duite droule par sa canee reut un coup brutal du
baant.
Pendant que les lisses accomplissaient un curieux va-et-vient, le panneau, dle un plan unique, employa simultanment ses deux modes
de dplacement pour se mouvoir dans une direction oblique ; braque
lendroit dtermin, une deuxime alvole prota dun temps darrt pour
expulser une navee qui, lant comme un projectile dans langle collectif
des soies, vint senfoncer en face jusquau fond du compartiment toujours
stable.
Un choc du baant sur la nouvelle duite fut suivi dun ample mange
des lisses, qui prparrent le chemin du retour la navee brusquement
rejete jusqu sa case.
Le travail continua suivant une marche invariable. Grce sa merveilleuse mobilit, le panneau plaait tour tour en face du compartiment
xe telle navee dont le double voyage concidait parfaitement avec la
besogne du baant et des lisses.
Peu peu la chane gagnait de notre ct, entrane par la lente rotation de lensoupleau, large cylindre transversal auquel tous ses ls taient
raachs. Le tissage seectuait rapidement, et bientt une riche toe
apparut nos yeux, sous la forme dune bande mince et rgulire aux
tons nement nuancs.
En bas les aubes faisaient tout agir elles seules grce leur manuvre complexe et prcise, certaines restant presque incessamment
immerges alors que dautres baignaient seulement quelques instants
dans le courant ; plusieurs, parmi les plus petites, neeuraient londe de
leurs palees que pendant une seconde, et se relevaient soudain, ayant

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

accompli un quart de tour peine, pour redescendre de la mme faon


fugitive aprs un bref repos. Leur nombre, lchelonnement de leur taille,
lisolement ou la simultanit des plongeons courts ou durables, fournissaient un choix inni de combinaisons favorisant la ralisation des
conceptions les plus hardies. On et dit quelque muet instrument, plaquant ou arpgeant des accords, tantt maigres, tantt prodigieusement
touus, dont le rythme et lharmonie se renouvelaient sans cesse. Les
courroies de transmission, par suite dune souple lasticit, se prtaient
ces continuelles alternatives dallongement et de contraction. Lappareil
entier, remarquable au point de vue agencement et huilage, fonctionnait
avec une perfection silencieuse donnant limpression dune pure merveille mcanique.
Bedu aira notre aention sur les lisses, uniquement actionnes par
les aubes dont un lectro-aimant transmeait linuence du core au plafond ; les ls conducteurs taient dissimuls dans un des deux poteaux
darrire, et cee mthode excluait lemploi des cartons trous du mtier Jacquard. Aucune limite ne simposait aux variantes sans nombre obtenues dans la tire de tels groupes de ls concidant avec labaissement
des autres. Jointe larme polychrome de navees, cee multiplicit de
gures successives cres dans le mode dcartement de la chane rendait abordable lexcution de tissus feriques analogues aux tableaux de
matres.
Fabrique lendroit par une anomalie que rclamait lextraordinaire
appareil spcialement destin fonctionner pour un public aentif, la
bande dtoe sagrandissait vite, montrant tous ses dtails puissamment
clairs par les projections du phare. Lensemble reprsentait une vaste
nappe deau, la surface de laquelle des hommes, des femmes et des enfants, les yeux dilats par la terreur, se cramponnaient dsesprment
aprs quelques paves oant et l parmi des dbris de toute sorte ; et
si grande tait lingniosit des fabuleux rouages de la machine, que le rsultat pouvait soutenir la comparaison avec les plus nes aquarelles ; les
visages, pleins dexpression farouche, avaient dadmirables tons de chair,
depuis le brun hl du vieillard et le blanc laiteux de la jeune femme jusquau rose juvnile de lenfant ; londe, puisant la gamme des bleus, se
couvrait de reets miroitants et variait suivant les places son degr de

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

transparence.
M par une courroie de transmission dresse hors dune ouverture du
vaste core auquel le rivaient deux supports, lensoupleau airait le tissu
qui dj senroulait sur lui. Lautre extrmit de la chane orait une assez
forte rsistance due une tringle dacier qui, servant daboutissement aux
soies, tait prise entre deux glissires parallles xes sur le core par
une srie de tiges verticales. Cest sur la glissire gauche qutait viss le
compartiment immuable o chaque navee venait faire une brve station.
Le tableau de ltoe se compltait peu peu, et lon vit merger une
montagne vers laquelle des groupes humains et des animaux de toute
espce se dirigeaient la nage ; en mme temps une foule de zbrures
transparentes et obliques rayrent partout lespace et rent comprendre
le sujet, emprunt la description biblique du Dluge. Tranquille et majestueuse la surface des ots, lArche de No dressa bientt sa silhouee
rgulire et massive, agrmente de ns personnages errant au milieu
dune nombreuse mnagerie.
Le panneau sollicitait sans cesse tous les regards par la merveilleuse
sret de sa gymnastique alerte et captivante. Employes tour de rle,
les teintes les plus diverses taient lances dans la chane sous forme
de duites, et lensemble des ls ressemblait quelque palee inniment
riche. Parfois le panneau accomplissait de grands dplacements pour utiliser lune aprs lautre des navees fort distantes ; dautres moments,
plusieurs duites successives appartenant la mme rgion ne lui demandaient que de minimes voyages. La pointe de la navee choisie trouvait
toujours passage entre les autres ls, qui, partis des alvoles voisines et
tendus dans une direction unique, ne lui opposaient quune claire-voie
incapable de former obstacle.
Sur le tissu, la montagne demi gagne par les ots tait maintenant visible jusqu son sommet. Partout, contre ses ancs, de malheureux condamns, genoux sur ce dernier refuge qui allait bientt leur
manquer, semblaient implorer le ciel par de grands gestes de dtresse.
La pluie diluvienne se dversait en cataractes sur tous les points du tableau, parsem dpaves et dlots o se rptaient les mmes scnes de
dsespoir et de supplications.
Le ciel slargissait progressivement vers le znith, et des nuages im-

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

menses se dessinrent soudain, grce un amalgame de soies grises nement assorties depuis les tons les plus transparents jusquaux nuances
les plus fuligineuses. Les paisses volutes de vapeur se droulaient majestueusement dans les airs, recelant dans leurs ancs des rserves inpuisables, prtes constamment alimenter la terrible inondation.
A ce moment Bedu arrta lappareil en appuyant sur un nouveau ressort du core. Aussitt les aubes simmobilisrent, cessant de porter la
vie aux direntes pices dsormais roides et inactives.
Tournant lensoupleau lenvers, Bedu, laide dune lame bien ate, coupa sur les cts tous les ls dpassant le tissu promptement dgag ; puis, avec une aiguille de soie prpare lavance, il eut vite fait
de froncer la partie suprieure borde par les nuages ruisselants. Ainsi
agence, ltoe, moins haute que large, prenait la forme dun manteau
simple et oant.
Bedu sapprocha de Sirdah et lui mit sur les paules les fronces du
merveilleux vtement, qui enveloppa gracieusement jusquaux pieds la
jeune lle heureuse et reconnaissante.

Le sculpteur Fuxier venait de sapprocher du phare, pour nous montrer dans sa main ouverte plusieurs pastilles bleues dextrieur uni, qui,
notre su, contenaient dans leurs ancs toutes sortes dimages en puissance cres par ses soins. Il en prit une et la lana dans le euve, un peu
en aval du mtier maintenant inactif.
Bientt, sur la surface claire par les lueurs de lactylne, des remous se formrent neement, traant en relief une silhouee bien dtermine, que chacun put reconnatre pour celle de Perse portant la tte de
Mduse.
Seule, la pastille, en fondant, avait brusquement provoqu cee agitation artistique et prvue.
Lapparition dura quelques secondes, puis les eaux, saplanissant peu
peu, reprirent leur unit de miroir.
Habilement envoye par Fuxier, une seconde pastille plongea dans le
courant. Les ronds concentriques panouis par sa chute staient peine
dissips quune nouvelle image surgissait en remous ns et nombreux.
Cee fois, des danseuses en mantille, debout sur une table toute servie,

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

excutaient, parmi les mets et les brocs, un pas entranant quelles rythmaient avec leurs castagnees aux applaudissements des convives. Le
dessin liquide tait si pouss quon distinguait par endroits lombre des
miees sur la nappe.
Cee scne joyeuse eace, Fuxier renouvela lexprience par limmersion dune troisime pastille dont leet ne se t pas aendre. Leau,
se ridant soudain, voqua, en un tableau assez large, certain rveur qui,
assis prs dune source, notait sur un cahier le fruit de quelque inspiration ; derrire, appuy sur les rochers de la cascade naissante, un vieillard
longue barbe, pareil la personnication dun euve, se penchait vers
le quidam comme pour lire par-dessus son paule.
Le pote Giapalu se laissant drober par le vieux Var les admirables vers dus son gnie, expliqua Fuxier, qui bientt projeta encore
une pastille dans les ots calms.
Le nouveau bouillonnement prit la forme dun immense demi-cadran
aux indications tranges. Le mot MIDI, neement trac en relief par
leau, occupait la place habituellement rserve la troisime heure ; ensuite venaient vers le bas, sur un seul quart de cercle, toutes les divisions
depuis une heure jusqu onze heures ; lextrmit infrieure, au lieu
du chire VI on lisait MINUIT crit en toutes leres dans laxe du
diamtre ; puis, vers la gauche, onze nouvelles divisions aboutissaient
une seconde dition du vocable MIDI remplaant la neuvime heure.
Jouant le rle daiguille solitaire, un long chion, ressemblant la amme
dun fanion, se raachait au point exact qui et gur le centre du cadran
complt ; soi-disant pousse par le vent, la souple banderole sallongeait
vers la droite, marquant cinq heures du soir avec sa pointe ne et tendue.
Lhorloge, dresse au sommet dune tige solidement plante, ornait un
paysage dcouvert o passaient quelques promeneurs, et toute la reproduction liquide tait surprenante de prcision et de vrit.
Lhorloge vent du pays de Cocagne, reprit Fuxier, qui amplia
son annonce par le commentaire suivant :
Dans le bienheureux pays en question, le vent, parfaitement rgulier,
se chargeait bnvolement dindiquer lheure aux habitants. A midi juste
il souait violemment de louest et sapaisait progressivement jusqu
minuit, moment potique o rgnait un calme plat. Bientt une lgre

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

brise venue de lest slevait peu peu et ne cessait de crotre jusquau


midi suivant, qui marquait son apoge. Une saute brusque se produisait
alors, et, de nouveau, la tempte accourait du ponant pour recommencer
son volution de la veille. Remarquablement adapte ces uctuations
invariables, lhorloge soumise en egie notre apprciation remplissait
son oce mieux que le banal cadran solaire, dont la tche uniquement
diurne est sans cesse entrave par le vol des nuages.
Le pays de Cocagne avait dsert la nappe liquide, et le courant, redevenu lisse, engloutit une dernire pastille noye par Euxier.
La surface, en se plissant avec art, dessina un homme demi nu portant un oiseau sur son doigt.
Le prince de Conti et son geai, dit Fuxier tout en montrant sa
main vide.
and les ondulations furent niveles, le cortge reprit le chemin djur, en senfonant dans la nuit noire que ne dissipait plus la clart du
phare teint brusquement par Rao.

Nous marchions depuis quelques minutes quand soudain, sur la


droite, un bouquet de feu dartice illumina lobscurit en produisant de
nombreuses dtonations.
Une gerbe de fuses monta dans les airs, et bientt, arrivs au fate
de leur ascension, les noyaux incandescents, clatant avec un bruit sec,
semrent dans lespace maints lumineux portraits du jeune baron Ballesteros, destins remplacer lhabituelle et banale srie des pluies de feu
et des toiles. Chaque image, en sortant de son enveloppe, se dployait
delle-mme, pour oer au hasard avec de lgers balancements.
Ces dessins en traits de amme, dune excution remarquable, reprsentaient llgant clubman dans les poses les plus varies, en se distinguant tous par une couleur spciale.
Ici le riche Argentin, bleu saphir des pieds la tte, apparaissait en
habit de soire, les gants la main et la eur la boutonnire ; l une
esquisse de rubis le montrait en tenue de salle darmes, tout dispos
faire assaut ; ailleurs un buste seul, de dimension colossale, vu de face
et trac en lignes dor, voisinait avec une blouissante gravure violee
o le jeune homme, en chapeau haut de forme et en redingote bouton-

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

ne, se trouvait pris de prol jusqu mi-jambes. Plus loin une bauche
de diamant voquait le brillant sportsman en costume de tennis, brandissant gracieusement une raquee prte frapper. Dautres egies irradiantes spanouissaient de tous cts, mais le clou de lensemble tait,
sans contredit, certain large tableau vert meraude, o, cavalier irrprochable mont sur un cheval au trot, le hros de cee fantasmagorie saluait
respectueusement au passage quelque invisible amazone.
Le cortge stait arrt pour contempler loisir cet arayant spectacle.
Les portraits, descendant lentement et projetant sur une vaste tendue
leur puissant clairage polychrome, se maintinrent quelque temps sans
rien perdre de leur clat. Puis ils steignirent sans bruit, un par un, et
lombre peu peu se rpandit de nouveau sur la plaine.
Au moment o le dernier trait de feu svanouissait dans la nuit, lentrepreneur Luxo vint se joindre nous, er du superbe eet produit par le
chef-duvre pyrotechnique dont il avait lui-mme eectu le lancement.

Tout coup un grondement lointain se t entendre, sourdement prolong ; les dtonations des fuses venaient videmment de provoquer lorage qui depuis longtemps se prparait dans latmosphre surchaue ;
aussitt cee mme pense frappa lesprit de tous : Djizm va mourir !
Sur un signe de Talou le cortge se remit en marche, et, traversant
vivement la partie sud djur, dboucha encore une fois sur la place des
Trophes.
Lorage stait dj rapproch ; les clairs se succdaient rapidement,
suivis de coups de tonnerre chaque fois plus sonores.
Rao, qui avait pris les devants, parut bientt guidant ses hommes lourdement chargs dun curieux lit de repos quils installrent au milieu de
lesplanade. Aux lueurs des clairs on pouvait examiner ltrange composition de ce meuble, dont laspect semblait la fois confortable et terriant.
Une carcasse, surleve par quatre pieds de bois, supportait une moelleuse nae blanche entirement recouverte de ns dessins spars, rappelant par leur forme et leur dimension les culs-de-lampe qui dans certains livres clturent les chapitres ; les sujets les plus divers taient runis

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

dans cee collection de minuscules tableaux indpendants et isols ; paysages, portraits, couples rveurs, groupes dansants, navires en dtresse,
couchers de soleil, se trouvaient traits avec un art consciencieux et naf
qui ne manquait ni de charme ni dintrt. Un coussin restait gliss sous
une des extrmits de la nae, ainsi exhausse pour soutenir la tte du
dormeur ; derrire la place ventuellement rserve locciput, se dressait
un paratonnerre dominant, de sa tige brillante lensemble du long meuble
de paresse. Une caloe de fer, relie par un l conducteur la base de la
haute aiguille verticale, semblait prte enserrer le front de quelque impressionnant condamn appel stendre sur la couche fatale ; en face,
deux souliers mtalliques, placs cte cte, communiquaient avec la
terre au moyen dun nouveau l dont la pointe venait dtre enfonce
dans le sol par Rao lui-mme.
Arriv son apoge avec la rapidit mtorique spciale aux rgions quatoriales, lorage se dchanait maintenant avec une extrme
violence ; un vent terrible charriait de gros nuages noirs dont la conagration tait incessante.
Rao avait ouvert la prison pour faire sortir Djizm, jeune indigne
gracieuse et belle, qui, depuis la triple excution du dbut, tait demeure
seule derrire la sombre grille.
Djizm, sans opposer de rsistance, vint sallonger sur la nae blanche,
entrant delle-mme sa tte dans la caloe de fer et ses pieds dans les souliers rigides.
Prudemment, Rao et ses aides scartrent du dangereux appareil, qui
resta compltement isol.
Ds lors Djizm prit deux mains une carte en parchemin suspendue
son cou par un n cordon, puis la regarda longuement, tout en protant
de la lueur des clairs pour lexposer parfois aux yeux de tous avec une
expression de joie et dorgueil ; un nom hiroglyphique, trac au milieu
du souple rectangle, tait soulign distance, vers la droite, par un triple
dessin exigu reprsentant trois direntes phases lunaires.
Bientt Djizm laissa tomber la carte et t obliquer ses regards, qui,
normalement posts pour contempler de face le thtre rouge, allrent se
xer sur Nar ; celui-ci, toujours retenu sur son socle, avait abandonn
son dlicat travail depuis lapparition de la condamne, quil dvorait des

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Impressions dAfrique

Chapitre VI

yeux.
A ce moment le tonnerre grondait sans interruption, et les clairs devenaient assez frquents pour donner lillusion dun jour factice.
Soudain, accompagn du plus terrible fracas, un aveuglant zigzag
de feu sillonna le ciel entier pour aboutir la pointe du paratonnerre.
Djizm, dont les bras venaient de se tendre vers Nar, ne put achever son
geste ; la foudre avait travers son corps, et la couche blanche ne soutenait
plus maintenant quun cadavre aux yeux grands ouverts et aux membres
inertes.
Pendant le court silence observ par lorage aprs lassourdissant clat
du tonnerre, dareux sanglots airrent laention vers Nar, qui rpandait des larmes dangoisse en regardant toujours la morte.
Les porteurs enlevrent lappareil sans dranger le corps de Djizm,
puis on aendit dans une stupeur douloureuse lapaisement graduel des
lments.
Le vent chassait toujours les nuages vers le sud, et le tonnerre sloignait rapidement, perdant chaque minute une partie de sa force et de
sa dure. Peu peu le ciel se dgagea largement et un splendide clair de
lune brilla sur jur.

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CHAPITRE

VII

blafarde dix esclaves parurent, portant un lourd


fardeau quils dposrent lendroit mme o Djizm venait
dexpirer.
Lobjet nouveau se composait principalement dun mur blanc, qui, nous
faisant face, tait maintenu en quilibre par deux longues traves de fer
appliques dun seul ct sur le sol.
Au fate du mur surplombait une large marquise, dont les deux coins
avancs correspondaient, en les dominant de six pieds, aux extrmes
pointes des traves.
Les porteurs sloignrent pendant que lhypnotiseur Darriand savanait lentement, conduisant par la main le ngre Sil-kor, pauvre fou
g dune vingtaine dannes, qui, en marchant, prononait dans un franais dnu de tout accent des paroles douces et incohrentes.
Darriand abandonna un instant son malade pour visiter le mur blanc
et surtout la marquise, laquelle il sembla prter toute son aention.

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

Pendant ce temps, Sil-kor, livr lui-mme, gesticulait avec placidit,


montrant sous lardent clair de lune les bizarreries dun accoutrement de
carnaval, form dune toque, dun loup et dune fraise, dcoups tous trois
dans du papier.
La fraise tait taille uniquement dans des couvertures bleues du journal la Nature, dont le titre surgissait en maints endroits ; le loup prsentait sur toute sa surface un groupe compact et nombreux de signatures
direntes imprimes en fac-simil ; sur le sommet de la toque, le mot
Tremble stalait en forts caractres, visibles pendant certains mouvements de tte du jeune homme, qui, ainsi par, ressemblait un seigneur
de charade fait pour hanter la cour des derniers Valois.
Les trois objets, trop petits pour Sil-kor, paraissaient plutt convenir
aux mesures dun enfant de douze ans.
Darriand, rclamant par quelques mots laention gnrale, venait de
pencher le mur blanc en arrire, an dorir tous les regards lintrieur
du plafond surplombant, entirement garni de plantes rougetres qui lui
donnaient laspect dune jardinire renverse.
Remeant lappareil daplomb, lhypnotiseur nous fournit quelques
dtails sur certaine exprience quil voulait tenter.
Les plantes que nous venions dapercevoir, plantes rares et prcieuses
dont il avait recueilli la graine au cours dun lointain voyage en Ocanie,
possdaient des proprits magntiques dune extrme puissance.
Un sujet plac sous le plafond odorant sentait pntrer en lui de troublants euves, qui le plongeaient aussitt dans une vritable extase hypnotique ; ds lors, la face tourne au mur, le patient voyait dler sur le
fond blanc, grce un systme de projections lectriques, toutes sortes
dimages colories que la surexcitation momentane de ses sens lui faisait prendre pour des ralits ; la vue dun paysage hyperboren refroidissait immdiatement la temprature de son corps, en faisant trembler
ses membres et claquer ses mchoires ; au contraire, tel tableau simulant
un foyer incandescent provoquait chez lui une abondante transpiration et
pouvait la longue dissminer de graves brlures sur toute la surface de
son piderme. En prsentant de cee manire Sil-kor un frappant pisode de biographie personnelle, Darriand comptait rveiller la mmoire
et la saine raison que le jeune ngre avait perdues rcemment par suite

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

dune blessure la tte.


Son annonce termine, Darriand reprit Sil-kor par la main et le
conduisit sous la marquise, la face oriente pour recevoir directement
le reet du mur blanc. Le pauvre dment fut en proie aussitt une violente agitation ; il respirait plus vite que de coutume et palpait du bout
des doigts sa fraise, sa toque et son loup, semblant retrouver au contact
imprvu de ces trois objets quelque souvenir intime et douloureux.
Tout coup, sallumant sous laction de quelque pile invisible, une
lampe lectrique, sertie en plein milieu dans la plus basse portion intrieure du large rebord de la marquise, projeta brillamment sur le mur
un grand carr de lumire d aux eorts combins dune lentille et dun
recteur. La source mme du foyer restait dissimule, mais on voyait
neement la gerbe clatante descendre en sloignant, progressivement
largie jusqu la rencontre de lobstacle, ombrag en partie par la tte de
Sil-kor.
Darriand, qui avait lui-mme provoqu cet clairage, tournait maintenant avec lenteur une manivelle silencieuse, adapte hauteur de main
sur lextrmit gauche du mur. Bientt, produite par quelque pellicule
colorie place devant la lampe, une image se dessina sur lcran blanc,
orant aux regards de Sil-kor une ravissante enfant blonde dune douzaine dannes, pleine de charme et de grce ; au-dessus du portrait, on
lisait ces mots : La Jeune Candiote.
A cee vue, Sil-kor, pris de dlire, sagenouilla comme devant une divinit, criant : Nina. . . Nina. . . dune voix tremblante de joie et dmotion. Tout, dans son aitude, montrait que lacuit de ses sens, dcuple
par les manations intenses des plantes ocaniennes, lui faisait admere
la prsence relle et vivante de ladorable llee nomme avec ivresse.
Aprs un moment dimmobilit, Darriand tourna de nouveau la manivelle, actionnant ainsi, par un systme de rouleaux et de bande diaphane
dont on devinait lagencement cach, une srie de vues prtes dler
devant la lentille lumineuse.
Le portrait glissa vers la gauche et disparut de lcran. Sur la surface
tincelante on lisait maintenant : Corrze au milieu dun dpartement
franais dont la prfecture, large pois noir, portait un simple point dinterrogation la place du mot Tulle. Devant cee question soudaine,

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

Sil-kor sagita nerveusement comme pour chercher quelque introuvable


rponse.
Mais sous ce titre : La Pche la Torpille, un tableau mouvant
venait de remplacer la carte gographique. Ici, habille dune robe bleu
marine et lourdement arme dune ligne longue et exible, la llee que
Sil-kor avait appele Nina tombait vanouie en prenant dans ses doigts
un poisson blanc qui frtillait au bout de lhameon.
Darriand continuait sa manuvre, et les vues en-ttes se succdaient sans trve, impressionnant profondment Sil-kor, qui, toujours
agenouill, poussait des soupirs et des cris tmoignant de son exaltation
croissante.
Aprs la Pche la Torpille, ce fut la Martingale, montrant,
sur les marches dune grande btisse, un jeune ngre encore enfant, qui,
faisant sauter dans sa main quelques pices blanches, se dirigeait vers une
porte dentre surmonte de ces trois mots : Casino de Tripoli.
La Fable se composait dun feuillet de livre appuy debout contre
un immense gteau de Savoie.
Le Bal consistait en une joyeuse runion denfants voluant par
couples dans un vaste salon. Au premier plan, Nina et le jeune ngre aux
pices blanches se rapprochaient, les bras tendus lun vers lautre, tandis
quune femme au bienveillant sourire semblait encourager leur tendre
accolade.
Bientt la Valle dOo, paysage vert et profond, fut suivie du Bolro dans la Remise, o lon voyait Nina et son ami dansant vreusement au sein dun local primitif encombr de charrees et de harnais.
La Piste conductrice reprsentait une fort inextricable dans laquelle Nina savanait courageusement. Auprs delle, comme pour jalonner sa retraite la manire du Petit Poucet, le jeune noir jetait sur
le sol, en secouant la pointe de son couteau, une parcelle blanche sans
doute extraite linstant mme dun lourd fromage suisse aal sur sa
main gauche.
Endormie sur un lit de mousse dans la Premire Nuit de lAvent,
Nina, dans lOrientation, rapparaissait debout, le doigt lev vers les
toiles.
Enn la inte voquait la jeune hrone secoue par une toux ter-

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

rible et assise, le porte-plume en main, devant un feuillet presque rempli.


Dans un coin du tableau, une large page vue de face semblait reproduire
en plus grand le travail plac contre la main de la llee ; sous une srie
de lignes peine distinctes, ce titre : Rsolution, suivi dune phrase
inacheve, faisait penser la conclusion dune analyse de catchisme.
Pendant cee succession dimages, Sil-kor, en proie un trouble inou, navait cess de se dmener avec ardeur, tendant les bras vers Nina,
quil apostrophait tendrement.
Abandonnant la manivelle, Darriand teignit brusquement la lampe et
releva Sil-kor pour lentraner au dehors, car lagitation du jeune ngre,
arrive son paroxysme, pouvait faire craindre les funestes eets dune
station trop prolonge sous lensorcelante vgtation.
Sil-kor retrouva vite son calme. Dbarrass par Darriand de ses oripeaux de papier, il regarda soudain autour de lui comme un dormeur qui
sveille, puis murmura doucement :
Oh ! je me souviens, je me souviens. . . Nina. . . Tripoli. . . la Valle
dOo. . .
Darriand lobservait anxieusement, piant avec joie ces premiers
symptmes de gurison. Bientt le triomphe de lhypnotiseur devint clatant, car Sil-kor, reconnaissant tous les visages, se mit rpondre sainement une foule de questions. Lexprience, merveilleusement russie,
avait rendu la raison au pauvre fou, plein de gratitude pour son sauveur.
Maintes flicitations furent prodigues Darriand, pendant que les
porteurs enlevaient ladmirable objet projections, dont la puissance venait de se manifester dune faon si heureuse.

Au bout dun moment, on vit paratre gauche, tran sans peine par
un esclave, certain char romain dont les deux roues, en tournant, produisaient sans interruption un ut assez aigu, qui, rempli de justesse et de
puret, vibrait clairement dans la nuit.
Sur ltroite plate-forme du vhicule, un fauteuil dosier soutenait le
corps maigre et dbile du jeune Kalj, lun des ls de lempereur ; ct
de lessieu marchait Misdehl, llee noire gracieuse et charmante qui
sentretenait gament avec son nonchalant compagnon.
Chacun des deux enfants, g de sept ou huit ans, portait une coif-

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

fure rougetre formant contraste avec sa face dbne ; celle de Kalj, sorte
de toquet trs simple taill dans quelque feuille de journal illustr, montrait sur son pourtour clair par le disque lunaire une charge de cuirassiers richement colorie que soulignait ce nom : Reichshoen, reste
incomplet dune lgende explicative ; pour Misdehl, il sagissait dun
troit bonnet de provenance semblable, dont les teintes rouges, dues
des lueurs dincendie gures en abondance, taient justies par le mot
Commune, lisible sur lun des bords.
Le char traversa la place, lanant toujours son ut retentissant, puis
sarrta prs de la scne des Incomparables.
Kalj descendit et disparut vers la droite en entranant Misdehl, pendant que la foule se massait de nouveau devant le petit thtre pour assister au tableau nal de Romo et Juliee, mont avec une foule dadjonctions puises dans le manuscrit authentique de Shakespeare.
Bientt les rideaux souvrirent, montrant Misdehl qui, tendue de
prol sur une couche leve, personniait Juliee plonge dans le sommeil lthargique.
Derrire le lit mortuaire, des ammes verdtres, colores par des sels
marins, schappaient de quelque puissant brasier enfoui au fond dun
sombre rcipient mtallique dont les bords seuls taient visibles.
Au bout de quelques instants, Romo, reprsent par Kalj, apparut
en silence pour contempler douloureusement le cadavre de sa compagne
idoltre.
A dfaut des costumes traditionnels, les deux coiures rougetres, de
forme lgendaire, susaient voquer le couple shakespearien.
Enivr par un dernier baiser dpos sur le front de la morte, Romo
porta jusqu ses lvres un mince acon quil jeta loin de lui aprs en
avoir absorb le contenu empoisonn.
Soudain Juliee ouvrit les yeux, se dressa lentement et descendit de
sa couche aux yeux de Romo perdu. Les deux amants, aux bras lun de
lautre, changrent maintes caresses, sabandonnant leur joie frmissante.
Puis Romo, courant au brasier, sortit des ammes un l damiante,
dont lextrmit dpassait sur le rebord du rcipient de mtal. Cee ganse
incombustible portait, pendus sur toute sa longueur, plusieurs charbons

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

ardents qui, taills comme des pierres prcieuses et entirement rougis


par lincandescence, ressemblaient dclatants rubis.
Revenu sur le devant de la scne, Romo aacha ltrange parure
au cou de Juliee, dont la peau supporta sans un seul tressaillement le
contact brlant des terribles joyaux.
Mais les premires ares de lagonie teignirent brusquement en plein
bonheur lamant rayonnant despoir et de conance. Dun geste dsespr
il montra le poison Juliee, qui, contrairement la version habituelle,
dcouvrit au fond du acon un restant de liquide quelle absorba rapidement avec dlices.
A demi tendu sur les marches de la couche, Romo, sous linuence
du mortel breuvage, allait devenir le jouet dhallucinations saisissantes.
Chacun aendait ce moment pour gueer leet de certaines pastilles
rouges qui, dues lart de Fuxier et lances une une dans le brasier
par Adinolfa cache derrire le lit funbre, devaient projeter des ots de
fume aux formes vocatrices.
La premire apparition surgit soudain hors des ammes, sous laspect
dune vapeur intense qui, moule avec prcision, reprsentait la Tentation
dve.
Au milieu, le serpent, enlac un tronc darbre, tendait sa tte plate
vers ve gracieuse et nonchalante, dont la main, dresse ostensiblement,
semblait repousser le mauvais esprit.
Les contours, dabord trs nets, spaississaient mesure que le nuage
montait dans les airs ; bientt tous les dtails se confondirent en un bloc
mouvant et chaotique, promptement disparu dans les combles.
Une seconde manation de fume reproduisit le mme tableau ; mais
cee fois ve, sans luer davantage, allongeait les doigts vers la pomme
quelle sapprtait cueillir.
Romo tournait ses yeux hagards vers le foyer, dont les ammes vertes
clairaient les trteaux de lueurs tragiques.
Une paisse fume minutieusement sculpte, schappant nouveau
du brasier, cra devant lagonisant un joyeux bacchanal ; des femmes excutaient une danse vreuse pour un groupe de dbauchs aux sourires
blass ; dans le fond tranaient les restes dun festin, tandis quau premier
plan celui qui semblait jouer le rle damphitryon dsignait ladmiration

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

de ses htes les danseuses souples et lascives.


Romo, comme sil reconnaissait la vision, murmura ces quelques
mots :
isias. . . lorgie Sion !. . .
Dj la scne vaporeuse slevait en seloquant par endroits. Aprs
son envole, une fume neuve, issue de la source habituelle, rdita les
mmes personnages dans une posture dirente ; la joie ayant fait place
la terreur, ballerines et libertins, ple-mle et genoux, courbaient le front
devant lapparition de Dieu le Pre, dont la face courrouce, immobile et
menaante au milieu des airs, dominait tous les groupes.
Un brusque enfantement de brouillard model, succdant au ballet
interrompu, fut salu par ce mot de Romo :
Saint Ignace !
La fume formait ici deux sujets tages, sparment apprciables. En
bas, saint Ignace, livr aux btes du cirque, ntait plus quun impressionnant cadavre inerte et mutil ; en haut, un peu larrire-plan, le Paradis,
peupl de fronts nimbs et oert sous laspect dune le enchanteresse
environne de ots calmes, airait vers lui une seconde image du saint,
qui, plus transparente que la premire, voquait lme spare du corps.
Phior dAlexandrie !
Cee exclamation de Romo visait un fantme qui, fait de nbulosit cisele, venait dmerger du brasier aprs saint Ignace. Le nouveau
personnage, debout au sein dune foule aentive, ressemblait quelque
illumin semant la bonne parole ; son corps dascte, paraissant amaigri
par les jenes, laissait oer sa robe grossire, et son visage maci faisait
ressortir par contraste ses tempes volumineuses.
Cee prsentation fondait le dbut dune intrigue rapidement continue par une seconde jection de brume au galbe pur. L, au milieu dune
place publique, deux groupes, occupant sur le sol deux carrs parfaits nettement distincts, se composaient uniquement, lun de vieillards, lautre de
jeunes gens ; Phior, la suite de quelque violente apostrophe, stait mis
en bue la colre des jeunes, qui lavaient jet terre sans piti pour la
faiblesse de ses membres tiques.
Un troisime pisode arien montra Phior genoux, dans une pose
extatique provoque par le passage dune courtisane environne dun cor-

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

tge desclaves.
Peu peu la fume constitutive de groupements humains rpandait
sur la scne un voile impalpable et mobile.
Jrmie. . . le silex !. . .
Aprs ces mots quinspirait une ruption terne et fugitive, diant,
au-dessus du foyer, Jrmie lapid par une foule nombreuse, Romo,
bout de forces, tomba mort sous les yeux de Juliee gare, qui, toujours
orne du collier dj moins rouge, devint son tour la proie du breuvage
hallucinant.
Une lumire brilla soudain gauche, derrire la toile de fond, clairant
une apparition visible travers un n grillage peint, qui jusqualors avait
sembl aussi opaque et homogne que le mur fragile dont il faisait partie.
Juliee se tourna vers le ot de clart en scriant :
Mon pre !. . .
Capulet, reprsent par Soreau, tait debout, en longue robe dore
soyeuse et oante ; son bras se tendait vers Juliee dans un geste de
haine et de reproche, se rapportant clairement au mariage coupable clbr en secret.
Tout coup lobscurit rgna de nouveau, et la vision disparut derrire
le mur redevenu normal.
Juliee, agenouille dans une aitude suppliante, se releva, secoue
par ses sanglots, pour rester quelques instants la face ensevelie dans ses
deux mains.
Une illumination nouvelle lui t redresser la tte et laira vers la
droite devant une vocation du Christ, qui, mont sur lne lgendaire,
se trouvait peine voil par un second grillage peint, formant dans la
cloison le pendant du premier.
Ctait Soreau qui, promptement transform, remplissait le rle de
Jsus, dont la seule prsence semblait accuser Juliee davoir trahi sa foi
en appelant volontairement la mort.
Immobile, le spectre divin, brusquement fuligineux, sannihila derrire la muraille, et Juliee, comme frappe de folie, se prit sourire doucement devant quelque nouveau rve prt enchanter son imagination.
A ce moment parut en scne un buste de femme, x sur un socle
roulees quune main inconnue devait pousser latralement du fond

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

gauche de la coulisse laide dune tige rigide dissimule au ras du plancher.


Le buste blanc et rose, pareil une poupe de coieur, avait de grands
yeux bleus aux longs cils et une magnique chevelure blonde spare en
naes minces qui se rpandaient naturellement de tous cts. Certaines
de ces tresses, visibles grce au hasard qui les avait places sur la poitrine
ou contre les paules, montraient maintes pices dor appliques de haut
en bas sur leur face extrieure.
Juliee, charme, savana vers la visiteuse en prononant ce nom :
Urgle !. . .
Soudain le socle, secou de droite et de gauche au moyen de la tige,
communiqua ses cahots au buste, dont les cheveux se balancrent avec
violence. Dinnombrables pices dor, mal soudes, tombrent en pluie
abondante, prouvant que, par derrire, les naes ignores ntaient pas
moins garnies que les autres.
elque temps la fe rpandit sans compter ses blouissantes richesses, jusquau moment o, aire par la mme main suppose, elle
sclipsa silencieusement.
Juliee, comme peine de cet abandon, laissa errer son regard, qui
vint de lui-mme saacher sur le brasier toujours en veil.
De nouveau, un ot de fume sleva au-dessus des ammes.
Juliee recula en scriant avec un accent de vive frayeur :
Pergovdule. . . les deux gnisses !. . .
Lintangible et fugace moulage voquait une femme aux cheveux
bouris, qui, aable devant un repas monstrueux comprenant deux
gnisses coupes en larges quartiers, brandissait avidement une fourchee immense.
La vapeur, en se dissipant, dcouvrit derrire le foyer une tragique apparition, que Juliee dsigna par ce mme nom Pergovdule prononc
avec une angoisse grandissante.
Ctait la tragdienne Adinolfa qui venait de se dresser brusquement,
maquille avec un art trange ; sa face entire, bien enduite dun fard
jaune docre, tranchait avec ses lvres vertes, qui, aectant la teinte du
moisi, souvraient en un large rictus terriant ; ses cheveux hirsutes la

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

faisaient ressembler la dernire vision cre par le brasier, et ses yeux


se dardaient avec insistance sur Juliee remplie dpouvante.
Une fume dense, dpourvue cee fois de contours dtermins, schappa encore du brasier, masquant le visage dAdinolfa, quon ne revit
plus aprs lvaporation de ce voile phmre.
Moins brillamment pare par le collier qui steignait progressivement, Juliee, maintenant lagonie, saala sur les degrs de la couche,
les bras pesants, la tte rejete en arrire. Ses regards, dsormais sans expression, nirent par se xer en lair sur un second Romo qui descendait
lentement vers elle.
Le nouveau comparse, reprsent par un frre de Kalj, personniait
lme lgre et vivante du cadavre inerte tendu prs de Juliee. Une coiffure rougetre, pareille celle du modle, ornait le front de ce sosie parfait, qui, les bras tendus, venait en souriant chercher la mourante pour la
conduire dans limmortel sjour.
Mais Juliee, semblant prive de raison, dtournait la tte avec indiffrence, tandis que le spectre, contrit et reni, senvolait sans bruit dans
les combles.
Aprs quelques derniers mouvements faibles et inconscients, Juliee
tomba morte auprs de Romo, juste au moment o les deux rideaux de
la scne se refermaient rapidement.
Kalj et Misdehl nous avaient tous tonns par leur mimique merveilleusement tragique et par leurs quelques phrases franaises prononces sans fautes ni accent.
Revenus sur lesplanade, les deux enfants eecturent un prompt dpart.
Tran par lesclave et dlement escort par Misdehl, le char, mettant de nouveau sa note haute et continue, emporta vers la gauche le dbile Romo, visiblement puis par leort de ses multiples jeux de scne.

Lut vibrait encore dans le lointain quand Fuxier savana vers nous,
tenant contre sa poitrine, avec sa main droite ploye, un pot de terre
do surgissait un cep de vigne.
Sa main gauche portait un bocal cylindrique et transparent, qui, muni
dun large bouchon de lige travers par un tube mtallique, montrait

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

dans sa partie basse un amas de sels chimiques panouis en gracieux cristaux.


Posant ses deux fardeaux sur le sol, Fuxier sortit de sa poche une petite
lanterne sourde, quil coucha bien plat sur la surface de terre aeurant
en dedans les bords du pot de grs. Un courant lectrique, mis en activit
au sein de ce phare portatif, projeta soudain une blouissante gerbe de
lumire blanche, pointe vers le znith par une puissante lentille.
Soulevant alors le bocal tenu horizontalement, Fuxier tourna une cl
place lextrmit du tube mtallique, dont louverture, dirige avec soin
vers une portion dtermine du cep, laissa fuser au dehors un gaz violemment comprim. Une brve explication de loprateur nous apprit que ce
uide, mis en contact avec latmosphre, provoquait partiellement une
chaleur intense, qui, jointe certaines proprits chimiques trs particulires, allait faire mrir devant nous une grappe de raisin.
Il achevait peine son commentaire que dj lapparition annonce
se rvlait nos regards sous la forme dun imperceptible grappillon. Possdant le pouvoir prt par la lgende certains fakirs de lInde, Fuxier
accomplissait pour nous le miracle de lclosion soudaine.
Sous laction du courant chimique les grains se dvelopprent rapidement, et bientt une grappe de raisin blanc, pesante et mre, pendit
isolment sur le ct du cep.
Fuxier reposa le bocal sur le sol aprs avoir ferm le tube par un
nouveau tour de cl. Puis, airant notre aention sur la grappe, il nous
montra de minuscules personnages prisonniers au centre des globes diaphanes.
Excutant lavance sur le germe un travail de modelage et de coloris
plus minutieux encore que la tche exige par la prparation de ses pastilles bleues ou rouges, Fuxier avait dpos dans chaque grain la gense
dun gracieux tableau, dont la mise au point venait de suivre les phases
de la maturit si facilement obtenue.
A travers la peau du raisin, particulirement ne et transparente, on
scrutait sans peine, en sapprochant, les dirents groupes quilluminait
par en dessous la gerbe lectrique.
Les manipulations opres sur le germe avaient amen la suppression
des ppins, et rien ne troublait la puret des lilliputiennes statues trans-

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

lucides et colores, dont la matire tait fournie par la pulpe elle-mme.


Un aperu de lancienne Gaule, dit Fuxier en touchant du doigt
un premier grain o lon voyait plusieurs guerriers celtes se prparant au
combat.
Chacun de nous admirait la nesse des contours et la richesse des tons
si bien mis en relief par les euves lumineux.
Eudes sci par un dmon dans le songe du comte Vaitguire, reprit Fuxier en dsignant un deuxime grain.
Cee fois on distinguait, derrire la dlicate enveloppe, un dormeur
en armure, tendu au pied dun arbre ; une fume, semblant schapper
de son front pour gurer quelque rve, contenait, dans ses ots tnus, un
dmon arm dune longue scie dont les dents acres entamaient le corps
dun damn crisp par la sourance.
Un nouveau grain, sommairement expliqu, montrait le Cirque romain encombr par une foule nombreuse quenammait un combat de
gladiateurs.
Napolon en Espagne.
Ces mots de Fuxier sappliquaient un quatrime grain, dans lequel
lempereur, vtu de son habit vert, passait cheval en vainqueur au milieu dhabitants qui semblaient le honnir par leur aitude sourdement
menaante.
Un vangile de saint Luc, poursuivit Fuxier en frlant cte
cte, sous une seule tige mre triplement ramie, trois grains jumeaux
dans lesquels les trois scnes suivantes se composaient des mmes personnages.
En premier lieu on voyait Jsus tendant la main vers une llee qui,
les lvres entrouvertes, le regard xe, semblait chanter quelque trille n
et prolong. A ct, sur un grabat, un jeune garon immobilis dans le
sommeil de la mort gardait entre ses doigts une longue antenne dosier ;
prs de la funbre couche, le pre et la mre, accabls, pleuraient en silence. Dans un coin, une enfant bossue et malingre se tenait humblement
lcart.
Dans le grain du milieu, Jsus, tourn vers le grabat, regardait le jeune
mort, qui, miraculeusement rendu la vie, tressait en habile vannier lantenne dosier lgre et exible. La famille, merveille, tmoignait par des

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Impressions dAfrique

Chapitre VII

gestes dextase sa joyeuse stupfaction.


Le dernier tableau, comprenant le mme dcor et les mmes comparses, gloriait Jsus touchant la jeune inrme subitement embellie et
redresse.
Laissant de ct cee courte trilogie, Fuxier souleva le bas de la grappe
et nous montra un grain superbe en le commentant par ces mots :
Hans le bcheron et ses six ls.
L, un vieillard trangement robuste portait sur son paule une formidable charge de bois, faite de troncs entiers mls des faisceaux de
bches serrs par des lianes. Derrire lui, six jeunes gens ployaient tous
isolment sous un fardeau de mme espce, inniment plus lger. Le
vieillard, tournant demi la tte, semblait narguer les retardataires moins
endurants et moins vigoureux que lui.
Dans lavant-dernier grain, un adolescent vtu dun costume. Louis
XV regardait avec motion, tout en passant comme un simple promeneur,
une jeune femme en robe ponceau installe sur le seuil de sa porte.
La premire sensation amoureuse prouve par lmile de JeanJacques Rousseau, expliqua Fuxier, qui, en remuant les doigts, t jouer
les rayons lectriques parmi les reets rouge vif de la robe clatante.
Le dixime et dernier grain contenait un duel surhumain que Fuxier
nous donna pour une reproduction dun tableau de Raphal. Un ange,
planant quelques pieds du sol, enfonait la pointe de son pe dans la
poitrine de Satan, qui chancelait en laissant tomber son arme.
Ayant pass en revue la grappe entire, Fuxier teignit sa lanterne
sourde, quil remit dans sa poche, puis sloigna portant de nouveau,
comme son arrive, le pot de terre et le rcipient cylindrique.

