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COLLECTION DE VIES DE SAINTS

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UN SAINT
pour chaque jour du mois

DCEMBRE

SAINT LOI
vque de Noyon (vers 588. vers 659).
Fte le 1er dcembre.

C'est dans la villa mrovingienne de Chaptelat,

villa Catalacensis, au nom


moderne de Chatelac, situe deux lieues de Limoges, que naquit, vers l'an 588, Eloi,
fils d'Eucher et de Terrigie. Les vieilles lgendes racontent qu'avant de lui donner le
jour, sa mre vit un aigle magnifique survoler sa couche et l'appeler par des cris trois
reprises diffrentes. Plusieurs hagiographes ont vu en cette concidence comme une
prophtie de la future gloire de l'enfant. Au dernier moment, Terrigie eut de telles
souffrances qu'on la crut en danger. On alla chercher un prtre : Rassurez-vous, dit-il
la mre, le fils qui natra sera un jour un Saint, l'lu de sa nation et prtre illustre dans
l'Eglise du Christ. L'on donna l'enfant le beau nom d'Electus, qui veut dire lu
ou choisi .
Enfance et adolescence. Ouvrier orfvre.
L'histoire est avare de dtails sur les premires annes d'Eloi. Ses parents
l'levrent dans la crainte d'un Dieu justicier, la peur des malfices diaboliques fort
contrebalance par une immense confiance dans les Saints protecteurs ; saint Martin de
Tours, sainte Radegonde de Poitiers, saint Martial de Limoges, dont le sige tait
occup par le saint vque Ferrol. Eucher et Terrigie prsentrent souvent leur fils la
bndiction du pontife vnr. Eloi tait peine sorti de l'enfance quand son pre
discerna ses dispositions pour l'orfvrerie. Il l'associa aux travaux des forgerons et
orfvres au service du seigneur de Chaptelat. L'apprenti, avec un got remarquable,
lime, ciselle, burine et creuse le mtal. Le pnible travail des serfs l'apitoie ; hant par
ses souvenirs, il se fera plus tard un ardent protecteur du peuple. On le plaa
Limoges dans l'atelier montaire d'Abbon, qui appartenait au fisc, et l'un des plus
renomms de ce commerce alors trs florissant. Nullement bloui de ses premiers
succs, Eloi resta assidu aux offices, lisant les Saintes Ecritures, se montrant un vrai
modle de haute tenue morale et plein de bienveillance.

Le matre orfvre. Ses uvres.


Cette affabilit gracieuse le mit en rapport avec le trsorier du roi Clotaire II,
nomm Bobbon, qui le prsenta au monarque. Celui-ci cherchait un orfvre capable
d'excuter un sige en or enrichi de pierreries. Voici votre homme , dit Bobbon
Clotaire. Aussitt, il fut octroy une grande quantit d'or au trsorier quil remit son
protg. Eloi termina le sige et, estimant suffisante la quantit de mtal prcieux qui
lui restait, grce sa parfaite honntet, il mit son point d'honneur confectionner
secrtement un second sige. Au jour opportun il livra le premier, et la satisfaction du
roi se traduisit par des louanges et une rmunration double de celle qu'Eloi pouvait
attendre. Alors seulement l'orfvre prsenta sa seconde uvre. Clotaire II, merveill
de la conscience professionnelle du jeune artiste, lui annona sans retard que
dsormais il aurait confiance en lui pour de plus grandes choses .
Avant de suivre Eloi dans les hautes et dlicates fonctions qui allaient lui tre
confies, disons quelques mots des nombreux travaux d'art qui lui sont attribus. Au
premier rang figurent les croix merveilleuses excutes pour l'abbaye de Saint-Denis,
Saint-Martin de Limoges, les glises Saint-Victor et Notre-Dame, Paris. Parmi les
reliquaires dus son habile ciseau, il faut citer les chsses des saints Denis, Martin,
Germain, Lucien, Crpin et Crpinien. Quentin et celle de sainte Genevive, toutes,
hlas ! disparues ou dtruites pendant la Rvolution. Ajoutons cela plusieurs calices,
des candlabres, des diptyques et surtout quantit de pices de monnaies palatines au
nom de Dagobert 1er et de Clovis II. Plusieurs parmi celles-ci sont accompagnes de la
marque de Marseille ; il n'est pas impossible que le grand protecteur des captifs
dbarqus des navires ait pass par la Provence et mme ait dirig, de par la confiance
royale, l'atelier montaire de cette ville. Les rares spcimens chapps aux alinations
ou au vandalisme et que l'on peut aprs inventaire attribuer Eloi et son cole, nous
permettent de conclure qu'il fut en mme temps un praticien de l'orfvrerie, un
monnayeur distingu et un mailleur d'un rel mrite. On ne peut contester qu'il eut sur
l'volution artistique de son temps une trs grande influence.
Saint Eloi la cour des rois mrovingiens.
Quand Eloi arriva au palais de Clotaire II, il tait dans la fleur de sa jeunesse. Sa
taille lance, sa prestance en imposaient. Son visage encadr d'une opulente chevelure
frise avait une douceur anglique. La prudence, la simplicit, la nettet de son me
s'panouissaient en son regard limpide. Pour une telle vertu, la cour de ces rois fastueux, mais barbares de murs, tait un milieu dprimant ; l'entourage des officiers
palatins n'tait gure plus difiant. Eloi n'y perdit point son bel aplomb moral. Sa
courtoisie franaise se prta aux exigences du protocole, mais s'il tait revtu d'habits
somptueux, il cachait dessous un rude cilice. Le roi le combla de cadeaux ; malgr ces
avances royales, l'artiste hsita prter serment de fidlit devant la chsse de la
fameuse Cappa de saint Martin. Clotaire n'insista pas, et voulut que son favori le suivt
dans les dplacements et les rsidences momentanes dans les vastes domaines royaux

