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"Las neuronas espejo te ponen en el lugar del otro".

"La visin es la que


proporciona el vnculo para comprender a los dems"
ENTREVISTA: GIACOMO RIZZOLATTI Neurobilogo (EL PAS -19-10-2005)
En 1996 el equipo de Giacomo Rizzolatti, de la Universidad de Parma (Italia), estaba estudiando el
cerebro de monos cuando descubri un curioso grupo de neuronas. Las clulas cerebrales no slo
se encendan cuando el animal ejecutaba ciertos movimientos sino que, simplemente con
contemplar a otros hacerlo, tambin se activaban. Se les llam neuronas espejo o especulares. En
un principio se pens que simplemente se trataba de un sistema de imitacin. Sin embargo, los
mltiples trabajos que se han hecho desde su descubrimiento, el ltimo de los cuales se public
en Science la semana pasada, indican que las implicaciones trascienden, y mucho, el campo de la
neurofisiologa pura. El sistema de espejo permite hacer propias las acciones, sensaciones y
emociones de los dems. Su potencial trascendencia para la ciencia es tanta que el especialista
Vilayanur Ramachandran ha llegado a afirmar: "El descubrimiento de las neuronas espejo har
por la psicologa lo que el ADN por la biologa". Rizzolatti ha pasado fugazmente por Madrid para
participar en el simposio El Sustrato de la Sociedad del Conocimiento: El Cerebro. Avances
Recientes en Neurociencia organizado por el Instituto Pluridisciplinar de la Universidad
Complutense y por la Fundacin Vodafone.
Pregunta. Qu le parece el hecho de que se comparen las neuronas espejo con el ADN?
Respuesta. Es un poco exagerado, pero quiz Ramachandran tenga razn porque el mecanismo
de espejo explica muchas cosas que antes no se comprendan.
P. Qu explica?
R. Por ejemplo, la imitacin. Cmo podemos imitar? Cuando se observa una accin hecha por
otra persona se codifica en trminos visuales, y hay que hacerlo en trminos motores. Antes no
estaba claro cmo se transfera la informacin visual en movimiento. Otra cuestin muy importante
es la comprensin. No slo se entiende a otra persona de forma superficial, sino que se puede
comprender hasta lo que piensa. El sistema de espejo hace precisamente eso, te pone en el lugar
del otro. La base de nuestro comportamiento social es que exista la capacidad de tener empata e
imaginar lo que el otro est pensando.
P. Se puede decir que las neuronas espejo son el centro de la empata?
R. El mensaje ms importante de las neuronas espejo es que demuestran que verdaderamente
somos seres sociales. La sociedad, la familia y la comunidad son valores realmente innatos.
Ahora, nuestra sociedad intenta negarlo y por eso los jvenes estn tan descontentos, porque no
crean lazos. Ocurre algo similar con la imitacin, en Occidente est muy mal vista y sin embargo,

es la base de la cultura. Se dice: "No imites, tienes que ser original", pero es un error. Primero
tienes que imitar y despus puedes ser original. Para comprenderlo no hay ms que fijarse en los
grandes pintores.
P. Uno de los hallazgos ms sorprendentes relacionados con este tipo de neuronas es que
permiten captar las intenciones de los otros Cmo es posible si se supone que la intencin de
algo est encerrada en el cerebro del prjimo?
R. Estas neuronas se activan incluso cuando no ves la accin, cuando hay una representacin
mental. Su puesta en marcha corresponde con las ideas. La parte ms importante de las
neuronas espejo es que es un sistema que resuena. El ser humano est concebido para estar en
contacto, para reaccionar ante los otros. Yo creo que cuando la gente dice que no es feliz y que no
sabe la razn es porque no tiene contacto social.
P. Pero para que el sistema de espejo funcione es necesario que exista previamente la
informacin en el cerebro que refleja. No es as?
R. En el tero de la madre se aprende el vocabulario motor bsico, o sea que ya tenemos ese
conocimiento, el bsico, que es puramente motor. Ms tarde, al ver a otras personas, el individuo
se sita en su propio interior y comprende a los dems. La visin es la que proporciona el vnculo.
P. Hacia dnde irn ahora sus investigaciones?
R. Queremos estudiar las bases neuronales de la empata emocional en animales. Me gustara
ver si las ratas, al igual que los monos [en los que se han identificado ya varios tipos de neuronas
espejo], tienen el sistema de espejo porque en ese caso, las podramos utilizar para la
investigacin mdica, porque los monos son animales demasiados preciosos como para hacer
este tipo de trabajos.
P. Y en humanos?
R. Estoy convencido de que los trastornos bsicos en el autismo se dan en el sistema motor.
Estos pacientes tienen problemas para organizar su propio sistema motor y como consecuencia
no se desarrolla el sistema de neuronas espejo. Debido a esto no entienden a los otros porque no
pueden relacionar sus movimientos con los que ven en los dems y el resultado es que un gesto
simple es para un autista una amenaza