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CHAPITRE

VIII

des yeux le raisin vocateur, quand Rao


parut, conduisant ses esclaves chargs dun objet volumineux
de forme assez allonge.
A ct du groupe, Fogar, le ls an de lempereur, marchait silencieusement, tenant dans sa main droite une magnique eur violee dont la
tige se hrissait dpines.
Le nouveau fardeau fut mis la place habituelle, et Fogar resta seul
en surveillance pendant que les autres sloignaient rapidement.
Lobjet, librement expos au clair de lune, ntait autre quun lit trs
primitif, sorte de cadre peu confortable orn dune foule daributs htroclites.
A droite, x derrire la partie surleve faite pour recevoir le buste
du dormeur, un pot de terre renfermait la racine dune plante immense
et blanchtre, qui, en lair, se recourbait delle-mme pour former comme
un ciel de lit.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Au-dessus de ce gracieux baldaquin, un phare, actuellement sans lumire, tait soutenu par une tige mtallique sommet inchi.
La face du cadre la plus loigne de nous supportait maints ornements
rangs avec ordre.
Presque langle de droite, une longue surface triangulaire, pareille
la amme dun pavillon, se dployait de ct au bout lev dun mince
piquet de bois peint en bleu. Lensemble orait laspect dun drapeau
symbolisant quelque nation inconnue, grce aux couleurs de ltamine
comprenant un fond crme parsem de lignes rouges peu symtriques
et deux pois noirs assez rapprochs qui stageaient lun au-dessus de
lautre vers la base verticale du triangle.
Un peu plus gauche se dressait un minuscule portique, large environ
de deux dcimtres. Pendue la trave suprieure, une frange de robe
ou de costume balanait la moindre secousse ses nombreux laments
blanchtres et rguliers, tous pareillement termins par un point rouge
vif.
En poursuivant lexamen dans le mme sens, on trouvait un rcipient
peu profond do mergeait un savon blanc couvert de mousse paisse.
Puis venait une alcve de mtal contenant une ponge ne et volumineuse.
Auprs de lalcve, une plate-forme fragile supportait une amphore
aux contours bizarres, contre laquelle sallongeait un objet cylindrique
pourvu dune hlice.
Enn, terminant lextrmit gauche cee srie incohrente dornements, une plaque de zinc ronde et horizontale tait pose en quilibre
sur un troit pilier.
Le ct du cadre faisant face la plante et au phare ntait pas moins
encombr.
Contre langle avoisinant la plaque de zinc on voyait dabord une sorte
de bloc glatineux, jauntre et inerte.
Plus prs, sur le mme alignement, stalait, soude un fragment de
tapis, une mince couche de ciment sec, dans laquelle cent aiguilles de jais
nes et piquantes senchssaient verticalement en dix ranges gales.
Le bloc et le tapis reposaient cte cte sur une courte planche de
dimensions strictement susantes.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Trois lingots dor, dont le parfait chelonnement semblait prolonger la


ligne mdiane du cadre, se dressaient hors de trois supports de fer qui les
serraient solidement dans leurs gries. On ne pouvait les distinguer entre
eux, tant leur forme de cylindres aux deux bouts arrondis tait rgulire
et pareille.
Bordant lespace exigu occup par les trois prcieux rouleaux, une
nouvelle planche, plus proche de nous, fournissait un pendant la premire.
On y trouvait dabord une corbeille contenant trois chats, qui, prts
par Marius Boucharessas, ntaient autres que trois verts de la partie de
barres, encore pars de leur ruban.
A ct, un objet dlicat, ressemblant une porte de cage, se composait de deux nes planchees qui, places horizontalement quelques
centimtres lune de lautre, pressaient entre leurs quatre extrmits intrieures deux fragiles montants verticaux. Meublant le rectangle ainsi
form, des crins noirs bien tendus sespaaient a courte distance, nous
extrieurement en haut et en bas, au sortir dimperceptibles trous fors
dans les deux lames de bois. A la mme place gisait une demi-brindille
trs droite, qui, sectionne dans le sens de la longueur, montrait une face
interne lgrement rsineuse.
En dernier lieu, pose debout sur la planche mme contre le nouvel
angle du cadre, une grosse chandelle voisinait avec deux cailloux foncs.
Presque au milieu du lit, la gauche du dormeur ventuel, on voyait
surgir une tige de mtal, qui, dabord verticale, faisait un coude brusque
vers la droite et se terminait par une sorte de manee recourbe en forme
de bquille.
Fogar venait dexaminer aentivement les direntes parties de la
couchee. Sur sa face dbne brillait une intelligence prcoce dont la
amme tonnait chez ce jeune garon peine adolescent.
Protant du seul ct rest libre de tout encombrement, il monta sur
le cadre et stendit lentement, de manire faire concider son aisselle
gauche avec la manee recourbe qui sy adaptait avec justesse.
Les bras et les jambes compltement rigides, il simmobilisa dans une
aitude cadavrique, aprs avoir plac la eur violee porte de sa main
droite.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Ses paupires avaient cess de bare sur ses yeux xes dnus dexpression, et ses mouvements respiratoires saaiblissaient graduellement
sous linuence dun sommeil lthargique et puissant qui lenvahissait
peu peu.
Au bout dun moment la prostration fut absolue. La poitrine de ladolescent demeurait inerte comme celle dun mort, et la bouche entrouverte
semblait prive de toute haleine.
Bex, faisant quelques pas, tira de sa poche un miroir ovale quil
plaa devant les lvres du jeune ngre ; aucune bue ne ternit la surface
brillante qui garda tout son clat.
Appliquant alors sa main sur le cur du patient, Bex t un signe ngatif exprimant labsence de tout baement.
elques secondes passrent en silence. Bex, doucement, stait recul, laissant le champ libre autour du cadre.
Soudain, comme sil retrouvait au sein de sa torpeur quelque reste de
conscience, Fogar eectua un imperceptible mouvement du corps, qui t
agir son aisselle sur la manee.
Aussitt le phare salluma, projetant verticalement dans la direction
du sol une gerbe lectrique de blancheur blouissante, dont lclat se dcuplait sous laction dun recteur fourbi neuf.
La plante blanche recourbe en ciel de lit recevait en plein sur elle
cet clairage intense qui lui semblait destin. Par transparence on voyait
dans sa partie surplombante un n tableau net et vigoureux, faisant corps
avec le tissu vgtal color sur toute son paisseur.
Lensemble donnait ltrange impression dun vitrail admirablement
uni et fondu grce labsence de toute soudure et de tout reet brutal.
Limage diaphane voquait un site dOrient. Sous un ciel pur stalait
un splendide jardin rempli de eurs sduisantes. Au centre dun bassin
de marbre, un jet deau sortant dun tube en jade dessinait gracieusement
sa courbe lance.
De ct se dressait la faade dun somptueux palais dont une fentre
ouverte encadrait un couple enlac. Lhomme, personnage gras et barbu
vtu comme un riche marchand des Mille et une Nuits, portait sur sa physionomie souriante une expression de joie expansive et inaltrable. La
femme, pure Moresque par le costume et par le type, restait languissante

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

et mlancolique malgr la belle humeur de son compagnon.


Sous la fentre, non loin du bassin de marbre, se tenait un jeune
homme chevelure boucle, dont la mise, comme temps et comme lieu,
semblait concider avec celle du marchand. Levant vers le couple sa face
de pote inspir, il chantait quelque lgie de sa faon, en se servant dun
porte-voix en mtal mat et argent.
Le regard de la Moresque piait avidement le pote, qui, de son ct,
demeurait extasi devant limpressionnante beaut de la jeune femme.
Tout coup, un mouvement molculaire se produisit dans les bres
de la plante lumineuse. Limage perdit sa puret de coloris et de contours.
Les atomes vibraient tous la fois, comme cherchant se xer suivant un
nouveau groupement invitable.
Bientt un second tableau sdia, aussi resplendissant que lautre et
pareillement inhrent la contexture vgtale ne et translucide.
Ici, une large dune aux tons dor gardait sur sa pente aride direntes
empreintes de pas. Le pote de la premire image, pench sur le sol friable,
posait doucement ses lvres sur la trace profonde dun pied gracieux et
menu.
Aprs une immobilit de quelques instants, les atomes, pris de vertige,
recommencrent leur troublant mange, qui amena un troisime aperu
plein de vie et de couleur.
Cee fois le pote ntait plus seul ; auprs de lui un Chinois en robe
violee montrait du doigt un gros oiseau de proie, dont le vol majestueux
avait sans doute quelque signication prophtique.
Une nouvelle crise de la plante sensitive mit en scne, dans un curieux
laboratoire, le mme Chinois recevant du pote quelques pices dor en
change dun manuscrit oert et accept.
Chaque trange aspect de la plante avait la mme dure ; peu peu
les tableaux suivants dlrent sur lcran plafonnant.
Au laboratoire succda une salle de festin richement dcore. Assis
la table toute servie, le marchand gras et barbu airait un plat soulev
dans ses deux mains. Ses yeux se fermaient lourdement sous linuence
de lapptissant fumet charg de quelque substance tratresse. En face de
lui le pote et la Moresque piaient avec bonheur la venue de ce sommeil
pesant.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Ensuite surgit un merveilleux den sur lequel le soleil de midi versait


daplomb ses rayons brlants. Au fond coulait une gracieuse cascade dont
leau se teignait de reets verts. Le pote et la Moresque dormaient cte
cte, lombre dune eur fabuleuse pareille quelque anmone gante. A
gauche, un ngre accourait la hte comme pour avertir les deux amants
menacs dun danger imminent.
Le mme dcor, voqu une seconde fois, abritait le couple amoureux
mont sur un zbre ardent qui prenait son lan pour une course erne. Assise en croupe derrire le pote solidement aourch, la Moresque
brandissait, en riant, une bourse contenant quelques pices dor. Le ngre
assistait ce dpart en esquissant un respectueux signe dadieu.
Le site enchanteur sclipsait dnitivement pour faire place une
route ensoleille au bord de laquelle se dressait une choppe charge de
victuailles. tendue au milieu du chemin et soutenue par le pote anxieux,
la Moresque, ple, bout de forces, recevait quelques aliments donns par
une marchande aentive et zle.
A son apparition suivante, la Moresque remise sur pieds errait avec
le pote. Auprs delle, un homme aux allures tranges semblait dbiter
de sombres propos quelle coutait avec trouble et angoisse.
Une dernire image, contenant selon toute vidence le dnouement
tragique de lidylle, montrait un goure terrible dont la paroi se hrissait daiguilles rocheuses. La Moresque, meurtrie ces pointes sans
nombre, accomplissait une chute eroyable, subissant lairance vertigineuse dune foule dyeux sans corps ni visage, dont lexpression svre
tait pleine de menaces. En haut, le pote perdu se prcipitait dun bond
la suite de son amante.
Cee scne dramatique fut remplace par le portrait inaendu dun
loup lil amboyant. Le corps de lanimal tenait lui seul autant de
place quun des aperus prcdents ; en dessous on lisait, en grosses majuscules, cee dsignation latine : LUPUS. Aucun rapport de proportion ni de couleurs ne reliait cee silhouee gante la suite orientale
dont lunit restait agrante.
Le loup seaa bientt et lon vit reparatre limage du dbut, avec le
jardin au bassin de marbre, le pote chanteur et le couple post la fentre. Tous les tableaux repassrent une seconde fois dans un ordre iden-

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

tique, spars par des intervalles de mme dure. Le loup cltura la srie,
qui fut suivie dun troisime cycle exactement pareil aux deux premiers.
Indniment la plante rptait ses curieuses rvolutions molculaires, qui
semblaient lies sa propre existence.
and, pour la quatrime fois, le jardin initial revint avec son bassin,
tous les regards, lasss par la monotonie du spectacle, sabaissrent sur
Fogar toujours inanim.
Le corps du jeune ngre et les objets placs sur les bords de la couche
taient couverts de reets multicolores provenant de ltrange ciel de lie.
Comme les dalles dune glise reproduisant au soleil les moindres nesses dun vitrail, tout lespace occup par le cadre plagiait servilement
les contours et les couleurs xs sur lcran.
On reconnaissait les personnages, le jet deau, la faade du palais, qui,
agrandis par projection, teignaient somptueusement, en pousant leurs
formes varies linni, les divers obstacles ou asprits livrs par le hasard.
Les euves polychromes dbordaient largement sur le sol, o se dcoupaient par endroits des ombres fantastiques.
Sans mme lever les yeux vers la plante, on remarquait malgr soi
chaque changement ponctuel, amenant par rverbration un nouveau tableau dj familier et prvu.
Bientt la prostration de Fogar eut une n. Sa poitrine se souleva lgrement, marquant la reprise des fonctions respiratoires. Bex appuya sa
main sur le cur si longtemps arrt, puis revint sa place en nous parlant de timides pulsations peine apprciables.
Tout coup un baement des paupires dtermina le retour complet
la vie. Les yeux perdirent leur xit anormale, et Fogar, dun mouvement
brusque, saisit la eur violee aale prs de sa main droite.
Avec une pine de la tige il se t une entaille longitudinale sur la face
infrieure du poignet gauche, ouvrant ainsi une veine saillante et gone
do il retira, pour le dposer sur sa couche, un caillot de sang verdtre
entirement solidi.
Puis, avec un ptale de la eur arrach lestement et press entre ses
doigts, il cra quelques goues dun liquide ecace, qui, tombant sur la
veine, en ressouda subitement les deux bords carts.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Ds lors la circulation, libre de tout obstacle, put se rtablir aisment.


Deux oprations identiques, faites par Fogar lui-mme sur sa poitrine
et prs de langle interne de son genou droit, procurrent deux nouveaux
caillots sanguins pareils au premier. Requis pour la soudure des vaisseaux,
deux autres ptales manquaient dsormais la eur violee.
Les trois caillots, que Fogar prsent tenait cte cte dans sa main
gauche, ressemblaient de minces btons danglique transparents et
poisseux.
Le jeune ngre avait obtenu le rsultat cherch par sa catalepsie volontaire, dont le seul but, en eet, tait damener une condensation partielle du sang, propre fournir les trois fragments solidis pleins de
nuances dlicates.
Tourn vers la droite et regardant la amme de pavillon raye de
rouge, Fogar prit un des caillots de sang, quil leva doucement contre
la hampe bleue.
Soudain un tressaillement se produisit dans ltamine blanchtre couverte des reets venus den haut ; le triangle, jusqualors immobile, se mit
descendre en se cramponnant sa tige ; au lieu dun simple chion,
nous avions sous les yeux quelque animal trange dou dinstinct et de
mouvement. Les zbrures aux tons rouges ntaient autres que de puissants vaisseaux sanguins, et les deux pois noirs symtriques provenaient
dune paire dyeux troublants et xes. La base verticale du triangle adhrait la hampe par de nombreuses ventouses, quune srie de contorsions
dplaait depuis peu dans une direction constante.
Fogar, levant toujours son caillot vert, rencontra bientt lanimal, qui
eectuait rgulirement sa descente.
Les ventouses suprieures restrent seules soudes, tandis que celles
den bas, scartant de la hampe, saisissaient avidement le caillot abandonn par ladolescent.
Grce un travail de succion gloutonne, les bouches aspirantes, saidant lune lautre, eurent vite fait dabsorber la pture sanguine dont elles
semblaient prodigieusement friandes.
Le repas termin, elles se collrent de nouveau sur la hampe, et lensemble, immobilis, reprit son premier aspect de drapeau rigide aux couleurs inconnues.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Fogar mit son deuxime caillot prs du fragile portique dress


gauche de la hampe bleue sur le bord de sa couche.
Aussitt, la frange pendue la face infrieure de la trave horizontale
sagita fbrilement, comme aire par un puissant appt.
Son arte suprieure tait forme dun systme de ventouses pareil
celui de lanimal triangulaire.
Un travail dacrobatie lui permit daeindre un des montants et de se
diriger verticalement vers la friandise quon lui orait.
Les tentacules oants, dous de vie et de force, agripprent dlicatement le caillot pour le porter quelques ventouses, qui, dtaches du
poteau, se rgalrent sans retard.
and la proie fut assimile entirement, la frange se hissa par le
mme chemin jusqu la haute trave, o elle reprit sa position familire.
Le dernier caillot fut dpos par Fogar au fond du rcipient occup
par le savon blanc.
Soudain on vit bouger la mousse paisse tale sur la partie suprieure
du bloc uni et glissant.
Un troisime animal venait de rvler sa prsence jusqualors dissimule par une immobilit absolue jointe un aspect droutant.
Certaine carapace neigeuse recouvrait le corps de ltrange bte, qui,
rampant avec lenteur, laissait chapper intervalles rguliers un hoquet
sec et plaintif.
Les reets du ciel de lit prenaient une vigueur toute spciale sur le
tgument immacul, qui se teignait avec une neet remarquable.
Parvenu au bord du savon, lanimal descendit la pente pic, an de
gagner le fond plat du rcipient ; l, plein de goinfrerie impatiente, il engloutit le caillot de sang, puis simmobilisa en silence pour commencer
avec lourdeur une digestion calme et voluptueuse.
Fogar sagenouilla sur sa couche pour aeindre plus facilement les
objets loigns de lui.
Du bout des doigts il dplaa un mince levier x extrieurement
lalcve de mtal faisant suite au bloc savonneux.
A linstant mme un brillant clairage incendia lponge expose
tous les regards. Plusieurs tubes de verre, traverss par un courant lumineux, stageaient horizontalement sur les parois internes de lalcve

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

subitement inonde de rayons.


Vue ainsi par transparence, lponge montrait, au milieu de son tissu
presque diaphane, un vritable cur humain en miniature auquel se rattachait un rseau sanguin fort complexe. Laorte, bien dessine, charriait
une foule de globules rouges, qui, par toutes sortes de vaisseaux ramis
linni, distribuaient la vie jusquaux plus lointaines portions de lorganisme.
Fogar prit lamphore voisine de lalcve et lentement versa sur lponge quelques pintes dune eau pure et limpide.
Mais cee aspersion inaendue parut dplaire ltonnant spcimen,
qui de lui-mme se contracta vigoureusement pour exprimer le liquide
importun.
Une ouverture centrale, mnage en contrebas dans la plaque infrieure de lalcve, livra passage leau rejete, qui scoula sur le sol en
mince let.
Plusieurs fois ladolescent recommena la mme manuvre. Au sein
de lirradiation lectrique, les gouelees, changes en diamants, arboraient parfois des reets de pierres prcieuses, dus aux projections multicolores perptuellement renouveles.
Fogar remit lamphore en place et prit ct le cylindre hlice.
Compltement mtallique, ce nouvel objet, de dimensions fort restreintes, contenait quelque puissante pile que le jeune homme utilisa en
pressant un bouton.
Semblant obir un ordre, lhlice, xe au bout du cylindre comme
la poupe dun navire, tourna rapidement avec un bruit lger.
Bientt linstrument, promen par Fogar, domina la plaque de zinc
horizontale, toujours en quilibre au sommet de son pilier.
Place en bas, lhlice ventait constamment la surface gristre, dont
laspect se modiait peu peu ; le zphyr, en caressant successivement
tous les points du pourtour, amenait une contraction du disque trange,
qui sarrondissait comme un dme ; on et dit quelque gante membrane
dhutre se crispant sous laction dun acide.
Fogar, sans prolonger lexprience, arrta son ventilateur, quil rangea
prs de lamphore.

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Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Privs de vent, les bords du dme se relevrent doucement, et en


peu dinstants le disque reprit son ancienne rigidit, perdant, daprs une
fausse apparence, la vie animale qui venait de se manifester en lui.
Se tournant gauche vers lautre face de sa couche, Fogar souleva
le bloc glatineux pour le dposer avec soin sur les cent aiguilles de jais
plantes verticalement dans leur couche de ciment ; lch par le jeune
ngre, linerte amas de chair senfona lentement par leet de son propre
poids.
Brusquement, sous limpression de douleur aigu cause par la piqre des cent pointes noires, un tentacule, plac vers la partie antrieure
du bloc, se dressa en signe de dtresse, dployant son extrmit trois
branches divergentes termines respectivement par une troite ventouse
prsente de face.
Fogar prit dans leur corbeille les trois chats demi somnolents. Pendant ce mouvement lombre de son corps cessa de couvrir le bloc, sur
lequel se projeta en partie lnorme silhouee du loup, revenue pour la
dixime fois au moins dans lpaisseur de lcran vgtal.
Un un les chats furent colls par le dos sur les trois ventouses, qui,
semblant appartenir aux bras dun poulpe, retinrent leur proie avec une
force irrsistible.
Cependant les cent pointes de jais pntraient toujours plus avant
dans la chair de lanimal informe, dont la sourance croissante se manifesta par un lan giratoire des trois branches, mues comme les rayons
dune roue.
Le tournoiement, dabord lent, sacclra vreusement, au grand
prjudice des chats, qui se dbaaient sans espoir en sortant leurs gries.
Tout se brouilla bientt dans un tourbillonnement ern que scandait un furieux concert de miaulements.
Le phnomne namenait aucune torsion du tentacule, toujours stable,
qui jouait le rle de support. Grce quelque moyeu subtil et mystrieux,
lensemble dpassait en puissance et en intrt le spectacle illusoire donn
par la roue du rotire.
La vitesse dvolution saccentua encore sous linuence des cent piqres toujours plus profondes et plus torturantes ; lair, violemment dplac, produisait un bruissement continu dont le diapason montait sans

107

Impressions dAfrique

Chapitre VIII

cesse ; les chats, confondus, formaient un disque ininterrompu et ray de


vert, do schappaient des plaintes farouches.
Fogar souleva de nouveau le bloc et le remit sa place primitive.
La suppression de la douleur amena soudain le ralentissement puis
larrt de ltonnante giration.
A laide de trois violentes secousses, Fogar dlivra les chats, quil dposa tourdis et geignants dans la corbeille, tandis que le tentacule triple
ramication retombait inerte au milieu des reets rgulirement transforms.
Sinchissant vers la droite, ladolescent reprit lamphore et versa sur
le savon blanc une certaine quantit deau, qui bientt scoula en pluie
par en dessous, grce dtroites ouvertures mnages dans le fond du
rcipient.
Lamphore, absolument vide, fut replace auprs du cylindre hlice,
et le jeune ngre saisit pleine main le savon humect sur ses six faces
plates de cube lgrement allong.
Aprs quoi, se reculant le plus possible vers la tte du lit, Fogar, lil
gauche ferm, visa longuement les trois lingots dor, quil voyait lun derrire lautre sur un alignement parfait entre la corbeille des chats et le
tapis aux cent pointes noires.
Tout coup le bras du jeune homme se dtendit avec souplesse.
Le savon, semblant excuter une srie complte de sauts prilleux, dcrivit une courbe lance, puis vint tomber sur le premier lingot ; de l
il rebondit, toujours en tournoyant comme une roue, jusquau deuxime
rouleau dor, quil neeura quun instant ; une troisime trajectoire, accompagne seulement de deux culbutes trs ralenties, le t aboutir au
troisime cylindre massif, sur lequel il resta en quilibre, debout et immobile.
La viscosit voulue de lobjet employ, jointe la rotondit suprieure
des trois lingots, rendait fort mritoire la russite de ce tour dadresse.
Aprs avoir remis le savon dans son rcipient spcial, Fogar continua
son exploration et prit avec soin dans sa main gauche le dlicat appareil
construit comme une porte de cage.
Puis, avec trois doigts de sa main droite essuye son pagne, il sempara de la demi-brindille sectionne en long.

108

Impressions dAfrique

Chapitre VIII

Ce dernier objet, utilis en guise darchet, lui servit racler, comme


une corde violon, un des crins noirs tendus entre les deux montants de
la petite harpe rectangulaire.
La brindille eectuait le froement avec sa face interne, sur laquelle
un enduit rsistant, d quelque suintement naturel, remplissait avec
succs loce de colophane.
Le crin vibrait avec puissance, produisant la fois, grce leet de
certaine nodosit fort curieuse, deux sons parfaitement distincts spars
par un intervalle de quinte ; on voyait de haut en bas deux zones doscillations bien dnies et neement ingales.
Fogar, changeant de place, promena son archet sur un nouveau crin,
qui, lui seul, t entendre une tierce majeure idalement juste.
Tour tour chaque l sonore, isolment prouv par le va-et-vient
de la brindille, rendit deux sons simultans de pareille amplitude. Justes
ou dissonants, les intervalles diraient tous, donnant lexprience une
amusante varit.
Ladolescent, rangeant la harpe et larchet, agrippa les deux cailloux
foncs, quil cogna violemment lun contre lautre au-dessus de lpaisse
chandelle place contre langle de la couche ; un groupe dtincelles, jailli
du premier coup, tomba en partie sur la mche trs combustible, qui
amba aussitt.
Pleine dune brusque tranget rvle par lclairage proche de la
amme tranquille et droite, la substance mme de la chandelle ressemblait
la pulpe poreuse et apptissante de quelque fruit aux dlicates nervures.
Soudain latmosphre fut branle par un formidable crpitement,
issu de la chandelle, qui, en se consumant, imitait le bruit du tonnerre.
Un court silence spara ce premier roulement dun nouveau fracas
plus violent encore, suivi lui-mme de quelques grondements sourds marquant une priode dapaisement.
La chandelle brlait assez vite, et bientt lvocation de lorage acquit
une prodigieuse perfection. Certains coups de foudre, dun clat terrible,
alternaient avec la voix lointaine des chos mourants et prolongs.
Lblouissant clair de lune contrastait avec ce tapage caractristique
et furieux, auquel manquaient seuls le siement de louragan et la production des clairs.

109

Impressions dAfrique

Chapitre VIII

and la chandelle, de plus en plus courte, eut presque entirement


disparu, Fogar, dun soue, teignit la mche, et le silence paisible se
rtablit sans transition.
Aussitt les porteurs noirs, revenus depuis peu dinstants, soulevrent
la couche troite, sur laquelle ladolescent sallongea nonchalamment.
Le groupe sloigna sans bruit aux lueurs toujours changeantes cres
par les projections polychromes.

Ctait maintenant le moment solennel de procder la distribution


des rcompenses.
Juillard sortit de sa poche, sous forme de pendeloque dcoupe dans
une mince feuille de fer-blanc, certain triangle quilatral qui, reprsentant la majuscule grecque delta, portait debout sur une de ses pointes un
anneau peu important, plac par une torsion pivotante et volontaire dans
un plan perpendiculaire celui de lensemble.
Cee babiole daspect nickel, jointe un immense ruban bleu circulaire pass dans sa bague de suspension, constituait le Grand Cordon de
lOrdre du Delta, dont le dtenteur devait enrichir les actionnaires bien
aviss qui avaient eu foi en lui.
Choisissant pour critrium unique laitude prise par le public ngre
au cours de chacune des exhibitions, Juillard appela sans hsiter Marius
Boucharessas, dont les jeunes chats, en jouant aux barres, avaient sans
cesse dchan lenthousiasme ponuklien.
Promptement par de linsigne suprme, lenfant sen retourna er et
heureux, admirant sur sa poitrine leet du ruban bleu qui barrait diagonalement son ple maillot rose, tandis qu son anc gauche la brillante
pendeloque, charge de rayons de lune, se dtachait vivement sur le fond
noir du caleon de velours.
Dans le groupe des spculateurs, quelques cris de joie avaient clat,
pousss par les actionnaires de Marius, entre lesquels certaine prime de
dix mille francs allait tre bientt rpartie.
Aprs la remise du Grand Cordon, Juillard avait montr soudain six
deltas plus petits que le premier, mais identiques de forme et taills dans le
mme mtal. Cee fois chaque anneau daccrochage, laiss dans le plan
gnral, tait travers par un mince ruban bleu, qui, long de quelques

110

Impressions dAfrique

Chapitre VIII

centimtres, portait sa double extrmit suprieure une paire dpingles


verticales lgrement recourbes.
Toujours impartialement guid par la somme dapprobation indigne dcerne aux divers candidats, Juillard t approcher Skarioszky,
Tancrde Boucharessas, Urbain, Lelgoualch, Ludovic et La BillaudireMaisonnial, pour xer sur la poitrine de chacun, sans formule ni allocution, une des six dcorations nouvelles symbolisant le grade de Chevalier
du Delta.

Lheure du repos avait sonn.


Sur un ordre de Talou qui, grands pas, donna lui-mme le signal de
la retraite, les indignes se dispersrent dans jur.
Notre groupe, au complet, gagna le quartier spcial qui lui tait rserv au sein de ltrange capitale, et bientt nous dormions tous labri
de nos cases primitives.

111

CHAPITRE

IX

, N Montalescot nous veilla au petit jour.


Vtus la hte, nous prmes en troupe compacte le chemin de
la place des Trophes, gotant voluptueusement la fracheur relative due lheure matinale.
Prvenus aussi par Norbert, lempereur et Sirdah dbouchrent en
mme temps que nous sur lesplanade. Dlaissant son accoutrement de
la veille, Talou avait arbor sa tenue habituelle de chef indigne.
Norbert nous appela vers la logee o Louise avait pass toute la nuit
au travail. Debout aux premires lueurs de laube, il tait venu prendre
les ordres de sa sur, qui, levant la voix sans se montrer, lavait enjoint
de nous soustraire immdiatement au sommeil.
Soudain, produisant un bruit sec de dchirure, certaine lame brillante,
partiellement oerte nos yeux, sembla entailler delle-mme une des
parois noires de la logee.
Le tranchant, sciant avec force lpais tissu, nie par accomplir un

112

Impressions dAfrique

Chapitre IX

vaste parcours rectangulaire ; cest de lintrieur que le couteau tait mani par Louise elle-mme, qui bientt, arrachant le pan de toile dcoup,
slana au dehors, porteuse dun immense sac de voyage trs charg.
Tout est prt pour lexprience, scria-t-elle avec un sourire de
joyeux triomphe.
Elle tait grande et charmante avec son aspect de guerrire complt
par une culoe bouante prise dans de nes boes dcuyre.
Par louverture bante rcemment cre apparaissaient, ple-mle sur
une table, toutes sortes de oles, de cornues et de cuvees plates, qui
faisaient de la logee un curieux laboratoire.
La pie venait de schapper pour voleter librement dun sycomore
lautre, en se grisant dindpendance et dair pur.
Norbert prit le sac pesant des mains de sa sur et se mit en marche
ses cts vers le sud djur.
Toute lescorte, Talou et Sirdah en tte, suivit le frre et la sur, qui
cheminaient assez vite dans la clart toujours grandissante.
Aprs tre sortie de la ville, Louise continua encore un instant, puis,
sduite par certaines combinaisons de tons, sarrta juste lendroit do
nous avions, la veille, contempl le feu dartice.
Laurore, clairant par derrire les magniques arbres du Bhuliphruen, produisait des jeux de lumire curieux et inaendus.
Talou choisit lui-mme un emplacement favorable au captivant essai
promis, et Louise, ouvrant le sac apport par son frre, dballa un objet
pli, qui, une fois redress dans sa position ordinaire, formait un chevalet
rigoureusement vertical.
Une toile neuve, bien tendue sur son cadre intrieur, fut pose mihauteur du chevalet et maintenue solidement par un crampon vis que
Louise abaissa jusquau niveau demand. Ensuite la jeune femme, avec
grand soin, prit, dans une bote prservatrice de tout contact, une palee
prpare davance, qui vint sadapter exactement certaine armature de
mtal xe au ct droit du chevalet. Les couleurs, par tas bien isols,
taient ranges en demi-cercle avec une prcision gomtrique sur la rgion suprieure de la mince feuille de bois, qui, ainsi que la toile remplir,
faisait face au Bhuliphruen.
Le sac, en outre, contenait un support articul semblable un pied

113

Impressions dAfrique

Chapitre IX

dappareil photographique. Louise le saisit, puis en allongea les trois


branches extensibles, quelle posa sur le sol non loin du chevalet, en rglant avec sollicitude la hauteur et la stabilit de lensemble.
A ce moment, obissant aux injonctions de sa sur, Norbert sortit
de la valise, pour le placer derrire le chevalet, un lourd coret dont le
couvercle vitr laissait voir plusieurs piles ranges intrieurement cte
cte.
Pendant ce temps, Louise dpaquetait lentement, avec des mnagements innis, un ustensile sans doute trs fragile, qui apparut nos yeux
sous laspect de quelque plaque paisse et massive, protge par un couvercle de mtal pousant exactement sa forme rectangulaire.
Rappelant succinctement une carcasse de balance rigide, la partie
culminante du support trois pieds se composait dune sorte de fourche
large cart, brusquement termine par deux montants verticaux sur lesquels, par un geste de prcautionneuse plantation, Louise put xer un des
longs cts de sa plaque, en utilisant deux nes ouvertures, profondes et
bien places, que maintenait lair libre une paire de courtes rainures
postrieures, mnages en vue dun facile va-et-vient dans la bordure enserrante du couvercle.
Voulant apprcier la disposition des dirents articles, la jeune femme,
en clignant des yeux, se recula vers le Bhuliphruen pour mieux juger les
distances respectives. Elle voyait ainsi sa droite le support, sa gauche le
chevalet prcdant le coret, et au milieu la palee charge de couleurs.
La plaque rectangulaire exposait directement aux feux de laurore son
couvercle lisse, quun anneau central rendait prhensible ; son verso, dpourvu de tout voile, donnait naissance une myriade de ls mtalliques
prodigieusement ns, qui, orant laspect dune chevelure trop rgulire,
servaient faire communiquer chaque imperceptible rgion de la substance avec un appareil quelconque approvisionn dune source dnergie lectrique. Les ls, se runissant, formaient, sous une enveloppe isolatrice, une paisse torsade termine par un lingot allong que Louise,
revenue son poste, enfona en se baissant dans une ouverture latrale
du coret piles.
Le sac fournit encore, sous forme partielle dappui-tte photographique, un fort tube vertical, qui, bien tabli sur une lourde base circulaire,

114

Impressions dAfrique

Chapitre IX

tait anqu son sommet dune vis facilement maniable pouvant xer
hauteur commode une tige de fer intrieure.
Posant lappareil devant le chevalet, Louise leva la tige mobile hors du
tube et serra la vis aprs avoir soigneusement vri le niveau aeint par
la pointe suprme, qui se trouvait place juste en face de la toile encore
intacte.
Sur cee pointe stable et isole la jeune femme enfona solidement,
comme une boule de bilboquet, certaine grande sphre de mtal munie
horizontalement dune sorte de bras pivotant et articul dont lextrmit,
dirige vers la palee, portait une dizaine de pinceaux pareils aux rayons
dune roue renverse plat.
Bientt, par les soins de lopratrice, un l double tablit une communication entre la sphre et le coret lectrique.
Avant de commencer lexprience, Louise, dbouchant une petite buree, versa une goue dhuile sur les barbes de chaque pinceau. Norbert mit lcart la valise encombrante, presque vide depuis que la jeune
femme y avait puis la sphre de mtal.
Pendant ces prparatifs le jour stait lev peu peu, et le Bhuliphruen se remplissait maintenant de lueurs clatantes, formant un ensemble ferique et multicolore.
Louise ne put retenir un cri dadmiration en se retournant vers le
splendide jardin, dont lillumination semblait magique. Jugeant la minute
incomparable et miraculeusement propice la ralisation de ses projets,
la jeune femme sapprocha du support triplement rami et saisit par son
anneau le couvercle adapt la plaque.
Tous les spectateurs se massrent prs du chevalet an de nopposer
aucun obstacle aux rayons lumineux.
Louise tait visiblement mue au moment de tenter la grande preuve.
Sa respiration orchestrale sacclrait, donnant plus de frquence et
de vigueur aux accords monotones continuellement exhals par les aiguillees. Dun geste brusque elle arracha le couvercle, puis, passant derrire le support et le chevalet, vint se mler nous pour pier les mouvements de lappareil.
Prive de lobturateur que la jeune femme tenait toujours dans ses
doigts, la plaque apparaissait maintenant nu, montrant une surface

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Impressions dAfrique

Chapitre IX

brune, lisse et brillante. Tous les regards xaient avidement cee mystrieuse matire, dote par Louise dtranges proprits photo-mcaniques.
Soudain un lger frisson agita, en face du chevalet, le bras automatique,
form en somme dune simple lame horizontale et brillante, coude en
son milieu ; langle mobile du coude tendait souvrir le plus possible
sous laction dun ressort assez puissant contrari par un souple l de
mtal qui, sortant de la sphre, agrippait la pointe nale du bras et rglait
ainsi lcart ; actuellement le l en sallongeant laissait langle sagrandir
progressivement.
Ce premier symptme provoqua un lger mouvement dans lassistance anxieuse et trouble.
Le bras se tendait lentement vers la palee, pendant que la roue horizontale et sans jante, cre son extrmit par ltoile de pinceaux, slevait graduellement au sommet dun essieu vertical, m dans le sens de
la hauteur par certaine rondelle dente quune courroie de transmission
pleine dlasticit reliait directement la sphre.
Les deux mouvements combins conduisirent la pointe dun des pinceaux sur une paisse provision de couleur bleue accumule vers le sommet de la palee. Les barbes se teintrent rapidement, puis, aprs une
courte descente, talrent les parcelles drobes sur une portion vierge de
la surface de bois. elques atomes de couleur blanche, pris de la mme
faon, furent dposs sur lendroit rcemment tach de bleu, et les deux
tons, parfaitement amalgams par un froement prolong, donnrent un
azur ple trs anu.
Lgrement raccourci par une traction du l mtallique, le bras pivota
doucement et sarrta, en haut, devant langle gauche de la toile soude
au chevalet. Aussitt le pinceau imprgn de nuance dlicate traa automatiquement sur le bord du futur tableau une bande de ciel mince et
verticale.
Un murmure dadmiration accueillit cee premire bauche, et Louise,
sre dsormais du succs, poussa un large soupir de satisfaction accompagn dune bruyante fanfare de ses aiguillees.
La roue de pinceaux, revenue devant la palee, tourna subitement
sur elle-mme, mue par une seconde courroie de transmission qui, faite
comme la premire dun tissu extensible, disparaissait dans lintrieur de

116

Impressions dAfrique

Chapitre IX

la sphre. Un bruit sec se t entendre, produit par un cran darrt xant


solidement la place privilgie un nouveau pinceau aux barbes neuves
et intactes. Bientt plusieurs couleurs primitives, mlanges sur une autre
portion de la palee, composrent une teinte jaune dor pleine de feux,
qui, transporte sur le tableau, continua le ruban vertical dj commenc.
En se retournant vers le Bhuliphruen, on pouvait vrier lexactitude
absolue de cee succession brusque des deux nuances, formant une ligne
neement marque dans le ciel.
Le travail se poursuivit avec prcision et rapidit. Maintenant, pendant chaque visite faite la palee, plusieurs pinceaux eectuaient tour
tour leurs dirents amalgames de couleurs ; ramens devant le tableau,
ils dlaient de nouveau dans le mme ordre ; dposant tous sur la toile,
en proportion parfois inme, leur coloris frais et spcial. Ce procd rendait accessibles les plus subtiles gradations de nuances, et peu peu un
coin de paysage plein dclat vridique stala devant nos yeux.
Tout en regardant lappareil Louise nous donnait dutiles explications.
Seule la plaque brune meait tout en mouvement par un systme bas
sur le principe de llectro-aimantation. Malgr labsence de tout objectif,
la surface polie, par suite de son extrme sensibilit, recevait des impressions lumineuses prodigieusement puissantes, qui, transmises par les innombrables ls piqus au verso, animaient tout un mcanisme au sein de
la sphre, dont la circonfrence devait mesurer plus dun mtre.
Comme nous avions pu le constater par nos yeux, les deux montants
verticaux terminant la fourche du support trois pieds taient faits de la
mme matire brune composant la plaque elle-mme ; grce une adaptation parfaite, ils ne formaient avec elle quun seul bloc homogne et
contribuaient maintenant, dans leur rgion spciale, au perptuel panouissement de la communication photo-mcanique.
Daprs les rvlations de Louise, la sphre contenait une deuxime
plaque rectangulaire, qui, pourvue dun nouveau rseau de ls lui apportant les sensations polychromes de la premire, tait parcourue de tranche
en tranche par une troite roue mtallique propre mouvoir lectriquement, par le courant quelle tablissait, un ensemble complexe de bielles,
de pistons et de cylindres.
La tche avanait progressivement vers la droite, toujours par bandes

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Impressions dAfrique

Chapitre IX

verticales traces lune aprs lautre de haut en bas. Chaque fois que la
roue sans jante tournait devant la palee ou devant la toile, on entendait
les appels stridents du xateur destin maintenir successivement tel ou
tel pinceau pendant la courte dure du travail. Ce bruit monotone copiait,
en beaucoup plus lent, le crissement prolong des tourniquets de foire.
La surface entire de la palee se trouvait maintenant salie ou entame ; les mlanges les plus htroclites voisinaient cte cte, modis
sans cesse par quelque nouvel apport de couleur fondamentale. Aucune
confusion ne se produisait malgr ce droutant bariolage, chaque pinceau restant consacr certaine catgorie de nuances qui lui confrait
telle spcialit plus ou moins dnie.
Bientt toute la moiti gauche du tableau fut termine.
Louise piait avec joie les agissements de lappareil, qui jusqualors
avait fonctionn sans accident ni erreur.
Le succs ne se dmentit pas un seul instant durant lachvement du
paysage, dont la seconde moiti fut peinte avec une merveilleuse sret.
elques secondes avant la n de lexprience, Louise tait passe de
nouveau derrire le chevalet, puis derrire le support, an de se replacer
auprs de la plaque sensible. A ce moment il ne restait plus lextrmit
droite de la toile quune troite ligne blanche qui fut promptement comble.
Aprs le dernier coup de pinceau, Louise remit vivement le couvercle
obturateur sur la plaque brune, immobilisant par ce seul fait le bras articul. Dbarrasse de toute proccupation relative au travail mcanique,
la jeune femme put examiner loisir le tableau si curieusement excut.
Les grands arbres du Bhuliphruen taient dlement reproduits avec
leurs magniques branchages, dont les feuilles, de nuance et de forme
tranges, se couvraient dune foule de reets intenses. A terre, de larges
eurs, bleues, jaunes ou cramoisies, tincelaient parmi les mousses. Plus
loin, travers les troncs et les ramures, le ciel resplendissait ; en bas, une
premire zone horizontale, dun rouge sanglant, sanuait pour laisser
place, un peu plus haut, une bande orange qui, sclaircissant elle-mme,
faisait natre un jaune dor trs vif ; ensuite venait un azur ple peine
teint, au sein duquel brillait, vers la droite, une dernire toile aarde.
Luvre, dans son ensemble, donnait une impression de coloris singuli-

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Impressions dAfrique

Chapitre IX

rement puissant et restait rigoureusement conforme au modle, ainsi que


chacun pouvait sen assurer par un simple coup dil jet sur le jardin
lui-mme.
Aide de son frre, Louise, maniant le crampon du chevalet, remplaa
le tableau par un bloc de mme grandeur, form dune paisse juxtaposition de feuilles blanches relies par leurs bords ; puis, tant le dernier
pinceau employ, elle mit lendroit libre un crayon soigneusement taill.
elques mots nous rvlrent le but de lambitieuse jeune femme,
qui, voulant maintenant nous soumere un simple dessin, forcment plus
prcis que le tableau comme nesse de contours, neut qu faire jouer
certain ressort plac au sommet de la sphre pour modier lgrement le
mcanisme intrieur.
Prts fournir un sujet touu et anim, quinze ou vingt spectateurs,
sur la prire de Louise, allrent se grouper courte distance, dans le
champ embrass par la plaque. Cherchant un eet de vie et de mouvement, ils se posrent comme les passants dune rue frquente ; plusieurs,
voquant par leur aitude une marche rapide, courbaient le front avec
un air de profonde proccupation ; dautres, plus calmes, devisaient par
couples neurs, tandis que deux amis, en se croisant, changeaient de
loin un salut familier.
Recommandant, ainsi quun photographe, la plus complte immobilit aux gurants, Louise, poste prs de la plaque, enleva le couvercle
dun coup sec, puis ret son dtour habituel pour venir surveiller de plus
prs le mange du crayon.
Le mcanisme, renouvel en mme temps que modi par laction
du ressort press sur la sphre, ramena doucement le bras articul vers
la gauche. Le crayon se mit courir de haut en bas sur le papier blanc,
suivant les mmes sections verticales prcdemment frayes par les pinceaux.
Cee fois nul dplacement vers la palee, nul changement doutil, nulle trituration de couleurs, ne retardaient la besogne, qui avanait
promptement. Le mme paysage apparaissait dans le fond, mais son intrt, maintenant secondaire, tait annihil par les personnages du premier plan. Les gestes, pris sur le vif, les habitus, trs dnis, les silhouees, curieusement amusantes, et les visages, criants de ressem-

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Impressions dAfrique

Chapitre IX

blance, avaient lexpression voulue, tantt sombre, tantt joyeuse. Tel


corps, un peu pench vers le sol, semblait dou dun vif lan de marche
en avant ; telle gure panouie dnotait laable tonnement dune rencontre imprvue.
Le crayon glissait agilement, non sans la quier souvent, sur la feuille,
qui fut remplie en quelques minutes. Louise, retourne en temps voulu
son poste, replaa lobturateur sur la plaque, puis appela les gurants, qui,
heureux de sagiter un peu aprs leur engourdissement prolong, vinrent
en courant admirer luvre nouvelle.
Malgr le contraste du dcor, le dessin donnait lide exacte dune
vreuse circulation de rue. Chacun se reconnut sans peine au milieu
du groupe compact, et les flicitations les plus vives furent prodigues
Louise, mue et rayonnante.
Norbert se chargea de dmonter tous les ustensiles pour les remere
dans la valise.
Pendant ce temps, Sirdah tmoignait Louise lentire satisfaction
de lempereur, merveill de la faon parfaite dont la jeune femme avait
rempli toutes les conditions strictement imposes par lui.

Dix minutes plus tard nous tions tous rentrs jur.