o l'on se livrait la chasse et mille rjouissances. Eloi avait d'ailleurs la cour


plusieurs confidents et de nombreux amis. Au tout premier rang, il faut nommer saint
Ouen ou Dadon, qu'il aimait comme son me, puis saint Sulpice, futur vque de
Bourges, alors chapelain du palais. Bthaine, Rusticus, Didier, Romain, Faron. Cette
troupe d'lite se runissait en de pieux colloques. A ct de ceux-ci, Eloi avait ses
familiers, esclaves rachets par lui, tels : Baudoin, Tillon son valet, Andr, Martin et
Jean qui entrrent dans la chrtient. Pour mieux mettre son me l'abri de toute
atteinte et la purifier jusqu'au trfonds, Eloi voulu faire une confession gnrale de sa
vie. Ds lors, il multiplia les mortifications, les veilles de prires. Une nuit qu'il s'tait
endormi de lassitude, il vit apparatre un personnage mystrieux qui lui dit : Eloi, tes
prires sont exauces, tes vux sont remplis. Il fit part de sa joie le lendemain son
ami saint Ouen. Rassur par cette vision, il se livra avec ardeur aux tudes juridiques
de la Schola palatine.
Le successeur de Clotaire, le lgendaire Dagobert, non seulement continua
d'honorer Eloi de sa confiance, mais il en fit son ministre et son ambassadeur. Il lui
donna son propre manteau et une ceinture orne d'une riche agrafe. Bien lui en prit, car
l'influence d'Eloi marqua tout de suite un progrs dans l'ordre, la justice et la
ralisation sociale de l'vangile. Si le rle du ministre fut discret, il n'en fut pas moins
souvent efficace. Sans doute Eloi ne put empcher Dagobert de confisquer certains
domaines d'abbayes, et il fut aussi impuissant endiguer les passions du roi ; toutefois
il se montra assez habile pour diriger celui-ci dans le choix des vques. Judical, roi
des Bretons, avait battu dans les plaines du Mans les troupes du roi franc. Dagobert et
pu tirer une clatante vengeance par les armes, il prfra la conciliation. Eloi fut
charg de ngocier l'affaire. Il s'y montra fin diplomate, reut aussitt les assurances de
paix et conduisit lui-mme Rueil, par devers le roi franc, le chef breton si bien
dispos que l'on changea de riches prsents.
Enhardi par ce succs qui ne fit qu'accrotre les dispositions du roi son gard,
Eloi demanda sans plus de faon la terre de Solignac, en Limousin pour y fonder une
abbaye bndictine. La donation fut faite le 23 novembre 632. L'auteur de la Vita
Eligii dit que ce fut une maison modle et un atelier d'artistes. Ce qui laisse entendre
qu'Eloi en fit, outre une maison de sanctification, une de ces coles d'orfvrerie dont il
dota le Limousin. On voit encore l'glise monastique, reconstruite plus tard, dont les
coupoles rappellent Saint-Front de Prigueux. Peu de temps aprs il tablit Paris une
maison de retraite pour les vierges, puis un monastre destin de saintes filles
auxquelles il imposa une rgle svre. Il leur donna comme abbesse, sainte Aure. A
peine cette maison acheve, Eloi fit difier une basilique en l'honneur de saint Paul.
Cette glise, btie en 634 pour servir de spulture aux religieuses, tait situe en
dehors de Paris, mais par la suite elle fut comprise dans les murs, et c'est elle qui
donna son nom au quartier Saint-Paul. N'oubliant pas que le pays limousin fit sa
fortune, le ministre construisit encore une magnifique glise pour garder pieusement le
corps de saint Martial. A l'ombre de ce temple il fonda un nouveau monastre qui prit
d'abord le nom de Saint-Martial, puis ceux d'Eloi son fondateur et de sa sainte Aure, la
premire abbesse. A ces uvres de pit Eloi joignit laction sociale, dont il fut en
terre de France un prcurseur. De mme que Vincent de Paul devait tre plus tard le
sauveur des galriens, Eloi fut le librateur des esclaves. Sur ses instances, renforces
par d'heureux stratagmes, le roi Dagobert en affranchit par centaines. La misre des