2. Las As Llamadas Neuronas Espejo No Slo Imitan Comportamientos,


Sino Que Integran Tambin Su Intencionalidad
El cerebro conoce la intencin de las acciones ajenas
Neurocientficos de California han verificado finalmente lo que hasta ahora era una hiptesis: que
el cerebro humano no slo percibe las actividades de los otros, sino tambin la intencin que los
motiva a hacerlas. Han comprobado que las reas del cerebro donde se encuentran las neuronas
espejo, que se activan durante la ejecucin y observacin de una accin, tambin aaden
intenciones a las acciones presentadas en un contexto. Hasta ahora, se pensaba que este tipo de
neuronas slo estaban implicadas en el reconocimiento de acciones, no en su interpretacin.

Un estudio realizado por neurocientficos de la universidad de California, en Estados Unidos,


acaba de demostrar que las denominadas "neuronas espejo" de nuestro cerebro son capaces no
slo de activarse cuando ven realizar una accin, sino tambin de reconocer la intencin de aqul
que la realiza.
En la corteza cerebral existe un grupo de neuronas que tienen la facultad, desconocida hasta hace
poco para una neurona, de descargar impulsos tanto cuando el sujeto observa a otro realizar un
movimiento, como cuando es el mismo sujeto quien lo hace.
Las neuronas espejo forman parte de un sistema de percepcin y de ejecucin cerebral que activa
las regiones especficas de nuestra corteza motora cuando vemos que se mueve una mano u otra
parte del cuerpo de otra persona, como si nosotros mismos tambin nos moviramos aunque no
lo hagamos.
Gracias a estas neuronas, entre otros factores, se producen los procesos de identificacin
esenciales para que los padres y cuidadores pasen sus caracteres a los nios, al mismo tiempo
que los movimientos de los lactantes son registrados por sus cuidadores, hasta el punto de
sentirlos como suyos.

Sin embargo, el descubrimiento de las neuronas espejo va ms all de que el movimiento del otro,
al ser observado, genere un movimiento igual en el observador. Los investigadores que trabajan
en el sistema percepcin y ejecucin de las "neuronas espejo" se planteaban desde hace tiempo
la hiptesis de que este sistema integrara un circuito que permitiese atribuir y entender tambin
las intenciones de los otros, que es lo que han verificado ahora los neurocientficos de California.
Espejo e interpretacin
Segn publica la revista online PloS Biology, el equipo de investigacin ha descubierto que las
reas del cerebro pre motor donde se encuentran las neuronas espejo, que se activan durante la
ejecucin y observacin de una accin, tambin aaden intenciones a las acciones si son
presentadas en un contexto. Hasta ahora, se pensaba que este tipo de neuronas slo estaban
implicadas en el reconocimiento de acciones, no en su interpretacin.

Adems de aumentar el conocimiento de las funciones cerebrales, este descubrimiento


proporciona pautas para el desarrollo de determinados tratamientos basados en la imitacin,
tratamientos que sern aplicables a pacientes con autismo y desrdenes similares, y que
estimularn la funcin de las neuronas espejo, ayudndolas a desarrollar su capacidad para
entender las intenciones de otras personas, de manera que los pacientes puedan empatizar con
sus pensamientos y sentimientos.
Segn explica el director del estudio, el doctor Marco Iacoboni, profesor asociado de psiquiatra y
ciencias del comportamiento, en un comunicado difundido por el UCLA Neuropsychiatric Institute,
este descubrimiento demuestra por primera vez que las intenciones en las acciones de los otros
pueden ser reconocidas por un sistema motor utilizando un mecanismo cerebral que hara de
espejo.