Talou nous entrana jusqu la place des Trophes, o nous apermes
Rao accompagn dun guerrier indigne.
Devant tous, lempereur dsigna Carmichal en commentant son
geste par quelques mots brefs.
Aussitt Rao sapprocha du jeune Marseillais, quil mena vers un des
sycomores voisins du thtre rouge.
Le guerrier fut mis en faction pour surveiller le pauvre puni, qui, debout, le visage tourn vers le tronc de larbre, commena les trois heures
de consigne durant lesquelles il devait sans cesse repasser la Bataille du
Tez, imparfaitement excute la veille.
Prenant dans les coulisses dsertes la chaise de Juillard, je vins masseoir sous les branches du sycomore, en proposant Carmichal de lui
faciliter sa tche par mon concours. Il me tendit linstant mme une
grande feuille volante sur laquelle la prononciation barbare du texte ponuklien se trouvait minutieusement transcrite en caractres franais.

120

Impressions dAfrique

Chapitre IX

Stimul par la crainte dun nouvel chec, il se mit rciter aentivement


sa bizarre leon en fredonnant lair mi-voix, pendant que je suivais
chaque ligne syllabe par syllabe, prt relever la moindre erreur ou
souer tel fragment oubli.
La foule, abandonnant la place des Trophes, stait lentement rpandue dans jur, et, peu distrait par ma besogne purement mcanique, je ne
pouvais mempcher de songer, dans le grand silence matinal, aux multiples aventures qui depuis trois mois avaient rempli ma vie.

121

CHAPITRE

15 prcdent, projetant certain voyage de longue dure


travers les curieuses rgions de lAmrique du Sud, je mtais embarqu Marseille sur le Lynce, vaste et rapide navire
faisant route pour Buenos-Aires.
Les premiers jours de la traverse furent calmes et superbes. Grce
la familiarit des repas pris en commun, je ne tardai pas lier connaissance avec une fraction de passagers dont voici la liste sommairement
documente :
1 Lhistorien Juillard, qui, possesseur dune jolie fortune, entreprenait de continuels voyages dagrment, faisant et l de savantes confrences rputes pour leur clart arayante et spirituelle.
2 La vieille Livonienne Olga Tcherwonenko, ancienne danseuse
toile de Saint-Ptersbourg, maintenant obse et moustachue. Depuis
quinze ans, retire temps du thtre, Olga, sentourant dun grand
nombre de btes quelle soignait avec amour, vivait tranquille et recluse

122

Impressions dAfrique

Chapitre X

dans une petite proprit achete en Livonie, non loin de son village natal.
Ses deux favoris taient llan Sladki et lnesse Milenkaya, qui tous deux
accouraient au moindre appel de sa voix et souvent la suivaient jusque
dans ses appartements. Dernirement, un cousin de lex-danseuse, tabli depuis sa jeunesse dans la Rpublique Argentine, tait mort laissant
une petite fortune acquise dans des plantations de caf. Seule hritire,
Olga, informe de la bonne aubaine par le notaire du dfunt, rsolut de se
rendre sur les lieux pour surveiller elle-mme ses intrts. Elle parut sans
retard, conant sa mnagerie aux soins dune voisine pleine de zle et de
dvouement. Au dernier moment, ne pouvant se rsoudre une sparation trop douloureuse, elle acheta deux caisses claire-voie pour llan et
lnesse, qui furent soigneusement dposs aux bagages. Pendant chaque
arrt, la tendre voyageuse rendait visite aux deux prisonniers avec une
sollicitude qui, ensuite, ne t que saccrotre sur le bateau.
3 Carmichal, jeune Marseillais de vingt ans, dj clbre pour sa
prodigieuse voix de tte qui donnait la pleine illusion du timbre fminin.
Depuis deux ans, Carmichal, parcourant la France entire, avait triomph sur toutes les scnes de cafs-concerts, habill en femme et chantant
dans la tessiture voulue, avec une souplesse et une virtuosit innies,
les plus terribles morceaux du rpertoire pour soprano. Il avait pris passage sur le Lynce la suite dun splendide engagement pour le nouveau
monde.
4 Balbet, champion de France au pistolet et lpe, futur favori dans
un concours international darmes de toutes sortes organis BuenosAires.
5 La Billaudire-Maisonnial, constructeur dobjets de prcision, impatient de prsenter au mme concours un euret mcanique feintes
multiples et transcendantes.
6 Luxo, entrepreneur de pyrotechnie, possdant Courbevoie une
vaste usine o slaboraient tous les grands feux dartice de Paris. Trois
mois avant de sembarquer, Luxo avait reu la visite du jeune baron
Ballesteros, richissime Argentin qui, depuis plusieurs annes, menait en
France une vie de folles dpenses et de continuelle ostentation. Prt regagner son pays pour se marier, Ballesteros voulait, loccasion de ses
noces, faire tirer quelque royal feu dartice dans limmense parc de son

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Impressions dAfrique

Chapitre X

chteau tout proche de Buenos-Aires ; en dehors du prix convenu, un fort


cachet tait rserv Luxo pour venir en personne tout rgler sur place.
Lentrepreneur accepta la commande, quil promit de porter lui-mme
destination. Avant de prendre cong, le jeune baron, un peu gris par sa
juste rputation de beaut, formula certaine pense qui, bien que trahissant une mentalit de rastaquoure, ne manquait ni dimprvu ni doriginalit. Il voulait, pour la pice nale, des fuses qui, en clatant, parsmeraient dans les airs sa propre image sous dirents aspects, au lieu des
chenilles ou toiles multicolores dont la banalit lui semblait fastidieuse.
Luxo dclara le projet ralisable et reut le lendemain une volumineuse
collection de photographies qui, toutes prtes lui servir de modles, reprsentaient son fastueux client dans les tenues les plus varies. Un mois
avant la clbration du mariage, Luxo tait parti avec sa cargaison complte, sans oublier le fameux bouquet emball part avec un soin spcial.
7 Le grand architecte Chnevillot, mand par le mme baron Ballesteros, qui, voulant faire excuter pendant son voyage de noces dimportantes rparations dans son chteau, avait jug que, seul, un constructeur franais serait apte le satisfaire. Chnevillot emmenait avec lui
quelques-uns de ses meilleurs ouvriers, pour faire surveiller troitement
la besogne cone aux travailleurs du pays.
8 Lhypnotiseur Darriand, dsireux de faire connatre dans le nouveau monde certaines plantes mystrieuses dont il avait su pntrer les
hallucinantes proprits et dont larme pouvait exalter lacuit sensorielle dun sujet au point de lui faire prendre pour des ralits de simples
projections lumineuses dues des pellicules nement colories.
9 Le chimiste Bex, qui depuis un an parcourait maintes contres avec
dsintressement, dans le seul but de vulgariser deux merveilleuses dcouvertes scientiques, fruits de son labeur ingnieux et patient.
10 Linventeur Bedu, emportant vers lAmrique un mtier perfectionn, qui, plac sur le courant dun euve, pouvait tisser automatiquement les plus riches toes, grce un curieux systme daubes. En installant sur le Rio de la Plata lappareil construit daprs ses plans, linventeur
comptait recevoir de tous les fabricants du pays une lucrative commande
de mtiers semblables. Bedu dessinait et coloriait lui-mme les dirents
modles de soieries, de damas ou de perses quil voulait obtenir ; le fonc-

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Impressions dAfrique

Chapitre X

tionnement des aubes sans nombre une fois rgl daprs telle gure indicatrice, la machine savait reproduire indniment la mme preuve sans
aide ni surveillance.
11 Le sculpteur Fuxier, qui, au moyen dun modelage interne miraculeusement subtil, dposait en germe dans certaines pastilles rouges de
sa faon maintes images sduisantes, prtes clore en fume au contact
immdiat dun brasier quelconque. Dautres pastilles, dun bleu vif et uni,
fondaient subitement dans leau en produisant la surface de vritables
bas-reliefs dus la mme prparation intrieure. Poursuivant la diusion de sa dcouverte, Fuxier emportait Buenos-Aires une provision
intacte et abondante des deux substances composes par lui, an dexcuter, sur place et daprs commande, tel groupe lger enferm dans une
pastille rouge ou tel bas-relief liquide contenu en puissance dans une pastille bleue. Cee mthode de sculpture closion soudaine, recevant une
troisime application, servait crer de dlicats sujets dans des grains de
raisin capables de mrir en quelques minutes. Fuxier stait muni, pour
ses expriences, de plusieurs ceps de vigne cultivs dans des pots de terre
volumineux dont il surveillait soigneusement larrosage et laration.
12 Les deux banquiers associs Hounseld et Cerjat, que direntes
aaires de haute importance appelaient dans la Rpublique Argentine, o
les accompagnaient trois de leurs commis.
13 Une troupe nombreuse, qui, se rendant Buenos-Aires pour jouer
une foule doprees, comptait parmi ses membres le comique Soreau et
la chanteuse toile Jeanne Souze.
14 Lichtyologiste Martignon, destin faire partie dune mission savante qui, sembarquant Montevideo sur un petit yacht vapeur, devait
oprer divers sondages dans les mers du sud.
15 Le docteur Leaive, mdecin du bord.
16 Adinolfa, la grande tragdienne italienne, sapprtant bientt
paratre pour la premire fois devant un public argentin.
17 Le Hongrois Skarioszky, cithariste de grand talent, qui, habill en
tzigane, excutait sur son instrument de prodigieuses acrobaties, payes
prix dor dans les deux mondes par les organisateurs de concerts.
18 Le Belge Cuijper, prt recueillir de fabuleux cachets, lgitimement dus sa belle voix de tnor, que lemploi dune pratique en myst-

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Impressions dAfrique

Chapitre X

rieux mtal rendait magique et formidable.


19 Une trange runion de phnomnes, de dresseurs et dacrobates
brillamment engags pour trois mois dans un cirque de Buenos-Aires. Ce
personnel htroclite comprenait le clown Whirligig, lcuyer Urbain,
propritaire du cheval Romulus, Tancrde Boucharessas, sujet sans bras
ni jambes, accompagn de ses cinq enfants, Hector, Tommy, Marius, Bob
et Stella, le chanteur Ludovic, le Breton Lelgoualch, Stphane Alco et ses six ls, le barnum Jenn et le nain Philippo.

Pendant une semaine la navigation resta paisible et heureuse. Mais,


au milieu de la huitime nuit, un ouragan terrible se dchana soudain en
plein Atlantique. Lhlice et le gouvernail furent briss par la violence des
lames, et, aprs deux jours de course chevele, le Lynce, pouss comme
une pave inerte, vint schouer sur la cte dAfrique.
Nul ne manquait lappel, mais, en prsence du navire dfonc ne
supportant plus que des canots hors dusage, il fallait renoncer tout
espoir de reprendre la mer.
A peine dbarqus, nous vmes slancer, avec de souples gambades,
plusieurs centaines de ngres, qui nous entourrent gament tout en manifestant leur joie par de bruyantes clameurs. Ils taient guids par un
jeune chef mine intelligente et ouverte, qui, se prsentant sous le nom
de Sil-kor, nous plongea dans une profonde surprise en opposant nos
premires questions des rponses formules dans un franais facile et correct.
elques mots changs nous rent connatre la mission de Sil-kor,
charg de nous conduire jusqu jur, capitale de lempereur Talou VII,
son matre, qui, aendant depuis quelques heures linvitable chouement de notre navire signal par un pcheur indigne, comptait nous retenir en son pouvoir jusquau paiement dune ranon susante.
Il fallait sincliner devant la force du nombre.
Pendant que les ngres semployaient au dchargement du paquebot,
Sil-kor, cdant nos prires, voulut bien nous donner divers dtails sur
notre future rsidence.
Assis sur une roche troite, lombre dune haute falaise, le jeune
orateur commena par conter sa propre histoire au groupe aentif que

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Impressions dAfrique

Chapitre X

nous formions, tendus et l dans le sable mou.


A dix ans, errant dans cee mme rgion o le hasard venait de
nous jeter, Sil-kor stait rencontr avec un explorateur franais nomm
Laub, qui, sduit sans doute par la mine veille de lenfant, avait rsolu
daacher sa personne et de ramener parmi les siens ce souvenir vivant
de son voyage.
Dbarqu sur la cte occidentale de lAfrique, Laub stait jur de ne
jamais revenir sur ses pas ; accompagn dune vaillante escorte, il poussa
fort avant dans lest, puis, inclinant vers le nord, franchit le dsert dos
de chameau et aeignit enn Tripoli, point darrive quil stait x davance.
Pendant les deux annes consacres au voyage, Sil-kor avait appris le
franais en coutant ses compagnons ; frapp par une telle facilit, lexplorateur avait pouss la sollicitude jusqu donner lenfant maintes
fructueuses leons de lecture, dhistoire et de gographie.
A Tripoli, Laub comptait retrouver sa femme et sa lle, qui, suivant
certains projets rgls au moment de la sparation, devaient depuis deux
mois dj stre installes lhtel dAngleterre pour aendre son retour.
Lexplorateur prouva une bien douce motion en apprenant par le
portier de lhtel la prsence des deux chres abandonnes, depuis si longtemps ravies sa tendre aection.
Sil-kor, discrtement, sortit pour visiter la ville, ne voulant pas gner
les premiers moments dexpansion aendus avec tant dimpatience par
son protecteur.
En revenant, au bout dune heure, dans le grand hall dentre, il aperut Laub, qui lemmena dans sa chambre, situe au rez-de-chausse et
brillamment claire par une large fentre ouverte donnant sur les jardins
de lhtel.
Ayant dj parl de Sil-kor comme dun personnage trs savant, lexplorateur voulait faire subir lenfant un examen de rvision sommaire
avant de le prsenter aux deux nouvelles compagnes de son existence.
elques questions sur les grands faits de lhistoire obtinrent des rponses satisfaisantes.
Abordant ensuite la gographie de la France, Laub demanda le cheflieu dune foule de dpartements cits au hasard.

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Impressions dAfrique

Chapitre X

Assis en face de la fentre, Sil-kor ne stait pas encore tromp dans


sa rcitation presque machinale, quand soudain, au moment de nommer
la prfecture de la Corrze, il se sentit prt dfaillir ; un nuage glissa
devant ses yeux, et ses jambes se mirent trembler, pendant que son cur
frappait dans sa poitrine des coups sourds et presss.
Ce trouble tait caus par la vue dune ravissante enfant blonde dune
douzaine dannes, qui, venant de passer dans le jardin, avait crois un
instant son merveilleux regard profond et bleu avec le regard bloui de
Sil-kor.
Cependant Laub, nayant rien remarqu, rptait en simpatientant :
La Corrze, chef-lieu ?. . .
La vision stait vanouie, et Sil-kor put reprendre assez dempire sur
lui-mme pour rpondre en un murmure :
Tulle.
ternellement ce nom de ville devait rester li dans le souvenir de
Sil-kor la bouleversante apparition.
Lexamen termin, Laub conduisit Sil-kor sa femme et sa lle
Nina, dans laquelle le jeune ngre, extasi, reconnut, avec une joie divine,
lenfant blonde du jardin.
La vie de Sil-kor fut ds lors illumine par la prsence continuelle de
Nina, car les deux enfants, tant du mme ge, se runissaient sans cesse
pour les jeux et pour ltude.
Laub, au moment de la naissance de Nina, vivait en Crte avec sa
femme, cause dun volumineux ouvrage quil prparait sur Candie et
ses habitants. Cest donc en terre trangre que staient passes les premires annes de la llee, leve tendrement par une nourrice candiote
qui lui avait transmis un lger accent rempli de charme et de douceur.
Cet accent ravissait Sil-kor, dont lamour et le dvouement grandissaient chaque heure.
Il rvait de tenir Nina un instant dans ses bras ; au fond de son imagination il la voyait en proie mille dangers, dont il la sauvait avec ardeur
sous les yeux de ses parents pleins dangoisse et de reconnaissance.
Ces chimres devaient bientt se changer en brusque ralit.
Un jour, debout sur une terrasse de lhtel baigne par la mer, Sil-kor
pchait la ligne avec son amie, ravissante dans une robe bleu marine

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Impressions dAfrique

Chapitre X

quil chrissait passionnment.


Tout coup Nina poussa un cri de joie en apercevant au bout de son
hameon, quelle venait de soulever hors de leau, un poisson lourd et frtillant. Amenant elle lextrmit du l, elle prit sa proie avec force an
de la dcrocher. Mais au premier contact elle reut une commotion soudaine et saala sans connaissance. Le poisson, sorte de raie dapparence
inoensive, ntait autre quune torpille, dont la dcharge lectrique avait
caus ce rsultat inaendu.
Sil-kor saisit Nina dans ses bras et la porta jusqu lhtel, o, devant
son pre et sa mre promptement accourus, elle reprit vite ses sens aprs
cet engourdissement sans gravit.
Ses premires inquitudes dissipes, Sil-kor bnit laventure qui, ralisant son rve, lui avait permis dtreindre un moment sa bien-aime
compagne.
La fte de Nina tombait quelques jours aprs cet vnement. Laub
voulut, cee occasion, donner un petit bal denfants auquel seraient
convies les quelques familles europennes sjournant dans la ville.
Rsolu clbrer le grand jour en disant une fable son amie, Sil-kor
consacra une partie de ses nuits cultiver en cachee sa mmoire et son
intonation.
Projetant dorir en outre quelque prsent la llee, il se promit de
risquer au jeu les quelques pices blanches quil devait la gnrosit de
Laub.
Certain casino de Tripoli, aisment accessible, contenait un jeu de petits chevaux dont la mise pouvait convenir aux bourses les plus modestes.
Favoris par la chance qui accompagne, dit-on, les premires tentatives, Sil-kor gagna promptement laide dune martingale et put commander, chez le meilleur ptissier de lendroit, un monstrueux gteau de
Savoie destin paratre au milieu de la fte.
Le bal, commenc dans le courant de la journe, emplit de joyeuse
animation le grand salon de lhtel. Vers cinq heures, les enfants, passant
dans une pice voisine, sassirent une immense table charge de fruits
et de friandises. A ce moment on apporta, de la part de Sil-kor, le fameux
gteau, qui fut salu par de bruyantes acclamations. Tous les yeux xrent
le donateur, qui, se levant sans aucun embarras, rcita sa fable dune voix

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Impressions dAfrique

Chapitre X

claire et sonore. Au dernier vers les applaudissements clatrent de toutes


parts, et Nina, se levant son tour, porta un toast en lhonneur de Sil-kor,
qui fut un instant le roi du banquet.
Aprs goter, le bal continua. Sil-kor et Nina valsrent ensemble,
puis, fatigus par plusieurs grands tours, sarrtrent soudain prs de M
Laub, qui, debout et tranquille, contemplait avec dlices la belle joie enfantine dont elle se sentait environne.
En voyant sa lle sapprocher delle avec son compagnon, lexcellente
femme, reconnaissante pour toutes les aentions de Sil-kor, se tourna
en souriant vers le jeune ngre, et dit dune voix douce, en lui montrant
Nina : Embrasse-la !
Sil-kor, pris de vertige, entoura son amie de ses bras et dposa sur ses
joues fraches deux chastes baisers qui le laissrent ivre et chancelant.
Aprs cee solennit presque intime, Laub, remis de ses fatigues par
son sjour Tripoli, rsolut de regagner la France. Lexplorateur possdait
dans les Pyrnes, prs dun village nomm Port-dOo, un petit chteau
familial dont il prisait fort le calme et lisolement. Il serait bien l pour
rdiger, laide de ses notes, une relation dtaille de son voyage.
Le dpart fut x sans dlai. Aprs une belle traverse, Laub et les
siens dbarqurent Marseille, o ils prirent le train pour Port-dOo.
Sil-kor se plut beaucoup dans sa nouvelle rsidence ; le chteau tait
situ dans ladmirable valle dOo, et chaque jour le jeune Africain faisait
avec Nina de longues escapades en fort, pour mere prot les derniers
rayons dun automne tide et clment.
Un soir, conduits jusquau village par les hasards de leur promenade,
les deux enfants virent soudain une troupe ambulante qui, entasse dans
une charree et parcourant au pas les rues pleines de curieux, distribuait
maints prospectus en airant la foule par des boniments et des coups de
grosse caisse.
Deux prospectus furent remis Sil-kor, qui les lut avec Nina. Le premier, rdig en ache, dbutait par une longue phrase annonant en forts
caractres larrive sensationnelle de la troupe Ferrol, compose dacrobates, de danseurs et dquilibristes ; la seconde moiti de la feuille contenait un emphatique discours adjurant les Franais de se tenir en veil, vu
la prsence sur leur territoire du chef de la bande, le fameux lueur Fer-

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Impressions dAfrique

Chapitre X

rol, capable lui seul de dtruire des armes et de renverser des remparts ; lexhortation commenait ainsi : Tremble, peuple franais !. . .
et le mot Tremble, destin capter les regards, stalait en grosse vedee, formant une sorte dentt isol.
Lautre prospectus, de dimensions plus modestes, portait cee simple
aestation : Nous avons t vaincus par Ferrol, suivie dune quantit
innombrable de signatures qui, reproduites en fac-simil, provenaient des
plus redoutables professionnels terrasss par lillustre champion.
Le lendemain, Sil-kor et Nina se rendirent sur la place du village pour
assister la reprsentation promise. Une large estrade slevait en plein
vent, et les deux enfants se divertirent fort la vue des jongleurs, clowns,
faiseurs de tours et animaux savants, qui pendant deux heures dlrent
devant leurs yeux.
A certain moment, trois hommes vinrent poser droite, sur lextrmit de lestrade, un fragment de faade Renaissance, dont le premier
tage tait perc dune large fentre balcon.
Bientt, un second dcor semblable prenait place gauche sur le bout
oppos des trteaux, et lun des porteurs reliait, par un l de fer soigneusement x, les deux balcons qui se faisaient strictement vis--vis.
Ces prparatifs taient peine achevs quand la fentre de droite souvrit discrtement pour livrer passage une jeune femme vtue comme les
princesses du temps de Charles IX. Linconnue t un signe avec la main,
et aussitt lautre fentre cda sous leort dun seigneur richement par,
qui son tour parut au balcon. Le nouveau venu, en pourpoint brod,
en culoe courte et en toquet de velours, portait une fraise engonante
et un loup mystrieux appropri lexpdition clandestine quil semblait
prparer.
Aprs un change de signaux pleins de recommandations et de promesses, lamoureux, enjambant sa balustrade, posa le pied sur le l de fer,
puis, les bras tendus en manire de balancier, se mit en devoir de franchir, par le chemin arien oert son audace, la distance qui le sparait
de sa belle voisine.
Mais soudain, prtant loreille vers lintrieur de sa maison comme
pour pier le pas de quelque jaloux, la jeune femme rentra prcipitamment chez elle, avertissant par un geste lamant tmraire, qui, rompant

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Impressions dAfrique

Chapitre X

grandes enjambes, regagna son point de dpart et sclipsa derrire ses


rideaux.
elques instants plus tard les deux fentres se rouvraient presque
en mme temps, et le prilleux voyage recommenait avec une esprance
nouvelle. Cee fois le trajet saccomplit jusquau bout sans fausse alerte,
et les deux amants tombrent aux bras lun de lautre, au milieu dovations
prolonges.
Le l de fer et les deux dcors furent enlevs rapidement, et un jeune
couple espagnol, faisant une brusque apparition, se mit demble danser un bolro forcen, accompagn de cris et de baements de pieds. La
femme, en mantille, lhomme, en veste courte et en sombrero, tenaient
chacun dans la main droite un tambour de basque lamelles, sur lequel
ils appliquaient en cadence de vigoureux coups de poing. Aprs dix minutes de pirouees et de dhanchements continuels, les deux danseurs,
pour nir, simmobilisrent dans une pose souriante et gracieuse, pendant que la foule lectrise applaudissait avec enthousiasme.
La reprsentation se termina par plusieurs victoires clatantes du clbre Ferrol, et la nuit tombait dj quand Sil-kor et Nina, enchants de
leur aprs-midi, reprirent, bras dessus, bras dessous, le chemin du chteau.
Le jour suivant, clotrs par une pluie ne et persistante, les deux enfants durent renoncer leur promenade quotidienne. Heureusement les
communs du chteau contenaient une grande remise orant un vaste espace propice aux jeux les plus dsordonns ; cest sous cet abri que les
espigles vinrent passer leur rcration.
Hante par le spectacle de la veille, Nina stait munie de son panier
ouvrage, dans le but de confectionner pour Sil-kor un accoutrement
rappelant celui du danseur de corde. Dans le fond de la remise, deux charrees se faisant face prsentaient, grce leurs timons placs bout bout,
un champ dexprience commode et facile pour les premires tentatives
dun quilibriste encore novice.
Arme dune paire de ciseaux, dune aiguille enle et des deux prospectus que Sil-kor avait conservs, Nina se mit au travail ; dans la premire feuille elle tailla un toquet, et dans la seconde un loup orn de deux
ls destins au ct postrieur des oreilles.

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Impressions dAfrique

Chapitre X

La fraise exigeait une plus grande provision de papier ; dans un coin


de la remise gisait, jet l au rebut, un paquet de vieux numros de la
Nature, journal que Laub recevait rgulirement et dans lequel il crivait tous ses rcits de voyage. Arrachant la couverture bleue dun grand
nombre de publications, Nina parvint tablir une lgante colleree de
couleur unie, et bientt, par des trois articles soigneusement excuts
par ladroite ouvrire, Sil-kor t ses dbuts dans la carrire funambulesque, en parcourant dun bout lautre le chemin troit et fragile fourni
par les deux timons.
Encourags par cee premire russite, les enfants voulurent copier
le bolro du couple espagnol. Sil-kor dposa son dguisement de papier, et la danse commena, tout de suite chevele et vreuse ; Nina
surtout meait une ardeur trange dans sa mimique, frappant ses mains
lune contre lautre pour remplacer la rsonance rythmique du tambour
de basque, et prolongeant les joyeux bats sans souci de la fatigue ni de
lessouement. Soudain, arrts en complte eervescence par la cloche
du goter, les deux danseurs quirent la remise pour rentrer au chteau.
Le temps stait refroidi avec le crpuscule htif, et une sorte de neige
fondue, pntrante et glace, tombait lentement du ciel opaque.
Mise en nage par la danse dlirante et prolonge, Nina fut prise dun
frisson terrible, qui cessa dans la salle manger, o ambait le premier
feu de la saison.
Le lendemain, ltincelant soleil avait reparu, clairant une de ces dernires journes translucides et pures qui prcdent chaque anne la venue
de lhiver. Voulant proter de cee aprs-midi sereine qui marquait peuttre ladieu suprme du beau temps, Sil-kor proposa joyeusement Nina
une grande promenade en fort.
La llee, brlante de vre, mais se croyant seulement en proie un
malaise passager, accepta lore de son ami et se mit en route son ct.
Sil-kor portait un goter copieux dans un large panier qui se balanait
son bras.
Aprs une heure de course en pleins bois, les deux enfants se trouvrent devant un inextricable fouillis darbres, marquant le dbut dune
vaste futaie inexplore que les gens du pays appelaient le Maquis.
Cee dsignation tait justie par un extraordinaire enchevtrement de

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Impressions dAfrique

Chapitre X

branches et de lianes ; nul ne pouvait saventurer dans le Maquis sans


risquer de sy perdre jamais.
Jusqualors, au cours de leurs folles quipes, Sil-kor et la llee
avaient sagement contourn linquitante lisire. Mais, sduits par linconnu, ils staient promis de tenter quelque jour une reconnaissance hardie au sein de la mystrieuse rgion. Loccasion leur sembla propice la
ralisation de leur projet.
Sil-kor, par prvoyance, rsolut de marquer la route du retour la
faon du Petit Poucet. Il ouvrit son panier de provisions, mais, se rappelant la dconvenue du hros clbre, au lieu de prendre son pain pour
lmieer il choisit un fromage suisse dune blancheur clatante, dont les
parcelles, peu tentatrices pour des estomacs doiseaux, devaient se dtacher clairement sur le fond sombre des mousses et des bruyres.
Lexploration commena ; tous les cinq pas, Sil-kor piquait le fromage avec la pointe dun couteau et jetait le lger fragment sur le sol.
Pendant une demi-heure, les deux imprudents senfoncrent ainsi
dans le Maquis sans en dcouvrir la limite ; le jour commenait baisser, et Sil-kor, brusquement inquiet, donna le signal de la retraite.
elque temps, le jeune garon retrouva facilement son chemin, marqu sans interruption. Mais bientt le jalonnement cessa ; quelque animal
aam, renard ou loup, airant la piste savoureuse, avait lch les parcelles de fromage, brisant ainsi le l conducteur des deux gars.
Peu peu le ciel stait couvert et la nuit devenait opaque.
Sil-kor aol sobstina longtemps, mais en vain, trouver une issue
pour sortir du Maquis. Nina extnue, greloante de vre, le suivait
grand-peine et sentait chaque moment ses forces prtes la trahir. Finalement la pauvre enfant, chissant malgr elle et poussant un cri de
dtresse, se coucha sur un lit de mousse oert sous ses pas, tandis que
Sil-kor sapprochait anxieux et dcourag.
Nina sendormit dun sommeil morbide ; il faisait maintenant nuit
noire, et le froid tait vif ; lavent venait de commencer, et une impression dhiver planait dans latmosphre humide et glaciale. Sil-kor, mu,
ta sa veste pour couvrir la llee, quil nosait priver dun repos dont
elle paraissait avoir si grand besoin.

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Impressions dAfrique

Chapitre X

Aprs un long assoupissement travers de rves continuels, Nina sveilla delle-mme et se mit debout, prte reprendre sa marche.
Dans le ciel dgag, les toiles jetaient leurs feux les plus brillants.
Nina savait sorienter ; elle montra du doigt ltoile polaire, et les deux enfants, suivant ds lors une direction invariable, aeignirent au bout dune
heure la lisire du Maquis ; une nouvelle tape les conduisit jusquau chteau, o la llee tomba dans les bras de ses parents, ples dangoisse et
de frayeur.
Le lendemain, voulant luer encore contre la maladie qui progressait
rapidement, Nina se leva comme de coutume et passa dans la salle dtude,
o Sil-kor rdigeait un devoir franais prescrit par Laub.
Depuis son retour dAfrique, la llee suivait le catchisme lglise
du village ; elle devait, ce matin-l, terminer une analyse destine tre
remise le jour suivant.
Une demi-heure dapplication lui sut pour achever sa tche et atteindre la rsolution nale.
Ayant crit les premiers mots : Je prends la rsolution. . . elle stait retourne vers Sil-kor en demandant conseil pour la suite, quand
une terrible quinte de toux la secoua tout entire, provoquant des rles
douloureux et profonds.
Sil-kor pouvant sapprocha de la malade, qui entre deux spasmes
lui avoua tout : le frisson prouv la sortie de la remise et la vre qui,
nayant pas cess depuis la veille, stait certainement aggrave pendant
le dangereux somme sur le lit de mousse.
Les parents de Nina furent aussitt prvenus, et la llee dut saliter
sans retard.
Hlas ! ni les ressources de la science ni les multiples aentions dun
entourage passionnment dvou ne purent triompher du mal terrible,
qui, en moins dune semaine, enleva la pauvre enfant laection idoltre
des siens.
Aprs cee mort soudaine, Sil-kor, fou de dsespoir, prit en horreur
les lieux jusqualors divinement clairs par la prsence de son amie. La
vue des sites maintes fois contempls avec Nina lui rendait odieux lhorrible contraste entre son deuil actuel et son bonheur pass. Dailleurs la
saison froide pouvantait le jeune ngre, qui, au fond du cur, gardait la

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Impressions dAfrique

Chapitre X

nostalgie du soleil africain. Un jour, dposant sur sa table, ladresse de


son cher protecteur, une lere pleine daection, de reconnaissance et de
regrets, il senfuit du chteau en emportant comme de saintes reliques la
toque, la fraise et le loup confectionns par Nina.
Semployant divers travaux dans les fermes rencontres sur son passage, il parvint runir une somme susante pour payer son voyage
jusqu Marseille. L, il sengagea comme chaueur bord dun navire
appel longer les ctes occidentales de lAfrique. Pendant une relche
Porto-Novo, il dserta son poste et regagna son pays natal, o sa culture
et son intelligence lui valurent avant peu un poste important auprs de
la personne de lempereur.

Nous avions cout en silence le rcit de Sil-kor, qui, arrt un moment par lmotion inhrente tant de poignants souvenirs, reprit bientt
la parole pour nous renseigner sur le matre quil servait.

Talou VII, dont lorigine tait illustre, se vantait davoir dans les veines
du sang europen. A une poque dj lointaine, son anctre Souann avait
conquis le trne force daudace, puis stait promis de fonder une dynastie. Or voici ce que la tradition racontait ce propos.
elques semaines aprs lavnement de Souann, un grand navire,
pouss par la tempte, avait sombr en vue des ctes djur. Seules survivantes du dsastre, deux jeunes lles de quinze ans, accroches une
pave isole, parvinrent prendre terre aprs avoir couru mille dangers.
Les naufrages, ravissantes surs jumelles de nationalit espagnole,
taient si pareilles de visage quon ne pouvait les distinguer lune de
lautre.
Souann sprit des charmantes adolescentes, et, dans son dsir htif
dabondante procration, les pousa toutes deux le mme jour, heureux
darmer la suprmatie de sa race par ladjonction dun sang europen
propre frapper, dans les temps prsents et venir, limagination ftichiste de ses sujets.
Ce fut le mme jour aussi, et la mme heure, que les deux surs,
dans les dlais stricts, accouchrent chacune dun garon.
Talou et Yaour ainsi furent nomms les enfants causrent de suite

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Impressions dAfrique

Chapitre X

un grave souci leur pre, qui, drout par limprvu de ces deux naissances simultanes, ne savait comment choisir lhritier du trne.
La ressemblance parfaite des pouses empchait Souann de se prononcer sur lantriorit de conception, qui seule pouvait faire prvaloir
les droits dun des frres.
On tenta vainement dlucider ce dernier point en interrogeant les
deux mres ; laide de quelques mots indignes pniblement appris, chacune tmoigna hardiment en faveur de son ls.
Souann rsolut de sen rapporter la dcision du Grand Esprit.
Sous le nom de Place des Trophes, il venait de fonder jur une
vaste esplanade quadrangulaire, an daccrocher, sur le tronc des sycomores plants en bordure, maintes dpouilles provenant dennemis redoutables qui, pleins dacharnement, staient eorcs de lui barrer le
chemin du pouvoir. Il alla se poster devant lextrmit nord du nouvel
emplacement et t dposer la mme seconde, dans un terrain convenablement prpar, dune part une graine de palmier, de lautre une semence
de caoutchouc, se rapportant chacune un de ses ls dsign davance
devant tmoins ; traduisant la volont divine, larbre sorti de terre le premier devait indiquer le futur souverain.
Surveillance et arrosage furent impartialement prodigus aux deux
points fconds.
Ce fut le palmier qui, plant droite, aeura dabord la surface du
sol, proclamant ainsi les droits de Talou au dtriment dYaour, dont le
caoutchouc eut un grand jour de retard.
atre ans peine aprs leur arrive jur, les jumelles, prises par les
vres, prirent presque en mme temps, abaues par lpreuve terrible
dune saison particulirement brlante. Lors du naufrage elles avaient pu
sauver certain portrait en miniature les reprsentant toutes deux cte
cte coies de la mantille nationale ; Souann conserva cee image, prcieux document propre faire constater lessence suprieure de sa race.
Talou et Yaour grandissaient, et, avec eux, se dveloppaient les deux
arbres plants leur naissance. Linuence du sang espagnol ne se manifestait chez les jeunes frres que par une coloration un peu plus ple de
leur peau noire et par une moindre accentuation de lpaisseur des lvres.
En surveillant les tapes de leur croissance, Souann sinquitait par-

137

Impressions dAfrique

Chapitre X

fois des querelles sanglantes qui pourraient un jour clater entre eux au
sujet de sa succession. Heureusement une nouvelle conqute dissipa en
partie ses angoisses., en lui fournissant loccasion de crer un royaume
pour Yaour.
Lempire du Ponukl, fond par Souann, tait limit au sud par un
euve nomm le Tez, dont lembouchure se trouvait situe non loin djur.
Au del du Tez stendait le Drelchka, riche contre que Souann,
la suite dune campagne favorable, russit placer sous sa domination.
Ds lors Yaour fut dsign par son pre pour monter un jour sur le
trne du Drelchka. Compar lempire voisin, lapanage semblait certes
bien modeste ; Souann esprait nanmoins calmer par ce ddommagement la jalousie du ls dshrit.
Les deux frres avaient vingt ans quand leur pre mourut. Les choses
suivant leur cours naturel, Talou devint empereur du Ponukl, et Yaour
fut roi du Drelchka.
Talou I et Yaour I on les distingua de la sorte prirent de nombreuses pouses et fondrent deux maisons rivales toujours prtes entrer en lue. Les Yaour rclamaient lempire en contestant les droits des
Talou, et ceux-ci, de leur ct, forts de lintervention divine qui les avait
choisis pour le rang suprme, revendiquaient la couronne du Drelchka,
dont les avait frustrs un simple caprice de Souann.
Une nuit, Yaour V, roi du Drelchka, descendant direct et lgitime
dYaour I, passa le Tez avec son arme et pntra par surprise dans jur.
Lempereur Talou IV, arrire-petit-ls de Talou I, dut senfuir pour
chapper la mort, et Yaour V, ralisant le rve de ses ascendants, runit
sous un sceptre unique le Ponukl et le Drelchka.
A cee poque le palmier et le caoutchouc de la place des Trophes
avaient ni par aeindre leur entier dveloppement.
Le premier soin dYaour V en prenant le titre dempereur fut de brler
le palmier consacr la race abhorre des Talou et dextirper toutes les
racines de larbre maudit dont la premire apparition hors de terre avait
dpossd les siens.
Yaour V rgna pendant trente ans et mourut au fate de sa puissance.
Son successeur Yaour VI, lche et incapable, se rendit impopulaire
par ses maladresses constantes et par sa cruaut. Talou IV, quiant le

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Impressions dAfrique

Chapitre X

lointain exil o il languissait depuis si longtemps, put alors sentourer de


nombreux partisans qui fomentrent une rvolte en soulevant le peuple
mcontent.
Yaour VI, terroris, prit la fuite sans aendre le conit et se rfugia
dans son royaume de Drelchka, dont il parvint conserver la couronne.
Renomm empereur du Ponukl, Talou IV dposa un nouveau germe
de palmier la place dpouille par Yaour V ; bientt un arbre surgit,
pareil au premier, dont il rappelait la signication tout en voquant, ainsi
quun emblme, la restauration de la branche lgitime.
Depuis lors tout stait pass normalement, sans usurpation violente
ni troubles successoraux. Actuellement Talou VII rgnait sur le Ponukl,
et Yaour IX sur le Drelchka, perptuant tous deux les traditions de haine
et de jalousie qui, de tout temps, avaient divis leurs aeux. La marque du
sang europen, eace de longue date par de nombreuses unions purement indignes, ne laissait plus aucune trace sur la personne des deux
souverains, pareils leurs sujets par la forme du masque et par la couleur
de la peau.
Sur la place des Trophes, le palmier plant par Talou IV crasait
maintenant par son magnique aspect le caoutchouc demi mort de
vieillesse qui lui faisait pendant.

139

CHAPITRE

XI

de sa narration, Sil-kor reprit haleine, puis aborda


certains dtails plus intimes concernant la vie prive de lempereur.

Au dbut de son rgne Talou VII avait pous une jeune Ponuklienne
idalement belle, nomme Rul.
Trs amoureux, lempereur refusait de choisir dautres compagnes,
malgr les usages du pays, o la polygamie tait en honneur.
Un jour de tempte, Talou et Rul alors enceinte de trois mois se promenaient tendrement sur la plage djur pour admirer le sublime spectacle
oert par la mer furieuse, quand ils virent au large un navire en dtresse
qui, aprs avoir heurt quelque rcif, vint couler pic sous leurs yeux.
Muet dhorreur, le couple resta longtemps immobile, regardant lemplacement fatal o surnageaient quelques paves.
Bientt le cadavre dune femme de race blanche, provenant videm-

140

Impressions dAfrique

Chapitre XI

ment du navire disparu, oa dans la direction de la grve, roul en tous


sens par les vagues. La passagre, couche plat, la face tourne vers le
ciel, portait un costume de Suissesse compos dune jupe fonce, dun
tablier broderies multicolores et dun corset de velours rouge qui, descendant seulement jusqu la taille, enfermait un corsage blanc dcollet,
aux manches larges et bouantes. Derrire sa tte on voyait briller, travers la transparence des eaux, de longues pingles dor disposes en forme
dtoile autour de quelque chignon solidement na.
Rul, trs prise de parure, fut aussitt fascine par ce corset rouge et
ces pingles dor dont elle rvait de saubler. Sur sa prire lempereur
manda un esclave, qui, montant dans une pirogue, se mit en devoir de
ramener la naufrage.
Mais le mauvais temps rendait la tche ardue, et Rul, dont le dsir
morbide se trouvait aiguis par la dicult vaincre, suivait anxieusement, avec des alternatives despoir et de dcouragement, la prilleuse
manuvre de lesclave, qui sans cesse voyait sa proie lui chapper.
Aprs une heure de lue incessante avec les lments, lesclave aeignit enn le cadavre, quil parvint hisser dans la pirogue ; on dcouvrit
alors le corps dun enfant de deux ans, plac sur le dos de la morte, dont
le cou restait convulsivement enferm dans les deux faibles bras encore
crisps. Le pauvre petit tait sans doute le nourrisson de la naufrage, qui,
au dernier moment, avait tent de se sauver la nage en emportant son
prcieux fardeau.
La nourrice et lenfant furent transports jur ; bientt Rul entra en
possession des pingles dor, quelle piqua en cercle dans ses cheveux, puis
du corset rouge, quelle agrafa coqueement au-dessus du pagne qui lui
ceignait les reins. Ds lors elle ne quia plus ces ornements qui faisaient
sa joie ; suivant lavancement de sa grossesse elle distendait le lacet, qui
glissait avec souplesse dans les illets ne garniture mtallique.
A la suite du sinistre, la mer pendant longtemps jeta sur la cte, au
milieu dpaves de toutes sortes, maintes caisses diversement garnies, qui
furent recueillies avec soin. On trouva, parmi les dbris, un bonnet de
matelot portant ce mot : Sylvandre, nom du malheureux navire naufrag.
Six mois aprs la tempte, Rul mit au monde une lle quon appela
Sirdah.

141

Impressions dAfrique

Chapitre XI

Lheure danxit passe par la jeune mre avant laerrissage de la


Suissesse avait laiss des traces. Lenfant, dailleurs saine et bien constitue, portait sur le front une envie rouge de forme spciale, toile de
longs traits jaunes rappelant par leur disposition les fameuses pingles
dor.
La premire fois que Sirdah ouvrit les yeux, on saperut quelle louchait areusement ; sa mre, trs orgueilleuse de sa propre beaut, fut
humilie davoir procr un laideron et prit en aversion cee enfant qui
blessait sa vanit. Au contraire, lempereur, qui dsirait ardemment une
lle, conut un amour profond pour la pauvre innocente, quil entoura de
soins et de tendresse.
A cee poque Talou avait pour conseiller un nomm Mossem, ngre
de haute stature, la fois sorcier, mdecin et ler, qui jouait le rle de
premier ministre.
Mossem stait pris de la charmante Rul, qui de son ct subissait
lascendant du sduisant conseiller, dont elle admirait la majestueuse
prestance et le grand savoir.
Lintrigue suivit son cours invitable, et Rul, un an aprs la naissance
de Sirdah, donna le jour un ls dont tous les traits rappelaient ceux de
Mossem.
Talou, heureusement, ne remarqua pas la fatale ressemblance. Nanmoins ce ls resta loign de son cur, o Sirdah garda la plus belle place.
Daprs une loi institue par Souann, chaque souverain, sa mort,
tait remplac par son premier enfant, lle ou garon. Deux fois dj, dans
chacune des branches rivales, des lles avaient d rgner ; mais toujours
leur mort prmature avait transmis un frre les droits au rang suprme.
Mossem et Rul conurent lareux projet de faire disparatre Sirdah
pour que leur ls pt un jour tre empereur.
Sur ces entrefaites, Talou, rempli dinstincts belliqueux, partit pour
une longue campagne en laissant le pouvoir Mossem, qui, pendant labsence du monarque, devait exercer une autorit absolue.
Les deux complices saisirent cee occasion si favorable lexcution
de leur plan.
Au nord-est djur stendait la Vorrh, immense fort vierge o nul
nosait saventurer, cause de certaine lgende qui peuplait ses ombrages

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

de gnies malfaisants. Il susait dy abandonner Sirdah, dont le corps,


protg par la superstition, serait labri de toutes recherches.
Une nuit, Mossem partit, emportant Sirdah dans ses bras ; le soir suivant, aprs une longue journe de marche, il aeignit la lisire de la Vorrh
et, trop intelligent pour croire aux contes surnaturels, pntra sans crainte
sous les rameaux hants oerts sa vue. Arriv une vaste clairire, il dposa sur la mousse la petite Sirdah endormie, puis regagna la plaine par le
chemin mme quil venait de se frayer travers lpaisseur des branches
et des lianes.
Vingt-quatre heures aprs il rentrait nuitamment jur ; son dpart
et son retour staient eectus sans tmoins.
Pendant son absence, Rul stait poste au seuil de la case impriale,
an den interdire laccs. Sirdah tait gravement malade, disait-elle, et
Mossem restait aux cts de lenfant pour lui prodiguer ses soins. Aprs
la rentre de son complice, elle annona la mort de Sirdah, et le lendemain
on simula de pompeuses funrailles.
La tradition exigeait, pour chaque membre dfunt de la famille souveraine, le trac dun acte mortuaire exposant avec dtails le rcit du dcs.
Possdant tous les secrets de lcriture ponuklienne, Mossem se chargea
du travail et rdigea sur parchemin une relation imaginaire des derniers
moments de Sirdah.
La douleur de lempereur fut immense quand son retour il apprit la
mort de sa lle.
Mais rien ne put lui faire souponner la trame ourdie contre Sirdah ;
les deux complices, ivres de joie, virent donc russir souhait lodieuse
machination qui faisait de leur ls lunique hritier du trne.
Deux ans passrent pendant lesquels Rul neut pas de nouvelle
grossesse. Contrari par cee strilit, Talou, sans pour cela rpudier
celle quil croyait encore dle, se dcida nalement prendre dautres
pouses, dans lespoir davoir une seconde lle dont les traits lui rappelleraient limage de sa chre Sirdah.
Son aente fut due ; il nengendra que des ls, qui ne parvinrent
pas lui faire oublier la pauvre disparue.
La guerre seule le distrayait de son chagrin ; sans cesse il entreprenait de nouvelles campagnes, reculant les limites de son vaste domaine

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

et xant de nombreuses dpouilles sur les sycomores de la place des Trophes.