plerins qui sillonnaient la France pour se rendre au tombeau de saint Martin et dans
quantit d'autres sanctuaires vnrables, lui fit instituer la belle uvre
d'hospitalisation. Grce lui, tous ces pieux errants eurent un asile, des secours
pcuniaires, en vtements et en nourriture, et du rconfort. Dieu rcompensa tant de
charit par le don des miracles. Au village de Gamache, prs des Andelys, un boiteux
fut guri subitement aprs qu'Eloi l'eut invit la prire. Prs de Strasbourg, un
homme avait t pendu. E1oi, qui voulait apprendre tous le respect et le dvouement
que l'on doit la dpouille des dfunts, allait donner ses ordres pour la spulture de ce
malheureux. Il crut alors remarquer que la victime respirait encore ; suspendant ses
ordres, il exigea qu'on le laisst en repos, et grce ses soins et ses prires,
l'agonisant revint la vie. C'est dans ce fait qu'il faut aller chercher l'origine des
Confrries de Charit ; l'une des plus anciennes tait celle de Bthune qui fut rige en
1188, sous le nom de Charit Saint-Eloi.
Saint Eloi vque de Noyon.
A cette poque, l'vque tait d'ordinaire lu par les fidles et le clerg de la cit
aux destines de laquelle il allait dsormais prcder. Les Conciles exigeaient
sagement que les lus fussent pris dans leur pays d'origine et que l'lection ft ratifie
par le pouvoir civil, qu'enfin, si l'lu tait laque, il fit un stage dans les Ordres
infrieurs avant de recevoir la conscration piscopale. La population de Noyon, qui
allait appeler Eloi remplacer saint Achaire, ne pouvait pas le compter comme un
compatriote, mais elle l'avait vu souvent accompagner le roi en la cit.
Le jeune Clovis II, successeur de Dagobert, sachant le crdit immense dont
jouissait partout le candidat, dut certes ratifier avec joie le verdict populaire. Eloi,
humble et mme craintif, avait dj reu la tonsure contre son gr ; quand il sut le
rsultat de la consultation populaire, il fut atterr, mais il ne put se soustraire la
charge qu'on lui imposait. Il se prpara donc la prtrise en passant quelque temps
dans la clricature, s'attachant se pntrer de la vigoureuse doctrine de saint Csaire
d'Arles.
La date la plus probable de la conscration parait tre celle du 13 mai 641,
d'autres disent 21 mai 640 ou 646. Si l'on admet la date du 21 mai 640, Eloi aurait t
sacr en la cathdrale de Rouen, avec son ami saint Ouen. Le conscrateur dut tre
Adodat, vque de Mcon. Aprs s'tre spar de son illustre ami, non sans
dchirement de cur, Eloi traversa la Normandie et l'lle-de-France, et arriva Noyon,
o le comte et la population l'attendaient avec impatience.
Noyon tait alors une ville importante, dont le titulaire du sige piscopal tait
aussi le gardien des cits de Vermand, alors mtropole, de Tournai, de Gand et Courtrai
dans la Flandre. En assurant encore une fois la runion, dj faite sous l'piscopat de
saint Mdard, des deux diocses de Noyon et de Tournai, union qui dura jusqu'au XIIe
sicle, Dagobert consolidait son pouvoir dans la rgion du Nord. C'est dans le quartier
des pauvres et infirmes, pensionns par l'vque, qu'Eloi tablit sa maison piscopale
avec ses ecclsiastiques, diacres ou prtres, ses clercs, son archidiacre et son cole
dont plusieurs disciples devinrent vques ou abbs. Btisseur de monastres alors