Imgenes de resonancia magntica


Para el experimento fueron analizados 33 sujetos con un sistema funcional MRI, que genera
imgenes de resonancia magntica del cerebro. Se trata de una de las tecnologas ms
avanzadas para examinar la estructura, tejidos y fluidos internos del cuerpo humano, capaz de
producir imgenes ntidas en dos o tres dimensiones. Estas imgenes se realizan utilizando un
poderoso imn y ondas radiales.

Estos 33 voluntarios visualizaron alternativamente tres tipos de estmulos en vdeos cortos:


primero una mano que agarraba una taza sin que este movimiento se encontrara enmarcado en
un contexto; despus slo el contexto: un servicio de t completo con la comida y la bebida
servidas; y finalmente los movimientos de beber o de limpiar dentro del contexto reflejado.
Se descubri que las acciones realizadas dentro de contexto, en comparacin con las realizadas
fuera de l, aumentan el flujo de la sangre en la parte posterior del gyrus frontal inferior del
cerebro, conocido por su importancia en la ejecucin del control, y tambin en los sectores
adyacentes del la corteza ventral premotora, donde las acciones de las manos se representan. El
incremento del fluido sanguneo es siempre un indicador de la actividad neuronal.
Este hecho implica que las neuronas espejo se activan en mayor grado cuando las acciones
motoras que vemos no son aisladas, sino que se encuadran en un entorno que para nosotros
tiene un significado determinado, lo que implica cierta capacidad de interpretacin neuronal de
identificacin de las intenciones de la persona que tenemos enfrente.
Teora de la mente
Este descubrimiento est en la base de lo que hoy se conoce como teora de la mente, segn la
cual se supone en el comportamiento de otro determinadas intenciones. Cuando somos testigos
de cualquier tipo de actividad o secuencia de actividades llevadas a cabo por una persona o grupo
de personas, segn la Teora de la Mente en general tendemos a asignarle algn significado.
Tendemos a explicarnos los comportamientos de los dems de tal manera que nos resulten
consistentes y que otorguen cierta continuidad al devenir de las acciones de los otros y al discurrir
de nuestros propios pensamientos.
De esta forma, cuando un sujeto realiza acciones -simples o complejas-, estas acciones van
acompaadas de la captacin de las propias intenciones que impulsan a hacerlas. Se forma as
una articulacin en el psiquismo de modo que la propia accin queda asociada a la intencin que
la puso en marcha. Cada intencin queda asociada a acciones especficas que le dan expresin, y
cada accin evoca las intenciones asociadas, segn esta teora.
Lo que ha comprobado el equipo de California es que, una vez formado ese complejo asociativo
"accin/intencin" en un sujeto, cuando el otro realiza una accin, las neuronas espejo provocan
en el cerebro del observador la accin equivalente, al mismo tiempo que el observador integra
tambin la intencin que llev al otro a realizar determinada accin. De esta forma, el otro atribuye

naturalmente al observador la intencin que tendra la accin si la realizase l mismo.


El estudio ha sido patrocinado, entre otros, por la Brain Mapping Medical Research Organization,
la Pierson-Lovelace Foundation, el National Center for Research Resources, la National Science
Foundation y el National Institute of Mental Health norteamericanos