Dou dune sensibilit de pote, il avait commenc une vaste pope
dont chaque chant clbrait un de ses hauts faits darmes. Luvre sintitulait la Jroukka, mot ponuklien vocateur dhrosme triomphant.
Plein dambition et dorgueil, lempereur stait promis dclipser par sa
personnalit tous les princes de sa race et de transmere aux gnrations
futures une relation potique de son rgne, quil voulait crasant et glorieux.
Chaque fois quil terminait un fragment de la Jroukka, il lapprenait
ses guerriers, qui, lunisson, le chantaient en chur sur une sorte de
mlope lente et monotone.

Les annes se succdrent sans amener aucun nuage entre Mossem et


Rul, qui continuaient saimer en secret.
Mais un jour lempereur fut instruit de leurs relations par une de ses
nouvelles pouses.
Incapable dajouter foi ce quil prenait pour une audacieuse calomnie, Talou conta gament la chose Rul, en linvitant se mer de la
haine jalouse provoque chez ses rivales par son crasante beaut.
Bien que rassure par le ton jovial de lempereur, Rul aira le danger
et se promit de redoubler de prudence.
Elle supplia Mossem dacher une matresse quil comblerait ostensiblement dhonneurs et de richesses pour dtourner les soupons du monarque.
Mossem approuva le projet, dont la ralisation lui paraissait, comme
Rul, dune urgente ncessit. Il jeta son dvolu sur une jeune beaut
nomme Djizm, dont le visage dbne dcouvrait, au moyen dun sourire enivrant, des dents dune tincelante blancheur.
Djizm shabitua vite aux privilges de sa haute situation ; Mossem,
sappliquant bien jouer son rle, satisfaisait ses moindres caprices, et
dun mot la jeune femme obtenait pour ses cratures les faveurs les moins
mrites.
Ce crdit groupa vite auprs de la favorite du ministre une nue de
solliciteurs qui se pressaient pour avoir audience. Djizm, heureuse et

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

ae, dut bientt rglementer cet envahissement.


Sur sa prire, Mossem dcoupa dans plusieurs feuilles de parchemin
un certain nombre de rectangles souples et minces sur chacun desquels il
traa nement ce nom : Djizm, gurant ensuite dans un des angles,
au moyen dun dessin sommaire, trois direntes phases de lunaison.
Ctaient en somme de vraies cartes de visite, qui, rpandues profusion, indiqurent aux intresss les trois jours de rception choisis pour
chaque priode de quatre semaines par la toute-puissante intermdiaire.
Djizm samusa ds lors jouer la souveraine. Chaque fois que se
prsentait une des dates xes, elle se parait magniquement et recevait
la foule des qumandeurs, accordant son appui aux uns et le refusant aux
autres, sre lavance de voir ses dcisions compltement raties par
Mossem.
Une chose pourtant manquait au bonheur de Djizm. Belle, ardente et
pleine dexubrante jeunesse, elle se sentait brle de vre et de dsirs.
Or, Mossem, dle Rul, navait jamais accord le moindre baiser
celle qui passait aux yeux de tous pour son amante idoltre.
Consciente du rle de paravent quon lui faisait jouer, Djizm rsolut de se donner tout entire sans aucun scrupule quiconque saurait la
comprendre et lapprcier.
Durant chacune de ses audiences, elle avait remarqu, au premier
rang des solliciteurs, un jeune noir nomm Nar, qui semblait ne lui parler
quavec motion et timidit.
Plusieurs fois elle crut apercevoir Nar qui, dissimul derrire quelque
buisson, la gueait lheure de sa promenade dans le but de la voir un
instant.
Bientt elle ne douta plus de la passion quelle avait inspire au jeune
amoureux. Elle aacha Nar sa personne et se livra sans rserve au gracieux soupirant dont elle avait vite partag le fougueux sentiment.
Un prtexte fort plausible expliquait aux yeux de Mossem lassiduit
du nouveau page auprs de la favorite.
jur, ce moment, tait infest par une lgion de moustiques dont la
piqre donnait les vres. Or, Nar savait fabriquer des piges qui prenaient infailliblement les dangereux insectes.

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

Il avait dcouvert comme amorce une eur rouge dont le parfum trs
violent airait de loin les bestioles capturer. Certaines enveloppes de
fruits lui fournissaient des laments dune extrme tnuit, avec lesquels
il excutait lui-mme un tissu plus n que les toiles daraigne, mais sufsamment rsistant pour arrter les moustiques au passage. Ce dernier
travail demandait une grande prcision, et Nar ne le menait bien qu
laide dune longue formule dont le texte rcit par cur lui indiquait un
par un chaque mouvement faire et chaque nud former.
Djizm, comme une enfant, extrayait un plaisir toujours nouveau du
spectacle oert par lindustrieux agencement des ls senchevtrant dlicatement sous les doigts de son amant.
La prsence de Nar se trouvait ainsi motive par la puissante distraction que procurait Djizm ce talent plein dinvention et de subtilit.
Artiste de toutes faons, Nar savait dessiner et se dlassait de labsorbante fabrication de ses piges en esquissant des portraits et des paysages dune excution bizarre et primitive. Un jour, il remit son amante
une curieuse nae blanche, quil avait patiemment orne dune quantit de petits croquis reprsentant les sujets les plus varis. Il voulait, au
moyen de ce cadeau, prsider au sommeil de Djizm, qui dsormais reposa chaque nuit sur la couche moelleuse dont le contact lui rappelait
sans cesse la tendre et aentive sollicitude du bien-aim.
Le jeune couple vivait ainsi heureux et tranquille, quand une imprudence de Nar mit soudain la vrit sous les yeux de Mossem.
Certaines des caisses apportes par la mer aprs le naufrage du Sylvandre contenaient divers articles dhabillement qui, depuis lors, taient
demeurs sans emploi. Djizm, avec lautorisation de Mossem, puisait
dans cee rserve une masse de colichets dont saccommodait sa frivolit insouciante et lgre.
Les gants surtout amusaient la rieuse enfant, qui, en toute occasion
un peu solennelle, se plaisait emprisonner ses mains et ses bras dans de
souples fourreaux de peau de Sude.
Au cours de ses fouilles dans le vieux stock abondant et disparate,
Djizm avait dcouvert un chapeau melon dont Nar stait par avec joie.
Depuis lors, le jeune noir ne se montrait plus jamais sans la rigide coiure,
qui, de loin, le faisait facilement reconnatre.

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

Il y avait au sud-est djur, non loin de la rive droite du Tez, un immense et magnique jardin appel le Bhuliphruen, que des esclaves
en foule entretenaient avec un luxe inou. Talou, en vritable pote, adorait les eurs et composait les strophes de son pope sous les dlicieux
ombrages de ce parc grandiose.
Au centre du Bhuliphruen stendait une sorte de plateau assez lev,
qui, soigneusement arrang en terrasse, tait recouvert dune admirable
vgtation. On dominait de l lensemble du vaste jardin, et lempereur
aimait passer de longues heures de repos, install prs de la balustrade
de branches et de feuillages qui bordait de tous cts ce lieu adorablement
frais. Souvent, le soir, il allait rver en compagnie de Rul dans certain
angle du plateau do la vue tait particulirement splendide.
Incapable dapprcier cee sereine contemplation qui lui paraissait
fastidieuse, Rul invita un jour Mossem venir gayer limprial tte-tte. Aveugle et conant comme toujours, Talou ne sopposa nullement
la ralisation de ce caprice ; la prsence de Djizm surait dailleurs
carter de son esprit tout malencontreux soupon.
Nar, qui avait chaque soir rendez-vous avec son amie, fut dpit en
apprenant par elle lvnement qui les empchait de se rejoindre. Rsolu
se rapprocher quand mme de Djizm, il conut un audacieux projet qui
devait le faire assister en cinquime la runion du Bhuliphruen.
Mais, ce jour-l, Djizm donnait audience au ot habituel de ses solliciteurs ; la rception tant commence, Nar ne pourrait plus avoir avec la
jeune femme le long entretien particulier ncessit par lexposition assez
complexe de son plan.
Aussi ler quartiste, Nar connaissait lcriture ponuklienne, quil
avait enseigne Djizm au cours de leurs entrevues frquentes et prolonges. Il prit le parti dcrire son amie toutes les urgentes recommandations quil ne pouvait lui dtailler de vive voix.
La lere fut libelle sur parchemin, puis, au milieu de la cohue, passa
habilement des mains de Nar dans celles de Djizm, qui la glissa vite dans
son pagne.
Mais Mossem, qui errait parmi la multitude, avait surpris la manuvre clandestine. Bientt, enlaant Djizm habitue recevoir de lui
en public maintes caresses voulues, il sempara de lptre, quil alla d-

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

chirer lcart.
Comme en-tte, Nar avait dessin, sous forme de cortge, les cinq
personnages appels gurer dans la scne de la soire : droite, Talou
savanait seul ; derrire lui, Mossem et Rul faisaient un geste de moquerie, bafous eux-mmes par Nar et Djizm, qui venaient leur suite.
Le texte contenait les instructions suivantes :
Une fois installe langle de la frache terrasse, Djizm gueerait
Nar, qui, sans bruit, savancerait par certain sentier dtermin ; dans
lombre, la silhouee du jeune noir serait aisment reconnaissable grce
au chapeau melon dont il aurait soin de se coier. Lendroit choisi par Talou pour ses profondes rveries tait bord de pentes presque pic ; nanmoins, en saccrochant de ses dix doigts aux racines et aux broussailles,
Nar saurait se hisser avec prcaution jusquau niveau du groupe nonchalant ; Djizm laisserait pendre sa main hors de la balustrade eurie,
puis, aprs stre assure de lidentit du visiteur en touchant soigneusement le chapeau, tendrait cee main au baiser de son amant, capable de
se maintenir un moment la force des poignets.
Aprs avoir grav dans sa mmoire tous les dtails quil venait de surprendre, Mossem retourna vers Djizm, puis, sous prtexte de nouvelles
cajoleries, parvint replacer le billet dans le pagne de la favorite.
Bless dans son amour-propre et furieux la pense que depuis longtemps dj il tait la rise de tous, Mossem chercha le moyen dobtenir
une preuve agrante contre les deux complices, quil voulait chtier svrement.
Il labora tout un plan et se rendit auprs de Sil-kor, qui, cee
poque, servait dj lempereur depuis plusieurs annes et pouvait, la
nuit, ressembler Nar grce une parfaite conformit dge et de tournure.
Voici quel tait le projet de Mossem :
Coi du melon qui servirait donner le change, Sil-kor apparatrait
Djizm dans le sentier clairement dsign par les termes du billet. Avant
de commencer son ascension, le faux Nar tracerait sur le chapeau, avec
un enduit frais et gluant, certains caractres dnis. Djizm, suivant sa
manie, ne pouvait manquer de se ganter pour passer la soire avec lempereur ; dans le geste prudent qui selon les instructions de la lere devait

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

prcder le baiser, la favorite saccuserait elle-mme en imprimant sur la


peau de Sude un des caractres rvlateurs.
Sil-kor accepta la mission. Un refus tait dailleurs impossible, car
Mossem, tout-puissant, pouvait commander.
En premier lieu, il importait darrter Nar dans son expdition nocturne. Or, par crainte dune indiscrtion pouvant faire chouer ses combinaisons, Mossem voulait se passer de toute aide trangre.
Forc dagir seul, Sil-kor se souvint des collets au moyen desquels
les chasseurs capturaient le gibier dans les forts pyrnennes. Muni de
cordages recueillis aprs le lointain naufrage du Sylvandre, il alla tendre
un pige au milieu du sentier que devait suivre Nar. Grce cee ruse,
Sil-kor tait assur davoir lavantage sur un adversaire demi paralys
par de tratresses entraves.
Ce travail accompli, Sil-kor plaa, au pied de la pente abrupte quil
se proposait de gravir lheure opportune certaine mixture promptement
compose avec des pierres crayeuses et de leau.
Le soir venu, il alla se cacher non loin du collet tendu par ses soins.
Nar parut bientt et, soudain, se prit le pied dans le pige adroitement
agenc. Un moment aprs, limprudent tait billonn puis li par Sil-kor,
qui dun bond avait fonc sur lui.
Satisfait de sa victoire discrte et silencieuse, Sil-kor se coia du chapeau de sa victime et se dirigea vers le lieu du rendez-vous.
Il aperut de loin Djizm qui gueait la drobe, tout en devisant
nonchalamment en compagnie du couple imprial et de Mossem.
Trompe par la silhouee et surtout par la coiure du nouveau venu,
Djizm crut reconnatre Nar et pencha davance son bras hors de la balustrade.
En aeignant le bas de la pente, Sil-kor trempa son doigt dans la
mixture blanchtre et, par espiglerie, traa en majuscules sur le chapeau
noir ce mot franais PINCE, quil appliquait prmaturment la malheureuse Djizm ; aprs quoi, il se mit grimper la cte en sagrippant
pniblement aux moindres branchages capables de le soutenir.
Parvenu au niveau du plateau, il sarrta et sentit la main surplombante qui, aprs avoir eeur le feutre rigide, sabaissait pour recevoir le
baiser promis.

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

Sil-kor appuya silencieusement ses lvres sur la peau du gant dont


Djizm, suivant les prvisions de Mossem, stait pare avec bonheur.
Sa tche remplie, il redescendit sans bruit.
Sur le plateau, Mossem avait sans cesse pi laitude de Djizm. Il
la vit ramener son bras et dcouvrit en mme temps quelle un C qui,
neement grav sur le gant gris, stalait depuis la naissance des doigts
jusquau bas de la paume.
Djizm cacha vivement sa main, tandis que Mossem se rjouissait tout
bas en constatant la russite de sa manuvre.
Une heure aprs, Mossem, se trouvant seul avec Djizm, arracha le
gant macul et prit dans le pagne de linfortune la lere accusatrice,
quil lui mit brusquement sous les yeux.
Le lendemain, Nar et Djizm, emprisonns, taient gards vue par
de farouches sentinelles.
Talou ayant demand lexplication de cee mesure rigoureuse, Mossem saisit loccasion de consolider la conance de lempereur, dont il
craignait toujours les soupons pour Rul et pour lui-mme. Il prsenta
comme une vengeance damoureux jaloux ce qui ntait en ralit que
leet dune colre due un froissement damour-propre. Par calcul, il
exagra la profondeur de son ressentiment et conta longuement au souverain tous les dtails de laventure, y compris les particularits concernant
le collet, le chapeau et le gant. Toutefois, il sut garder secrte sa propre intrigue avec Rul, en vitant de faire allusion aux portraits compromeants
dessins par Nar au dbut de sa lere.
Talou approuva le chtiment inig par Mossem aux deux coupables,
qui furent maintenus en captivit.

Dix-sept ans avaient pass depuis la disparition de Sirdah, et Talou


pleurait sa lle comme au premier jour.
Ayant conserv dune faon trs prcise dans son souvenir la vision
de lenfant si dlement regree, il cherchait voquer, dune faon purement imaginaire, la jeune lle quil aurait eue actuellement devant les
yeux si la mort navait pas accompli son uvre.
Les traits de la llee peine sevre, neement gravs dans son esprit,
servaient de base son travail mental. Il les ampliait sans rien changer

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

leur forme, semblant pier anne par anne leur panouissement graduel,
et parvenait crer ainsi, pour lui seul, une Sirdah de dix-huit ans dont
le fantme trs dni laccompagnait sans cesse.
Un jour, au cours dune de ses campagnes coutumires, Talou dcouvrit une enfant sduisante appele Misdehl, dont la vue le frappa de stupeur. Il avait devant lui le portrait vivant de Sirdah telle quil la retrouvait
lge de sept ans dans la srie ininterrompue dimages forges par sa
pense.
Cest en passant en revue plusieurs familles prisonnires, chappes
aux ammes dun village incendi par lui, que lempereur avait aperu
Misdehl. Il sempressa de prendre lenfant sous sa protection et la traita
comme sa propre lle aprs son retour jur.
Parmi ses frres dadoption, Misdehl distingua vite un certain Kalj,
qui, g de sept ans comme elle, semblait tout dsign pour partager ses
jeux.
Kalj tait dune sant dlicate qui faisait craindre pour sa vie, car, en
lui, tout semblait accapar par lesprit. Suprieur son ge, il dpassait la
plupart de ses frres comme intelligence et comme nesse, mais sa maigreur faisait piti. Conscient de son tat, il se laissait envahir trop souvent par une profonde tristesse que Misdehl rsolut de combare. Pris
dune mutuelle tendresse lun pour lautre, les deux enfants formrent un
couple insparable, et, du fond de son chagrin, en voyant sans cesse la
nouvelle venue aux cts de son ls, Talou put se faire illusion et croire
par moments quil avait une lle.
Peu de temps aprs ladoption de Misdehl, quelques indignes arrivant de Mihu, village situ dans le voisinage de la Vorrh, vinrent annoncer
aux habitants djur quun incendie, allum par la foudre, dvorait depuis
la veille au soir la portion sud de limmense fort vierge.
Talou, mont sur une sorte de palanquin port par dix robustes coureurs, se rendit la lisire de la Vorrh an de contempler lblouissant
spectacle fait pour inspirer son me de pote.
Il mit pied terre comme la nuit venait de tomber. Une forte brise du
nord-est chassait les ammes de son ct, et il resta immobile, regardant
lincendie qui se propageait rapidement.
Toute la population de Mihu stait masse aux environs pour ne rien

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

perdre de cee scne grandiose.


Deux heures aprs larrive de lempereur, il ne restait plus quune
dizaine darbres intacts, formant un pais massif que les ammes commenaient lcher.
Soudain on vit sortir du fourr une jeune indigne de dix-huit ans,
accompagne dun soldat franais en uniforme de zouave, arm de son
fusil et de ses cartouchires.
Aux lueurs de lincendie, Talou distingua sur le front de la jeune lle
un signe rouge toil de lignes jaunes qui ne pouvait le tromper ; ctait sa bien-aime Sirdah quil avait sous les yeux. Elle dirait beaucoup
du portrait imaginaire di dans la peine et si parfaitement ralis par
Misdehl, mais peu importait lempereur, qui, fou de joie, slana vers
sa lle pour ltreindre.
Il tenta ensuite de lui parler, mais Sirdah, tonne, ne comprenait pas
son langage.
Pendant les eusions de lheureux pre, un arbre consum par la base
seondra tout coup, en frappant violemment la tte le zouave, qui
perdit connaissance. Sirdah slana aussitt vers le soldat en manifestant
la plus vive inquitude.
Talou ne voulut pas abandonner le bless, qui semblait inspirer sa
lle un pur et aectueux intrt ; il comptait en outre sur les rvlations
de ce tmoin pour claircir le lointain mystre concernant la disparition
de Sirdah.
elques instants plus tard, le palanquin, enlev par les coureurs, emportait du ct djur lempereur, Sirdah et le zouave toujours inanim.
Le lendemain Talou rentrait dans sa capitale.
Mise en prsence de sa lle, Rul, prise dune terreur folle et menace
de la torture, exposa des aveux complets lempereur, qui, sur-le-champ,
t arrter Mossem.
En cherchant dans la case de son ministre quelque preuve de lindigne flonie, Talou dcouvrit le billet doux que Nar avait crit Djizm
quelques mois auparavant. Se voyant ridiculis sur le dessin de len-tte,
le monarque entra en fureur, puis rsolut de supplicier la fois Nar pour
son audace et Djizm pour la duplicit dont elle stait rendue coupable
en accueillant une pareille uvre sans dnoncer lauteur.

152

Impressions dAfrique

Chapitre XI

Entour de soins dans une case o on venait de ltendre, le zouave


reprit ses sens et conta son odysse Sil-kor mis en demeure de sexpliquer avec lui.
Velbar le bless se nommait ainsi tait n Marseille. Son pre,
peintre dcorateur, lui avait appris de bonne heure son propre mtier, et
lenfant, admirablement dou, stait perfectionn dans son art en suivant quelques cours populaires o lon enseignait gratuitement le dessin
et laquarelle. A dix-huit ans Velbar stait dcouvert une forte voix de
baryton ; pendant des journes entires, occup sur son chafaudage
peindre quelque enseigne, il chantait pleins poumons maintes romances
la mode, et les passants sarrtaient pour lentendre, merveills par le
charme et la puret de son gnreux organe.
and vint lge du service actif, Velbar fut envoy Bougie pour tre
incorpor au 5 zouaves. Aprs une heureuse traverse, le jeune homme,
tout joyeux de voir un nouveau pays, dbarqua sur la terre dAfrique par
une belle matine de novembre, et fut aussitt dirig sur la caserne au
milieu dun nombreux dtachement de conscrits.
Les dbuts du zouave novice furent pnibles et marqus quotidiennement par mille vexations. Un hasard funeste lavait plac sous les ordres
de ladjudant Lcurou, brute maniaque et impitoyable qui se vantait avec
orgueil de sa lgendaire frocit.
A cee poque, pour subvenir aux besoins dune certaine Flore Crinis,
jeune femme exigeante et prodigue dont il tait lamant, Lcurou passait
de longues heures dans un tripot clandestin o fonctionnait continuellement une roulee tentatrice. La chance ayant jusqualors favoris le
joueur audacieux, Flore, richement entretenue, se montrait partout couverte de bijoux et se pavanait en voiture ct de ladjudant sur la promenade lgante de la ville.
Pendant ce temps Velbar continuait le dur apprentissage de son mtier
de soldat.
Un jour, comme le rgiment revenant vers Bougie aprs une longue
marche se trouvait encore en pleine campagne, les zouaves reurent
lordre dentonner une joyeuse chanson capable de leur faire oublier en
partie les fatigues du chemin.
Velbar, dont la belle voix tait connue, fut charg de dire en solo les

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

couplets dune interminable complainte dont le rgiment entier chantait


en chur le refrain ternellement pareil.
Au crpuscule on traversa un petit bois dans lequel un rveur isol,
assis sous un arbre, notait sur une feuille portes quelque mlodie close
au sein de la solitude et du recueillement.
En coutant la voix de Velbar, plus sonore elle seule que le chur
immense qui lui rpondait priodiquement, le neur inspir se leva tout
coup et suivit le rgiment jusqu son entre en ville.
Linconnu ntait autre que le compositeur Faucillon, dont le clbre
opra Ddale, aprs une brillante carrire en France, venait dtre jou
successivement dans les principales villes de lAlgrie. Accompagn des
interprtes de son uvre, Faucillon tait depuis la veille Bougie, qui
gurait parmi les tapes de la triomphale tourne.
Or, depuis la dernire reprsentation, le baryton Ardonceau, surmen
par le rle crasant de Ddale et aeint dun enrouement tenace, tait
dans limpossibilit de se produire en public ; fort embarrass, Faucillon,
cherchant en vain remplacer le premier sujet de sa troupe, avait subitement prt loreille en coutant le jeune zouave qui chantait sur la route.
Le lendemain, ses informations prises, Faucillon alla trouver Velbar,
qui bondit de joie la pense de paratre en scne. On obtint facilement
lautorisation du colonel, et, aprs quelques jours dun travail acharn
accompli sous la direction du compositeur, le jeune dbutant se sentit
la hauteur de sa tche.
La reprsentation eut lieu devant une salle comble ; au premier rang
dune avant-scne, Flore Crinis trnait avec ladjudant Lcurou.
Velbar, magnique dans le rle de Ddale, traduisit en comdien
consomm les angoisses et les esprances de lartiste obsd par les
conceptions grandioses de son gnie. Les draperies grecques meaient
en valeur sa superbe prestance, et le timbre idal de sa puissante voix
provoquait chaque n de phrase de brusques lans denthousiasme.
Flore ne le quiait pas des yeux, braquant sur lui les verres de sa lorgnee et sentant crotre en elle un sentiment irrsistible qui avait pris
naissance ds la premire apparition du jeune chanteur.
Au troisime acte, Velbar triompha dans lair principal de la pice,
sorte dhymne de joie et dorgueil par lequel Ddale, ayant achev la

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

construction du labyrinthe non sans prouver une vive motion la vue


de son chef-duvre ; saluait avec ivresse la ralisation de son rve.
Ladmirable interprtation de ce passage entranant acheva de porter
le trouble dans le cur de Flore, qui, ds le lendemain, baucha un plan
subtil pour se rapprocher de Velbar.
Avant daccomplir aucun projet, Flore, trs superstitieuse, consultait
toujours la mre Anglique, vieille intrigante familire et bavarde, la
fois tireuse de cartes, chiromancienne, astrologue et prteuse sur gages,
qui, moyennant nances, semployait toute espce de besognes.
Mande par une lere pressante, Anglique se rendit chez Flore. La
vieille femme ralisait le type parfait de la diseuse de bonne aventure, avec
son cabas crasseux et son ample rotonde qui, depuis dix ans, lui servait
braver les hivers algriens parfois rigoureux.
Flore avoua son secret et voulut savoir, avant tout, si sa amme tait
ne sous dheureux auspices. Anglique, aussitt, tira de son cabas un
planisphre cleste quelle pingla au mur ; puis, prenant la date de la
veille pour point de dpart de son horoscope, elle se plongea dans une
grave mditation, semblant se livrer un calcul mental actif et compliqu.
A la n elle dsigna du doigt la constellation du Cancer, dont linuence
bienfaisante devait prserver de tout dboire les futures amours de Flore.
Ce premier point lucid, il sagissait de mener lintrigue le plus secrtement possible, car ladjudant, souponneux et jaloux, piait sournoisement les moindres agissements de sa matresse.
Anglique remit le planisphre dans son cabas et sortit des profondeurs du vieux sac une feuille de carton perce dun certain nombre
de trous irrgulirement disposs. Cet appareil, appel grille en langage
cryptographique, devait permere aux deux amants de correspondre sans
danger. Une phrase, crite au moyen des trous appliqus sur du papier
blanc, pouvait tre rendue inintelligible par ladjonction de leres quelconques, traces au hasard pour remplir avec ordre les intervalles primitivement mnags. Seul Velbar saurait retrouver le sens du billet en plaant
sur le texte une grille exactement semblable.
Mais ce subterfuge demandait une explication pralable et rendait ncessaire une entrevue discrte qui merait en prsence Velbar et Anglique. La vieille ne pouvait aller la caserne sans sexposer une dange-

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

reuse rencontre avec ladjudant, parfaitement au courant de son intimit


avec Flore ; dautre part, convier Velbar venir chez elle serait veiller la
mance du jeune zouave, qui ne pourrait voir dans cet appel que le dsir
intress dune consultation payante. Anglique rsolut donc de xer le
rendez-vous dans quelque endroit public, en indiquant un signe de reconnaissance propre viter toute surprise.
Sous les yeux de Flore, la vieille rdigea une lere anonyme pleine
de sduisantes promesses : Velbar devait sinstaller le lendemain soir
la terrasse du caf Lopold et commander un arlequin au moment prcis
o le Salut sonnerait lglise Saint-Jacques ; aussitt une personne de
conance sapprocherait du jeune soldat an de lui transmere les plus
aeuses rvlations.
Le lendemain, lheure dite, Anglique se trouvait son poste, aable devant le caf Lopold, non loin dun zouave silencieux qui fumait
tranquillement sa pipe. La vieille, ne connaissant pas Velbar et craignant
de commere un impair, aendait prudemment le signal convenu pour
entrer en matire.
Soudain, la sonnerie dun oce ayant branl le clocher tout proche
de lglise Saint-Jacques, le zouave prit ses informations et commanda un
arlequin.
Anglique sapprocha et se prsenta elle-mme en parlant de la lere
anonyme, pendant que le garon posait devant Velbar larlequin demand, sorte dassemblage multicolore de viandes et de lgumes disparates empils sur la mme assiee.
En quelques mots la vieille exposa la situation, et Velbar, enchant,
reut un double absolument parfait de la grille cone Flore.
Les deux amoureux entamrent sans retard une secrte et brlante
correspondance. Velbar, ayant touch un fort cachet aprs la reprsentation de Ddale, consacra une partie de son gain la location et lameublement dune sduisante retraite, o il put recevoir sa matresse sans
crainte des importuns ; avec le restant de la somme il voulut orir un
prsent Flore et choisit, chez le premier bijoutier de la ville, une chtelaine dargent laquelle pendait une ravissante montre nement cisele.
Flore poussa un cri de joie en acceptant ce charmant souvenir, quelle
pingla vite sa ceinture ; il fut convenu que, vis--vis de Lcurou, elle

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

se serait soi-disant pay elle-mme cee fantaisie.


Cependant, en dpit de la constellation du Cancer, laventure devait
avoir un dnouement tragique.
Lcurou avait remarqu certaines bizarreries dans les allures de Flore,
quil suivit un jour jusqu lappartement lou par Velbar. Embusqu au
coin dune rue, il aendit deux longues heures et vit enn sortir les deux
amants, qui se sparrent tendrement au bout de quelques pas.
Ds le lendemain, Lcurou cessait toutes relations avec Flore et vouait
une haine mortelle Velbar, quil se mit perscuter cruellement.
Sans cesse il piait son rival pour le prendre en faute, lui inigeant
avec acharnement les punitions les plus dures et les plus injustes. Rentrant le pouce de sa main droite leve, il avait une manire dannoncer les
jours de consigne en prononant ces mots : atre crans ! qui faisait
bouillonner le sang dans le visage de Velbar, tout prt, dans ces moments
de rage, insulter son suprieur.
Mais un exemple terrible vint rappeler au jeune zouave la ncessit
de refrner ces dangereux lans de rbellion.
Un de ses camarades, nomm Suire, passait pour avoir men, de dixhuit vingt ans, une vie fort mouvemente. Frquentant les bas quartiers
de Bougie et vivant dans un monde de lles et de souteneurs, Suire, avant
son entre au rgiment, tait une sorte de bravo qui, daprs certains dires,
avait commis, moyennant salaire, deux meurtres rests impunis.
Suire, nature sauvage et violente, se pliait dicilement aux exigences
de la discipline et supportait mal les continuelles remontrances de Lcurou.
Un jour, ladjudant, inspectant la chambre, somma Suire de refaire
immdiatement son paquetage, qui manquait de rgularit.
Suire tait dans une de ses mauvaises heures et resta immobile.
Ladjudant ritra son ordre, auquel Suire rpondit ce seul mot :
Non !
Lcurou, en fureur, invectiva Suire de sa voix pointue, lui parlant avec
une pre joie des trente jours de prison rservs sans nul doute son
refus dobissance ; puis, avant de se retirer, comme suprme insulte il
lui cracha au visage.

157

Impressions dAfrique

Chapitre XI

A cet instant Suire perdit la tte et, saisissant sa baonnee, frappa en


pleine poitrine lodieux adjudant, quon emporta aussitt.
Bien quvanoui et sanglant, Lcurou ntait que trs lgrement
bless par larme, qui avait gliss sur une cte.
Suire, nanmoins, passa en conseil de guerre et fut condamn mort.
Lcurou, promptement rtabli, commandait le peloton dexcution,
dont Velbar faisait partie.
and ladjudant cria : Joue ! Velbar, en songeant quil allait donner la mort, se sentit secou par un grand frisson.
Brusquement le mot Feu ! retentit, et Suire saaissa, frapp de
douze balles.
Velbar devait garder ternellement le souvenir de ce moment terrible.
Flore achait maintenant librement sa liaison avec Velbar ; mais, depuis labandon de Lcurou, la pauvre lle contractait sans cesse de nombreuses dees. Connaissant la maison de jeu qui, pendant quelque temps,
avait procur des ressources ladjudant, elle rsolut de tenter le sort
son tour et sassit chaque jour devant la table de roulee.
Une malchance persistante lui t perdre jusqu son dernier louis.
Elle eut alors recours Anglique, et la vieille, airant une bonne
aaire, prta de suite un taux usuraire une somme assez ronde, garantie
par les bijoux et le mobilier, qui dsormais constituaient le seul avoir de
lemprunteuse.
Hlas ! le jeu emporta rapidement ce nouveau capital.
Un jour, installe devant le tapis vert, Flore, agite et nerveuse, risquait ses dernires pices dor. elques coups surent consommer sa
ruine. Aerre, la malheureuse, voyant dans un clair ses bijoux vendus
et ses meubles saisis, fut soudain hante par des ides de suicide.
A ce moment un grand bruit se t entendre la porte de ltablissement clandestin, et quelquun entra en criant : La police !
Une panique sempara des assistants, dont quelques-uns ouvrirent les
fentres comme pour chercher une issue. Mais quatre tages sparaient
le balcon de la rue et rendaient toute fuite impossible.
Bientt la porte fut force, et une dizaine dagents en bourgeois envahirent lantichambre pour pntrer ensuite dans la salle.

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

Laolement gnral avait port son comble la surexcitation de


Flore. La vue du scandale, sajoutant au spectre de la misre, hta laccomplissement de son fatal projet. Dun bond elle courut au balcon et se
prcipita sur le pav.
Le lendemain, en apprenant en mme temps le drame de la maison
de jeu et la disparition de sa matresse, Velbar eut un sinistre pressentiment. Il se rendit la Morgue, o il vit, accroche au-dessus dun cadavre
de femme la gure broye et mconnaissable, la fameuse chtelaine
dargent oerte par lui-mme la pauvre Flore. Cet indice servit tablir
lidentit de la morte, dont le jeune zouave put payer les obsques en vendant sur lheure, bas prix, les meubles rcemment achets avec largent
de son cachet.
La mort de Flore ne calma pas la haine de Lcurou, qui, plus que jamais, accablait son rival dinjures et de punitions.
Un soir de mai, certaine halte dune marche de nuit accomplie sans
clair de lune au seul rayonnement des toiles, Lcurou sapprocha de Velbar, auquel il inigea huit jours de salle de police sous prtexte de ngligence dans la tenue. Aprs quoi ladjudant se mit insulter froidement le
jeune zouave, qui, ple de colre, se crispait pour rester matre de lui.
A la n, Lcurou renouvela le dnouement de sa scne avec Suire
en crachant au visage de Velbar ; celui-ci eut un blouissement et, par
un mouvement instinctif, sans se rendre compte de son action, envoya
de toute sa force une gie ladjudant. Mais, brusquement, les consquences terribles de ce geste presque involontaire lui apparurent avec
une erayante neet, pendant quune vision rapide lui montrait laffreux exemple de Suire tombant sous les balles du peloton dexcution.
Bousculant ladjudant et les quelques grads qui sapprochaient pour prter main-forte leur chef, il senfuit droit devant lui travers la campagne
et se trouva promptement labri de toute poursuite grce lobscurit
de la nuit.
Il gagna le port de Bougie et parvint se cacher dans la cale du SaintIrne, grand navire vapeur en partance pour lAfrique du sud.
Le lendemain, le Saint-Irne leva lancre ; mais cinq jours aprs,
dsempar la suite dune tempte, il schoua en vue de Mihu. En comptant le Sylvandre et le paquebot des jumelles espagnoles, ctait la troi-

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

sime fois que pareil fait se produisait dans ces parages depuis le lointain
avnement de Souann.
Sorti soudainement de sa retraite, Velbar, toujours en uniforme, avec
son fusil et ses cartouchires garnies, vint se mler la masse des passagers.
Les habitants de Mihu, redoutables cannibales, parqurent les naufrags sous bonne garde pour se repatre de leur chair ; chaque jour, lun
des prisonniers, aprs une rapide excution, tait dvor sance tenante
en prsence de tous les autres. Bientt Velbar survcut seul, aprs avoir
vu disparatre, jusquau dernier, ses infortuns compagnons.
Le jour de son propre supplice, il rsolut de tenter limpossible pour
chapper ses bourreaux. and on vint le chercher, il se fraya vite,
coups de crosse, un passage travers la foule, puis se mit courir au
hasard, escort par une vingtaine dindignes qui se lancrent sa poursuite.
Aprs une heure de course erne, alors que ses forces commenaient le trahir, il aperut la lisire de la Vorrh et redoubla dardeur
dans lespoir de se cacher sous les pais massifs de limmense fort.
De leur ct, les cannibales, sexcitant par des cris, parvinrent se rapprocher du fugitif, et cest au moment dtre aeint par eux que Velbar
pntra sous les premires frondaisons. La chasse prit n aussitt, les naturels nosant saventurer dans le sombre repaire des gnies malfaisants.
Velbar vcut tranquille dans la sre retraite que lui orait la Vorrh, ne
se risquant jamais au dehors dans la crainte dtre repris par les froces
anthropophages. Il stait construit une petite hue de branchages et se
nourrissait de fruits ou de racines, gardant prcieusement son fusil et ses
cartouches en prvision de quelque aaque de fauves.
Lors du fatal souet donn ladjudant, Velbar avait sur lui sa bote
daquarelle et son album. Avec leau dun ruisseau puise dans un caillou
creux il put dlayer ses couleurs et charmer par le travail ses longues journes de solitude. Il voulut rsumer par limage le sombre drame de Bougie
et apporta tous ses soins laccomplissement de cee tche absorbante.
De longs mois passrent sans amener aucun changement dans la situation du pauvre reclus.
Un jour, Velbar entendit des pleurs lointains que rptaient les chos

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

gnralement silencieux de son vaste domaine. Stant rapproch de lendroit do venait le bruit, il dcouvrit Sirdah, abandonne depuis peu par
Mossem, et prit dans ses bras la pauvre enfant, dont les cris cessrent aussitt. elques jours avant, il avait captur, laide de trappes, un couple
de bues sauvages, quil retenait prisonniers avec de fortes lianes enroules autour de leurs cornes et xes un tronc darbre. Le lait de la femelle
lui servit lever sa lle dadoption, et sa vie, jusqualors si solitaire, eut
dsormais un intrt et un but.
A mesure quelle grandissait, Sirdah, pleine de charme et de grce en
dpit de sa loucherie, rendait en aection son protecteur tous les bienfaits quelle recevait de lui chaque jour. Velbar lui apprenait le franais
et lui recommandait de ne jamais sortir de la Vorrh, craignant de la voir
retomber aux mains des farouches ennemis qui lavaient si cruellement
expose la mort et qui ne manqueraient pas de la reconnatre grce au
signe marqu sur son front.
Les annes passrent, et dj lenfant devenait femme lorsquun
violent incendie, consumant la Vorrh, expulsa les deux reclus qui, jusquau dernier moment, se drobrent sous labri toujours plus restreint
fourni par les grands arbres.
Une fois hors de la retraite o il vivait cach depuis si longtemps,
Velbar saendait retomber au pouvoir des cannibales de Mihu. Heureusement la prsence de lempereur le prserva de ce danger terrible.

Talou, lorsque Sil-kor lui eut traduit le rcit de Velbar, promit de


rcompenser dignement le sauveur de sa lle.
Mais le temps, hlas ! lui manqua pour raliser ce gnreux projet.
Velbar, en eet, ne survcut pas au choc terrible quil avait reu pendant la chute de larbre incendi. Une semaine aprs son arrive jur, il
rendit le dernier soupir entre les bras de sa lle adoptive, qui, jusqu la
n, veilla courageusement avec la plus active tendresse ce bienfaiteur si
dvou, seul soutien de son enfance.
Talou, voulant rendre Velbar un hommage suprme, chargea Silkor denterrer glorieusement le corps du zouave au milieu du ct ouest
de la place des Trophes.
Copiant le modle des spultures franaises, Sil-kor, aid de plusieurs

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

esclaves, dposa le cadavre lendroit dsign, pour le couvrir ensuite


dune large pierre funraire sur laquelle furent placs luniforme, le fusil
et les cartouchires, rangs avec symtrie. Les aquarelles biographiques
trouves dans une des poches du zouave servirent orner, derrire la
tombe, une sorte de panneau vertical recouvert dtoe noire.
Aprs ce dcs qui la frappa dune douloureuse stupeur, Sirdah, nature
douce et aimante, reporta toute son aection sur lempereur. Sil-kor lui
avait rvl en franais le secret de sa naissance, et elle voulait, force
daentions, ddommager son pre des longues annes de sparation que
le sort injuste leur avait iniges tous deux.
Avec laide de Sil-kor elle tudia la langue de ses anctres, pour tre
en mesure de parler couramment avec ses futurs sujets.
Chaque fois que ses pas la conduisaient prs de la tombe de Velbar, elle
appuyait pieusement ses lvres sur la pierre consacre au cher disparu.
Le retour de Sirdah ne porta pas ombrage Misdehl, toujours tendrement chrie par lempereur, qui, malgr les derniers vnements, aimait
encore contempler en elle limage anime de ce fameux fantme irrel
si souvent voqu jadis.
En souvenir de son ancien amour, Talou accorda la vie sauve Rul,
qui, dsormais, comptant au nombre des esclaves dsigns pour la culture
du Bhuliphruen, dut se courber tout le jour vers la terre, bchant ou
sarclant sans relche. La vengeance du monarque neut pas stendre
jusquau ls adultrin, dont la ressemblance avec Mossem navait cess
de saccentuer avec les annes. Boulevers par larrive de Sirdah et par
la dcouverte du lointain complot tram pour lui seul, linfortun jeune
homme, qui stait cru destin rgner un jour sous le nom de Talou
VIII, fut frapp par un mal de langueur et succomba au bout de quelques
semaines.
Mossem, Nar et Djizm furent rservs pour de terribles supplices,
dirs de jour en jour par lempereur, qui voulait imposer en expiation
aux trois coupables langoisse dune aente cruelle et prolonge.
Un ngre nomm Rao, lve de Mossem, qui lui avait transmis son
savoir assez complexe, fut appel succder au ministre disgraci dans
les importantes fonctions de conseiller et de gouvernant.
Cependant Rul, abreuve dhumiliations, avait jur de se venger. Ir-

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Impressions dAfrique

Chapitre XI

rite surtout contre Sirdah, qui par son retour avait caus tous ses malheurs, elle cherchait un moyen dassouvir sa haine contre cee lle, dont
elle maudissait la naissance.
Aprs maintes rexions, voici ce quimagina la mre infme.
Certaine maladie svissait dans le pays ltat endmique, se manifestant par lapparition de deux taies blanches trs contagieuses qui stendaient sur les yeux et spaississaient chaque jour davantage.
Seul, le sorcier Bachkou, vieillard silencieux et solitaire, savait gurir
la dangereuse aection laide dun onguent secret. Mais la cure rapide
ne pouvait russir que sur un endroit sacr situ dans le lit mme du
Tez. Immerg avec le patient dans certain remous dtermin, Bachkou,
employant son baume, dcollait facilement les deux taies, qui suivaient
aussitt le courant jusqu la pleine mer, o leur terrible contamination
ntait plus craindre. Beaucoup de malades, aprs lopration, recouvraient aussitt la vue ; mais dautres, moins favoriss, restaient aveugles
pour jamais, cause dune trop grande extension du mal, qui peu peu
avait envahi le globe oculaire tout entier.
Rul connaissait le caractre contagieux des taies. Un soir, trompant la
surveillance des gardiens desclaves rpandus dans le Bhuliphruen, elle
aeignit le bord de la mer et parvint laide dune pirogue jusqu lembouchure, du Tez. Elle savait que Bachkou oprait toujours la tombe de
la nuit, pour rserver aux sujets rcemment guris une pnombre douce
et reposante. Protge par le sombre voile crpusculaire, elle guea sans
tre dcouverte larrive des taies extraites par le sorcier, en prit une au
passage la sortie du courant, puis regagna le rivage son point dembarquement.
Au milieu de la nuit, elle pntra sans bruit chez Sirdah, dont la case
touchait celle de lempereur ; puis, savanant avec prcaution, guide
par la clart dun rayon de lune, elle froa doucement les cils de sa lle
endormie avec la dangereuse taie serre entre deux doigts.
Mais Talou, veill par les pas lgers de Rul, venait de se prcipiter
dans la case de Sirdah, juste temps pour voir le geste criminel. Il comprit
aussitt le but de la mre dnature, quil entrana brutalement au dehors
pour la remere aux mains de trois esclaves chargs de la garder vue.
Lempereur revint ensuite auprs de Sirdah, que le bruit avait tire

163

Impressions dAfrique

Chapitre XI

de son profond sommeil ; le mal agissait dj, et un voile commenait


stendre sur les yeux de la pauvre enfant.
Par ordre de Talou, ivre de fureur, Rul, destine une mort atroce, fut
incarcre avec Mossem, Nar et Djizm.
Le lendemain, la maladie de Sirdah avait fait de foudroyants progrs ;
deux taies opaques, formes en quelques heures sur ses yeux, la rendaient
compltement aveugle.
Voulant une opration immdiate, lempereur, la nuit tombante, traversa le Tez avec sa lle et sapprocha dune hue assez vaste habite par
Bachkou.
Mais lendroit consacr pour le magique traitement connait la rive
gauche du euve, et, par ce seul fait, appartenait au Drelchka.
Or, le roi Yaour IX, ayant appris le crime de Rul et prvoyant la dmarche du pre et de la lle, stait ht de donner Bachkou des instructions svres et prcises.
Le sorcier prit la parole et refusa ses soins Sirdah par ordre dYaour,
qui, ajouta-t-il, exigeait la main de la jeune lle en change dune gurison
place sous sa dpendance.
En eet, grce au mariage projet, Yaour, appel partager avec Sirdah la succession de Talou, runirait un jour sous sa seule domination le
Ponukl et le Drelchka.
Rvolt par lnonc de ce message et par lide de voir ses tats passer
aux mains de la branche ennemie, Talou ddaigna de rpondre et reconduisit sa lle jur.
Depuis cet vnement qui remontait seulement quelques semaines,
la situation tait stationnaire et Sirdah restait aveugle.