qu'il tait simple laque, Eloi devait l'tre tout autant comme vque. A Noyon, il fonda
un monastre de femmes, la tte duquel il mit sainte Godelerte, sa fille spirituelle de
Paris. Vers la mme poque (644-650), il cra l'Oratoire d'Ourscamp dans la fort de
l'Aigne, sur les bords de l'Oise, en souvenir d'un loup cruel devenu docile sa voix ; il
aimait venir y prier, d'o le nom d' oratoire . Les Belges lui attribuent aussi la
fondation de l'abbaye Saint-Martin de Tournai, o il tablit une rgle inspire des
principes de saint Colomban et de saint Benot. Toujours aid des largesses de Clovis
II, il tablit enfin un monastre d'hommes dans le faubourg Est de Noyon, et le plaa
sous l'invocation de saint Loup, vque de Troyes.
Chaque dimanche, le pontife montait l'ambon et instruisait son troupeau. Dans
ses homlies, on reconnat l'influence de Csaire d'Arles. L'une des plus fameuses est
celle dans laquelle il condamne avec vhmence l'idoltrie. Une autre instruction,
donne dans une paroisse voisine, attaquait de plein front les danses profanes. Les
frivoles, se sentant viss, voulurent mettre mal le prdicateur ; Eloi tint bon et
harangua son auditoire d'une faon si persuasive qu'il eut gain de cause. Comme saint
Mdard, l'un de ses prdcesseurs, il favorisa le couronnement de la rosire de
Salency, pour tourner au bien moral ces divertissements populaires.
Assoiff du salut des mes, Eloi voulut parcourir en missionnaire les vastes
rgions confies sa sollicitude pastorale. Il visita les Flamands, les Frisons et mme
les barbares du littoral, la Sude, le Danemark, aid de son ami Tillon. Sous ses pas,
des glises nouvelles se fondent, des chrtients s'rigent Aldembourg, Rodembourg,
Bruges, et enfin Dunkerque, dont le nom flamand signifie glise des Dunes .
Son action apostolique infatigable s'exera bien au del des limites de son vaste
diocse. On le voit assister diffrents Conciles, comme ceux de Chlons, d'Auxerre,
de Paris, etc. On a des traces certaines de son passage en Provence, Pronne vers
654, Mortagne, dans le Perche, en la mme anne. Le Brviaire sagien nous dit
quil y libra plusieurs malades de leurs infirmits et dlivra un possd du dmon .
Dans le Limousin, sa terre de prdilection, il alla visiter le tombeau de son ami regrett
saint Sulpice de Bourges, et en profita pour dlivrer de nouveau de nombreux captifs et
revoir sa chre fondation de Solignac.
Clovis II tant mort jeune, puis par la dbauche et les excs de table, sa sainte
pouse Bathilde fut nomme rgente de son fils an Clotaire III. Ensemble ils
gouvernrent les Francs. Pour le bien faire, cette mre avise eut recours aux conseils
d'Eloi. Les dernires annes du saint pontife furent endeuilles par la perte successive
de ses meilleurs amis : Sulpice de Bourges, Paul de Verdun, et Didier de Cahors, qui
il crivait des lettres de pieuse et intime affection.
Son tour vint bientt. Il en eut le pressentiment : Sans aucun doute, mon temps
est dj fini , disait-il ses disciples. En effet, saisi d'une fivre lente qui mina ses
forces, le prlat runit sa famille piscopale et lui adressa ses dernires et pressantes
recommandations ; comme Jsus en ses ultimes adieux, il insista sur l'union dans la
charit. Il expira le 30 novembre 659 (ou peut-tre 665) aprs une carrire de plus de
soixante-dix ans, toute ddie au service de l'Eglise et de son pays.

Les reliques et le culte de saint Eloi.