3. Texto: La ausencia de 'neuronas espejo' podra ayudar a explicar el


autismo
Neurocientficos de UCLA parecen demostrar que el autismo est relacionado con daos
producidos en la zona del cerebro en la que se ubica el sistema neuronal especular.
Ms de uno de cada 500 nios padece alguna forma de autismo, de acuerdo a los datos de los
Centros de Control de Enfermedades. Todos los nios autistas sufren daos en la capacidad para
comunicarse y relacionarse con los dems, pero algunos de ellos son capaces de interactuar
socialmente a un nivel mucho ms alto que el de sus iguales. Un estudio reciente, efectuado sobre
un grupo de estos, por as llamarlos, autistas altamente funcionales, insina las bases
neurolgicas de su discapacidad social.
La neurocientfica Mirella Dapretto, de la Universidad de California en Los ngeles (UCLA) y sus
colegas han inspeccionado los cerebros de 10 nios autistas y un nmero idntico de nios no
autistas, mientras todos observaban e imitaban 80 caras distintas que mostraban ira, miedo,
felicidad, tristeza o ausencia de emociones. Al medir la cantidad de sangre que flua a ciertas
regiones de los cerebros infantiles, empleando un visor de resonancia magntica (MRI), los
investigadores pudieron determinar qu partes del cerebro estaban funcionando a medida que los
sujetos completaban las tareas. Los nios autistas diferan de sus semejantes en solo un aspecto:
todos mostraban una reduccin de actividad en los pars opercularis del inferior frontal gyrus
zona del cerebro ubicada cerca de las sienes, concretamente en el rea de broca.
En estudios anteriores se determin que esta seccin del cerebro es parte del as llamado sistema
neuronal especular, que permite que los humanos entiendan las intenciones de otros humanos
simplemente observando sus acciones o imitando su comportamiento. Cuando esta zona sufre
daos, puede interferir en la capacidad del habla.
Aunque estos nios autistas altamente funcionales sean capaces de imitar las expresiones
faciales, tienen problemas al entender el estado emocional correspondiente. El estudio sugiere

que esto sucede porque el sistema neuronal especular no est activado por completo. De hecho,
en los nios autistas, cuanta menos sangre flua hacia esa regin del cerebro, menor era la
habilidad social que mostraban; lo cual apoya el vnculo aparente entre autismo y neuronas
espejo. La investigacin aparece publicada en la ltima edicin de la revista Nature Neuroscience.
--David Biello
Fuente noticia: Scientific American

4. Texto: Neuronas Espejo.

Artculo de la revista Scientific American Mind, Volumen 17

no 2 Abril/Mayo 2006, Sntesis libre comentada


Cuando un beb recin nacido imita el patrn de sacar la lengua siguiendo el modelo de alguna
persona frente a l, estn trabajando las clulas espejo, uno de los descubrimientos actuales de la
neuro ciencias.
Estas clulas estn distribuidas en lugares claves del cerebro- la corteza pre motora, los
centros de lenguaje, empata y dolor. Se activan no solo cuando desempeamos una cierta
accin, sino tambin cuando miramos a otra persona desempear esta accin.
Estas neuronas han sido estudiadas en el pasado, por el rol que desempean en el movimiento y
en otras funciones.
Actualmente, los investigadores estn encontrando funciones adicionales.
Por ejemplo, la manera como se activan en respuesta a algo observado. El descubrimiento de
este mecanismo fue realizado alrededor de unos diez aos atrs, y sugiere que todo lo que vemos
hacer a otras personas, lo ejecutamos en nuestra mente.

Este descubrimiento significa que

nosotros ensayamos mentalmente, o imitamos la accin cuando la atestiguamos. Ya sea un salto


de rueda de carro o una sonrisa sutil.
Esto explica la manera como aprendemos a sonrer, hablar, caminar, bailar o jugar tenis. A un
nivel ms profundo, sugiere una dinmica biolgica que est en la base de nuestro entendimiento
de las otras personas, el intercambio complejo de ideas que llamamos cultura, las disfunciones
psico sociales, que pueden ir desde la falta de empata, hasta el autismo. Cuando comprendemos
las neuronas espejo, esto nos ayuda a darle sentido a muchos actos, como el contagio de
bostezos, el sentir que nos caemos al ver caerse a otra persona, o la pena que sentimos al ver
una escena triste.