164

CHAPITRE

XII

le sable n lombre de la haute falaise,


nous avions tous suivi, sans nulle interruption, les pripties du
long drame expos par Sil-kor.
Pendant ce temps, les ngres avaient extrait des profondeurs du Lynce
une foule dobjets et de caisses quils placrent soudain sur leurs paules,
pour obir un ordre de Sil-kor, dont la voix claire, aprs lachvement
du rcit, venait de donner le signal du dpart. Plusieurs trajets devaient,
par la suite, complter le dchargement du navire, dont le butin entier
serait peu peu transport jur.
elques instants plus tard, form en colonne au milieu des ngres
courbs sous leurs fardeaux multiples, notre groupe, conduit par Sil-kor,
se dirigeait en droite ligne vers la capitale annonce. Le nain Philippe
tait port comme un enfant par son barnum Jenn, tandis que Tancrde
Boucharessas trnait, avec une famille de chats savants, dans une petite
voiture de cul-de-jae pousse par son ls Hector. En tte, Olga Tcherwo-

165

Impressions dAfrique

Chapitre XII

nenko, suivie de Sladki et de Milen-kaya, marchait non loin de lcuyer


Urbain, qui, mont sur son cheval Romulus, dominait rement toute la
troupe.
Une demi-heure nous sut pour aeindre jur, o nous vmes bientt
lempereur, qui pour nous recevoir avait group autour de lui, sur la place
des Trophes, sa lle, ses dix pouses et tous ses ls, alors au nombre de
trente-six.
Sil-kor changea quelques mots avec Talou et nous traduisit aussitt larrt man de la volont souveraine : chacun de nous devait crire
une lere lun des siens, dans le but dobtenir une ranon dont limportance varierait suivant lapparence extrieure du signataire ; ce travail
achev, Sil-kor, marchant vers le nord avec un nombreux dtachement
dindignes, se rendrait Porto-Novo an dexpdier en Europe la prcieuse correspondance ; une fois possesseur des sommes exiges, le dle
mandataire achterait diverses denres que ses hommes, toujours sous sa
conduite, rapporteraient jur. Aprs quoi, le mme Sil-kor nous servirait de guide jusqu Porto-Novo, o nous aurions toute facilit pour
nous rapatrier.
Chaque lere devait contenir une mention spciale pour avertir le
destinataire que la moindre tentative excute en vue de notre dlivrance
serait le signal de notre mort immdiate. De toutes faons, la peine capitale tait rserve sans dlais ceux qui ne pourraient se racheter.
Par un trange scrupule, Talou, ne voulant pas se poser en dtrousseur, nous laissait lentire possession de notre argent de poche. Au reste,
le numraire prlev en nous dpouillant sur place net ajout quun
faible appoint limmense produit global des ranons projetes.
On dballa un volumineux airail de papeterie, et chacun sempressa
de rdiger sa lere, en marquant une somme libratrice dont Sil-kor
xait le chire linstigation de lempereur.

Huit jours aprs, Sil-kor sachemina vers Porto-Novo, accompagn


des mmes noirs qui, apparus nos yeux lors de lchouement, avaient
en moins dune semaine, par suite dun va-et-vient continuel, transport
jur le butin complet de notre malheureux navire, frquemment visit
par la foule des passagers.

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Impressions dAfrique

Chapitre XII

Ce dpart marqua pour nous le dbut dune vie monotone et fastidieuse. Nous appelions grands cris lheure de la dlivrance, dormant
la nuit labri des cases rserves pour notre usage et passant nos journes lire ou parler franais avec Sirdah, toute joyeuse de connatre des
compatriotes de Velbar.
Pour nous crer une source doccupations et damusements, Juillard
mit alors la pense de fonder, au moyen dun groupement dlite, une
sorte de club trange dont chaque membre serait tenu de se distinguer
soit par une uvre originale, soit par une exhibition sensationnelle.
Les adhsions aurent aussitt, et Juillard, auquel revenait lhonneur de lide premire, dut accepter la prsidence de la nouvelle association, qui prit le titre prtentieux de Club des Incomparables. Chaque
inscrit aurait se prparer pour une grande reprsentation de gala destine fter le retour librateur de Sil-kor.
Le club ne pouvant se passer de sige central, Chnevillot sorit pour
lever une petite construction qui serait en quelque sorte lemblme du
groupement. Juillard accepta, en le priant de donner son monument, en
vue des futures exhibitions, la forme dune scne lgrement exhausse.
Mais lautorisation de lempereur tait indispensable pour choisir un
fragment de terrain sur la place des Trophes.
Sirdah, toute dvoue notre cause, se chargea dintervenir auprs
de Talou, qui, enchant dapprendre quon voulait embellir sa capitale, t
le meilleur accueil la requte en demandant toutefois le but de ldice projet. Aussitt Sirdah parla brivement du gala, et lempereur, se
rjouissant lavance de cee fte imprvue, nous donna spontanment
toute latitude pour prendre dans le butin du Lynce les objets ncessaires
lorganisation du spectacle.
and la jeune lle nous eut con lheureux rsultat de sa mission,
Chnevillot, aid de ses ouvriers, auxquels les outils ne manquaient pas,
abait un certain nombre darbres dans le Bhuliphruen. Les troncs furent
dbits en planches, et la construction sbaucha sur la place des Trophes, au milieu du ct le plus distant de la mer.
Dsireux de crer un peu dmulation entre les dirents membres
du club, Juillard rsolut dinventer une dcoration nouvelle rserve aux
plus mritants. Ayant longuement cherch quelque insigne la fois indit

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Impressions dAfrique

Chapitre XII

et simple fabriquer, il xa son choix sur la majuscule grecque delta, qui


lui paraissait runir les deux conditions requises. En disloquant certain
vieux rcipient trouv dans le stock du Lynce, il obtint une feuille de ferblanc dans laquelle il put dcouper six triangles surmonts dun anneau ;
suspendu un court fragment de ruban bleu, chaque delta ainsi form fut
destin la poitrine dun chevalier de lordre.
Voulant fonder en outre une distinction suprme et unique, Juillard,
sans changer, de modle, tailla un delta gant fait pour se porter au anc
gauche.
Les dcorations devaient tre remises la n de la reprsentation de
gala.

Cependant chacun se prparait davance pour le grand jour.


Olga Tcherwonenkof, comptant excuter le Pas de la Nymphe, son
plus clatant succs de jadis, sexerait souvent lcart dans lespoir de
reconqurir son ancienne souplesse.
Juillard bauchait sur lhistoire des lecteurs de Brandebourg une
brillante confrence avec portraits lappui.
Aprs avoir promis de gurer sur le programme, Balbet, dont les bagages contenaient des armes et des munitions, retrouva toutes ses cartouches mouilles par la mer, qui, mare haute, protant dune large
voie deau occasionne par lchouement, avait partiellement envahi la
cale du Lynce. Mise au courant de ce contretemps, Sirdah proposa gnreusement larme et les cartouchires de Velbar. Lore fut accepte, et
Balbet entra en possession dun excellent fusil Gras accompagn de vingtquatre cartouches restes en parfait tat grce la scheresse du climat
africain. Laissant le tout en place sur la tombe du zouave, lillustre champion annona pour le jour du gala un prestigieux exercice de tir, complt
par un assaut sensationnel avec le euret mcanique de La BillaudireMaisonnial.
Les colis de Luxo, plus encore que ceux de Balbet, avaient souert
de linondation, et toutes les pices dartice, heureusement assures, se
trouvaient irrmdiablement perdues. Le bouquet nal, soigneusement
empaquet part, avait seul chapp au dsastre ; Luxo rsolut dembellir notre fte complexe en tirant ce groupe de portraits blouissants, qui

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Impressions dAfrique

Chapitre XII

dsormais ne pouvait arriver en temps voulu pour le mariage du baron


Ballesteros.
Lichtyologiste Martignon passait son temps sur mer dans une pirogue procure par Sirdah. Arm dun immense let longue corde extrait dune de ses malles, il oprait de continuels sondages, esprant faire
quelque intressante dcouverte dont la communication viendrait enrichir le programme du gala.
Tous les autres membres du club, inventeurs, artistes, dresseurs, phnomnes ou acrobates, sexeraient dans leurs spcialits diverses, voulant possder tous leurs moyens pour le jour de la solennit.
Dans certaine partie du Lynce particulirement prouve par le choc,
on avait dcouvert douze vhicules deux roues, sortes de chars romains
orns de peintures voyantes. Au cours de leurs tournes, les familles Boucharessas et Alco, en se runissant, employaient toute cee carrosserie
laccomplissement dun curieux exercice musical.
Chacun des chars, une fois mis en marche, faisait entendre une note
pure et vibrante produite par le mouvement des roues.
Au moment de lexhibition, Stphane Alco et ses six ls puis les
quatre frres Boucharessas et leur sur apparaissaient tout coup dans
le cirque et montaient isolment sur les douze chars, aels chacun dun
seul cheval entran par quelque rapide dressage.
Lensemble des quipages sonores, rangs cte cte sur un rayon de
la piste circulaire, donnait la gamme diatonique de do, depuis la tonique
grave jusquau sol aigu.
Sur un signe de Stphane Alco, une promenade commenait, lente et
mlodieuse. Les chars, avanant lun aprs lautre suivant un ordre et un
rythme dtermins, excutaient une foule dairs populaires, soigneusement choisis parmi les refrains ou rengaines dpourvus de modulations.
Lalignement tait vite rompu par la valeur et la frquence des notes ; tel
char, en meant une ronde, dpassait de quatre ou cinq mtres le vhicule voisin, qui, charg de lancer une simple double-croche, franchissait
peine quelques lignes. Bientt disperss sur toute ltendue de la piste,
les chevaux, habilement foues, partaient toujours au moment voulu.
Onze chars staient briss pendant laerrissage. Le seul rest intact fut consqu par Talou au prot du jeune Kalj, qui, chaque jour plus

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Impressions dAfrique

Chapitre XII

faible, avait besoin de longues et saines promenades faites sans fatigue.


Un fauteuil dosier provenant du Lynce fut x par les quatre pieds
au plancher du vhicule, dont les roues en tournant produisaient un ut
lev.
Un esclave plac entre les deux brancards complta lquipage, dont
Kalj parut enchant. Dsormais on rencontra souvent le jeune malade
install dans le fauteuil dosier et vaillamment accompagn par Misdehl,
qui cheminait ses cts.

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CHAPITRE

XIII

Chnevillot termina une petite scne daspect


fort coquet. Parmi les ouvriers, qui tous avaient fait preuve dun
zle infatigable, le peintre en btiments Toresse et le tapissier
Beaucreau mritaient des loges particuliers. Toresse, qui, fort mant
lendroit des fournitures amricaines, stait muni de barils remplis de
peintures diverses, avait recouvert ldice entier dune magnique teinte
rouge ; sur le fronton, les mots : Club des Incomparables stoilaient
dune foule de rayons symbolisant la gloire de la brillante association.
Beaucreau ayant, de son ct, emport un stock dtoes destines Ballesteros, stait servi dun souple damas carlate pour poser deux larges
rideaux se rejoignant au milieu de lestrade ou scartant jusquaux montants. Une perse blanche nes arabesques dor servait masquer le mur
de planches dress au fond.
Luvre de Chnevillot obtint un grand succs, et Carmichal fut
mis en demeure dinaugurer la nouvelle scne en chantant avec sa mer-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

veilleuse voix de tte quelques romances de son rpertoire.


Le jour mme, vers quatre heures, Carmichal ayant dball son accoutrement fminin se retira dans sa case et reparut une heure aprs entirement transform.
Il portait une robe de soie bleue orne dune onduleuse trane sur
laquelle on lisait en noir le numro 472 ; une perruque de femme aux
pais cheveux blonds, sharmonisant souhait avec sa face encore imberbe, compltait la curieuse mtamorphose. Interrog sur la provenance
du chire trange inscrit sur sa jupe, Carmichal nous conta lanecdote
suivante.
Vers la n de lhiver, press de se rendre en Amrique o lappelait
un brillant engagement, mais retenu Marseille jusquau 14 mars, date
de son tirage au sort, Carmichal, entre tous les paquebots, avait choisi le
Lynce, qui partait le 15 du mme mois.
A cee poque, le jeune homme chantait chaque soir avec un tourdissant succs aux Folies-Marseillaises. Le matin du 14 mars, quand il parut
la mairie, les conscrits assembls reconnurent sans peine leur clbre
compatriote et spontanment, aprs le tirage au sort, lui rent tous fte
la sortie.
Carmichal, suivant leur exemple, dut pingler son chapeau un
souple numro charg dclatantes enluminures, et, pendant une heure,
ce fut par les rues de la ville une joyeuse et fraternelle promenade accompagne de gambades et de chants.
Au moment des adieux, Carmichal distribua des billets de faveur ses
nouveaux amis, qui, le soir, rent irruption dans les coulisses des FoliesMarseillaises en brandissant avec des gestes lgrement avins leurs chapeaux toujours orns dblouissantes imageries. Le plus titubant de tous,
ls dun des premiers tailleurs de la ville, voyant Carmichal en grande
toilee et sur le point de paratre en scne, sortit de sa poche une paire
de ciseaux et une aiguille de l enveloppes dans un large chantillon
de soie noire, puis, avec une insistance divrogne, voulut coudre sur llgante robe bleue le numro 472 tir le matin par son illustre camarade.
Carmichal, en riant, se prta de bonne grce cee bizarre fantaisie, et, aprs dix minutes de travail, trois chires artistement dcoups et
cousus stalrent en noir sur sa longue trane.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

elques instants plus tard, les conscrits, installs dans la salle, acclamrent bruyamment Carmichal, bissant toutes ses romances et criant :
Vive le 472 ! la grande joie des spectateurs qui regardaient avec tonnement le nombre trac sur la jupe du jeune chanteur.
Parti le lendemain, Carmichal navait pas eu le loisir de dcoudre
lextravagant ornement, quil voulait maintenant conserver comme un
prcieux souvenir de sa ville natale, dont un simple caprice de Talou pouvait en somme le tenir jamais loign.

Son rcit achev, Carmichal se rendit sur la scne des Incomparables


et chanta dune faon blouissante lAubade de Dariccelli. Sa voix de tte,
montant avec une souplesse inoue jusqu lextrme limite du soprano,
excutait en se jouant les plus dconcertantes vocalises ; les gammes
chromatiques partaient comme des fuses, et les trilles, fabuleusement
rapides, se prolongeaient linni.
Une longue ovation souligna la cadence nale, bientt suivie de cinq
nouvelles romances, non moins stupantes que la premire. Carmichal,
en sortant de scne, fut chaleureusement ft par tous les spectateurs,
pleins dmotion et de reconnaissance.
Talou et Sirdah, prsents depuis le dbut du spectacle, partageaient
visiblement notre enthousiasme. Lempereur, stupfait, rdait autour de
Carmichal, dont lexcentrique toilee semblait le fasciner.
Bientt quelques mots imprieux, promptement traduits par Sirdah,
nous apprirent que Talou, dsirant chanter la faon de Carmichal, exigeait du jeune artiste un certain nombre de leons, dont la premire devait
commencer sur lheure.
Sirdah navait pas termin sa phrase que dj lempereur allait sur la
scne, o Carmichal le suivit docilement.
L, pendant une demi-heure, Talou, meant une voix de fausset assez
pure, seora de copier servilement les exemples fournis par Carmichal,
qui, tout surpris en constatant ltrange facilit du monarque, dployait
un zle infatigable et sincre.
Aprs lachvement de cee sance inaendue, la tragdienne Adinolfa voulut exprimenter au point de vue dclamatoire lacoustique de
la place des Trophes. Vtue dune magnique robe de jais endosse en

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

quelques minutes pour la circonstance, elle monta sur la scne et rcita


des vers italiens accompagns dune impressionnante mimique.
Misdehl, la lle adoptive de lempereur, venait de se joindre nous
et semblait mduse par les aitudes gniales de la clbre artiste.
Or, le lendemain, Adinolfa prouva une grande surprise en errant sous
les votes odorantes du Bhuliphruen, dont lardente vgtation airait
chaque jour son me vibrante, toujours en qute de splendeurs naturelles
ou artistiques.
Depuis un moment la tragdienne traversait une rgion trs boise
tapisse de eurs clatantes. Elle eut bientt connaissance dune clairire
au milieu de laquelle Misdehl, improvisant dans son jargon des paroles
pleines denvole, reproduisait devant Kalj la mimique prodigieuse qui la
veille, aprs la leon de Talou, avait air tous les regards vers la scne
des Incomparables.
A vingt pas le char stationnait, gard par lesclave tendu sur un lit
de mousse.
Adinolfa, sans faire de bruit, aendit quelque temps, piant Misdehl,
dont les gestes ltonnrent par leur gracieuse justesse. Sintressant la
rvlation de cet instinct dramatique, elle sapprocha de la llee pour
lui enseigner les principes fondamentaux de la dmarche et de la tenue
scniques.
Ce cours dessai donna dimmenses rsultats. Misdehl comprenait
sans peine les plus subtiles indications et trouvait spontanment des jeux
de physionomie personnels et tragiques.
Pendant les jours suivants, plusieurs sances nouvelles furent consacres la mme tude, et Misdehl devint promptement une vritable
artiste.
Encourage par ces merveilleux progrs, Adinolfa voulut apprendre
son lve une scne entire, destine tre mime le jour du gala.
Cherchant donner un puissant relief aux dbuts de sa protge, la
tragdienne conut une ide ingnieuse qui lamena forcment nous
dire quelques mots de son pass.
Tous les peuples du monde acclamaient Adinolfa, mais les Anglais
surtout professaient son gard un culte ardent et fanatique. Les ovations
que lui prodiguait le public londonien ne ressemblaient aucune autre,

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

et cest par milliers quon vendait ses photographies dans tous les coins
de la Grande-Bretagne, qui devint pour elle une seconde patrie.
Dsireuse de possder une rsidence xe pour les sjours prolongs
quelle faisait chaque anne dans la ville des brouillards, la tragdienne
acheta, sur les bords de la Tamise, un somptueux chteau fort ancien ;
le propritaire, un certain lord de Dewsbury, ruin par de dangereuses
spculations, lui vendit dun seul bloc, vil prix, limmeuble et tout ce
quil contenait.
De cee demeure on communiquait facilement avec Londres, tout en
conservant lavantage du grand espace et du bon air.
Parmi les dirents salons du rez-de-chausse consacrs la rception, la tragdienne aectionnait particulirement une vaste bibliothque,
dont les murs taient garnis entirement de vieux livres prcieuses reliures. Un large rayon rempli duvres de thtre airait plus souvent que
tout autre laention de la grande artiste, qui, trs verse dans la connaissance de langlais, passait de longues heures feuilleter les chefs-duvre
nationaux de son pays dadoption.
Adinolfa, un jour, avait pris la fois, puis dpos sur sa table, dix volumes de Shakespeare, an de chercher certaine note dont elle connaissait
lexistence sans se rappeler au juste le titre du drame comment.
La note retrouve et transcrite, la tragdienne saisit adroitement les
livres pour les remere en place ; mais, parvenue devant la bibliothque,
elle aperut une paisse couche de poussire rpandue sur la planche dgarnie. Alignant provisoirement son fardeau sur un fauteuil, elle se mit en
devoir dpousseter avec son mouchoir la surface lisse et poudreuse, en
poussant le soin jusqu promener le tampon improvis sur le fond mme
du meuble, dont la portion verticale rclamait aussi sa part de neoyage.
Tout coup, un bruit sec rsonna, produit par un ressort secret quAdinolfa venait de faire jouer en appuyant involontairement sur certain
point dtermin.
Une planche troite et mince se rabait subitement, dcouvrant une
cachee do la tragdienne, tout mue, sortit non sans dinnies prcautions un trs vieux manuscrit peine lisible.
Elle porta aussitt sa trouvaille Londres chez le grand expert Creighton, qui, aprs un rapide examen fait la loupe, laissa chapper un cri de

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

stupfaction.
A nen pas douter on avait sous les yeux le manuscrit de Romo et
Juliee, trac de la main mme de Shakespeare !
blouie par cee rvlation, Adinolfa chargea Creighton de lui livrer
une copie nee et dle du prcieux document, qui pouvait renfermer
quelque scne inconnue dun prodigieux intrt. Puis, stant informe de
la valeur du volumineux autographe, que lexpert estima un prix fabuleux,
elle reprit, toute songeuse, le chemin de sa nouvelle demeure.
Daprs le contrat de vente prcis et formel, tout le contenu du chteau appartenait de droit la tragdienne. Mais Adinolfa tait trop scrupuleuse pour proter dune circonstance fortuite qui rendait son march
honteusement avantageux. Elle crivit donc lord de Dewsbury pour lui
conter laventure, en lui envoyant par chque le montant de la somme
reprsente au dire de lexpert par limpressionnante relique.
Lord de Dewsbury tmoigna sa fervente gratitude par une longue
lere de remerciements, dans laquelle il donnait lexplication probable
de la mystrieuse dcouverte. Seul un de ses anctres, Albert de Dewsbury, grand collectionneur dautographes et de livres rares, avait pu imaginer une pareille cachee pour prserver du vol un manuscrit de cee
importance. Or, Albert de Dewsbury, mort brusquement en pleine sant,
le crne fracass par un terrible accident de cheval, navait pas eu le loisir
de rvler son ls, comme il comptait sans doute le faire pendant ses
derniers moments, lexistence du trsor si bien claustr, qui depuis lors
tait rest la mme place.
Au bout de quinze jours, Creighton rapporta lui-mme la tragdienne le manuscrit, accompagn de deux copies, la premire scrupuleusement conforme au texte plein darchasmes et dobscurit, la seconde
parfaitement claire et comprhensible, vritable traduction modernise
comme langue et comme caractres.
Aprs le dpart de lexpert, Adinolfa prit la seconde copie, quelle se
mit lire aentivement.
Chaque page la plongeait dans une stupfaction profonde.
Elle avait maintes fois jou le rle de Juliee et connaissait tout le
drame par cur. Or, au cours de sa lecture, elle dcouvrait sans cesse
des rpliques, des jeux de scne, des dtails de mimique ou de costume

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

entirement nouveaux et ignors.


Dun bout lautre la pice se trouvait ainsi pare dune foule denrichissements qui, sans en dnaturer le fond, lmaillaient de nombreux
tableaux pioresques et imprvus.
Certaine davoir entre les mains la version vritable du clbre drame
de Vrone, la tragdienne sempressa dannoncer sa dcouverte dans le
Times, dont une page entire fut remplie de citations puises au manuscrit
mme.
Linsertion eut un retentissement immense. Artistes et savants afurent dans la vieille demeure des Dewsbury, pour voir lextraordinaire
autographe, quAdinolfa laissait feuilleter tout en exerant discrtement
une incessante surveillance.
Deux camps se formrent aussitt, et une violente polmique sengagea entre les partisans du fameux document et les adversaires qui le dclaraient apocryphe. Les colonnes des journaux se remplirent de plaidoyers
enamms, dont les preuves et les dtails contradictoires dfrayrent
bientt les conversations de lAngleterre et du monde entier.
Adinolfa voulut proter de cee eervescence pour monter la pice
daprs la version nouvelle, en se rservant pour elle-mme le rle de
Juliee, dont la cration sensationnelle pouvait auroler son nom dun
clat ineaable.
Mais aucun directeur naccepta la tche oerte. Les innombrables
frais de mise en scne exigs par chaque page du manuscrit pouvantaient les plus audacieux, et la grande artiste frappa en vain toutes les
portes.
Dcourage, Adinolfa cessa de sintresser la question, et bientt la
polmique prit n, dtrne par un crime sensationnel qui, soudain, capta
laention du public.
Or, cest la scne nale du drame de Shakespeare quAdinolfa voulait
faire jouer Misdehl, en se conformant aux indications du clbre autographe. La tragdienne avait sa disposition la copie modernise, prise
tout hasard en vue de certaines dmarches possibles auprs de plusieurs
directeurs amricains. Kalj, si n et si bien dou, ferait un charmant Romo, et la mimique, trs touue, se passerait aisment du dialogue inaccessible aux deux enfants ; dailleurs labsence de texte ne pouvait nuire

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

la comprhension dun sujet aussi populaire.


A dfaut daccoutrements complets, il fallait trouver quelque fragment de costume ou de parure pouvant faire reconnatre les deux personnages. La coiure orait dans cet ordre dides llment le plus simple
et le plus facile excuter. Mais, daprs le manuscrit, les deux amants
taient vtus dtoes ornements rouges, avec coiures assorties et richement brodes.
Cee dernire indication embarrassait Adinolfa et la hantait, certain
jour, au cours de ses habituelles promenades travers les massifs du Bhuliphruen. Soudain, comme elle marchait le regard x terre, absorbe
par ses rexions, elle sarrta au bruit dune sorte de monologue lent et
entrecoup. Elle tourna la tte et aperut Juillard, qui, assis la turque
sur le gazon, tenait un cahier la main et rdigeait des notes quil prononait voix haute. Un grand recueil illustr, pos tout ouvert sur le
sol, aira laention de la tragdienne par certains tons rougetres qui se
trouvaient justement en harmonie avec ses penses intimes. Elle sapprocha de Juillard, qui lui vanta le charme puissant du lieu de retraite choisi
par lui. Cest l que, depuis le rcent achvement de la confrence rserve au gala, il venait chaque jour prparer, au milieu du recueillement et
du silence, un long travail sur la guerre de 70. Dun geste il montra, pars
autour de lui, plusieurs ouvrages parus pendant la terrible lue, et, parmi
eux, le grand recueil dont les deux pages, remarques par la tragdienne,
guraient avec assez de vie, lune la charge de Reichshoen, lautre un
pisode de la Commune ; les tons rouges, emprunts gauche aux uniformes et aux plumets, droite aux ammes dun incendie, pouvaient
donner de loin lillusion des broderies rclames par lautographe shakespearien. Dsireuse demployer en guise dtoe ce papier teint selon
ses vues, Adinolfa prsenta sa requte Juillard, qui sans se faire prier
dtacha les feuilles convoites.
A laide de ciseaux et dpingles, la tragdienne confectionna pour
Kalj et Misdehl les deux coiures classiques des amants de Vrone.
Ce premier point rgl, Adinolfa reprit louvrage de Shakespeare, an
dtudier avec soin les moindres dtails de mise en scne.
Certains pisodes du morceau nal trouvaient leur explication dans
un prologue assez dvelopp, comprenant deux tableaux consacrs len-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

fance de Romo et de Juliee encore trangers lun pour lautre.


Cest de ce prologue quAdinolfa se pntra plus particulirement.
Dans le premier tableau, Romo enfant coutait les leons de son prcepteur le pre Valdivieso, savant moine qui inculquait son lve les
principes de la morale la plus pure et la plus religieuse.
Depuis nombre dannes Valdivieso passait toutes ses nuits au travail,
sentourant din-folio qui faisaient sa joie et de vieux parchemins dont les
secrets nchappaient jamais son infaillible sagacit. Dou dune mmoire immense et dune locution entranante, il charmait son disciple
par des rcits fort imags, dont le sens cachait presque toujours quelque
enseignement protable. La scne initiale tait remplie entirement par
son rle, auquel se joignaient seulement quelques interruptions naves du
jeune Romo.
Les souvenirs bibliques se pressaient sur les lvres du moine. Il voquait minutieusement la tentation dve, puis contait laventure du dbauch isias, qui, en pleine Sion, au milieu dune orgie, vit apparatre
le spectre de Dieu le Pre, terrible et courrouc.
Ensuite venaient les dtails suivants sur la lgende de Phior dAlexandrie, le jeune libertin contemporain de as.
Dsespr par labandon dune matresse bien-aime qui lui avait signi la rupture en oubliant volontairement un rendez-vous damour,
Phior, renonant son existence de plaisir et cherchant une consolation
dans la foi, stait retir dans le dsert pour y vivre en anachorte, revenant parfois semer la bonne parole sur les lieux tmoins de ses erreurs
passes.
A la suite de longues privations, Phior tait devenu dune maigreur
extrme ; sa tte, naturellement volumineuse, semblait immense compare son corps tique, et ses tempes surtout ressortaient prodigieusement
aux deux cts de son visage maci.
Un jour, Phior parut sur la place publique au moment o les citoyens
convoqus discutaient les aaires de ltat. A cee poque deux assembles distinctes, celle des jeunes gens et celle des vieillards, se runissaient
jour xe sur cee espce de forum, la premire meant de hardis projets de lois rectis par la deuxime dans le sens de la modration. Ces
deux groupes se disposaient chacun suivant un carr parfait pouvant re-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

prsenter la supercie dune acre.


Lapparition de Phior, clbre par sa soudaine conversion, suspendit
un instant les dlibrations.
Aussitt le nophyte, selon sa coutume, se mit prcher avec ardeur
le mpris des richesses et des plaisirs, prenant surtout partie le clan des
jeunes, auxquels il semblait reprocher directement toutes sortes de vices
et de turpitudes.
Courroucs par cee aitude provocante, ceux quil interpellait ainsi
se jetrent sur lui et le renversrent sur le sol avec rage. Trop faible pour
se dfendre, Phior se releva pniblement et sloigna tout meurtri en
maudissant ses agresseurs. Soudain, au dtour dune rue, il tomba genoux, en extase, la vue de son ancienne amante, qui passa sans le reconnatre, richement pare et suivie dune foule desclaves. Phior, pendant
un moment, se sentit reconquis par sa brlante passion ; mais, la vision
vanouie, il parvint se ressaisir et gagna de nouveau le dsert, o, aprs
plusieurs annes de pnitence continuelle, il mourut vainqueur de ses
penchants et pardonn.
Aprs la lgende de Phior, le moine Valdivieso dcrivait deux martyres fameux, celui de Jrmie lapid par ses compatriotes laide de
nombreux silex tranchants et pointus, puis celui de saint Ignace livr aux
btes, qui lacrrent son corps tandis que son me, par antithse, montait
vers le paradis, oert sous laspect ferique dune le merveilleuse.
Lensemble de ces discours prsentait une grande unit. Leurs frappants sujets avaient pour but vident dairer vers le bien lesprit de Romo, expliquant en outre la facilit avec laquelle Juliee, image de lamour
pur et conjugal, semparait victorieusement du jeune homme adonn tout
dabord aux intrigues frivoles et avilissantes.
Le second tableau du prologue, touchant parallle du premier, montrait Juliee enfant assise auprs de sa nourrice, qui la charmait par des
contes gracieux ou terribles ; entre autres personnages fabuleux dpeints
par la narratrice, on voyait la bienfaisante fe Urgle secouant ses tresses
pour rpandre linni des pices dor sur son passage, puis logresse
Pergovdule qui, rendue hideuse par son visage jaune et ses lvres vertes,
mangeait deux gnisses souper lorsquelle manquait denfants pour satisfaire son apptit.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

Dans la scne nale quAdinolfa prtendait monter, une foule dimages empruntes au prologue rapparaissaient aux yeux des deux
amants, qui, aprs labsorption dun breuvage empoisonn, devenaient
la proie dhallucinations continuelles.
Daprs les indications du manuscrit, tous ces fantmes composaient
une srie de tableaux vivants, dont la succession trop rapide ne pouvait
manquer de soulever jur dinsurmontables dicults.
Adinolfa pensa ds lors Fuxier, dont les pastilles pouvaient, par leur
eet pioresque, tenir lieu de costumes et daccessoires.
Accdant au dsir de la tragdienne et promeant de mere au point
toutes les visions demandes, Fuxier, trs au courant des nesses de la
langue anglaise, prit connaissance du prologue et du morceau nal, qui
lui fournissaient damples matriaux pour un intressant travail.
Une mention spciale du manuscrit rclamait, auprs du tombeau de
Juliee, un foyer feu verdtre propre clairer dune lueur tragique la
scne poignante joue par les deux amants. Ce brasier, dont on colorerait
les ammes avec du sel marin, semblait tout indiqu pour consumer les
pastilles vocatrices. Adinolfa, qui se grimerait pour paratre elle-mme
la n sous les traits de logresse Pergovdule, pourrait stendre derrire
le tombeau, et, cache tous les yeux, jeter dans la fournaise, au moment
opportun, telle pastille gnratrice de telle image.
Ce procd nexcluait pas toute guration. Deux apparitions, celle de
Capulet par dune robe reets dor et celle du Christ immobile sur lne
fameux, devaient tre ralises par Soreau, qui possdait dans sa rserve
de costumes tous les lments ncessaires leur composition. La transformation soprerait labri des regards en quelques secondes, et la docile
Milenkaya se verrait requise pour la circonstance. Chnevillot promit dtablir dans la toile de fond deux ns grillages habilement peints, que lclairage respectif dune lampe recteur rendrait transparents lheure
dite ; par derrire, deux niches de grandeur susante seraient amnages
hauteur voulue.
Le spectre de Romo devant, pour nir, descendre du ciel en prsence
du cadavre lui-mme, un des frres de Kalj, trs prs de ce dernier comme
ge et comme traits, fut dsign pour lemploi de sosie. On tailla dans le
restant de la feuille consacre aux cuirassiers de Reichshoen une se-

181

Impressions dAfrique

Chapitre XIII

conde coiure pareille la premire, et Chnevillot imagina facilement,


avec une corde et une poulie du Lynce, un systme de suspension se
mouvant la main.
Pour lvocation dUrgle, on prit, dans la cargaison du navire, certaine poupe reste intacte au fond dune caisse adresse un coieur de
Buenos-Aires. Un socle roulees pouvait tre construit en peu de temps
pour soutenir le buste blanc et rose aux grands yeux bleus. Non loin de
la caisse, de nombreux jetons dors, pareils des louis de vingt francs,
staient rpandus hors dun colis dfonc rempli de jeux divers ; laide
dune faible provision de colle on les xa trs lgrement sur la magnique chevelure blonde du buste, dfaite et rpandue en tresses de tous
cts ; la moindre secousse ferait tomber cee blouissante monnaie que
la fe gnreuse smerait ainsi profusion.
Pour le reste de la mise en scne, comprenant le tombeau et le brasier,
on sen rapporta sans contrle Chnevillot.
Suivant un court passage du manuscrit, Romo aachait au cou de
Juliee rveille de son sommeil lthargique un riche collier de rubis,
destin dabord, dans la pense de lpoux, orner seulement le froid
cadavre de la bien-aime.
Ce dtail fournit Bex loccasion dutiliser un baume de sa faon, dont
lemploi lui avait toujours russi au cours de ses savantes triturations.
Il sagissait dun anesthsiant susamment puissant pour rendre la
peau indirente aux brlures ; en appliquant sur ses mains cet enduit
protecteur, Bex pouvait manier nimporte quelle temprature certain
mtal invent par lui et baptis le bexium. Sans la dcouverte antrieure
du prcieux ingrdient, le chimiste naurait pu mener bien celle du
bexium, dont la spcialit rclamait justement dextrmes variations thermiques.
Pour remplacer le collier de rubis introuvable jur mme en imitation, Bex proposait plusieurs charbons ardents aachs un l damiante
quil se chargeait de fournir. Kalj naurait qu prendre dans le brasier ltrange bijou tincelant et rouge pour en parer Misdehl, dont la poitrine
et les paules seraient immunises davance par le baume infaillible.
La tragdienne accepta lore de Bex, aprs stre assure de lassentiment de Misdehl, qui se montra conante et brave.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIII

Le tableau tout entier devait tre jou sans dialogue. Mais, dans leurs
tudes de mimique, Kalj et Misdehl dpensaient tant dintelligence et de
bonne volont quAdinolfa, encourage par le succs, essaya dapprendre
ses lves quelques fragments de phrases traduits en franais et propres
expliquer les direntes apparitions. La tentative donna de rapides rsultats, et il ne resta plus ds lors qu perfectionner, jusqu la date du
gala, les mouvants jeux de scne si bien compris par les deux enfants.

183

CHAPITRE

XIV

russite du thtre des Incomparables, Juillard proposa une autre fondation qui devait surchauer les esprits pour
le grand jour et fournir Chnevillot loccasion dexercer encore
ses talents de constructeur. Il sagissait de mere tous les membres du
club en actions et dinstituer un jeu de hasard dont le gros lot serait gur par le futur dtenteur du grand cordon de lordre nouveau. Le projet
une fois adopt, on soccupa sans retard de son excution.
Cinquante passagers commencrent par former une cagnoe de dix
mille francs en versant chacun deux cents francs ; ensuite chaque membre
du club se vit reprsent par cent actions, simples carrs de papier revtus
de sa signature.
Toutes les actions runies ensemble furent longuement mles comme
des cartes jouer, puis groupes en cinquante paquets gaux loyalement
distribus un par un aux cinquante passagers.
A lissue du gala, les dix mille francs seraient partags entre les action-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

naires de lheureux lu porteur de linsigne suprme du Delta ; dici l, les


actions avaient le temps de subir toutes sortes de uctuations, suivant les
chances que semblerait orir chacun des concurrents.
Les membres du club devaient rester trangers tout trac, pour les
mmes raisons qui font interdire les paris aux jockeys.
Des intermdiaires taient ncessaires pour rgler le va-et-vient des
titres entre les dirents joueurs. Hounseld, Cerjat et leurs trois commis,
ayant accept tous les cinq le rle dagent de change, reurent en dpt le
montant de la cagnoe, et Chnevillot dut crer un nouvel dice rserv
aux transactions.
Au bout de quinze jours une petite Bourse en miniature, rduction
exacte de celle de Paris, slevait en face de la scne des Incomparables ;
le monument, construit en bois, donnait lillusion complte de la pierre,
grce une couche de peinture blanche rpandue par Toresse.
Pour laisser le champ libre lutile btisse, on avait dplac de
quelques mtres vers le sud la dpouille mortelle du zouave, ainsi que
la pierre tombale toujours accompagne du panneau noir aux brillantes
aquarelles.
Loriginalit dune spculation prenant pour objet la personne mme
des Incomparables rclamait un langage part, et il fut dcid que les
ordres rdigs en alexandrins seraient seuls excutables.
A six heures, le jour mme de son achvement, la Bourse ouvrit pour
la premire fois, et les cinq agents de change sassirent cinq tables places pour eux derrire la petite colonnade. Bientt ils lurent haute voix
une foule de bulletins qui, remis entre leurs mains par les joueurs groups autour deux, contenaient des ordres dachat et de vente crits en
pitres vers de douze pieds pleins de chevilles et dhiatus. Une cote stablit suivant limportance de lore ou de la demande, et les actions, aussitt payes et livres, passrent de main en main. Sans cesse de nouveaux
bulletins auaient sur les tables, et ce fut, pendant une heure, un trac fabuleux et bruyant. Chaque nom prcd de larticle servait indiquer une des valeurs. A la n de la sance le Carmichal valait cinquantedeux francs et le Tancrde Boucharessas deux louis, alors que le Martignon
se payait vingt-huit sous et lOlga Tcherwonenko soixante centimes. Le
Balbet, cause de lexercice de tir qui promeait beaucoup, trouvait ache-

185

Impressions dAfrique

Chapitre XIV

teur quatorze francs, et le Luxo faisait dix-huit francs quatre-vingt-dix,


grce ltonnante pice dartice dont on aendait dimmenses rsultats.
La Bourse ferma sept heures juste, mais partir de cee date elle
ouvrit chaque jour pendant vingt minutes, la vive joie des spculateurs,
dont un grand nombre, sans se proccuper du rsultat nal, ne songeaient
qu faire des coups daudace sur la hausse et la baisse, en faisant circuler dans ce but des bruits de toutes sortes. Un jour le Carmichal baissa
de neuf points cause dun prtendu enrouement du jeune chanteur ; le
lendemain la nouvelle tait reconnue fausse, et la valeur remontait brusquement de douze francs. Le Balbet subit aussi de fortes oscillations, dues
des rapports sans cesse contradictoires sur le bon fonctionnement du
fusil Gras et sur le degr de conservation des cartouches.

Grce des leons quotidiennes, Talou tait parvenu chanter


lAubade de Dariccelli, en rptant une par une les mesures soues par
Carmichal plac auprs de lui ; lempereur voulait maintenant revtir la
toilee fminine qui du premier coup avait excit sa convoitise, et complter son ducation en cultivant lart des gestes et du maintien. Sirdah
traduisit le dsir de son pre, qui, aid du jeune Marseillais, se para soigneusement, avec une joie denfant, de la robe bleue et de la perruque
blonde, dont la double tranget ravissait son me de pote monarque
tant soit peu porte au cabotinisme.
Lempereur, ainsi costum en cantatrice, monta sur la scne, et cee
fois Carmichal, en donnant sa leon, dcomposa lentement les divers
mouvements de bras qui lui taient familiers, tout en habituant son lve
marcher avec aisance en chassant dun adroit coup de pied la longue
trane embarrassante. Dsormais Talou tudia toujours en grand ajustement et nit par se tirer son honneur de la tche quil stait impose.

Une srie de tableaux vivants devait tre excute le jour du gala par
la troupe des chanteurs dopree, assez richement pourvus de costumes
et daccessoires.
Soreau, qui avait pris linitiative et la direction du projet, rsolut de
commencer par un Festin des Dieux olympiens, facile raliser avec les

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

lments disponibles dOrphe aux Enfers.


Pour les autres groupements, Soreau sinspira de cinq anecdotes respectivement recueillies par lui durant ses tournes travers lAmrique
du Nord, lAngleterre, la Russie, la Grce et lItalie.
En premier lieu venait un conte canadien entendu bec, sorte de
lgende enfantine dont voici le rsum.
Au bord du lac Ontario vivait un riche planteur dorigine franaise
nomm Jouandon.
Veuf depuis peu, Jouandon reportait toute sa tendresse sur sa lle
Ursule, gracieuse enfant de huit ans cone aux soins de la dvoue Maa,
Huronne douce et prvenante qui lavait nourrie de son lait.
Jouandon se trouvait en bue aux manuvres dune intrigante nomme Gervaise, qui, ayant coi sainte Catherine cause de sa laideur et
de sa pauvret, stait mis en tte dpouser le planteur opulent.
Faible de caractre, Jouandon se laissa prendre la comdie amoureuse habilement joue par la mgre, qui bientt devint sa seconde
femme.
La vie fut ds lors intolrable dans le logis autrefois si paisible et si
rayonnant. Gervaise avait install dans son appartement sa sur Agathe
et ses deux frres Claude et Justin, tous trois aussi envieux quelle-mme ;
cee clique infernale faisait la loi, criant et gesticulant du matin au soir.
Ursule, principalement, servait de cible aux railleries de Gervaise aide
de ses acolytes, et cest grand-peine que Maa parvenait soustraire la
llee aux mauvais traitements dont on la menaait.
Au bout de deux ans, Jouandon mourut de consomption, min par
le chagrin et le remords, saccusant davoir fait le malheur de sa lle en
mme temps que le sien par la dplorable union quil navait pas eu la
force de rompre.
Gervaise et ses trois complices sacharnrent plus que jamais aprs la
malheureuse Ursule, quils espraient faire mourir comme son pre an
daccaparer ses richesses.
Indigne, Maa se rendit un jour auprs des guerriers de sa tribu et
dpeignit la situation au vieux sorcier N, rput pour son pouvoir trs
tendu.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

N promit de chtier les coupables et suivit Maa, qui le guida vers


lhabitation maudite.
En longeant le lac Ontario ils aperurent de loin Gervaise et Agathe se
dirigeant vers la rive, escortes de leurs deux frres, qui portaient Ursule
immobile et muee.
Les quatre monstres, meant prot labsence de la nourrice, avaient
billonn lenfant, quils venaient prcipiter dans les eaux profondes du
lac.
Maa et N se dissimulrent derrire un bouquet darbres, et le
groupe arriva sur la berge sans les avoir aperus.
Au moment o les deux frres balanaient le corps dUrsule pour le
lancer dans les ots, N pronona une incantation magique et sonore qui
provoqua sur lheure quatre soudaines mtamorphoses.
Gervaise fut change en nesse et place devant une auge pleine de
son apptissant ; mais, ds quelle sapprochait de labondante pitance,
une sorte de ston lui entravait subitement la mchoire et lempchait
de satisfaire sa fringale. and, lasse de ce supplice, elle voulait fuir la
dcevante tentation, une herse dor se dressait devant elle, lui barrant le
passage par son obstacle imprvu toujours prt surgir en nimporte quel
point dune enceinte strictement dlimite.
Agathe, transforme en oie, courut perdument, pourchasse par Bore, qui souait sur elle pleins poumons en la foueant avec une rose
pineuse.
Claude conserva son corps dhomme, mais on vit sa tte se muer en
hure de sanglier. Trois objets de poids divers, un uf, un gant et un ftu
de paille, se mirent sauter dans ses mains, qui, malgr elles, les lanaient continuellement en lair pour les raraper avec adresse. Pareil
un jongleur qui, au lieu de dompter ses babioles, se laisserait entraner
par elles, le malheureux senfuyait en ligne droite, subissant une sorte de
vertigineuse aimantation.
Justin, mtamorphos en brochet, fut projet dans le lac, dont il devait
indniment faire le tour grande vitesse, comme un cheval lch dans
un gigantesque hippodrome.
Maa et N staient approchs dUrsule pour la dbarrasser de son
billon.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

Remplie de compassion et oublieuse de toute rancune, la llee, qui


avait vu saccomplir le quadruple phnomne, voulut intercder en faveur
de ses bourreaux.
Elle demanda au sorcier un moyen de faire cesser lenchantement,
plaidant avec chaleur la cause des coupables, qui, selon elle, ne mritaient
pas un ternel chtiment.
Touch par tant de bont, N lui donna ce prcieux renseignement :
une fois lan, au jour anniversaire et lheure prcise de lincantation, les
quatre ensorcels devaient se retrouver au point de la berge occup par
lnesse, qui seule resterait sdentaire pendant les courses vagabondes
des trois errants ; cee rencontre ne durerait quune seconde, aucun
temps darrt ntant permis aux infortuns fuyards ; si, pendant cet instant peine apprciable, une main gnreuse arme dun engin quelconque parvenait pcher le brochet et le rejeter sur la rive, le charme se
romprait aussitt, et la forme humaine serait rendue aux quatre maudits ;
mais la moindre maladresse dans le geste librateur pouvait ajourner
lanne suivante la possibilit dune nouvelle tentative.
Ursule grava dans sa mmoire tous les dtails de cee rvlation et
remercia N, qui sen retourna seul chez les sauvages de son clan.
Un an plus tard, quelques minutes avant lheure prescrite, Ursule
monta en barque avec Maa et guea le brochet prs de lendroit o lnesse continuait airer inutilement son auge toujours pleine.
Soudain la llee aperut de loin, dans les eaux transparentes, le poisson rapide quelle aendait ; en mme temps, de deux points opposs de
lhorizon, accouraient vers le mme but le jongleur tte de sanglier et
loie cruellement fouaille par Bore.
Ursule immergea verticalement un large let, en coupant le chemin
suivi par le brochet, qui pntra comme une che au milieu de lengin
oant.
Dun mouvement brusque, la jeune pcheuse voulut projeter le poisson sur la berge. Mais lexpiation, sans doute, ntait pas encore susante,
car les mailles, bien que nes et solides, livrrent passage au captif, qui
retomba dans leau et reprit sa course folle.
Le jongleur et loie, un instant runis prs de lnesse, se croisrent
sans ralentir leur lan et disparurent bientt dans des directions diver-

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Chapitre XIV

gentes.
Selon toute vidence, le dboire dUrsule tait d une inuence surnaturelle, car aprs lvnement aucune dchirure nendommageait les
mailles intactes du let.
Trois nouveaux essais, spars chaque fois par un an dintervalle, donnrent le mme rsultat ngatif. Enn, la cinquime anne, Ursule eut un
geste si habile et si prompt que le brochet aeignit le bord extrme de la
rive sans avoir eu le temps de glisser travers la trame emprisonnante.
Aussitt les quatre consanguins reprirent leur forme humaine, et, terris par lventuelle perspective dun nouvel ensorcellement, quirent
sans retard le pays, o nul ne les revit jamais.
En Angleterre, Soreau avait appris le fait suivant, rapport dans ses
Souvenirs sur Hndel par le comte de Coreld, ami intime du grand compositeur.
Ds 1756, Hndel, vieux et dj priv de la vue depuis plus de quatre
ans, ne sortait plus gure de son logis de Londres, o ses admirateurs
venaient le visiter en foule.
Un soir, lillustre musicien se trouvait dans sa salle de travail du premier tage, pice vaste et somptueuse quil prfrait ses salons du rezde-chausse cause dun orgue magnique adoss lun des panneaux.
Au milieu des vives lumires, quelques invits devisaient bruyamment, gays par un repas copieux que leur avait oert le matre, grand
amateur de chre dlicate et de bon vin.
Le comte de Coreld, qui tait prsent, mit la conversation sur le gnie
de lamphitryon, dont il vanta les chefs-duvre avec lenthousiasme le
plus sincre. Les autres rent chorus, et chacun admira la puissance du
don crateur et inn, que le vulgaire ne pouvait acqurir mme au prix
du labeur le plus acharn.
Au dire de Coreld, une phrase close sous un front par de ltincelle
divine pouvait, banalement dveloppe par un simple technicien, animer
maintes pages de son soue. Par contre, ajoutait lorateur, un thme ordinaire, trait par le cerveau le mieux inspir, devait fatalement conserver
sa lourdeur et sa gaucherie, sans parvenir dissimuler la marque indlbile de sa plate origine.
A ces derniers mots Hndel se rcria, prtendant que, mme sur un

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

motif construit mcaniquement daprs un procd fourni par le hasard


seul, il se faisait fort dcrire un oratorio entier digne dtre cit sur sa
liste duvres.
Cee assertion ayant provoqu certains murmures de doute, Hndel, anim par les libations du festin, se leva brusquement, dclarant quil
voulait, sur lheure et devant tmoins, tablir honntement la charpente
du travail en question.
A ttons lillustre compositeur se dirigea vers la chemine et sortit
dun vase o elles se trouvaient runies plusieurs branches de houx provenant du dernier Christmas. Il les aligna sur le marbre en airant laention sur leur nombre, qui slevait sept ; chaque branche devait reprsenter une des notes de la gamme et porter un signe quelconque propre
la faire reconnatre.
Madge, la vieille gouvernante du matre, trs experte en travaux de
couture, fut aussitt mande puis mise en demeure de fournir linstant
mme sept minces rubans de nuances direntes.
Lingnieuse femme ne sembarrassa pas pour si peu et, aprs une
courte absence, rapporta sept faveurs orant chacune lchantillon dune
des couleurs du prisme.
Coreld, sur la prire du grand musicien, noua une faveur autour de
chaque tige sans rompre la rgularit de lalignement.
Cee tche termine, Hndel invita les assistants contempler un
moment la gamme gure sous leurs yeux, chacun devant seorcer de
garder dans sa mmoire la correspondance des couleurs et des notes.
Ensuite le matre lui-mme, avec son toucher prodigieusement an
par la ccit, procda au minutieux examen des toues, enregistrant soigneusement dans son souvenir telle particularit cre par la disposition
des feuilles ou par lcartement des piquants.
Une fois sr de lui, Hndel runit les sept branches de houx dans sa
main gauche et dsigna la direction de sa table de travail, en chargeant
Coreld de prendre avec lui la plume et lencrier.
Sortant de la pice, guid par un de ses dles, le matre aveugle se t
conduire prs de lescalier, dont la rampe plate et blanche se prtait fort
bien ses desseins.
Aprs avoir longuement ml les branches de houx, qui ne gardrent

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

plus trace de leur ordre primitif, Hndel appela Coreld, qui lui remit la
plume trempe dans lencre.
Eeurant au hasard, avec les doigts disponibles de sa main droite,
une des toues piquantes, qui pour lui avaient toutes leur personnalit
individuelle reconnaissable au toucher, laveugle sapprocha de la rampe,
sur laquelle il crivit sans peine, en leres ordinaires, la note indique par
le rapide contact.
Descendant une marche en brouillant de nouveau lpais bouquet,
Hndel, par le mme procd daouchement purement fantaisiste, recueillit une seconde note, quil inscrivit un peu plus bas sur la rampe.
La descente continua ainsi, lente et rgulire. A chaque marche, le
matre, consciencieusement, remuait la gerbe en tous sens avant dy chercher, du bout des doigts, la dsignation de tel son inaendu aussitt grav
en caractres susamment lisibles.
Les invits suivaient leur hte pas pas, vriant facilement la rectitude du travail par lexamen des faveurs diversement nuances. Parfois,
Coreld prenait la plume et la trempait dans lencre avant de la rendre
laveugle.
Au bout de dix minutes, Hndel crivit la vingt-troisime note et dvala sa dernire marche, qui le conduisit au niveau du rez-de-chausse.
Gagnant une banquee, il sassit un moment et se reposa de son labeur
en donnant ses amis la raison dterminante qui lavait amen choisir
un mode dinscription aussi trange,
Sentant sa n prochaine, Hndel avait lgu la ville de Londres sa
maison tout entire, destine tre rige en muse. Une grande quantit de manuscrits de curiosits et de souvenirs de toute espce promeait
dj de rendre fort captivante la visite du home illustre. Pourtant le matre
restait hant par le dsir daugmenter sans cesse larait du plerinage futur. Cest pourquoi, saisissant une occasion propice, il avait ce soir-l fait
de la main courante en question un monument imprissable, en autographiant sur elle le thme incohrent et bizarre dont le nombre de marches
primitivement ignor venait de xer lui seul la longueur, ajoutant de la
sorte une particularit supplmentaire au ct mcanique et voulu de la
composition.
Remis par quelques instants dimmobilit, Hndel, escort de ses

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

amis, regagna la salle du premier, o la soire se termina gament. Coreld se chargea de transcrire musicalement la phrase labore par le caprice du hasard et le matre promit de suivre strictement les indications
du canevas, en se rservant seulement deux liberts, dabord celle des valeurs, puis celle du diapason, qui voluerait sans contrainte dune octave
lautre.
Ds le lendemain Hndel se mit la besogne avec laide dun secrtaire habitu crire sous sa dicte.
La ccit navait nullement aaibli lactivit intellectuelle du clbre
musicien.
Trait par lui, le thme au contour fantastique prit une allure intressante et belle, due dingnieuses combinaisons de rythme et dharmonie.
La mme phrase de vingt-trois notes se reproduisant sans cesse, prsente chaque fois sous un aspect nouveau, vint constituer elle seule le
fameux oratorio Vesper, uvre puissante et sereine dont le succs dure
encore.
Soreau, en parcourant la Russie, avait pris ces notes historiques sur le
tsar Alexis Michalovitch.
Vers la n de 1648, Alexis, presque enfant et dj empereur depuis
trois ans, laissait gouverner leur guise ses deux favoris Plechtcheef et
Morosof, dont les injustices et les cruauts faisaient partout des mcontents.
Plechtcheef surtout, honni de tous ceux qui lapprochaient, semait
sur ses pas dimplacables rancunes.
Certain matin de dcembre, une rumeur courut dans le palais : Plechtcheef, hurlant de douleur au fond de son appartement, se tordait dans
dareuses convulsions, les yeux en sang et lcume la lvre.
and le tsar, accompagn de son mdecin, pntra chez le favori, un
spectacle terriant sorit ses regards. tendu sur le tapis, Plechtcheef,
les membres crisps, le visage et les mains entirement bleus, venait de
rendre le dernier soupir.
On voyait sur une table les restes du repas matinal quavait absorb
le dfunt. Le mdecin sapprocha et reconnut lodeur, dans quelques
goues de liquide restes au fond dune tasse, les traces dun poison trs
violent.

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Chapitre XIV

Le tsar, procdant une enqute immdiate, t comparatre tous les


serviteurs de Plechtcheef. Mais nul aveu ne put tre obtenu, et, dans la
suite, les perquisitions les plus minutieuses namenrent aucun rsultat.
Alexis employa ds lors un moyen qui devait amener le coupable
se trahir malgr lui. Au vu et au su de tous, il senferma seul dans sa
chapelle pour prier Dieu de linspirer. Une heure plus tard il ouvrit la porte
et manda auprs de lui les serviteurs suspects, qui bientt pntrrent
silencieusement dans le saint lieu.
Tourn vers un des murs, Alexis montra aux nouveaux venus un vitrail prcieux dont ladmirable mosaque transparente voquait le Christ
en croix agonisant au baisser du jour. Presque au niveau de lhorizon, le
soleil, prt disparatre, tait reprsent par un disque roux parfaitement
rgulier.
Sur lordre dAlexis, deux serviteurs dtachs du groupe arrivrent
jusquau vitrail en escaladant le rebord de pierre susamment saillant.
Arms de leurs couteaux, ils dcollrent les lamelles de plomb soudes
la circonfrence de lastre radieux, puis parvinrent saisir du bout des
doigts la rondelle de verre, quils rapportrent brillante et intacte pour la
donner au tsar.
Avant de se servir de ce bizarre objet, Alexis raconta en ces termes
une vision quil venait davoir, cee mme place, dans le recueillement
de la solitude :
Enferm depuis quelques minutes, Alexis priait Dieu de lui rvler
le nom du coupable, quand une clart soudaine lui t lever les yeux. Il
vit alors, sur le vitrail maintenant incomplet, limage de Jsus qui semblait sanimer. Les yeux du Cruci le xaient ardemment, et bientt les
lvres souples et vivantes articulrent la sentence suivante : Dtache du
vitrage ce soleil qui claire mon supplice ; en traversant ce prisme sancti par mon agonie, tes regards iront foudroyer le coupable, qui, pour son
chtiment, subira les eets du poison vers par sa main. Ces mots prononcs, limage du Christ reprit son immobilit premire, et le tsar, bloui
par ce miracle, pria longtemps encore pour rendre grce au Seigneur.
Le groupe des serviteurs avait cout ce rcit sans faire un mouvement.
Alexis, dsormais silencieux, porta lentement le soleil roux au niveau

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

de ses yeux et xa un par un, travers le disque diaphane, les patients


aligns devant lui.
Cest avec raison que le tsar avait compt sur les consquences de
lexaltation religieuse pour toucher au but, car ses paroles avaient profondment impressionn son auditoire. Tout coup, aeint par le regard
investigateur qui brillait derrire le verre color, un homme chancela en
poussant un cri et se laissa tomber aux bras de ses camarades, les membres
tordus, la face et les mains bleuies, pareil Plechtcheef agonisant. Le tsar
sapprocha du malheureux, qui avoua son crime avant dexpirer dans les
plus eroyables sourances.
La Grce avait fourni une potique anecdote Soreau, qui, pendant
son sjour Athnes, protait de ses heures de libert pour visiter, en
compagnie dun guide, les beauts de la ville et de la campagne environnante.
Un jour, au fond du bois dArghyros, le guide conduisit Soreau
langle dun carrefour ombrageux, en le priant dexprimenter un cho
vant pour son tonnante puret.
Soreau obit et lana une srie de mots ou de sons qui furent aussitt
reproduits avec une parfaite exactitude.
Le guide t alors le rcit suivant, qui donnait soudain lendroit un
intrt inaendu.
En 1827, idole de la Grce entire, qui lui devait son indpendance,
Canaris sigeait depuis peu au Parlement hellnique.
Certain soir dt, lillustre marin, accompagn de quelques intimes,
errait lentement dans le bois dArghyros, gotant le charme dun prestigieux crpuscule, en parlant de lavenir du pays, dont le bonheur constituait son unique proccupation.
Parvenu au carrefour sonore, Canaris, qui pour la premire fois hantait ces parages, reut de lun de ses compagnons la classique rvlation
du phnomne acoustique mis lpreuve par tous les promeneurs.
Voulant son tour entendre la voix mystrieuse, le hros se mit
lendroit dsign puis lana au hasard le mot Rose.
Lcho rpta dlement le vocable, mais, la grande surprise de tous,
un parfum de rose exquis et pntrant se rpandit au mme instant dans
les airs.

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

Canaris renouvela lexprience, nommant successivement les eurs


les plus odorantes ; chaque fois la rponse claire et soudaine arrivait enveloppe dans une boue enivrante de larme correspondant.
Le lendemain, la nouvelle colporte de bouche en bouche exalta lenthousiasme des Grecs pour leur sauveur. Selon eux la nature elle-mme
avait voulu honorer le triomphateur en semant sur ses pas lme dlicate
et subtile des plus merveilleux ptales.
Un fait divers plus moderne rappelait Soreau son sjour en Italie.
Il sagissait du prince Savellini, cleptomane incorrigible qui, malgr
son immense fortune, hantait les gares de chemins de fer et en gnral
tous les lieux encombrs par la foule, faisant chaque jour, avec la plus
miraculeuse habilet, une abondante moisson de montres et de portemonnaie.
La folie du prince le portait surtout dvaliser les pauvres. Vtu avec
une suprme lgance et par dinestimables bijoux, il se rendait dans les
quartiers misreux de Rome, recherchant avec ranement les poches les
plus crasseuses pour y plonger ses mains charges de bagues.
Arriv un jour dans une rue mal fame, repaire de lles et de souteneurs, il avisa de loin un rassemblement qui lui t aussitt presser le
pas.
En sapprochant il distingua trente ou quarante rdeurs de la pire espce, enfermant dans leur cercle aentif deux des leurs qui se baaient
coups de couteau.
Le prince crut voir un nuage qui passait devant ses yeux ; jamais pareille occasion de satisfaire son vice ne stait jusqualors oerte lui.
Ivre de joie, serrant la mchoire pour arrter ses dents prtes claquer, il t quelques pas en chancelant sur ses jambes tremblantes, la poitrine martele par de sourds baements de cur qui lui coupaient la respiration.
Second par lintrt du spectacle sanglant qui captivait tous les esprits, le cleptomane put exercer son art en toute libert, explorant avec un
doigt sans pareil les poches tailles dans la toile bleue ou dans le velours
ctes.
Menues monnaies, montres grossires, blagues tabac et babioles de
toutes sortes venaient sengloutir sans cesse au fond dimmenses cavits

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Impressions dAfrique

Chapitre XIV

intrieures que le prince avait fait ouvrir dans son luxueux paletot de
fourrure.
Soudain plusieurs agents, airs par la rixe, foncrent sur le groupe
et saisirent les deux combaants, quils emmenrent au poste en mme
temps que le prince, dont le mange ne leur avait pas chapp.
Une perquisition faite au palais Savellini exhiba les innombrables larcins du pauvre maniaque.
Le lendemain un areux scandale clata dans les journaux, et le noble
cleptomane devint la fable de toute lItalie.
Aid par Chnevillot, qui promit son concours pour lagencement factice de tous les accessoires, Soreau sadonna vreusement la ralisation
des six tableaux projets.
Pour le Festin des Dieux, une corde noire, impossible distinguer sur
un fond de mme couleur, devait suspendre Mercure dans les airs ; le
matre-coq se chargerait de dresser une table richement servie.
La lgende du lac Ontario demandait des travaux plus complexes. Prte par Olga Tcherwonenko, lnesse Milenkaya, portant la mchoire
les deux fragments extrmes dun ston illusoire, jouerait son rle devant
un son factice qui, obtenu avec de minces pellicules de papier jaune, ne
lui orirait aucune tentation dangereuse capable de rvler la fausset
de lentrave. Soreau avait x son choix sur le moment prcis dune des
tentatives infructueuses faites pour dlivrer les ensorcels. Stella Boucharessas reprsenterait la charitable Ursule seorant vainement de pcher
le brochet fugitif ; auprs delle, Jeanne Souze, la face et les mains colores, gurerait dans lemploi de la dle Maa. Devant lnesse, Soreau
en Bore pourchasserait une oie extraite de la basse-cour du matre-coq ;
les ailes du volatile seraient cartes par une carcasse invisible, et ses
paes, colles au plancher par un enduit tenace, garderaient une aitude
de fuite rapide. Parmi les accessoires de la troupe, on trouva, pour parer le
jongleur, une hure en carton de parfaite excution ; cet ornement servait
habituellement comme tte de cotillon au troisime acte de certaine opree dont tous les personnages la fois hantaient, un moment donn,
le bal masqu dun richissime rastaquoure.
Pour le tableau dHndel crivant, Chnevillot reut des indications
trs prcises de Soreau, qui avait vu de ses propres yeux, Londres, la

197

Impressions dAfrique

Chapitre XIV

clbre rampe, pieusement conserve au muse de South-Kensington.


Lapparition du tsar Alexis tait facile rgler, ainsi que celle de Canaris, qui ne devenait embarrassante que par ladjonction force de parfums
puissants et varis.
Ce dernier problme ne pouvait tre rsolu que par Darriand, qui, en
poursuivant la dcouverte de ses plantes ocaniennes, stait livr de
multiples tudes sur toutes les senteurs vgtales.
Lhabile savant, projetant de nouveaux travaux pour occuper les loisirs de son voyage, stait muni dessences de toutes sortes, qui, mlanges avec art, pouvaient fournir les armes les plus divers.
Cach dans la coulisse, Darriand rpterait lui-mme, comme un
cho, le nom des eurs appeles, dbouchant quelques secondes lavance tel acon rempli dun compos extrmement volatil, dont les manations iraient soudain frapper de tous cts lodorat des spectateurs.
Dans la scne de cleptomanie, Soreau, voquant le prince Savellini, revtirait un ample paletot de fourrure, qui pendant la traverse lui servait
braver sur le pont les soues toujours vifs de la pleine mer.
Carmichal, charg du rle de rcitant, expliquerait en peu de mots le
sujet synthtis par chacun des six groupes.

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CHAPITRE

XV

jur un spcimen de captivante originalit reprsent


par Fogar, le ls an de lempereur.
A peine g de quinze ans, cet adolescent nous tonnait tous par
son tranget parfois terriante.
Air vers le surnaturel, Fogar avait reu de la bouche du sorcier Bachkou diverses recees de magie quil avait ensuite perfectionnes sa
manire.
Pote dinstinct comme son pre, le jeune homme aimait passionnment la nature. Locan surtout exerait sur son esprit un charme irrsistible. Assis sur la plage, il passait des heures contempler les ots
changeants, en rvant aux secrtes merveilles enfouies dans les abmes
liquides. Excellent nageur, il se baignait avec volupt dans llment fascinateur, plongeant le plus longtemps possible an dexplorer furtivement
les espaces mystrieux qui hantaient sa prcoce imagination.
Entre autres pratiques tnbreuses, Bachkou avait enseign Fogar

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

le moyen de se mere, sans aucune aide, dans un tat lthargique voisin


de la mort.
tendu sur le cadre primitif qui lui servait de couchee, le jeune
homme, simmobilisant dans une sorte dextase hypnotique, parvenait
suspendre peu peu les baements de son cur en arrtant compltement les oscillations respiratoires de son thorax.
Parfois, quand lexprience prenait n, Fogar sentait certains fragments de ses veines obstrus par son sang dj coagul.
Mais le cas tait prvu, et, pour y remdier, ladolescent avait toujours
sa porte certaine eur spciale indique par Bachkou.
Avec une des pines de la tige il ouvrait la veine engorge pour en
retirer le caillot compact. Ensuite un seul ptale, press entre ses doigts,
lui fournissait un liquide violet dont quelques goues susaient pour
ressouder la fente mortellement dangereuse.
Poursuivi par lobsdant dsir de visiter les repaires sous-marins, quil
peuplait malgr lui dblouissantes fantasmagories, Fogar rsolut de cultiver lart mystrieux qui lui permeait dannihiler temporairement ses
fonctions vitales.
Son but rayonnant tait de plonger longuement sous les eaux, en protant de ltat dhypnose qui enrayait si parfaitement le jeu de ses poumons.
Grce un entranement progressif, il put rester pendant une demiheure en proie cee mort factice propre servir ses projets.
Il commenait par sallonger sur son cadre, donnant ainsi sa circulation un calme bienfaisant qui lui facilitait sa tche.
Au bout de quelques minutes, le cur et la poitrine immobiliss, Fogar
conservait encore une demi-conscience de rve accompagne dune sorte
dactivit presque machinale.
Il essayait ds lors de se mere debout, mais aprs quelques pas, faits
la manire des automates, il retombait sur le sol faute dquilibre.
Mprisant les entraves et les dangers, Fogar voulut tenter sans retard
lexpdition aquatique depuis longtemps projete.
Il se rendit sur la plage, muni dune eur violee pines quil dposa
dans un creux de rocher.
Puis, tendu sur le sable, il russit se livrer au sommeil hypnotique.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Bientt sa respiration sarrta, et son cur cessa de bare. Alors, pareil un somnambule, Fogar se leva et pntra dans la mer.
Soutenu par llment compact, il garda facilement lquilibre et descendit sans trbucher les pentes abruptes qui formaient la continuation
du rivage.
Une fente de rocher lui donna subitement accs dans une sorte de
labyrinthe profond et contourn quil explora au hasard en descendant
toujours.
Libre et lger, il parcourut des galeries troitement sinueuses, o jamais aucun scaphandrier net os risquer son tube daration. . . Aprs
mille dtours il dboucha dans une vaste caverne, dont les parois, enduites de quelque substance phosphorescente, brillaient du plus somptueux clat.
Dtranges animaux marins peuplaient de tous cts ce ferique repaire, qui dpassait en magnicence les visions imaginaires cres lavance par ladolescent.
Il susait dtendre la main pour semparer des plus stupantes merveilles.
Fogar t quelques pas vers une ponge vivante qui se tenait immobile
sur le rebord saillant dune des parois. Les euves phosphorescents, traversant le corps de lanimal, montraient, au sein du tissu imbib, un cur
humain de petite taille reli un rseau sanguin.
Avec maintes prcautions Fogar prit le curieux spcimen, qui, tranger au rgne vgtal, ntait retenu par aucun lien.
Un peu plus haut, trois chantillons non moins bizarres se tenaient
colls la paroi.
Le premier, de forme trs allonge, portait une range de ns tentacules pareille quelque frange de meuble ou de vtement.
Le deuxime, plat et mou comme une souple toe, ressemblait un
mince triangle adhrant au mur par sa base ; de puissantes artres formaient partout des zbrures rouges, qui, bien compltes par deux yeux
ronds aussi xes que des pois noirs, donnaient lensemble oant laspect dune amme de pavillon voquant une peuplade ignore.
Le dernier chantillon, plus petit que ses deux voisins, portait sur son
dos une sorte de carapace trs blanche, qui, semblable une mousse de

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

savon solidie, devenait curieuse force de nesse et de lgret.


Joignant lponge ce triple butin, Fogar voulut prendre le chemin du
retour.
Soudain il ramassa dans un coin de la groe un large bloc glatineux.
Ne trouvant lobjet aucune particularit intressante, il le dposa au
hasard sur un rocher voisin dont la surface tait hrisse dasprits et de
piquants.
Semblant se rveiller au contact de ces pointes douloureuses, le bloc
frmit et leva, en signe de dtresse, un tentacule pareil une trompe, mais
divis son extrmit en trois branches divergentes.
Chacune de ces branches se terminait par une ventouse rappelant le
terrible bras des pieuvres.
A mesure que les piquants pntraient plus avant dans les chairs, lanimal sourait davantage.
Son exaspration se manifesta bientt dune faon inaendue. Les
branches ventouses se mirent tourner comme les rayons dune roue,
augmentant peu peu leur vitesse dabord raisonnable.
Se ravisant la vue de cet trange appareil, Fogar reprit le bloc, jug
maintenant digne daention. En quiant la surface pineuse qui le meurtrissait, lanimal cessa brusquement son mange pour retomber dans son
inertie premire.
Le jeune homme aeignit lissue de la groe.
L, une forme oante lui barra le passage, place au niveau de son
regard.
On et dit quelque plaque mtallique, ronde et lgre, descendant avec
lenteur, retenue par la densit de leau.
Dun mouvement du bras, Fogar voulut carter lobstacle.
Mais, peine frle, la plaque peureuse et sensitive se replia sur ellemme, changeant de contours et mme de nuance.
Semparant avidement de ce nouveau spcimen, auquel il navait dabord aach aucun prix, Fogar commena lascension du couloir tortueux
dj parcouru.
Soutenu par la pression liquide, il remonta sans fatigue jusqu la
plage, o il put faire quelques pas avant de se laisser tomber.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Peu peu le cur et les poumons reprirent leurs fonctions, et le sommeil lthargique t place une complte lucidit.
Fogar regarda autour de lui, ne se rappelant qu demi les dtails de
son voyage solitaire.
Lexprience, plus prolonge que de coutume, avait multipli dans ses
veines les engorgements dus la coagulation du sang.
Courant au plus press, Fogar agrippa la eur violee dont il stait
muni avec prvoyance.
Lopration habituelle, suivie de ressoudage immdiat, le dlivra des
caillots allongs, quil jeta au hasard sur le sable.
Aussitt un mouvement se produisit dans le groupe des animaux marins, qui, depuis la chute de ladolescent, taient rests aals sur le sol.
Habitus sans doute se nourrir par succion du sang de leurs proies,
les trois chantillons de la paroi verticale, obissant quelque irrsistible instinct, saisirent gloutonnement, pour sen repatre, les ns rouleaux ternes et gs.
Ce repas inaendu se faisait au bruit dun lger hoquet de gourmandise exhal par le mollusque trange carapace blanche.
Pendant ce temps, le bloc aux trois branches rotatives, lponge et la
plate rondelle gristre demeuraient immobiles sur le sable uni.
Entirement revenu lui, Fogar courut jur puis rapporta sur la
plage un rcipient quil remplit deau de mer avant dy placer les htes de
la groe sous-marine.
Les jours suivants, Fogar, trs er des rsultats de sa plonge, projeta
pour le jour du gala une curieuse exhibition de ses trouvailles.
Il avait tudi de prs les six spcimens, qui, une fois sortis de leur
lment, continuaient vivre, en gardant toutefois une complte immobilit.
Or, cee inertie dplaisait Fogar, qui, tout en rejetant lide plus
banale dune prsentation en eau de mer, voulait faire valoir ses sujets
la faon des forains montreurs de btes.
Se souvenant de lempressement avec lequel une moiti de sa troupe
stait empare des caillots sanguins lancs par lui sur la plage, il rsolut
demployer nouveau le mme procd de surexcitation.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Lexprience serait ainsi corse par une sance de sommeil lthargique, donne devant tous par le jeune noir paresseusement couch sur
son cadre au milieu de ses divers animaux disposs avec symtrie.
Pour lponge un moyen facile sorait, procur par le hasard.
Pendant les premiers essais daccoutumance lair libre tents sur
ses lves, Fogar, voulant agir par ttonnements, avait soin de verser de
temps autre une certaine quantit deau de mer sur les tissus vivants,
quune trop grande scheresse et fait prir.
Un jour, soucieux de mnager sa provision donde marine, le jeune
homme se servit deau douce et commena la distribution par lponge,
qui aussitt se contracta nergiquement pour exprimer avec horreur le
liquide mal adapt ses fonctions vitales.
Une douche identique, administre au jour dit, ne pouvait manquer
damener les mmes eets en dterminant lactivit rclame.
Le bloc glatineux se montrait particulirement apathique.
Heureusement Fogar, songeant la groe, se rappela les asprits rocheuses qui, en pntrant douloureusement dans les chairs de lanimal,
avaient provoqu le mouvement giratoire des trois tiges divergentes.
Il chercha le moyen dimiter avec lgance les piquants de pierre tortus et irrguliers.
Certain frou-frou hanta ds lors sa mmoire, et il eut prsente lesprit la robe choisie par Adinolfa pour inaugurer la scne des Incomparables.
Il chargea Sirdah de demander la tragdienne quelques-unes des
plus grosses aiguilles de jais cousues la soie.
Adinolfa mit gnreusement la robe entire sa disposition, et la
moisson fut aise sur la jupe et sur le corsage abondamment garnis.
Une faible quantit de ciment, emprunte lun des ouvriers de Chnevillot, forma une couche mince tendue rgulirement, sur un fragment
de tapis. Bientt cent aiguilles de jais, plantes en dix ranges pareilles
dans la substance encore molle mais prompte se solidier, dressrent
verticalement leurs pointes nes et menaantes.
Pour donner plus dintrt lexhibition du bloc glatineux, Fogar
voulait xer une proie chacune des ventouses terminant les trois tiges

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

tournantes, dont la force musculaire et la vitesse dvolution seraient ainsi


mieux soulignes.
Sur sa demande, la famille Boucharessas promit le concours de trois
chats savants, qui en resteraient quies pour un tourdissement passager.
La plaque gristre, une fois sortie de leau, se faisait rigide comme du
zinc.
Mais Fogar, en souant sur elle, dterminait, dans nimporte quel
sens, maints gondolements gracieux et subtils quil convenait dutiliser
pour le jour du gala.
Voulant obtenir sans fatigue pulmonaire des transformations continues et prolonges, le jeune homme, toujours traduit par sa sur, eut
recours Bex lui-mme, qui, avec une pile de rechange ventuellement
consacre certain orchestre thermo-mcanique issu de ses veilles laborieuses, fabriqua un ventilateur hlice pratique et lger.
Cet appareil avait sur un simple souet lavantage dune parfaite rgularit dans son haleine douce et ininterrompue.
Fogar, sans cesse aux cts de Bex, avait pi avec passion lagencement des direntes pices composant lastucieux instrument gnrateur
de brise.
Avec sa curieuse facult dassimilation il avait compris toutes les nesses du mcanisme, en exprimant par des gestes son admiration pour
tel rouage dlicat ou pour tel cran darrt habilement plac.
Intress par cee nature trange, dont la rencontre tait fort inattendue en un pareil pays, Bex initia Fogar certains de ses secrets chimiques, poussant la complaisance jusqu faire fonctionner devant lui son
orchestre automatique.
Fogar resta ptri devant les divers organes dont la mise en marche
produisait des ots dharmonie nourris et varis.
Un dtail, cependant, ltonnait par une pauvret relative, et, grce
lintervention de Sirdah, qui tait prsente, il put demander Bex direntes explications.
Il se sentait surpris en voyant chaque corde impuissante produire
plus dun son la fois. Daprs lui, certains rongeurs, htes dune portion
spciale du Bhuliphruen, portaient une sorte de crinire, dont chaque

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

poil, susamment tendu, engendrait sous un froement quelconque deux


notes simultanes et distinctes.
Bex refusa dadmere un pareil conte et, tout en haussant les paules,
se laissa entraner par Fogar, qui, sr de son fait, voulut le conduire vers
le repaire des rongeurs en question.
Aux cts de son guide, le chimiste saventura dans les profondeurs
du Bhuliphruen et parvint sur un lieu cribl de trous en forme de terriers.
Fogar sarrta, puis ddia soudain Bex une tonnante mimique, traant du doigt plusieurs zigzags dclairs et imitant avec son gosier les
roulements du tonnerre.
Bex t un signe dapprobative comprhension ; le jeune homme venait de lui expliquer, de faon assez claire, que les rongeurs, actuellement
pars dans les fourrs, craignaient fort le bruit de lorage et rentraient
peureusement dans leurs terriers aux premiers grondements de la foudre.
En levant les yeux Bex constata limmuable puret du ciel et se demanda o Fogar voulait en venir ; mais celui-ci devina sa pense et, dun
geste, lui prescrivit laente passive.
Le carrefour en cumoire se trouvait ombrag par de grands arbres
bizarres, dont les fruits, pareils de gigantesques bananes, jonchaient de
tous cts le sol.
Avec ses doigts, Fogar pela sans peine un de ces fruits, dont il ptrit
lintrieur blanchtre et mallable an de lui ter sa forme lgrement
recourbe.
Il obtint de la sorte un bloc cylindrique parfaitement rgulier, quil
perfora dans le sens de la longueur laide dune brindille mince et droite.
Dans le trou lumineux et vide il glissa certaine liane cueillie sur lun
des troncs, puis consolida lensemble par un nouveau ptrissage rapide.
Peu peu le fruit stait transform en une vritable chandelle, dont la
mche, trs inammable, prit feu subitement, grce plusieurs tincelles
frlantes tires par Fogar de deux cailloux choisis avec soin.
Bientt Bex comprit le but de ce mange compliqu.
La chandelle, pose debout sur une pierre plate, faisait entendre, en
brlant, des crpitements sonores et prolongs rappelant exactement le
bruit du tonnerre.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Le chimiste sapprocha, intrigu par les tranges proprits du fruit


combustible, qui parodiait sy mprendre la fureur dun violent orage.
Tout coup une galopade retentit sous les futaies, et Bex vit apparatre une bande danimaux noirs, qui, tromps par la foudre mensongre,
regagnaient leurs terriers en toute hte.
and la troupe fut sa porte, Fogar, lanant une pierre au hasard,
tua net un rongeur, qui resta tendu sur le sol tandis que ses congnres
senfouissaient dans leurs trous innombrables.
Aprs avoir teint la mche vgtale, dont la bruyante carbonisation
navait plus dutilit, ladolescent ramassa le rongeur, quil mit sous les
yeux de Bex.
Lanimal, prsentant une lointaine ressemblance avec lcureuil, portait, sur presque toute la longueur de lpine dorsale, une crinire noire
touue et dure.
En examinant les crins, le chimiste remarqua certaines nodosits bizarres, capables sans doute de produire les sons doubles qui piquaient fort
sa curiosit.
Au moment de quier la place, Fogar, sur le conseil de son compagnon, ramassa la chandelle teinte, dont il navait consum quune faible
portion.
Revenu jur, Bex voulut vrier sur lheure lassertion de son jeune
guide.
Il choisit sur le dos du rongeur plusieurs crins nodosits direntes.
Ensuite, cherchant obtenir une sorte de support rsonnant, il tailla
deux minces planchees de bois quil colla lune contre lautre an de les
percer ensemble dimperceptibles trous rgulirement espacs.
Ce travail achev, chaque solide crin traversa facilement la double
surface, puis fut paissement nou sur lui-mme ses deux extrmits en
vue dun emprisonnement durable.
Les planchees, scartant le plus possible, furent maintenues par
deux montants verticaux et dterminrent soudain une forte tension des
crins transforms en cordes musicales.
Fogar fournit lui-mme certaine branche souple et ne qui, ramasse au sein du Bhuliphruen puis sectionne dans le sens de la longueur,
orait une surface interne parfaitement lisse et un peu poisseuse.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Coup avec soin par Bex, un des fragments de la brindille devint un


fragile archet, qui bientt aaqua sans peine les cordes du luth minuscule
si rapidement agenc.
Suivant la prdiction de Fogar, tous les crins, vibrant isolment, produisaient deux notes simultanes dgale sonorit.
Bex, enthousiasm, dcida le jeune homme exhiber au jour du gala
linconcevable instrument ainsi que la chandelle vgtale facile rallumer.

Encourag par ses succs, Fogar chercha de nouvelles merveilles capables daugmenter encore lintrt de son apparition.
Voyant, certain soir, un matelot du Lynce laver du linge dans le courant du Tez, il fut surpris de la ressemblance oerte par lun de ses animaux marins avec la mousse de savon rpandue sur les eaux.
Sa lessive termine, le matelot, par plaisanterie, donna son savon
Fogar, en accompagnant ce prsent intentionn dun lazzi amical sur la
couleur de peau du jeune ngre.
Ladolescent, maladroitement, laissa tomber le bloc humect qui se
drobait sous ses doigts, mais qui, aussitt ramass avec prcaution, lui
inspira un double projet se rapportant au gala.
En premier lieu Fogar prtendait poser sur le savon mme lanimal
carapace blanche, qui, pris de la sorte pour une mousse inerte, impressionnerait les spectateurs par la brusque rvlation de sa personnalit
agissante.
Puis, comptant mere prot les proprits trangement glissantes
de la substance nouvelle pour lui, Fogar voulait lancer sur un but quelconque le bloc de savon, rendu instable par une susante humidit.
A ce propos, le jeune homme se souvint dun lingot dor aperu par
Bachkou au fond du Tez, certain jour o le euve tait plus limpide que de
coutume. En plongeant rapidement, le sorcier avait saisi le brillant objet,
quil gardait depuis avec la plus jalouse sollicitude.
tant donne sa forme de cylindre arrondi aux extrmits, le lingot se
serait fort bien prt lexprience dicultueuse conue par Fogar.
Mais le sorcier aachait trop de prix sa trouvaille pour daigner sen
sparer mme un instant.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Songeant que le Tez devait receler coup sr dautres lingots pareils


au premier, Fogar projeta une plonge en eau douce dont il aendait avec
conance de fructueux rsultats. Comme le joueur favoris par le sort, il
nenvisageait que le succs et se voyait davance possesseur de plusieurs
cylindres prcieux qui, par leur clat mme joint lintrt de la provenance, dchaneraient maints propos tout en parant souhait sa couchee
dj si richement garnie danimaux bizarres.
Stant pourvu dune nouvelle eur violee, Fogar saala sur la berge
du Tez puis aendit le sommeil lthargique.
Parvenu au curieux tat de demi-conscience favorable ses desseins,
il se roula vers la rive et disparut dans les profondeurs du euve lendroit
mme o Bachkou avait dcouvert son lingot.
Agenouill sur le fond, Fogar fouilla le sable avec ses doigts et, aprs
de patientes recherches, trouva trois brillants cylindres dor qui, charris
sans doute depuis de lointaines rgions, avaient acquis par le froement
un poli net et parfait.
Le jeune homme venait de se relever, prt regagner la surface des
eaux, quand soudain il sarrta, clou sa place par la surprise.
Une plante norme, de couleur blanchtre, largement panouie sur
toute sa hauteur, se dressait verticalement auprs de lui comme un roseau
gant.
Or, sur lcran ainsi dploy, Fogar se voyait lui-mme agenouill dans
le sable et le corps pench en avant.
Bientt limage se transforma, voquant le mme personnage dans
une pose un peu dirente.
Puis dautres changements se produisirent, et ladolescent stupfait
vit ses principaux gestes reproduits par ltrange plaque sensible, qui
fonctionnait son insu depuis sa lente arrive au fond de leau.
Tour tour les trois lingots extraits des sables brillrent sur le vivant
panneau, qui rendait dlement toutes les couleurs avec une certaine attnuation due lopacit du milieu liquide.
A peine termine, la srie dbauches recommena, pareille et dans
un ordre identique.
Sans aendre la n de ce nouveau cycle, Fogar creusa la vase autour
de limmense roseau blanc, quil put dtacher du sol avec sa racine intacte.

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Impressions dAfrique

Chapitre XV

Plusieurs plantes de mme espce, mais plus jeunes, poussaient de


divers cts. Lhabile plongeur en dracina quelques-unes puis remonta
enn lair libre avec sa moisson et ses lingots.
Rendu la vie pleinement consciente et dbarrass de ses caillots sanguins par lemploi de la eur violee, Fogar courut senfermer dans sa
case an dexaminer loisir ses prcieux vgtaux.
La premire plante rptait sans cesse la mme suite de tableaux classs dans un ordre invariable.
Mais les autres, bien que rigoureusement similaires sous le rapport
spcique, noraient aucune prise apprciable aux impressions lumineuses.
Selon toute vidence, ctait seulement une certaine phase de leur
gigantesque maturit que les neigeux roseaux recueillaient les contours
colors frappant leur tissu.
Le jeune homme se promit dpier ce moment an den tirer parti.
Les vues xes sur la plante initiale ne pouvaient en eet le satisfaire,
tant donn leur aspect trouble et nuageux.
Il voulait crer des preuves nees et nes, dignes dtre avantageusement places devant tous les yeux.
Sans aucune aide, Fogar t dans le Bhuliphruen une provision de
terre vgtale quil tala en couche paisse contre une des parois de sa
case.
Cest l quil transplanta ses roseaux monstres, qui, pareils certaines
algues amphibies, saccommodrent sans peine de cee nouvelle culture
purement terrestre.
Ds lors le jeune noir resta sans cesse conn dans sa case, surveillant
jalousement son parterre, quil soignait avec une sollicitude constante.
Un jour, pench sur ltroit massif, il regardait une de ses plantes, qui,
dj lance, semblait parvenue un certain degr dpanouissement.
Soudain un travail se produisit dans le tissu vgtal, que Fogar examina de plus prs encore.
La surface blanchtre et verticale se renouvelait intervalles rguliers
par suite dun trange mouvement molculaire.
Une srie de transformations seectua ainsi pendant un laps de
temps assez prolong ; puis le phnomne changea de nature, et Fogar,

210

Impressions dAfrique

Chapitre XV

peine surpris cee fois, vit ses propres traits reproduits avec vigueur par
la plante avide dassimilation picturale.
Direntes poses et expressions du modle unique dlrent tour
tour sur lcran intrieurement agit par de continuelles perturbations,
et ladolescent eut la conrmation de lnigme quil avait peu prs devine : son arrive au fond du Tez avait concid avec la phase enregistrante
survenue dans lvolution de la premire plante, qui aussitt stait empare prement des images situes en face delle.
Par malheur la nouvelle suite daperus, parfaite comme neet, manquait absolument desthtique et dintrt. Fogar, ntant pas averti, avait
pris toute sorte daitudes baroques, et ses portraits, demi grimaants,
se succdaient avec la plus fastidieuse monotonie.
Avisant une plante voisine qui paraissait prte entrer prochainement dans sa priode de rceptivit lumineuse, le jeune homme soccupa
de prparer lavance quelque ensemble de visions dignes de retenir un
moment laention.
Peu de jours avant, en retraversant le Bhuliphruen avec sa provision
complte de terre vgtale, Fogar avait dcouvert Juillard install sous
dpais ombrages.
Le travailleur stait mis sa place favorite, l mme o Adinolfa
lavait dj surpris pench sur danciens journaux illustrs.
Cee fois, adonn des recherches dun nouveau genre, Juillard
feuilletait un prcieux infolio enrichi de gravures orientales somptueusement colories.
Aprs stre distrait pendant quelques instants en admirant les pages
blouissantes, Fogar avait poursuivi son chemin sans mme veiller lattention du penseur profondment absorb.
Maintenant, le livre, hantant son souvenir, lui semblait fait pour raliser ses projets.
A linsu de Juillard il sempara du luxueux ouvrage. Les enluminures
contemples loisir ayant veill sa curiosit, il vint trouver Sirdah pour
connatre le sens du rcit.
La jeune lle se t lire par Carmichal le texte peu touu et put donner
son frre le rsum suivant dun conte arabe intitul : Le Pote et la
Moresque.