El incidente de la pasita
Los neurocientficos que descubrieron las clulas, lo hicieron de casualidad. Tenan a un chango
con conexiones al cerebro, en la zona pre motora, para estudiar su actividad neuronal a medida
que tomaba distintos objetos. Uno de ellos se meti al cuarto y tom una pasita. El chango, al ver
la escena, activ las neuronas, de la misma manera que las haba activado, al ejecutar el
movimiento, en esta ocasin, sin ejecutarlo.
Con asombro descubrieron que las clulas pre motoras se activan , no solo cuando el chango ve
una accin que ha experimentado, sino tambin si escucha una accin que ha experimentado
previamente,1 como por ejemplo, rasgar un papel.
Este experimento en humanos revel que el grupo de clulas espejo era ms numeroso y
complejo. Se sitan en un rea pre motora de la corteza y el las partes inferiores parietales,
asociadas al movimiento y a la percepcin, as como al lbulo parietal posterior, el temporal
superior y a las regiones que corresponden con nuestras habilidades para comprender los
sentimientos de otra persona, entender las intenciones y el uso del lenguaje.
De la accin, a la comprensin
A diferencia de los changos, los humanos, tambin usan las neuronas espejo para imitar acciones
y entender su significado. Usamos las neuronas espejo, para aprender todo, desde las primeras
sonrisas y pasos, hasta los pasos ms sutiles en una danza. Tambin las usamos para apreciar
estos detalles, sentir el significado de una sonrisa, disfrutar- con la sensacin de que nosotros le
pegamos a una pelota, cuando vemos un buen partido de tenis.
Algunas personas que escuchan frases que describen acciones, activan un grupo de neuronas, al
igual que lo hubieran hecho si ellas las hubieran ejecutado, o si son testigos de esa accin,
viendo a otras personas hacindolo.2 Lo notable es que se activan mediante una representacin
mental abstracta, que pudo haber sido visual o visceral.
Es decir, estas neuronas juegan un papel interesante en la comprensin de las intenciones de los
otros, y tambin en la construccin social de las relaciones y la sensacin de empata.

1 Es decir, la representacin mental de la accin. Ya hay una fotografa en la mente, con ingredientes sensoriales y
motores que se activa, con un signo visual o auditivo. Esto no sera posible, si no hubiera experiencia.
2

Otros experimentos, han demostrado que las neuronas espejo, nos ayudan a compartir con otras
personas experiencias a medida que se reflejan en sus expresiones, dndonos una base biolgica
para la comprensin de la empata y por los bien conocidos fenmenos de contagio de bostezos,
risa, buen o mal humor, la sensacin de asco, al ver una cara de asco.
Cuando el espejo se empaa
Aparentemente un dficit en el funcionamiento de estas neuronas, est detrs de problemas de
lenguaje, falta de empata que asla a muchos nios con autismo.
deficiencias tanto en el conjunto bsico, como en el complejo.

La investigacin revela

Fotos con expresiones de

emociones, no activan las mismas neuronas en un nio autista que en un nio no autista. Ellos
entendan las fotos, desde el punto de vista cognitivo, pero no sentan nada.

Desgraciadamente

estos hallazgos no llevan a un tratamiento, sin embargo en el futuro podran dar luz.
Reflejo: la parte obscura
Ramachandran piensa que las clulas espejo, juegan un papel esencial en el desarrollo de las
habilidades sociales, las redes sociales, el conocimiento, y toda la estructura de la cultura, desde
el uso de instrumentos, hasta el vibrar con Shakespeare, desde la caza en grupo de colaboracin,
hasta la danza de hip hop.
El cerebro no ha cambiado en mucho tiempo, el cambio se ha debido a la adaptacin gentica
que le dan a las clulas espejo un papel especfico para acelerar los avances en comprensin,
comunicacin y aprendizaje,

La informacin se pudo difundir, edificar y modificar, para crear las

bases de la cultura.
Es probable que estn implicadas en la influencia de los juegos violentos. Estos juegos refuerzan
a un nivel muy bsico neuronal, una asociacin de placer y logro, asociados a infringir sufrimiento,
una inercia que la sociedad no debera de querer impulsar. Iacoboni especula que las clulas
espejo pueden estar detrs de la violencia imitada. Que puede suceder, sin que medie la
consciencia. Es decir, que escape a nuestro control voluntario.