211

Impressions dAfrique

Chapitre XV

A Bagdad vivait jadis un riche marchand nomm Schahnidjar.


Cultivant avec ranement toutes les joies de la vie, Schahnidjar aimait passionnment lart, les femmes et la bonne chre.
Le pote Ghriz, aach la personne du marchand, avait mission de
composer maintes strophes gaies ou plaintives et de les chanter ensuite
avec charme sur des airs habilement improviss.
Tenant voir la vie en rose ds linstant de son rveil, Schahnidjar
exigeait de Ghriz une aubade quotidienne destine chasser doucement
de son cerveau la ple thorie des beaux songes.
Exact et obissant, le pote descendait chaque matin dans le magnique jardin entourant de toutes parts le palais de son matre. Parvenu
sous les fentres du riche dormeur, il sarrtait non loin dun bassin de
marbre do schappait un svelte jet deau lanc par un tube en jade.
levant alors jusqu sa bouche une sorte de porte-voix en mtal terne
et dlicat, Ghriz se meait chanter quelque lgie nouvelle close en sa
fconde imagination. Par suite dune rsonance trange, la lgre trompe
utilise doublait chaque son la tierce infrieure. Le pote excutait de la
sorte un vritable duo solitaire et parvenait augmenter encore larait
de sa prestigieuse diction.
Bientt Schahnidjar, compltement veill, paraissait la fentre avec
sa favorite Neddou, la belle Moresque dont il tait follement pris.
Ghriz, linstant mme, sentait son cur agit bare violemment.
Il regardait avec ivresse la divine Neddou, qui, de son ct, lui jetait de
longs regards chargs de brlant amour.
Laubade termine, la fentre se refermait, et le pote, errant sous le
ciel bleu, emportait dans son esprit lblouissante vision, hlas ! trop fugitive. Ghriz aimait passionnment Neddou et se savait aim delle.
Chaque soir, en dileante convaincu, Schahnidjar, voulant voir le
coucher du soleil, escaladait avec la favorite certain monticule sablonneux do la vue stendait largement du ct de loccident.
Parvenu au sommet de la strile tumescence, laimable marchand se
repaissait joyeusement du spectacle ferique oert par lhorizon ensanglant.
Aprs la complte disparition de lopulente boule de feu, Schahnidjar
redescendait au bras de sa compagne, en pensant davance aux mets sa-

212

Impressions dAfrique

Chapitre XV

vants et aux boissons choisies appels lui procurer sous peu le bien-tre
et la jubilation.
Ghriz gueait le moment de cee retraite et, se voyant seul, courait
baiser avec ardeur les traces neement graves dans le sable mou par les
pieds menus de Neddou.
Ctaient l les plus intenses joies du pote, qui navait aucun moyen
de communiquer avec la Moresque jalousement pie par Schahnidjar.
Un jour, las daimer ainsi de loin sans espoir de rapprochement, Ghriz alla consulter le Chinois Kou-Ngan, qui exerait Bagdad le double
mtier de prophte et de sorcier.
Interrog sur lavenir dune intrigue jusqualors si entrave, KouNgan emmena Ghriz dans son jardin, puis lcha un gros oiseau de proie
qui se mit dcrire dans les airs damples courbes majestueuses et grandissantes.
Examinant les volutions du puissant volateur, le Chinois prdit au
pote la trs proche ralisation de ses dsirs.
Loiseau, rappel, vint se poser sur lpaule de son matre, qui, suivi
de Ghriz, rentra dans son laboratoire.
Inspir par maints documents pars devant lui, le Chinois rdigea sur
parchemin certaines instructions que le pote devait suivre pour aeindre
son but.
En recevant le travail, Ghriz remit Kou-Ngan quelques pices dor
pour prix de la consultation.
Une fois dehors, le pote plein despoir se hta de dchirer le prcieux grimoire.
Il y trouva la recee dune prparation culinaire trs complexe, dont
le fumet seul devait plonger Schahnidjar dans un sommeil profond et durable.
En outre, une formule magique tait neement trace au bas de la
feuille.
Prononce trois fois haute voix, cee suite incohrente de syllabes
donnerait au plat charg daliments somnires une rsonance cristalline
en rapport intime avec lassoupissement du gnant espionneur.
Aussi longtemps que la sonnerie resterait forte et rapide, les deux
amants pourraient sabandonner librement leur ivresse, sans craindre

213

Impressions dAfrique

Chapitre XV

le dormeur profondment engourdi.


Un decrescendo progressif, annonant de loin linstant du rveil, viendrait les avertir temps du danger encouru.
Ghriz prpara pour le soir mme le mets en question, quil plaa sur
un rchaud dargent au milieu de la table copieusement garnie pour son
matre.
A la vue dune spcialit nouvelle accommode de faon inconnue,
Schahnidjar charm prit le plat deux mains pour en airer voluptueusement les tranges manations.
Mais, terrass linstant mme par une pesante torpeur, il saala
lourdement, les yeux clos et la tte pendante.
Ghriz articula distinctement sa triple incantation, et le plat, retomb
sur la table, t entendre avec force un tintement sonore et prcipit.
En apprenant par son pote lecace intervention du Chinois, la belle
Neddou tressaillit de joie et projeta une escapade nocturne dans limmense jardin de Schahnidjar.
Le ngre Stingo, dle esclave de la Moresque, fut plac en faction
auprs du marchand, avec mission davertir les deux amants au premier
symptme de faiblesse observ dans la sonnerie indicatrice.
Protgs par labsolu dvoment de leur sentinelle, Ghriz et Neddou
schapprent en courant, libres de toute arrire-pense.
Ils passrent une longue nuit divresse dans un den enchanteur, au
milieu des eurs les plus rares, puis sendormirent paisiblement laube
naissante, bercs par le murmure dune cascade.
Le soleil avait accompli dj la moiti de sa course quand Stingo vint
donner lalerte en prdisant le prochain arrt du tintement magique rcemment amoindri.
veills en sursaut, les deux amants, pleins de voluptueux souvenirs,
envisagrent avec eroi la perspective dune sparation nouvelle.
Neddou ne songeait plus qu secouer le joug de Schahnidjar en
fuyant avec Ghriz.
Soudain un zbre parut, amen en cet endroit par les hasards dune
course vagabonde.
Eray par la prsence des personnages inaendus qui lui barraient
la route, lanimal voulut revenir sur ses pas.

214

Impressions dAfrique

Chapitre XV

Mais, sur un ordre de sa matresse, le ngre t un bond et saisit par


les naseaux le coursier promptement domin.
Ghriz avait compris la pense de Neddou ; leste et lger il enfourcha
le zbre puis aida sa compagne se hisser en croupe.
Au bout dun moment, les deux fugitifs, aprs un signe dadieu fait
Stingo, sloignaient au galop de leur rapide monture. La Moresque brandissait, en riant de sa pauvret, une bourse contenant quelques pices
dor, seule fortune rserve aux frais de laventureuse quipe. Ghriz,
ayant la veille donn tout son avoir Kou-Ngan, ne pouvait rien ajouter
ce modeste pcule.
Aprs une course folle et ininterrompue, le zbre, extnu, sabait
vers le soir au sein dune fort tnbreuse.
Srs davoir momentanment djou toute poursuite, Ghriz et Neddou voulurent apaiser leur faim aiguise par la fatigue et par le foueement de lair.
Les deux amants se partagrent la besogne. Ghriz devait faire provision de fruits savoureux, tandis que Neddou chercherait quelque source
frache, propre tancher la soif.
Certain arbre centenaire, au tronc gant facilement reconnaissable,
fut choisi comme point de runion, et chacun se mit en campagne dans
la pnombre envahissante.
A la suite de maints dtours, Neddou dcouvrit la source souhaite.
La jeune femme voulut aussitt sen retourner ; mais, au milieu de la
nuit rapidement tombe, elle sgara peu peu, et, prise dangoisse, erra
pendant des heures sans pouvoir retrouver larbre immense dsign pour
but.
Folle de douleur, Neddou se mit en prire, meant le vu de jener
dix jours durant si elle parvenait rejoindre Ghriz.
Rconforte par cet lan vers la puissance suprme, elle reprit sa
marche avec un nouveau courage.
Peu de temps aprs, sans savoir par suite de quels mystrieux circuits,
elle se trouva soudain en prsence de Ghriz, qui, lil hagard, nosant
quier la place convenue, laendait en poussant des cris dappel.
Neddou slana dans les bras du pote en remerciant Allah de son
intervention si prompte.

215

Impressions dAfrique

Chapitre XV

Ghriz montra sa rcolte de fruits, mais Neddou refusa den prendre


sa part en contant les dtails de son vu ecace.
Le lendemain, les deux fugitifs continurent pied le chemin commenc ; pendant la nuit, le zbre stait chapp en rompant ses liens.
Durant plusieurs jours, le couple alla de village en village, errant
laventure.
Neddou commenait ressentir les tortures de la faim. Bien que dsespr, Ghriz nosait la pousser enfreindre sa promesse, dans la crainte
dairer sur elle la colre cleste.
Le dixime jour, la jeune femme tait si faible quelle pouvait peine
avancer mme en se soutenant au bras de son amant.
Soudain elle chancela et tomba inanime sur le sol.
Ghriz, appelant laide, vit accourir une marchande de victuailles
dont lchoppe se dressait au bord de la route.
Sentant la mort prte lui ravir sa matresse, le pote prit une rapide
dtermination.
Sur sa demande, la marchande empresse apporta divers aliments, et
Neddou, rouvrant les yeux, se reput avec dlice de cee nourriture bienfaisante.
Doue dune nouvelle nergie, la jeune femme se remit en marche,
an de fuir les nombreux missaires que le riche Schahnidjar, dont elle
connaissait lardente passion, avait sans nul doute lancs sur ses traces.
Mais une inquitude lobsdait sans trve, base sur le remords davoir
rompu le jene avant le dlai voulu.
Une rencontre faite le jour suivant augmenta ses transes, qui prirent
subitement une prcision plus terrible.
En pleine campagne, un homme aux allures de fou laccosta en gesticulant et lui mit le trouble dans lme en lui prdisant une chute vertigineuse et prochaine pour punition de son parjure.
elques heures passrent pendant lesquelles Ghriz et Neddou gardrent le silence, douloureusement impressionns par ltrange prophtie.
Vers le soir, un dtour du chemin, la jeune femme poussa un cri
deroi, cherchant chasser de la main quelque horrible vision.

216

Impressions dAfrique

Chapitre XV

Devant elle, dinnombrables yeux sans corps ni gure apparaissaient


deux deux, en la xant durement avec blme et svrit.
En outre, ces regards fascinants lairaient peu peu vers le bord de la
route, qui surplombait un abme insondable hriss de pointes rocheuses.
tranger cee brusque hallucination, Ghriz ne comprenait rien
lpouvante de son amie.
Tout coup, sans avoir pu tenter un geste pour la retenir, il vit Neddou
entrane vers le prcipice par une force invincible.
La malheureuse tomba en heurtant son corps de rocher en rocher,
poursuivie dans sa chute par les yeux menaants qui semblaient lui reprocher son oense la Divinit.
Ghriz, pench sur le goure, voulut partager le sort de son amante et
dun bond slana dans le vide.
Les deux cadavres saalrent cte cte, runis pour lternit dans
dinaccessibles profondeurs.

Fogar avait cout aentivement le rcit de Sirdah.


Les enluminures prenaient maintenant pour lui une signication
claire et pleine dunit, qui rendit dcisive lutilisation projete.
Par prudence, lors de son inoensif larcin, ladolescent avait soustrait, en mme temps que lin-folio, un album pour coliers dont chaque
page contenait un portrait danimal soulign par la dsignation latine de
lespce.
Les scnes colories du conte arabe pouvant se trouver en nombre
trop restreint, ce second ouvrage, dont chaque vue se susait ellemme, assurait un copieux supplment capable dalimenter jusquau bout
le spectacle rclam par la plante.
Arm de lin-folio et de lalbum en rserve, Fogar guea lheure propice, en observateur dsormais conscient et averti.
Linstant venu, il plaa successivement devant lnorme roseau blanc,
dont il piait les transformations atomiques, toutes les gravures dorient
chelonnes dans lordre du rcit.
Cee srie termine, il ouvrit lalbum, dont une page fut enregistre
au dernier moment.

217

Impressions dAfrique

Chapitre XV

La phase rceptive ayant pris n, le jeune homme put constater la parfaite russite de son opration, en voyant les images dler avec neet
sur lcran vgtal dlicatement impressionn.
Il ne restait plus qu soigner la plante, destine reproduire indniment les ns tableaux qui maintenant faisaient partie delle-mme.
Fogar remit secrtement les deux ouvrages leur place ; Juillard, absorb par quelque nouvelle tude, navait pas mme souponn leur disparition momentane.
Possdant les lments complets de son exhibition, ladolescent trouva
un moyen dingnieuse coordination.
Il prit le parti dnitif de tout runir sur son cadre, qui lui tait si
commode pour obtenir le sommeil lthargique gnrateur de caillots sanguins.
Chnevillot dota la couchee des annexes voulues, soigneusement
adaptes la forme spciale de tel animal ou de tel objet.
Le bariolage automatique du roseau gigantesque semblait dsign
pour distraire les spectateurs pendant la syncope volontaire, qui devait
se prolonger avec monotonie.
Pourtant, la premire phase de lvanouissement orant un rel arait
d la disparition graduelle de la vie et du soue, il convenait de laisser
Fogar en vedee exclusive jusquau moment de prostration absolue qui
le rendait semblable un cadavre.
Dans ce but, Chnevillot arrangea la plante comme un ciel de lit et
plaa au-dessus delle un phare lectrique brillant recteur.
En choisissant pour lexprience une heure susamment obscure, les
vues changeantes seraient tour tour blouissantes ou caches, suivant
le docile caprice dun courant maniable.
Fogar, qui tenait faire tout lui-mme, devait seul disposer de lallumage. Mais, pendant la somnolence lthargique, une rigidit complte
des jambes et des bras tait ncessaire pour amener la condensation sanguine. Chnevillot soumit donc le courant lectrique laction dune tige
horizontale, termine par une sorte de bquille propre emboter laisselle gauche du dormeur. Encore assez lucide pour gueer la venue de la
premire image, ladolescent pourrait ainsi, par un imperceptible mouvement du corps, embraser le phare au moment voulu.

218

Impressions dAfrique

Chapitre XV

Une petite alcve, pourvue dune illumination spciale, servirait


montrer dans tous ses dtails la structure intrieure de lponge bizarre
et vivante.
and Chnevillot eut achev son travail, Fogar sexera patiemment
faire rebondir son savon humide sur les trois lingots dor xs au pied
de sa couche dans trois solides supports gries.
Il acquit vite une merveilleuse adresse ce jeu dicile, ralisant de
vrais prodiges de prcision et dquilibre.
Entre temps il soccupait de la plante avec sollicitude.
La racine, soigneusement respecte, reposait maintenant dans un pot
do grs x au cadre. Un arrosage rgulier entretint la vitalit des tissus,
dont les empreintes, sans cesse renaissantes, gardrent toute leur neet.

219

CHAPITRE

XVI

jur, le Hongrois Skarioszky sexerait


quotidiennement sur sa cithare aux sons purs et troublants.
Sangl dans son uniforme de tzigane quil ne quiait jamais, lhabile virtuose excutait dtourdissants morceaux, qui avaient le don
dmerveiller les indignes.
Toutes ses sances taient suivies par un groupe de Ponukliens attentifs et nombreux.
Agac par cee assistance encombrante, le grand artiste voulut choisir, pour son travail, une retraite solitaire et sduisante, bien labri des
visites importunes.
Charg de sa cithare et du support pliant destin la recevoir, il gagna
le Bhuliphruen, sous les hautes futaies duquel il senfona dun pas vif
sans paratre hsiter sur la direction suivre.
Aprs une assez longue tape, il sarrta au bord dune source en un
lieu pioresque et charmant.

220

Impressions dAfrique

Chapitre XVI

Skarioszky connaissait dj cet endroit disolement et de mystre ;


un jour il avait mme tent de se baigner dans le ruisseau limpide, qui
coulait avec mille reets sur de brillantes roches micaces ; mais, sa
grande surprise, il navait pu vaincre la rsistance de leau, dont la prodigieuse densit empchait toute pntration un peu profonde ; saalant
alors sur les genoux et sur les mains, il tait parvenu franchir en tous
sens la pesante rivire sans humecter son corps soutenu au-dessus de la
surface.
Ngligeant cee fois ltrange cours deau, Skarioszky sempressa
dinstaller cithare et support devant une roche basse pouvant servir de
sige.
Bientt, assis devant linstrument, le virtuose se mit jouer lentement
certaine mlodie hongroise empreinte de tendresse et de langueur.
Au bout de quelques mesures, bien que trs absorb par le va-et-vient
de ses baguees, Skarioszky eut lintuition visuelle dun mouvement
lger saccomplissant du ct de la rivire.
Un rapide coup dil lui permit dapercevoir un ver norme, qui, sortant de leau, commenait ramper sur la berge.
Sans sinterrompre, le tzigane, par une srie de regards furtifs, surveilla le nouvel arrivant, qui se rapprochait doucement de la cithare.
Faisant halte sous le support, le ver se lova sans crainte entre les pieds
du Hongrois, qui, en baissant les yeux, le voyait immobile au ras du sol.
Oubliant vite lincident, Skarioszky continua son travail, et durant
trois grandes heures des ots dharmonie schapprent sans trve de son
potique instrument.
Le soir venu, lexcutant se mit enn debout ; regardant le ciel pur
exempt de toute menace pluvieuse, il rsolut de laisser la cithare en place
pour la prochaine tude.
Au moment de quier sa retraite il aperut le ver qui, rebroussant
chemin, se dirigeait du ct de la berge pour disparatre bientt dans les
profondeurs de la rivire.
Le lendemain, Skarioszky sinstalla de nouveau prs de la source
bizarre et entama son labeur par une capricieuse valse lente.
Pendant la premire reprise, le virtuose fut quelque peu distrait par
le ver colossal, qui, se dressant hors du courant, gagna directement son

221

Impressions dAfrique

Chapitre XVI

poste de la veille, o il resta gracieusement enroul jusqu la n de la


sance musicale.
Cee fois encore, avant de se retirer, Skarioszky put voir linoensif
reptile qui, satur de mlodie, senfonait sans bruit dans le calme ruisseau.
Le mme mange se renouvela pendant plusieurs jours. A linstar des
charmeurs de serpents, le Hongrois, par son talent, airait infailliblement
le ver mlomane, qui une fois capt ne pouvait plus sarracher son extase.
Le tzigane sintressa vivement au reptile, dont la conance ltonnait ; un soir, le travail termin, il lui barra la route avec sa main pour
tenter un essai dapprivoisement.
Le ver, sans aucune apprhension, escalada les doigts quon lui offrait, puis senroula en de multiples tours sur le poignet du Hongrois, qui
relevait progressivement sa manche.
Skarioszky fut surpris par la charge formidable quil lui fallait supporter. Adapt au milieu dense fourni par leau de la rivire, le ver, malgr
sa souplesse, orait un poids immense.
Cee premire exprience fut suivie de beaucoup dautres. Le ver
connut bientt son matre et sut obir au moindre appel de sa voix.
Une telle docilit t natre dans lesprit du tzigane un projet de dressage qui pouvait conduire de prcieux rsultats.
Il sagissait damener le reptile tirer lui-mme quelques sons de la
cithare, en cultivant patiemment sa mystrieuse passion pour lbranlement sonore des couches dair,
Aprs de longues rexions, Skarioszky imagina un appareil propre
utiliser la pesanteur de londe spciale habite par le ver.
Les roches de la rivire lui fournirent quatre plaques de mica solides
et transparentes, qui, tailles nement puis soudes avec de largile, formrent un rcipient adapt certaines ns. Deux branches rsistantes,
plantes verticalement dans le sol de chaque ct de la cithare, soutinrent
dans leur extrmit fourchue lappareil base longue et mince bti en manire dauge.
Skarioszky dressa le ver se glisser dans le rcipient de mica puis
boucher en sallongeant une rainure mnage dans larte infrieure.

222

Impressions dAfrique

Chapitre XVI

Sarmant dune large cosse de fruit, il eut vite fait de puiser la source
quelques pintes deau quil versa dans lauge transparente.
Ensuite, avec lextrmit dune brindille, il souleva, pendant un quart
de seconde, un inme fragment du corps tendu.
Une goue deau schappa et vint frapper une corde qui vibra trs
purement.
Lexprience, renouvele plusieurs fois dans la rgion voisine, donna
une suite de notes formant ritournelle.
Soudain le mme contour musical fut rpt par le ver, qui de luimme livra passage au liquide par une srie de soubresauts accomplis
sans erreur aux places voulues.
Jamais Skarioszky net os compter sur une aussi prompte comprhension. Sa tche lui parut dsormais facile et fructueuse.
Mesure par mesure il apprit au ver plusieurs mlodies hongroises
vives ou mlancoliques.
Le tzigane commenait par se servir de sa brindille pour duquer le
reptile, qui ensuite reproduisait sans aucun secours le fragment demand.
Voyant leau se glisser lintrieur de la cithare par deux ouvertures
de rsonance, Skarioszky, laide dune pingle, pratiqua sous linstrument un trou imperceptible qui laissa fuir en ne cascade le trop-plein du
liquide recueilli.
La provision tait parfois refaite la rivire toute proche, et le travail
marchait souhait.
Bientt, pouss par une ambition grandissante, le Hongrois, une brindille dans chaque main, voulut obtenir deux notes la fois.
Le ver stant prt demble cee nouvelle exigence, les morceaux
de cithare, invariablement bass sur le choc parfois simultan de deux
baguees, devenaient tous abordables.
Dcid paratre au gala comme dresseur et non plus comme excutant, le tzigane, pendant plusieurs jours, saela passionnment sa
besogne ducatrice.
A la n, multipliant les dicults, il cela une longue brindille chacun de ses dix doigts et put apprendre au ver maintes acrobaties polyphoniques gnralement exclues de son rpertoire.

223

Impressions dAfrique

Chapitre XVI

Sr dsormais de pouvoir exhiber ltonnant reptile, Skarioszky rechercha divers perfectionnements capables damliorer lappareil dans
son ensemble.
Sur sa prire, Chnevillot remplaa par une double monture mtallique, xe au support mme de la cithare, les deux branches fourchues
qui jusqualors soutenaient le rcipient de mica.
En outre un feutrage partiel garnissant linstrument fut destin doucement amortir le choc retentissant des pesantes goues deau.
Pour viter linondation de la place des Trophes, une terrine canal
feutr devait recueillir la mince cascade chappe de la cithare.
Ces apprts termins, Skarioszky paracheva lducation du ver, qui
chaque jour, aux premiers sons de la cithare, sortait promptement de lpaisse rivire, dans laquelle le Hongrois sempressait de le replonger luimme la n du travail.

224

CHAPITRE

XVII

ls de lempereur, Rhjed, g de douze ans, tait le


plus espigle et le plus turbulent.
Il passait ses journes inventer mille jeux bizarres, souvent
assez extravagants pour mere sa vie en danger.
Le Bhuliphruen, thtre habituel de ses exploits, lui fournissait
mainte occasion de satisfaire ses fougueux penchants.
Tantt lagile ngrillon escaladait un arbre immense pour recueillir
des nids dans les branches les plus leves ; tantt, coups de pierres, il
donnait la chasse aux oiseaux ou aux quadrupdes, quil savait prendre
aussi laide de piges fort ingnieux.
Un jour, au moment de dboucher dans une troite clairire, Rhjed
aperut un rongeur au pelage roux, qui semblait humer le vent comme
pour choisir sa route.
Lenfant tenait la main une forte gaule rcemment prise un buisson. Dun coup de cee arme primitive il assomma le rongeur, qui tomba

225

Impressions dAfrique

Chapitre XVII

sur le anc au milieu de lespace dcouvert.


En sapprochant, Rhjed remarqua une bave abondante qui schappait de la gueule du cadavre en exhalant une odeur spciale prodigieusement forte ; cur par ce spectacle, il traversa la clairire et continua
son chemin.
Soudain, entendant un violent bruit, dailes, il vit, en se retournant,
un formidable oiseau de proie longues paes dchassier, qui, aprs
quelques tournoiements concentriques, sabait brusquement auprs du
rongeur.
Rhjed revint sur ses pas avec larrire-pense de tuer le volatile, qui
aaquait dj le cadavre coups de bec.
Voulant viser avec justesse la tte particulirement vulnrable, il sapprocha doucement de face pendant que loiseau baissait le cou.
Lenfant, tout surpris, distingua au-dessus du bec deux ouvertures olfactives, qui, sans doute frappes distance par la senteur de la bave
trange, avaient prvenu puis conduit loiseau impatient de goter au festin promis.
Toujours arm de sa gaule, Rhjed prit son lan et aeignit en plein
occiput le volatile, qui saaissa sans un cri.
Mais, en cherchant examiner de plus prs sa nouvelle victime, lenfant se sentit retenu au sol par un aimant invincible.
Son pied droit reposait sur une lourde pierre plate recouverte par la
bave du rongeur.
Cee substance, demi sche dj, formait une glu irrsistiblement
puissante, et Rhjed ne put dgager son pied nu quau prix de violents
eorts gnrateurs dcorchures profondes et cruelles.
Craignant de semptrer de nouveau, lespigle, une fois libre, ne songea qu sloigner vivement du dangereux endroit.
Au bout dun moment, quelques lointains frmissements dailes lui
rent tourner la tte, et il aperut dans les airs un second volateur de
mme race, qui, averti par la senteur toujours plus pntrante, slanait
rapidement vers la cure tentatrice.
Rhjed conut alors un plan hardi, bas la fois sur les proprits
adhrentes de ltonnante bave et sur le trouble vident que lodeur exhale par elle semblait porter dans le clan de certains volatiles puissante

226

Impressions dAfrique

Chapitre XVII

envergure.
Direntes herbes, frachement foules, lui indiqurent le dernier
chemin trac par le rongeur.
En un point de cee passe, susceptible dtre suivie avant peu par
des animaux despce identique, Rhjed creusa une petite fosse que de
lgers branchages dissimulrent compltement.
Le lendemain, enchant de la russite de son pige, lenfant retira de
ltroite excavation, pour le rapporter vivant dans sa case, un rongeur
toison rousse tout pareil au premier.
Obissant un sentiment dmulation suscit par les projets de Fogar,
laventureux Rhjed voulait corser le gala en se faisant enlever dans les
airs par un des oiseaux narines rpandus dans le Bhuliphruen.
Le rongeur, tu au dernier moment, fournirait une bave abondante
qui, airant par ses manations le volateur requis, servirait ensuite au
rapide agencement de quelque ingnieux aelage arien.
Cee dernire condition ncessitait lemploi dun objet plat, propre
recueillir la glu animale, qui, simplement panche sur le sol, ft demeure inutilisable.
Rhjed, en explorant les dbris du Lynce, dcouvrit un lger baant
darmoire fort bien adapt ses vues.
Lenfant nexposa quen partie son projet, gardant pour lui, par crainte
de limmanquable veto paternel, tout ce qui se rapportait son voyage
dans lazur.

227

CHAPITRE

XVIII

deux mois que Sil-kor tait parti, et nous aendions impatiemment son retour, car, les prparatifs du gala se trouvant
termins, nous sentions que lennui, jusqualors combau par le
travail ou la spculation, ne tarderait pas nous gagner de nouveau.
Heureusement, un incident fort inaendu vint nous orir une distraction puissante.
Un soir, Sirdah nous t le rcit dun vnement grave accompli le jour
mme.
Vers trois heures, un ambassadeur du roi Yaour, traversant le Tez en
pirogue, stait fait introduire dans la case de Talou, auquel il apportait de
bonnes nouvelles : le souverain du Drelchka, ayant eu vent de ce qui se
passait jur, tait obsd par lardent dsir dentendre chanter, en voix
de tte, lempereur vtu de son blouissante toilee ; il accorderait sans
condition la gurison de Sirdah si le pre de la jeune aveugle consentait
monter en sa prsence sur la scne des Incomparables pour chanter avec

228

Impressions dAfrique

Chapitre XVIII

son mission fminine lAubade de Dariccelli.


Fla de la demande et ravi de pouvoir si bon compte rendre la vue
sa lle, Talou commenait dj une rponse armative, quand Gaz-dh
ctait le nom de lambassadeur ngre se rapprocha de quelques pas
pour faire voix basse de secrtes rvlations. Le prtendu dsir si ardemment formul ntait quune ruse devant permere Yaour de pntrer
librement dans jur la tte dune nombreuse escorte. Connaissant lorgueil de Talou et sachant lavance que son redoutable voisin voudrait
lblouir en le recevant au milieu de toutes ses troupes, le roi esprait
prendre larme ennemie au pige dans lespace relativement restreint de
la place des Trophes. Pendant que la population jurienne, aire par
la crmonie, serait masse aux abords de lesplanade, larme drelchkafenne passerait le Tez sur un pont de pirogues rapidement improvis,
puis se rpandrait autour de la capitale comme une ceinture humaine,
an denvahir de tous les cts la fois le lieu de la reprsentation. Au
mme instant Yaour donnerait son escorte le signal de laaque, et les
guerriers ponukliens, presss comme dans un tau, seraient massacrs
par leurs fougueux agresseurs, qui entre maints avantages auraient celui
de la surprise. Matre de la situation, Yaour se ferait proclamer empereur,
aprs avoir rduit en esclavage Talou et toute sa ligne.
Gaz-dh trahissait ainsi sans remords son matre, qui rtribuait mal
ses services et se montrait souvent brutal envers lui. Pour prix de sa dlation il sen rapportait la gnrosit de Talou.
Dcid tirer prot de lavertissement, lempereur renvoya Gaz-dh
avec mission de convier le roi Yaour pour le jour suivant au dclin du
soleil. Flairant davance une magnique rcompense, lambassadeur sen
alla plein despoir, tandis que Talou laborait dj dans sa tte tout un
plan de dfense et daaque.
Le lendemain, par ordre de lempereur, la moiti des troupes ponukliennes se cacha dans les massifs du Bhuliphruen, tandis que le restant
sabritait par tout petits groupes dans les cases du quartier le plus mridional djur.
A lheure dite, Yaour et son escorte commande par Gaz-dh se placrent debout dans une dizaine de pirogues et traversrent le Tez.
Post sur la rive droite, Rao, le successeur de Mossem, gueait le d-

229

Impressions dAfrique

Chapitre XVIII

barquement ; il conduisit le roi jusqu la place des Trophes, o Talou


aendait sans armes, aubl de sa toilee fminine et entour seulement
dune poigne de dfenseurs.
En arrivant, Yaour jeta un regard autour de lui et parut troubl par
labsence des guerriers quil comptait prendre au pige. Talou marcha audevant de lui, et les deux monarques changrent quelques propos, que
Sirdah, reste parmi nous, traduisit voix basse.
Tout dabord, Yaour, sappliquant vainement dissimuler son inquitude, demanda sil naurait pas le bonheur de voir les belles troupes ponukliennes, dont on vantait partout laudace et la ert. Talou rpondit
que son hte avait lgrement devanc lheure dsigne et que ses guerriers, actuellement occups lachvement de leur parure, viendraient
dans quelques instants se masser sur lesplanade pour rehausser par leur
prsence lclat de la reprsentation. Rassur par cee armation, mais
craignant davoir veill la suite de sa question imprudente les soupons de lempereur, Yaour aecta aussitt de soccuper de futilits. Il se
mit passionnment admirer laccoutrement de Talou, en manifestant le
brlant dsir de possder quelque costume semblable.
A ces mots, lempereur, qui cherchait une occasion de gagner du
temps jusqu larrive de larme ennemie, se tourna brusquement vers
notre groupe et, par lintermdiaire de Sirdah, nous donna lordre de trouver dans nos bagages une toilee analogue la sienne.
Habitue jouer le Faust de Gthe au cours de toutes ses tournes,
Adinolfa schappa en courant et revint au bout dun moment portant sur
le bras sa robe et sa perruque de Marguerite.
A la vue du cadeau quon lui orait, Yaour t entendre de radieuses
exclamations. Jetant ses armes sur le sol, il put, grce son extrme maigreur, entrer sans peine dans la robe, qui sagrafa par-dessus son pagne ;
puis, se coiant de la perruque blonde aux deux naes paisses, il t
quelques pas majestueux, semblant rellement joyeux de leet produit
par son bizarre dguisement.
Mais une immense clameur retentit soudain au dehors, et Yaour, airant quelque trahison, se hta de bondir sur ses armes et de senfuir avec
son escorte. Seul Gaz-dh, prt combare dans les rangs de ses ennemis, se joignit aux guerriers ponukliens, qui, la suite de Talou et de

230

Impressions dAfrique

Chapitre XVIII

Rao, se prcipitrent sur les traces du roi. Aussitt, air par lmouvant
spectacle qui se prparait, notre groupe prit le pas de course dans la mme
direction et aeignit en peu de temps la limite sud djur.
Nous pmes facilement nous rendre compte de ce qui venait de se produire. Larme drelchkaenne, suivant la dcision royale, avait travers
le Tez sur un pont de pirogues ; au moment o le dernier homme meait
le pied sur la rive droite, les bandes de Talou, poussant des cris en guise de
signal, taient sorties en mme temps des cases djur et des massifs du
Bhuliphruen pour enserrer lennemi de toutes parts, en se servant leur
prot de la tactique imagine par Yaour. Dj le sol tait jonch de morts
et de blesss drelchkaens, et la victoire paraissait acquise aux troupes
de lempereur.
Yaour, toujours aubl de sa robe et de sa perruque, stait bravement
jet dans la mle et combaait parmi les siens. Arm dune lance, Talou,
portant sa trane sur son bras gauche, fona sur lui, et un duel trange
sengagea entre ces deux monarques dapparence carnavalesque. Le roi
parvint dabord parer plusieurs coups, mais bientt lempereur, la suite
dune feinte habile, pera profondment le cur de son antagoniste.
Promptement dcourags par la mort de leur chef, les Drelchkaens,
de plus en plus dcims, ne tardrent pas se rendre et furent emmens
jur pour tre traits en captifs.
Tous les cadavres, sauf celui dYaour, furent lancs dans le Tez, qui se
chargea de les charrier jusqu la mer.

231

CHAPITRE

XIX

avant la victoire de Talou, une tonnante nouvelle stait rpandue jusqu jur ; on commentait la prsence
auprs dYaour dun couple europen comprenant une jeune
femme et son frre entrans au del du Tez par les hasards dune exploration.
Le frre ne semblait jouer quun rle fort eac, mais la voyageuse,
captivante et belle, achait orgueilleusement sa liaison avec Yaour, sur
lequel ses charmes pleins daraits avaient produit demble une impression profonde.
Aprs la bataille, Talou se t amener les deux inconnus, qui furent
libres derrer sans gardiens en aendant un arrt touchant le sort qui leur
serait rserv.
Lexploratrice une Franaise nomme Louise Montalescot se lia
vite avec nous et, tout heureuse de retrouver des compatriotes, nous mit
au courant des diverses pripties dont lenchanement lavait conduite

232

Impressions dAfrique

Chapitre XIX

avec son frre jusquen cee lointaine contre africaine.


Dorigine modeste, Louise tait ne dans la banlieue de Paris. Son
pre, employ dans une fabrique de poterie, gagnait rgulirement sa
vie en excutant dirents modles de vases et de rcipients ; cee tche
dnotait un vritable talent de sculpteur, dont le brave homme ne tirait
dailleurs aucune vanit.
Louise avait un jeune frre, objet de sa plus ardente aection. Norbert
ctait le nom du gamin sexera ds sa petite enfance sous la direction de son pre et parvint, avec une grande facilit, modeler de nes
statuees en forme de acons ou de bougeoirs.
Envoye de bonne heure lcole, Louise montra dtonnantes dispositions pour le travail ; grce un brillant concours, elle obtint une bourse
dans un lyce de lles et put faire ainsi de fortes tudes. A vingt ans, possdant tous ses brevets, elle vcut facilement du produit de ses leons et
se perfectionna seule dans toutes les branches des leres et des sciences.
Dvore par la passion du fcond labeur, elle regreait le temps quil lui
fallait consacrer au sommeil et aux repas.
Son fanatisme lairant surtout vers la chimie, elle poursuivait prement, au cours de ses veilles, certaine grande dcouverte depuis longtemps en germe dans son esprit. Il sagissait dobtenir, par un procd
purement photographique, une force motrice susamment prcise pour
guider avec sret un crayon ou un pinceau. Dj Louise touchait presque
au but ; mais il lui manquait encore une essence trs importante et jusqualors demeure introuvable. Le dimanche elle allait herboriser dans les
bois voisins de Paris, cherchant vainement la plante inconnue qui devait
parfaire sa mixture.
Or, en lisant dans divers rcits dexplorateurs maintes feriques descriptions de la ore tropicale, la jeune lle rvait de parcourir les brlantes rgions du centre africain, certaine de centupler, au milieu dune
vgtation sans pareille, ses maigres chances de russite.
Pour se distraire de son ide xe, Louise travaillait chaque jour un
court trait de botanique arayant et imag, ouvrage de vulgarisation
destin mere en relief les tonnantes merveilles du monde vgtal.
Elle termina vite cet opuscule, qui, tir un grand nombre dexemplaires,
lui rapporta une petite fortune.

233

Impressions dAfrique

Chapitre XIX

En se voyant la tte de cee somme inaendue, la jeune lle ne


songea plus qu entreprendre le grand voyage si ardemment dsir.
Mais, depuis quelque temps, elle prouvait une gne dans le poumon
droit, une sorte doppression pnible et persistante lui donnant le sentiment dune provision dair impossible chasser. Voulant prendre un avis
autoris avant de partir pour sa lointaine expdition, elle alla consulter
le docteur Renesme, dont elle avait lu et admir les clbres ouvrages sur
les maladies de poitrine.
Le grand spcialiste fut frapp par la bizarrerie du cas. Une tumeur
interne stait forme dans le poumon de Louise, et latonie de la partie
malade rendait incomplte lexpulsion de lair inspir.
Selon Renesme, laection tait cause, sans aucun doute, par certains
gaz nocifs que la jeune lle avait absorbs au cours de ses expriences
chimiques.
Il devenait urgent de crer une issue factice lair, car, sans cee prcaution, la tumeur ne pouvait manquer de grossir indniment. En outre,
lappareil respiratoire serait pourvu dune sonorit quelconque appele
faire constater toute heure son bon fonctionnement, la moindre
obstruction dun de ses principaux organes pouvant permere lextumescence daccomplir dirrparables progrs.
Admirablement doue au point de vue physique, Louise, malgr la
gravit de son caractre, ntait pas exempte dune certaine coqueerie.
Dsespre par la rvlation de Renesme, elle chercha le moyen de rendre
autant que possible gracieux et esthtique linstrument chirurgical qui
allait dsormais faire partie de sa personne.
Prenant comme prtexte son prochain dpart pour de prilleuses
contres, elle rsolut dadopter le costume masculin, dont la commodit
convenait parfaitement aux dicults dune audacieuse exploration.
Son choix se xa sur un uniforme docier ; elle pourrait ainsi donner
aux tuyaux sonores une apparence daiguillees, en imitant le subterfuge
grce auquel on dissimule les cornets de sourds dans des montures dventails ou de parapluies.
Renesme se prta volontiers la ralisation de ce caprice et construisit
son appareil suivant les plans demands.
Lopration russit souhait ; la tumeur, place dans le bas du pou-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIX

mon, fut mise en communication avec lair extrieur au moyen dune


troite ouverture, laquelle vint sadapter un tube rigide subdivis en
plusieurs aiguillees creuses et rsonnantes.
Grce laction bienfaisante de cee soupape, Louise pouvait mener sans crainte dsormais une vie de fatigues et de labeur. Chaque soir
elle devait obstruer louverture avec un bouchon mtallique, aprs avoir
t lappareil devenu inutile pendant la respiration calme et rgulire du
sommeil.
and elle se vit pour la premire fois dans son costume docier,
la jeune lle fut un peu console de sa triste msaventure. Elle trouva sa
nouvelle tenue fort seyante et put admirer leet de sa magnique chevelure blonde, quelle laissait tomber en boucles naturelles sous son mince
bonnet de police crnement inclin vers loreille.
Mme pendant les priodes les plus actives de ses tudes si absorbantes, Louise navait jamais nglig son frre Norbert.
Sa tendresse pour lui tait devenue plus aentive encore aprs la disparition de leurs parents, morts presque en mme temps au cours dun
terrible hiver gnrateur dpidmies meurtrires.
Norbert occupait maintenant le poste de son pre la fabrique de poterie et possdait un merveilleux tour de main pour excuter rapidement
toutes sortes de gurines pleines de vie et de grce. En dehors de ce talent
trs rel, le jeune homme avait peu dintelligence et subissait compltement lexcellente inuence de sa sur.
Louise voulait partager avec Norbert son opulence subite ; elle rsolut
donc de se ladjoindre pendant son magnique voyage.
La jeune lle sintressait depuis peu une pie apprivoise trouve
dans dtranges conditions. Loiseau lui tait apparu pour la premire
fois un dimanche, en plein bois de Chaville. Midi venait de sonner au
loin, et Louise, aprs une fatigante sance dherborisation, stait assise
au pied dun arbre pour faire un frugal repas. Soudain une pie eronte et gourmande sapprocha delle en sautillant, comme pour quter des
miees de pain, qui lui furent aussitt jetes en abondance. Loiseau, rempli de reconnaissance, savana plus prs encore sans aucune frayeur, se
laissant caresser et prendre par la gnreuse dispensatrice, qui, touche
de cee conante sympathie, le ramena chez elle et commena son du-

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Impressions dAfrique

Chapitre XIX

cation. Bientt la pie vint au moindre appel se poser sur lpaule de sa


matresse et poussa lobissance jusqu rapporter dans son bec tel lger
objet dsign du doigt.
Louise tait maintenant trop aache sa compagne aile pour accepter lide de labandonner des soins mercenaires. Elle emmena donc
loiseau le jour o, pleine dexubrant optimisme, elle prit en compagnie
de son frre lexpress de Marseille.
Conduits Porto-Novo par un rapide paquebot, le frre et la sur recrutrent la hte une petite escorte dhommes blancs et se dirigrent
vers le sud. Le projet de Louise tait daeindre la Vorrh, que lui avaient
signale plusieurs livres dexplorateurs ; cest l surtout que son imagination dcouvrait lavance toutes sortes de merveilles vgtales.
Son espoir ne fut pas tromp lorsque aprs de longues fatigues elle
eut connaissance de limposante fort vierge. Sur lheure elle commena
ses recherches, prouvant une joie immense en voyant presque chaque
pas, sous forme de eur ou de plante, quelque nouveau trsor inconnu.
Avant son dpart, Louise avait compos chimiquement certain liquide
corrosif propre faciliter sa besogne. Une goue de cee solution, verse
sur un vgtal quelconque, devait rvler, par une combustion partielle
accompagne dune lgre fume, la prsence indubitable de lessence
dsire.
Or, malgr linnie varit des spcimens entasss dans la Vorrh,
les essais continuellement rpts demeurrent infructueux. Durant bien
des jours Louise poursuivit sa tche avec courage, pntrant sans cesse
plus avant sous ladmirable frondaison. Parfois, apercevant sur un arbre
quelque feuille bizarre et arayante, elle la dsignait la pie, qui la
cueillait avec son bec pour la lui donner.
Toute la Vorrh fut ainsi traverse du nord au sud sans aucun rsultat.
Louise, dsespre, ne tentait plus que machinalement son exprience habituelle quand tout coup une goue de sa prparation, jete par acquit
de conscience sur une plante nouvelle, provoqua la courte combustion
vainement guee depuis si longtemps.
La jeune lle eut une minute divresse qui la ddommagea de ses dceptions passes. Elle t une abondante cueillee de la prcieuse plante
ne et rougetre, dont les graines, cultives en serre chaude, devaient lui

236

Impressions dAfrique

Chapitre XIX

fournir sa provision future.


Cest la tombe de la nuit que la voyageuse avait fait sa mmorable
dcouverte ; on campa sur le lieu mme de la halte, et chacun stendit
pour dormir, aprs un solide repas au cours duquel toutes les dcisions
furent prises pour revenir promptement Porto-Novo.
Mais le lendemain, en sveillant, Louise et Norbert se virent seuls.
Leurs compagnons les avaient trahis, drobant, aprs en avoir coup les
courroies, certaine sacoche qui, toujours porte en bandoulire par la
jeune lle, contenait dans ses divers compartiments une pesante charge
dor et de billets. Songeant viter une dnonciation, les misrables
avaient aendu ltape la plus lointaine, an denlever toute chance de
retour aux deux abandonns privs de vivres.
Louise ne voulut pas tenter limpossible en cherchant regagner
Porto-Novo ; elle marcha au contraire vers le sud, dans lespoir datteindre quelque village indigne do elle pourrait se faire rapatrier
moyennant la promesse dune ranon. Elle t une ample provision de
fruits et sortit bientt de la Vorrh, ayant travers limmense fort tout
entire sans rencontrer aucune trace de Velbar ni de Sirdah, que lincendie devait avant peu chasser de leur retraite.
Aprs quelques heures de marche, Louise fut arrte par le Tez, dont
le cours, une certaine distance djur, remontait sensiblement vers le
nord. A ce moment un tronc darbre descendait le cours deau la drive.
Sur un signe de sa sur, Norbert agrippa la longue pave, et, pousss par
une forte branche formant godille, les deux exils purent passer le euve,
installs tant bien que mal sur lcorce humide. La jeune lle avait saisi
avec joie cee occasion de mere une barrire entre elle et ses guides, qui,
pouvant regreer davoir pargn leurs victimes, taient encore capables
de quelque retour oensif.
A partir de ce point, le frre et la sur suivirent invariablement la
rive gauche du Tez et tombrent ainsi au pouvoir dYaour, que la beaut
de Louise troubla profondment.
Au cours de ses tudes, la jeune lle stait trouve mle un monde
dtudiants et dtudiantes dont les doctrines trs avances avaient dteint sur elle ; volontiers elle achait le mpris de certaines conventions
sociales et allait parfois jusqu prner lunion libre. Yaour, jeune et de

237

Impressions dAfrique

Chapitre XIX

visage impressionnant, exera un arait puissant sur son imagination


prise dimprvu. Or, selon ses ides, deux tres airs lun vers lautre
par un lan rciproque ne devaient subir lentrave daucun prjug. Heureuse et re du ct romanesque de laventure, elle se donna sans rserve
au roi trange dont la passion stait allume ds le premier regard.
Tout projet de rapatriement fut ajourn par ce dnouement inaendu.
Lors de leur fuite tratresse au sein de la Vorrh, les guides avaient
laiss certain sac dont le contenu, inutile pour eux mais inniment prcieux pour Louise, se composait dune foule dobjets et dingrdients se
rapportant la grande dcouverte photographique jusqualors inacheve.
La jeune femme reprit ses travaux avec ardeur, ne doutant pas de la
russite maintenant quelle possdait lintrouvable essence fournie par
les plantes rouges de la fort vierge.
Pourtant la besogne exigea encore de longs ttonnements, et le but
ntait pas aeint au moment de la bataille du Tez.
En achevant son rcit, Louise nous avoua le violent chagrin que lui
causait la mort de linfortun Yaour, dont le brlant souvenir ne pouvait
manquer de planer sur son existence tout entire.

238

CHAPITRE

XX

sa victoire, lempereur nous envoya Sirdah charge dune mission complexe.


Talou, qui aux fonctions de souverain joignait celles de chef
religieux, devait se sacrer lui-mme roi du Drelchka, titre auquel son
dernier succs lui donnait droit.
Or le monarque prtendait rehausser lclat de linsigne proclamation
en la faisant concider avec le gala des Incomparables.
Voulant impressionner ses sujets, il nous demandait en outre de lui
indiquer quelque tradition grandiose en usage chez les blancs.
Juillard parla aussitt de la sainte ampoule et sorit pour fournir davance tous les dtails ncessaires sur la faon dadministrer lhuile consacre. En mme temps, Chnevillot rsolut driger un petit autel sur le
ct nord de la place des Trophes.
Cee premire question tranche, Sirdah continua lnonc de ses requtes.

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Impressions dAfrique

Chapitre XX

Yaour IX nayant aucun parent issu dYaour I, sa mort marquait lextinction dnitive de sa race.
Pour embellir la crmonie du sacre et armer les droits incontestables des Talou, lempereur dsirait exposer une sorte de pice gnalogique sur laquelle, aprs avoir pris Souann pour point de dpart, on
soulignerait de faon saisissante lanantissement de la branche rivale.
Trs orgueilleux de son origine europenne, lempereur tenait voir
gurer sur le document projet lantique portrait qui, pieusement transmis de pre en ls dans la ligne des Talou, reprsentait les deux surs
espagnoles pouses de Souann.
Juillard se chargea volontiers dtablir cet acte dynastique, appel
orner lautel dj construit dans la pense de Chnevillot.
En dehors de ces divers dtails, une curieuse guration devait tre
fournie par le cadavre mme du malheureux Yaour.
La lance avec laquelle lempereur avait frapp le roi dfunt portait sa
pointe, comme beaucoup darmes ponukliennes, un poison trs violent
qui, en dterminant la mort infaillible, possdait en outre ltrange proprit dempcher pendant quelque temps toute putrfaction des tissus.
Le corps de lillustre vaincu pourrait donc, mme aprs une aente
durable, tre plac pour la solennit sous le caoutchouc caduc jadis ddi
la race des Yaour.
Daprs lempereur, cee humiliation impose la plante maudite rclamait, par contraste, une dcoration glorieuse du palmier sem plus tard
par Talou IV.
Louvrier peintre Toresse fut choisi pour composer un criteau commmoratif rappelant la restauration dj lointaine, dont la date concidait
exactement avec la gense de larbre.
Sirdah nous apprit en mme temps que le jour du sacre serait marqu
par le supplice de tous les coupables, dont Rao deviendrait lexcuteur.
Gaz-dh, qui sa demande dune splendide rcompense navait obtenu de lempereur que cee seule rponse : Tu es un tratre, et tu seras
puni comme un tratre, devait avoir la tte coupe avec un tranchant de
hache fait en un bois spcial aussi rsistant que le fer et propre viter
toute eusion de sang.
Mossem aurait la plante des pieds brle au moyen dun fer rouge, qui

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Impressions dAfrique

Chapitre XX

graverait un un les caractres mensongers tracs jadis par lui-mme sur


lacte mortuaire de Sirdah.
Rul prirait sous la piqre des longues pingles dor qui depuis tant
dannes ornaient sa chevelure ; les pointes perceraient sa chair travers
les illets du corset rouge, maintenant rduit ltat de loque par un trop
long usage.
Pour Djizm, lempereur, dont limagination tait bout de ressources, nous demandait lindication de quelque supplice en usage dans
nos pays. Chnevillot eut alors une pense qui, en vitant toute souffrance la condamne, avait en outre lavantage de reculer sa mort
une date peut-tre lointaine. Parmi ses fournitures, larchitecte possdait
un paratonnerre du plus rcent modle, quil destinait au chteau du baron Ballesteros. Il tait facile, au prochain orage susamment direct, de
mere Djizm en contact avec le l conducteur de lappareil et de la faire
ainsi lectrocuter par les nuages. Or le mauvais temps tait rare jur,
et quelque vnement imprvu, capable de dlivrer linfortune, pouvait
fort bien prcder le premier clat de foudre venir.
Lindustrieux Nar devait avoir la vie sauve cause des piges si utiles
quil fabriquait en vue de dtruire les moustiques. Mais, pour lauteur du
billet illustr adress Djizm, la simple captivit exempte de tourments
constituant, parat-il, un chtiment trop doux, Talou dsirait voir slever,
au bord de la place des Trophes, une sorte de socle sur lequel serait x le
collet tendu certain soir par Sil-kor. Vou une immobilit continuelle
et trouvant peine la place de stendre pour sommeiller, Nar, le pied
pris dans la boucle qui une fois dj lui avait t fatale, travaillerait sans
relche la confection de ses dlicats engins. Pour ajouter le supplice moral lnervante contrainte physique, le chapeau melon, le gant de Sude
et la lere vignees, vritables instruments de sa ridicule msaventure,
seraient placs sans cesse porte de sa vue.
An de rendre plus complte la guration du sacre, Talou rclamait
encore une prison, do les condamns, preuves vivantes de son pouvoir
absolu, assisteraient son triomphe.
Aprs lexpos de ces sinistres nouvelles, Sirdah nous t part dun
vnement heureux galement x pour le jour du gala. Il sagissait de
sa propre gurison eectue par le sorcier Bachkou, qui maintenant tait

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Impressions dAfrique

Chapitre XX

soumis lautorit de Talou. Dans son impatience, lempereur avait voulu


conduire sa lle lhabile oprateur le soir mme de la bataille du Tez.
Mais Sirdah stait refuse recouvrer la vue en une journe souille par
tant de sang rpandu. Elle prfrait garder cee joie supplmentaire pour
la date du sacre, dj signale par lclatante glorication de son pre.
elques mots concernant les Montalescot terminrent le mandat de
Sirdah.
Aux yeux de lempereur, Louise avait mrit le chtiment suprme
par le seul fait de sa liaison amoureuse avec lennemi mortel dont tout
souvenir devait disparatre. Talou allait mme jusqu englober linoensif Norbert dans la haine que lui inspirait tout ce qui, de prs ou de loin,
avait connu la faveur dYaour. Mais Sirdah, fort propos, avait piqu la
curiosit de son pre par lexpos de la grande dcouverte qui hantait la
jeune femme ; dsireux de voir fonctionner lappareil projet, Talou stait promis de surseoir au jugement de ltudiante, qui pouvait librement
poursuivre son labeur.

Huit jours surent Chnevillot pour excuter ses nouveaux travaux.


Au nord de la place des Trophes slevait un petit autel prcd de
plusieurs marches ; en face, sur le ct sud, stendait une prison destine
aux condamns, et, non loin du thtre des Incomparables, on voyait se
dresser, muni de tous les accessoires demands, un socle en bois sur lequel
Nar fut immdiatement install.
Particulirement sduit par lide de faire prir Djizm sous une tincelle cleste, Talou avait pleinement approuv le projet de Chnevillot.
Mise au courant du genre de supplice quon lui rservait, la malheureuse
avait obtenu de lempereur deux suprmes faveurs : celle de mourir sur la
nae blanche aux multiples dessins que son amant lui avait jadis oerte,
et celle de porter son cou, au moment fatal, une carte triple lunaison qui, en voquant ses jours de brillantes rceptions, lui rappellerait au
milieu de sa dtresse son temps de splendeur toute-puissante.
Chnevillot stait servi de la nae en question pour tapisser un appareil dlectrocution que la foudre seule devait actionner.

242

Impressions dAfrique

Chapitre XX

243

CHAPITRE

XXI

M vite habitus leur nouvelle rsidence. Louise soccupait avec passion de son tonnante dcouverte, pendant que Norbert explorait curieusement le Bhuliphruen ou la rive droite du Tez.
La pie apprivoise, toujours dle, faisait ladmiration de tous par son
aachement et son intelligence ; loiseau, ralisant chaque jour de nouveaux progrs, excutait avec une sret merveilleuse les ordres les plus
divers dicts par sa matresse.
Un jour, en errant au bord du Tez, Norbert fut sduit par lextrme
souplesse dune terre jauntre lgrement humide, dont il sempressa de
faire provision. Le jeune homme put ds lors occuper ses loisirs en modelant, avec sa facilit habituelle, de charmantes statuees dlicieusement
campes, qui une fois sches au soleil prenaient la consistance et laspect
de la terre cuite. Talou, sintressant manifestement ces travaux artistiques, semblait laborer quelque projet dont une circonstance fortuite

244

Impressions dAfrique

Chapitre XXI

amena bientt la complte maturit.


Depuis que nous sjournions jur, diverses btes de boucherie, embarques sur le Lynce pour tre abaues en cours de route, avaient
contribu tour tour notre alimentation. Grce au matre-coq parcimonieux, fort mnager de cee prcieuse rserve, il restait encore plusieurs
veaux appels subir le sort de leurs compagnons. Le prvoyant cuisinier se dcida enn entamer ce groupe de survivants et nous servit un
soir dner, en mme temps que les tranches apptissantes de la premire
victime, un plat de mou nement assaisonn. Talou, qui par instinctive
curiosit stait toujours montr friand de nos mets europens, gota soigneusement cee dernire prparation, dont il voulut aussitt connatre
la provenance et laspect naturel.
Le lendemain, Sirdah, triste et angoisse, vint nous trouver de la part
de son pre, dont elle commenta les pnibles instructions par une foule
dapprciations personnelles.
A son avis, Talou excrait Louise, dont limage sassociait toujours
dans sa pense avec celle du roi Yaour. Le frre et la sur taient confondus dans le mme sentiment daversion farouche, et lempereur ne leur
orait un double exeat quen change de prodiges irralisables, dont il
avait laborieusement rgl tous les dtails avec un ranement plein de
malicieuse cruaut.
Parmi les caisses et ballots ventrs lors de laccident du Lynce, se
trouvait un important stock de jouets adress un marchand de BuenosAires. Talou stait fait montrer en dtail tous les articles, nouveaux pour
lui, contenus dans le colis, sintressant spcialement aux objets mcaniques, dont il manuvrait lui-mme le remontoir. Il avait distingu surtout certain chemin de fer qui le ravissait par son merveilleux roulement
d un complexe rseau de rails facilement dmontables. Cest de cee
amusante invention qutait issu en partie le projet dont Sirdah venait
nous exposer le dtail.
Inspir par son dernier dner, Talou exigeait du pauvre Norbert la
construction dune statue de grandeur naturelle, captivante comme sujet
et susamment lgre pour rouler, sans les dtriorer, sur deux rails crus
faits de cee mme matire inconsistante si bien accommode la veille
parle matre-coq. En outre, sans parler cee fois daucun poids spcial,

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Impressions dAfrique

Chapitre XXI

lempereur rclamait trois uvres sculpturales plus ou moins articules,


dont seule la pie savante devait, laide de son bec ou de ses paes, mere
le mcanisme en mouvement.
Ces conditions remplies, se joignant au bon fonctionnement de lappareil dont Louise poursuivait lachvement, assureraient la libert du
frre et de la sur, qui ds lors pourraient se joindre notre dtachement pour aeindre Porto-Novo.
Malgr lextrme rigueur de cet ultimatum, Louise, sans cder labattement, comprit que son devoir tait dencourager et de guider Norbert.
Il sagissait, en premier lieu, de trouver une matire la fois lgre,
exible et rsistante, pouvant servir lever une statue presque impondrable.
On t laventure des recherches dans les bagages extraits de notre
navire, et Louise poussa brusquement un cri de joie en dcouvrant plusieurs paquets importants, bourrs de baleines de corsets uniformment
noires. En consultant les tiquees, on vit que lenvoi tait fait par une
maison en liquidation, qui sans doute avait cd au rabais une partie de
son approvisionnement de rserve quelque fabricant amricain.
Les intrts en jeu tant trop graves pour laisser place aucun scrupule, Louise sempara de la marchandise, quie ddommager plus tard
le destinataire.
Pour choisir le sujet captivant impos par les instructions de lempereur, la jeune femme neut qu puiser au hasard dans sa mmoire copieusement enrichie par dinnombrables lectures. Elle se souvint dune
anecdote conte par ucydide dans son Histoire de la Guerre du Ploponnse, alors quen de rapides prliminaires lillustre chroniqueur cherche
comparer le caractre athnien et la mentalit Spartiate.
Voici quel est en substance le classique rcit tant de fois traduit par
maintes gnrations de lycens.
Un riche Lacdmonien nomm Ktnas avait son service un grand
nombre dilotes.
Au lieu de mpriser ces esclaves ravals par ses concitoyens au niveau
des btes de somme, Ktnas ne songeait qu relever au moyen de linstruction leur niveau moral et sensitif. Son but noble et humanitaire tait
den faire ses gaux, et, pour forcer les plus paresseux tudier avec zle,

246

Impressions dAfrique

Chapitre XXI

il avait recours de svres punitions, ne craignant pas duser parfois de


son droit de vie et de mort.
Le plus rcalcitrant du groupe tait sans contredit un certain Saridakis, qui, aussi mal dou quapathique, se laissait distancer sans honte par
tous ses camarades.
Malgr les plus durs chtiments, Saridakis restait stationnaire, consacrant vainement des heures entires la simple conjugaison des auxiliaires.
Ktnas vit dans cee manifestation de complte incapacit loccasion
de frapper dune faon terrible lesprit de ses lves.
Il donna trois jours Saridakis pour graver dnitivement le verbe
dans son souvenir. Ce dlai coul, lilote, devant tous ses condisciples,
articulerait sa leon en face de Ktnas, dont la main arme dun stylet
aeindrait la moindre faute le cur du coupable.
Sr davance que le matre agirait suivant ses terriantes promesses,
Saridakis, torturant son cerveau, t dhroques eorts pour se prparer
la suprme preuve.
Au jour dit, Ktnas, rassemblant ses esclaves, se plaa prs de Saridakis, en dirigeant vers la poitrine du malheureux la pointe de sa lame.
La scne fut courte ; le rcitant se trompa grossirement dans le duel de
lunique imparfait, et un coup sourd rsonna soudain au milieu du silence
angoiss. Lilote, le cur transperc, tourna un instant sur lui-mme et
tomba mort aux pieds de linexorable justicier.
Sans hsiter Louise adopta cet mouvant modle.
Second par les indications de sa sur, Norbert parvint lever, avec
les exibles baleines, une lgre statue munie de roues. Les clous et outils
ncessaires ce travail lui furent dlivrs par Chnevillot, qui construisit
lui-mme une bascule bien quilibre propre recevoir au dernier moment les rails dlicats et fragiles. Pour complter luvre pleine de vigueur impressionnante, Louise traa en leres blanches sur le socle noir
un large titre explicatif, prcdant la conjugaison du fameux duel murmur par les lvres expirantes de lilote.
Les egies mouvement commandes par lempereur rclamaient
maintenant trois autres sujets.
Lenthousiaste Louise tait grande admiratrice de Kant, dont les por-

247

Impressions dAfrique

Chapitre XXI

traits hantaient fort neement son esprit. Sous ses yeux Norbert excuta
un buste de lillustre philosophe, en ayant soin dvider lintrieur du bloc
pour ne laisser au sommet de la tte quune couche argileuse sans nulle
paisseur. Chnevillot disposa dans la cavit crnienne un jeu de lampes
lectriques puissants recteurs, dont lclat devait gurer les ammes
gniales de quelque lumineuse pense.
Louise sinspira ensuite dune vieille lgende bretonne relatant de faon touchante lhroque et clbre mensonge de la nonne Perptue, qui
ne craignit pas de risquer sa vie en refusant de livrer aux sbires lancs
leur poursuite deux fugitifs cachs dans son couvent.
Cee fois ce fut un groupe entier que Norbert dut modeler avec art et
patience.
En dernier lieu, le jeune homme, docile instrument de sa sur, voqua
le rgent courb devant Louis XV ; ltudiante aimait lantithse contenue dans cee humble marque de respect donne un enfant par le plus
puissant personnage du royaume.
Chaque uvre tait munie dun mcanisme trs simple, spcialement
adapt au bec ou aux paes de la pie, dont lducation cota plus de peine
quon ne pouvait sy aendre.
En eet, le nouveau travail tait beaucoup plus complexe que les insigniants tours de force accomplis jusqualors par loiseau. Les mouvements devaient tre excuts la le sans pilotage ni indications, et le
volatile retenait dicilement une telle srie dvolutions direntes et
prcises. Norbert aida sa sur pour le laborieux dressage quil tait urgent
de mener bien.
Cependant Louise poursuivait activement ses travaux chimiques,
dont les dernires manipulations exigeaient un local amnag dune faon toute particulire au point de vue de lclairage.
Sur sa demande, Chnevillot dia une sorte de logee fort exigu,
dont les parois, prudemment prives dissues, nengendraient aucun rais.
Une lumire jauntre trs anue devait seule tre admise au sein du
laboratoire ; or un vitrage teint, mme assombri par la plus dense opacit, naurait pu manquer de produire des reets dsastreux sur ltrange
plaque sensible en prparation.
La solution du problme fut donne par Juillard, qui avait assist aux

248

Impressions dAfrique

Chapitre XXI

entretiens de Louise et de larchitecte.


Le savant possdait dans sa grande caisse de livres un prcieux exemplaire de la Jolie Fille de Terth, provenant de la premire dition du clbre
ouvrage. Les pages vieilles de plus dun sicle taient compltement jaunies et pouvaient servir tamiser et ternir laveuglante clart du soleil
africain.
Malgr le prix inestimable de cee pice extrmement rare, Juillard,
sans hsiter, lorit ltudiante, qui, la trouvant parfaitement adapte
ses projets, remercia chaudement laimable donateur.
Chnevillot dcoupa les feuillets en forme de tuiles, qui, disposes sur
plusieurs paisseurs et maintenues par une ne charpente, composrent
la partie suprieure de la logee. Un judas pratiqu au milieu de cee lgre toiture permerait la prisonnire de venir parfois humer un peu
dair pur, aprs avoir couvert soigneusement ses divers ustensiles et ingrdients. La prudence devant, dans un cas aussi grave, lemporter sur
le confort, cest par cee ouverture laisse unique dessein que Louise
eectuerait ses entres et ses sorties, au moyen de deux petites chelles
doubles degrs plats fabriques par larchitecte dans ce but spcial. La
moindre inltration lumineuse pouvait en eet compromere la russite
du travail, et le judas du plafond se prtait mieux quaucune porte latrale
une fermeture hermtique garantie par son propre poids.
La logee se dressait sur la place des Trophes, non loin de la Bourse,
dont la sparaient les statues de Norbert correctement alignes. Avant de
poser le toit, Chnevillot avait amnag lintrieur, qui contenait une des
chelles doubles, une chaise volante et une table charge des fournitures
ncessaires la merveilleuse dcouverte.
Louise passa ds lors la plus grande partie de ses journes enferme
dans son laboratoire, parmi ses drogues, ses cuvees et ses plantes ; elle
employait ses moments de libert parfaire le dressage de la pie qui lui
tenait toujours dle compagnie au sein du fragile cachot.
and on interrogeait la jeune femme sur lissue de ses triturations
chimiques, elle semblait pleine desprance et de joie.

n
249

CHAPITRE

XXII

Sil-kor reparut la tte de ses porteurs noirs,


qui pliaient sous le poids de nombreuses marchandises achetes
avec largent des ranons. Chaque tributaire avait pay dans la
mesure de ses moyens, et les familles des plus pauvres matelots, runissant leurs conomies, staient rsignes verser leur contingent dans
lensemble.
Aprs une longue confrence avec lempereur, Sil-kor vint nous
communiquer les nouvelles. Les leres rdiges par nous ayant rapport
une somme susante, notre libration, de ce ct, ne sourirait aucun
retard. Mais une condition imprvue restait remplir.
Depuis le combat sanglant livr aux troupes drelchkaiennes, Talou,
cherchant la solitude sous les massifs du Bhuliphruen, avait pass bien
des heures composer maintes strophes sonores qui, prenant pour sujet
la victoire remporte sur Yaour, devaient enrichir la Jroukka dun chant
supplmentaire intitul la Bataille du Tez.

250

Impressions dAfrique

Chapitre XXII

A loccasion de son sacre, lempereur ferait chanter lpope entire


par ses troupes ; mais le nouveau chant, termin le matin mme, tait encore ignor des guerriers noirs, et de longues tudes seraient ncessaires
pour lapprendre un groupement aussi nombreux.
En consquence, Talou conait Carmichal le soin dexcuter au
jour dit, avec sa resplendissante voix de tte, la portion rcente de son
uvre. Un tel choix aurait encore lavantage de mere en relief les
strophes inconnues du vaste pome et de souligner cee premire, devenue ainsi sensationnelle.
Pour chanter la Bataille du Tez le jeune Marseillais garderait son costume masculin, car Talou voulait se sacrer roi du Drelchka dans la toilee mme quil portait le jour de sa victoire, toilee grand eet dont
la forme lui semblait particulirement majestueuse. Lempereur comptait
dailleurs faire partie du programme en vocalisant lAubade de Dariccelli.
Son explication acheve, Sil-kor remit Carmichal une large feuille
de papier couverte par lui de mots tranges mais parfaitement lisibles,
dont la prilleuse prononciation se trouvait dlement reproduite au
moyen de lcriture franaise ; ctait la Bataille du Tez, transcrite linstant par le jeune noir sous la dicte de lempereur.
Lair tait fourni par la rptition continuelle dun motif unique et
bref, que Sil-kor apprendrait facilement Carmichal.
Comptant sur la peur pour obtenir une interprtation parfaite, Talou
punissait davance la moindre faute de mmoire par trois longues heures
de consigne, pendant lesquelles, travaillant en vue dune nouvelle rcitation lyrique soumise au mme code, Carmichal, immobile et debout, la
face tourne contre un des sycomores de la place des Trophes, repasserait sa leon sous ltroite surveillance dun noir.
Ayant recueilli lacquiescement forc du jeune chanteur, Sil-kor, toujours mandataire de Talou, exigea de nous un simple conseil sur le rle
que pourraient jouer dans la crmonie du sacre les trente-six frres de
Sirdah.
Il nous parut que des enfants de cet ge, tout dsigns pour lemploi
de pages servants, ajouteraient au pioresque du tableau en portant la
longue trane de leur pre au moment o celui-ci se dirigerait majestueusement vers lautel. Mais six tout au plus trouveraient place autour de la

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Impressions dAfrique

Chapitre XXII

jupe, et un tirage au sort simposait. Chnevillot prit alors lengagement


de fabriquer un grand d jouer qui servirait nommer les lus parmi les
nombreux garonnets diviss en six ranges.
ant aux dix pouses de lempereur, elles devaient excuter la
Luennchtuz, danse hiratique intimement lie aux rites rares et marquants.
En terminant, Sil-kor nous montra une longue bande de parchemin
enroule sur elle-mme et couverte de groupes belliqueux grossirement
dessins par Talou.
Au cours de ses campagnes, lempereur, sans rien crire, prenait des
notes quotidiennes uniquement bases sur limage, xant laide de croquis, pendant que sa mmoire tait frache et prcise, les direntes oprations accomplies par ses troupes.
Une fois revenu dans sa capitale, il se servait de ce guide stratgique
pour composer ses vers, et nous avions en somme sous les yeux le propre
canevas de la Jroukka.
Ayant dcouvert dans nos bagages un baromtre enregistreur dont
il stait fait expliquer la marche, Talou rvait de voir ses dessins dler
automatiquement sur le rouleau mobile du prcieux instrument.
La Billaudire-Maisonnial, habitu aux travaux dlicats, se chargea de
raliser limprial dsir ; il sortit de la bote baromtrique le fragile mcanisme, dont il acclra le mouvement, et bientt un ingnieux appareil,
revtu de la bande de parchemin, fonctionna prs de la scne des Incomparables.

252

CHAPITRE

XXIII

encore, pendant lesquels Carmichal


apprit la faon des perroquets le texte barbare de la Bataille du
Tez. Guid par Sil-kor, il avait retenu sans peine lair trange
adapt aux strophes et se sentait en mesure de chanter avec matrise le
nouveau fragment de la Jroukka.
A la Bourse le Carmichal navait cess de monter depuis quun chant
ponuklien, uvre prodigieusement bizarre comme paroles et comme
musique, stait substitu au rpertoire habituel du jeune Marseillais.
Aux approches du grand jour la spculation avait pris un nouvel essor,
et une dernire sance, qui promeait dtre mouvemente, devait avoir
lieu juste avant le dbut de la reprsentation.

Dsireux de contribuer la magnicence du gala en tissant un riche


manteau de sacre destin lempereur, Bedu installa au-dessus du Tez son
fameux mtier, qui navait nullement souert pendant lchouement.

253

Impressions dAfrique

Chapitre XXIII

Il dressa une carte de lAfrique environne dune vaste portion de mer


et marqua en rouge vif toute la contre soumise au sceptre de Talou.
La limite sud du Drelchka tant imparfaitement connue laissait le
champ libre lartiste, qui par aerie prolongea le royaume jusquau
cap de Bonne-Esprance, dont il traa le nom en toutes leres.
Le rglage des aubes eectu, la machine fut mise en mouvement,
et bientt un lourd vtement dapparat tait prt saaler, au moment
solennel, sur les paules du souverain.
Encourag par cee russite, Bedu voulut mnager une surprise Sirdah, qui nous avait toujours tmoign tant de bont et de dvouement.
Il dessina pour elle un somptueux modle de manteau, dont les sujets
dornement reproduisaient maintes mouvantes scnes du Dluge.
Linventeur comptait mere lappareil au point le matin mme du
sacre pour le faire fonctionner devant Sirdah, qui, aprs sa gurison, ne
pourrait manquer de contempler avec un vif plaisir la vision fournie par
le travail ferique du prodigieux mcanisme.
Lopration de Bachkou devant avoir lieu la nuit tombante, un phare
dactylne, trouv dans le matriel du Lynce puis install au bord de
leau, darderait sur la machine mme les gerbes clatantes projetes par
son recteur.

Pour amplier le spectacle consacr au euve, Fuxier rsolut de


confectionner plusieurs pastilles bleues, qui, plonges dans le courant,
creraient la surface des eaux toutes sortes dimages distinctes et fugitives.
Avant de se mere luvre, il nous consulta collectivement sur le
choix des sujets traiter et recueillit ple-mle une foule dides, dont il
ne retint que les suivantes :
1 Perse portant la tte de Mduse.
2 Un festin espagnol accompagn de danses cheveles.
3 La lgende du pote provenal Giapalu, qui, tant venu certain jour
chercher linspiration dans le site pioresque o le Var jaillit du sol, laissa
surprendre ses secrets par le vieux euve, curieusement pench pour lire
au-dessus de son paule. Le lendemain, les ots murmurants rcitrent
depuis la source jusqu lembouchure les vers nouveaux, qui frapps au

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Impressions dAfrique

Chapitre XXIII

coin du gnie furent aussitt connus dans tout le pays sans apporter aucun nom dauteur. Giapalu stupfait voulut en vain tablir sa paternit ;
on le traita dimposteur, et le pauvre pote mourut de chagrin sans avoir
connu la gloire.
4 Une particularit du pays de Cocagne concernant la rgularit du
vent, qui donnait lheure exacte aux habitants sans aucune peine dentretien ni de remontage dhorloge.
5 Une aventure galante du prince de Conti, raconte par lui-mme
en ces termes discrets dans sa correspondance :
Au printemps de lan 1695, Franois-Louis de Bourbon, prince de
Conti, tait lhte dun vieillard octognaire, le marquis de , dont le
chteau se dressait au milieu dun parc immense et ombreux.
Lanne prcdente, le marquis avait pous une jeune femme dont
il se montrait fort jaloux, tout en nayant pour elle que des aentions de
pre.
Chaque nuit, le prince de Conti allait retrouver la marquise, dont les
vingt ans ne pouvaient saccommoder dune ternelle solitude.
Ces visites rclamaient dinnies prcautions. Pour mnager en cas
dalerte un prtexte sa fuite, le prince lchait dans le parc, avant chaque
rendez-vous, certain geai apprivois, qui depuis longtemps dj le suivait
dans tous ses voyages.
Un soir, concevant quelques soupons, le marquis alla frapper chez
son hte ; nayant pas obtenu de rponse, il pntra dans la chambre vide
et aperut les vtements de labsent pars sur un meuble.
Loctognaire se rendit aussitt chez sa femme en la sommant de le
recevoir sur-le-champ. La marquise ouvrit sa fentre sans bruit et la referma de mme, pendant que son amant se laissait glisser jusquau sol.
Cee manuvre avait demand quelques secondes peine, et le verrou
de la porte put tre tir en temps voulu.
Le vieux jaloux entra sans rien dire et visita en vain tous les recoins
de la chambre. Aprs quoi, lide dune vasion par la fentre lui tant
venue lesprit, il sortit du chteau et se mit fureter dans le parc.
Bientt il dcouvrit Conti demi nu, qui lui exposa les recherches
auxquelles il se livrait par suite de lescapade de son geai.
Le marquis voulut accompagner son hte pour voir sil disait vrai. Au

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Impressions dAfrique

Chapitre XXIII

bout de quelques pas le prince scria : Le voici ! en montrant, perch


sur un arbre, loiseau apprivois, qui au premier appel vint se poser sur
son doigt.
Les soupons du vieillard se dissiprent aussitt, et lhonneur de la
marquise demeura sauf.
Arm de ces cinq sujets, Fuxier recommena, dans son bloc de substance bleue, le travail minutieux quil avait dj men bien pour le modelage interne des diverses pastilles rouges rclames par la guration du
tableau shakespearien.

256

CHAPITRE

XXIV

, S faillit prir victime de son dvouement


lempereur. Vers dix heures, on lapporta sanglant sur la place
des Trophes pour le remere entre les mains du docteur Le-

aive.
Laccident avait eu pour cause un vnement rapide et inaendu.
elques minutes avant, le tratre Gaz-dh avait russi schapper.
Sil-kor, tmoin de ce coup daudace, stait lanc la poursuite du fugitif,
quil avait bientt rarap puis saisi par le bras gauche.
Gaz-dh, dont la main droite serrait une arme, stait retourn avec
colre pour frapper Sil-kor la tte ; le lger retard issu de cee brusque
scne avait permis aux gardiens daccourir et de ramener en mme temps
le prisonnier et le bless.
Le docteur Leaive pansa la plaie et promit de sauver le malade.
Ds le lendemain, tout danger de mort tait compltement cart,
mais des troubles psychiques ne tardrent pas se manifester, dtermins

257

Impressions dAfrique

Chapitre XXIV

par une importante lsion du cerveau. Sil-kor avait perdu la mmoire et


se refusait reconnatre aucun visage.
Darriand, en visitant le malade, vit une occasion merveilleuse daccomplir un miracle laide de ses plantes hypnotiques. Possdant plusieurs pellicules vierges de tout coloriage, il pria Bedu de peindre sur
une de ces longues bandes souples et transparentes un certain nombre
de scnes empruntes la priode la plus marquante de la vie de Sil-kor.
Lidylle avec Nina devait sans conteste avoir la prfrence. Transport
auprs de son amie, quil croirait rellement prsente ses yeux, le jeune
noir pourrait prouver une motion salutaire propre lui rendre brusquement toutes ses facults.
Parmi les reliques du pauvre dment on trouva une large photographie, qui, montrant Nina de face, fournit Bedu de prcieuses indications.

Ayant achev la prparation de ses pastilles, Fuxier, sur nos instances,


voulut bien complter sa srie dexpriences par lclosion dune grappe
de raisin dont chaque grain contiendrait un sujet dirent.
On quta de nouvelles inspirations la ronde. Libre de rgler sa
guise limportance de la grappe, Fuxier arrta le nombre des grains dix
et jeta son dvolu sur les thmes suivants :
1 Un aperu de la Gaule celtique.
2 La fameuse vision du comte Valtguire, qui aperut en songe un dmon sciant le corps de son ennemi mortel, Eudes, ls de Robert le Fort. Encourag par ce signe, qui semblait lui promere lappui du ciel en vouant
son adversaire la mort et la damnation, Valtguire, oubliant toute prudence, redoubla dacharnement dans la campagne sanglante quil menait
contre Eudes et ses partisans. Cee fougue lui fut fatale et devint la cause
de sa capture suivie dune immdiate dcollation.
3 Une vocation de la Rome antique au temps de sa plus grande splendeur, symbolise par les jeux du Cirque.
4 Napolon victorieux en Espagne mais maudit par la population toujours prte la rvolte.
5 Un vangile de saint Luc relatant trois miracles accomplis par Jsus
sur la progniture des poux Guedalil, dont lhumble cabane, illumine
par la prsence du divin Matre, stait soudain remplie dchos radieux

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Impressions dAfrique

Chapitre XXIV

aprs avoir abrit le deuil le plus amer. Deux jours avant la cleste visite,
lan des enfants, jeune garon de quinze ans, ple et dbile, tait mort
subitement en exerant son mtier de vannier. tendu sur sa couche, il
tenait encore dans ses doigts crisps lantenne dosier manie par lui au
moment fatal. Sur deux surs que chrissait le dfunt, la premire tait
devenue muee la suite du saisissement caus par la vue du cadavre ;
quant la plus jeune, ce ntait quune pauvre inrme laide et bossue,
qui ne pouvait consoler ses parents de leur double malheur. En entrant,
Jsus tendit la main vers limpressionnante aphone, qui, aussitt gurie,
chanta rapidement plein gosier un trille sans n semblant annoncer le
retour de la joie et de lespoir. Un second geste de la main toute-puissante,
dirige cee fois vers la couche funbre, rendit la vie au mort, qui, reprenant sa tche interrompue, courba puis noua dans ses doigts exercs lantenne dosier souple et docile. Au mme moment, une nouvelle merveille
se rvlait aux yeux des parents blouis : Jsus venait deeurer du doigt
la douce inrme, brusquement embellie et redresse.
6 La ballade dHans le Robuste, lgendaire bcheron de la Fort Noire,
qui malgr son grand ge soulevait lui seul sur ses paules plus de troncs
et de fagots que ses six ls runis.
7 Un passage de lmile, dans lequel Jean-Jacques Rousseau dcrit
longuement la premire impression virile ressentie par son hros la vue
dune jeune inconnue en robe ponceau assise devant sa porte.
8 Une reproduction du tableau de Raphal intitul Satan bless par
lpe de lAnge.
Muni de tous ces matriaux, Fuxier se mit luvre, nous donnant le
captivant spectacle de son trange et patient travail.
Assis devant son cep de vigne, il fouillait le germe de la grappe future
laide dinstruments en acier dune extrme nesse, ceux-l mmes qui
lui servaient pour la confection intrieure de ses pastilles.
Parfois il puisait dans une bote minuscule direntes matires colorantes propres samalgamer aux personnages lors de leur dveloppement.
Durant des heures il poursuivait son labeur miraculeux, sacharnant
exclusivement sur lendroit prcis do les grains devaient surgir, d-

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Impressions dAfrique

Chapitre XXIV

pouills lavance de leurs ppins par cee terrible trituration.

260

CHAPITRE

XXV

monde se fut dclar prt, Talou xa la date du


sacre et choisit dans le calendrier ponuklien le jour quivalent
au 25 juin.
Le 24, lichtyologiste Martignon, qui navait jamais interrompu ses excursions en pirogue le long des ctes, rentra fort agit par une surprenante
dcouverte quil venait de faire la suite dun sondage profond.
Il portait soigneusement deux bras un aquarium entirement cach
par un lger plaid et refusait den montrer le contenu dans le but de mnager son eet pour le lendemain,
Cet vnement faisait prvoir quelque importante uctuation du Martignon pour la dernire sance de jeu.

Le 25 juin, ds deux heures de laprs-midi, chacun se mit au point


pour la grande solennit.
Une buree appele reprsenter la sainte ampoule fut extraite dun

261

Impressions dAfrique

Chapitre XXV

huilier du Lynce, puis place sur lautel lusage de Talou, auquel Juillard
avait appris la manire de se graisser le front.
Prs du acon lon campa debout une large feuille de parchemin, sorte
de bulle qui, dicte Rao par lempereur, synthtisait une solennelle proclamation.
Balbet, ayant imagin une preuve de tir indite, piqua en terre,
droite de lautel, un large pieu taill par un ouvrier de Chnevillot ; derrire, dress dans laxe voulu, un tronc de sycomore orait une surface
restreinte qui, verticalement aplanie par ordre de larchitecte, devait arrter les balles sans risques de fcheux contrecoups.
Sur le fate du pieu lillustre tireur posa un uf mollet dont le matrecoq, daprs sa recommandation, avait soigneusement rgl la cuisson de
manire solidier le blanc sans dtruire en rien la souplesse du jaune.
Luf, parfaitement frais, venait dtre pondu par une des poules embarques Marseille sur le Lynce.
Olga Tcherwonenko, les cheveux et le buste orns de feuillages pris
dans le Bhuliphruen, stait auble dun costume de danseuse pniblement improvis par ses soins. Hector Boucharessas avait cd un de ses
maillots de rechange, qui, patiemment dcoup puis recousu, emprisonnait maintenant les jambes et les cuisses de limposante matrone ; plusieurs rideaux de fentre, choisis dans le stock du tapissier Beaucreau,
avaient fourni le tulle de la jupe, et lensemble tait complt par un corsage bleu de ciel largement dcollet, provenant dune robe de crmonie
emporte par la Livonienne en vue de soires passer dans les grands
thtres de Buenos-Aires.
Jadis, au moment dexcuter en scne le Pas de la Nymphe, Olga, svelte
et lgre, apparaissait monte sur une biche, au milieu dun dcor forestier sauvage et profond. Soucieuse de raliser une entre semblable,
lex-danseuse comptait se faire porter par Sladki, car un essai tent la
veille avait montr que le gracieux animal. tait de force subir pendant
quelques instants le poids norme de sa matresse.
En aendant lheure de se produire, llan soumis et dle cheminait
paisiblement aux cts de la Livonienne.
Bedu avait termin le matin mme la pellicule peinte destine rveiller la mmoire endormie de Sil-kor. Voulant obtenir des projections

262

Impressions dAfrique

Chapitre XXV

trs nees, Darriand rsolut de tenter lexprience la nuit absolument


close, en utilisant la toque, le loup et la fraise dcoups jadis par Nina ;
le contact de ces trois objets, conservs pieusement par le prcoce amoureux, pouvait en eet contribuer dans une large mesure la rsurrection
soudaine des anciens souvenirs.
Grce un travail acharn, Louise Montalescot avait trouv la solution du problme tant cherch. En passant toute la nuit dans son laboratoire susamment clair par la lune actuellement pleine et fort brillante,
la jeune femme tait certaine de terminer son appareil, qui serait prt
fonctionner au lever du jour. Les potiques lueurs de laube se prteraient
parfaitement un premier essai de reproduction automatique, et Talou,
rempli de curiosit, donna son approbation Sirdah, charge de lui soumere ce projet dexprience matinale.
ant la pie, elle jouait maintenant son rle avec une sret infaillible, et lempereur navait qu choisir son moment pour la mere
lpreuve. Lilote lui-mme devait tre m par loiseau sur deux rails
que Norbert venait de fabriquer avec une provision de mou rclame au
matre-coq.
Aux approches de quatre heures, Mossem, Rul, Gaz-dh et Djizm
furent enferms dans la prison construite par Chnevillot.
Rao garda la cl, puis soccupa de recruter une poigne desclaves capables de laider dans la tche dorganisateur que lempereur lui avait
depuis longtemps cone.
Bientt Talou parut en grande toilee.
Tout le monde tait prsent pour la guration, y compris les troupes
ponukliennes charges de chanter la Jroukka.
Sentant venir lheure solennelle, Juillard t une recommandation
notre groupe, dj mass au sud de lesplanade.
Pour la remise des dcorations, lhistorien comptait se baser uniquement sur les impressions du public noir, dont linstinct naf lui semblait
apte fournir un jugement sincre et juste.
Nos applaudissements pouvant inuencer les spectateurs indignes
et troubler surtout la tche observatrice du distributeur dinsignes, nous
tions invits garder une muee immobilit aprs chacune des exhibitions.

263

Impressions dAfrique

Chapitre XXV

Ce mot dordre avait en outre lavantage de refrner davance lenthousiasme partial et intress que tel candidat au grand cordon du Delta
pourrait inspirer certains joueurs porteurs de ses actions.
Au dernier moment, voulant se mnager une apparition sensationnelle, lempereur chargea Rao de rgler en dehors de la place des Trophes
un cortge qui savancerait lentement dans un ordre dtermin.
Le silence stablit parmi nous, et lon sait comment la crmonie
du sacre puis la reprsentation de gala, compltes aprs une nuit paisible par lexprience de Louise Montalescot, furent suivies de lnervante
consigne que Carmichal purgeait en ma compagnie sous la surveillance
dune sentinelle indigne.

264

CHAPITRE

XXVI

heures, le jeune Marseillais, par crainte


dune seconde punition, sacharnait rpter la Bataille du Tez
quil fredonnait maintenant dune faon impeccable sans que je
pusse relever la moindre faute sur le texte ombrag par les branches du
sycomore.
Soudain Talou, apparaissant au loin, sachemina vers nous accompagn de Sirdah.
Lempereur venait lui-mme dlivrer son merveilleux interprte, auquel il voulait faire subir sans retard un nouvel examen.
Enchant dtre mis lpreuve en un moment o sa mmoire frachement exerce le rendait sr de lui, Carmichal, toujours dle au registre
du soprano, se mit chanter crnement son incomprhensible morceau,
quil articula cee fois jusquau bout sans la plus minime erreur.
bloui par cee excution parfaite, Talou reprit le chemin de la case
impriale, aprs avoir charg Sirdah dexprimer lintress son entier

265

Impressions dAfrique

Chapitre XXVI

contentement.
Rendu libre par cee agrable sentence, Carmichal me prit des
mains, pour le dchirer avec un joyeux empressement, le texte infernal
qui lui rappelait tant dheures de travail angoissantes et fastidieuses.
Aprs avoir approuv en moi-mme son geste dinnocente vengeance,
je quiai avec lui la place des Trophes pour vaquer aux divers emballages, que rien ne retardait plus dsormais.
Notre dpart seectua le jour mme, au dbut de laprs-midi. Les
Montalescot staient joints au cortge, qui, dirig par Sil-kor entirement guri, se composait de tous les naufrags du Lynce.
Talou avait mis notre disposition un certain nombre dindignes
chargs de porter nos vivres et les rares bagages qui nous taient laisss.
Un brancard soulev par quatre noirs fut rserv Olga Tcherwonenko, qui sourait toujours de son coup de fouet.

Dix jours de marche nous surent pour aeindre Porto-Novo ; l,


combl de remerciements bien mrits par ses loyaux services, Sil-kor
nous dit adieu, an de reprendre avec son escorte le chemin djur.
Le capitaine dun grand navire en partance pour Marseille consentit nous rapatrier. Cest en France que chacun avait hte de se rendre,
car, aprs daussi troublantes aventures, il ntait plus question de gagner
directement lAmrique.
La traverse saccomplit sans incident, et le 19 juillet nous prmes
cong les uns des autres sur le quai de la Joliee, aprs un cordial change
de poignes de mains, auquel seul Tancrde Boucharessas dut rester
tranger.

266

Table des matires

II

10

III

21

IV

47

60

VI

67

VII

83

VIII

97

IX

112

122

267

Impressions dAfrique

Chapitre XXVI

XI

140

XII

165

XIII

171

XIV

184

XV

199

XVI

220

XVII

225

XVIII

228

XIX

232

XX

239

XXI

244

XXII

250

XXIII

253

XXIV

257

XXV

261

XXVI

265

268

Une dition

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