La reine Bathilde, ds qu'elle eut appris la perte immense que venaient de faire
l'Eglise de Noyon et le royaume, vint aussitt avec ses trois fils tmoigner son respect
et sa reconnaissance l'gard du dfunt et elle voulut faire transporter la prcieuse
dpouille mortelle au monastre de Chelles. Dautres la dsiraient Paris. Le ciel parut
intervenir pour dfendre le dsir du prlat, qui tait de rester au milieu des siens. En
effet, le cercueil devint si lourd que tous les efforts furent vains. Le corps d'Eloi fut
donc inhum dans l'glise abbatiale de Saint-Loup, en prsence des grands de la cour
et d'une norme foule dont l'attitude trahissait l'motion profonde. Un an aprs,
Bathilde vint au tombeau du grand vque pour le revtir de prcieux ornements ; saint
Momelin fit une solennelle translation du corps et le monastre prit le nom de saint
Eloi, devenant le centre d'un plerinage trs suivi. Les miracles et les prodiges, les
gurisons d'mes et de corps, les faveurs de toutes sortes se multiplirent prs de ce
tombeau. D'innombrables paroisses de toutes les rgions de la Gaule se placrent sous
son vocable, ou lui ddirent temples et autels.
Pour prserver le corps de la fureur des Normands , l'vque Hdilon le
transporta dans un caveau situ sous l'oratoire du palais piscopal, qui tait ddi
saint Benot. En 1066, les reliques furent portes la cathdrale. Les religieux de
l'abbaye Saint-Eloi, consterns de voir le cher trsor leur chapper, entamrent, de
longs procs. En 1462, la cour du Parlement les dbouta de leur demande et dclara
que la cathdrale possdait bien le corps du Saint ; il leur restait quelques objets,
calices ou mitres, ayant appartenu au saint fondateur. Une confrrie fut tablie, et un
plerinage pour obtenir la protection de saint Eloi sur les chevaux et autres animaux
prit un dveloppement considrable. Chaque anne il y eut grande solennit,
procession de la chsse, etc.
Les saintes reliques chapprent aux profanations de la Rvolution. Il y eut une
nouvelle translation. Actuellement elles reposent sous le matre-autel de la cathdrale
de Noyon, dans une chsse de bois dor et sculpt. Le 17 novembre 1903, Mgr Douais,
vque de Beauvais, fit une nouvelle reconnaissance de ces reliques et en enleva trois,
non qualifies, pour sa cathdrale et sa chapelle. Plusieurs autres glises comme SaintBarthlemy de Noyon, Saint-Sauveur de Bruges, Saint-Martin de Tournai et la
cathdrale de Paris, laquelle un ossement d'un bras fut donn en 1212, se glorifient
aussi de possder quelques parcelles de ces restes vnrs. En raison de la concidence
de la fte de saint Andr, la fte de saint Eloi se clbre le lendemain de sa mort, 1 er
dcembre ; on la trouve parfois aussi indique le 25 juin, dans les calendriers ou livres
d'heures du XVe sicle, seule ou conjointement avec la clbration du 1er dcembre.
Patron d'Anvers, de Bthune, de Boulogne, de Dunkerque, de Limoges, de Marseille,
de Noyon et d'une quantit de petites paroisses rurales et de monastres, saint Eloi est
aussi le protecteur et patron trs aim, trs ft d'une foule de corporations de tous
mtiers. Citons : les orfvres, forgerons, marchaux, vtrinaires, selliers, charrons,
chaudronniers, couteliers, horlogers, serruriers, mineurs, peronniers, carrossiers,
cochers, fermiers, monnayeurs, taillandiers, batteurs d'or, doreurs, ferblantiers, etc.
Dans toutes les images populaires qui clbrent sa mmoire, dans les statues
d'glises, statuettes de btons de confrries, sur les bannires, toffes d'ornements, on

le reprsente de cent manires ; tantt en vque, debout, mitre en tte et crosse la


main, tantt avec un marteau, ou ferrant un cheval, ou souvent prs de l'enclume de la
forge. Parfois il prsente le trne au roi Dagobert, ou est entour de chsses ou d'outils
de mtiers. Sur toutes ces images, on voit le reflet de l'me franaise fidle l'illustre
mmoire d'un Saint qui fit tant d'honneur la chrtient et au pays des Francs.
L. Tabourier.
Sources consultes. Vie de saint Eloi, par saint Ouen, traduite et annote par Parenty
(Arras, 1851). Paul Parsy, Saint Eloi. (Collection : Les Saints , Paris, 1907.) Mgr
Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris, 1882). (V.S.B.P., n 11.)

PAROLES DES SAINTS


__________

La sanctification du dimanche.

Vous vous imaginez clbrer ce saint jour en le passant ne rien faire : combien
vous tes loin de l'esprit de son institution ! Il consiste s'abstenir de tout pch,
viter le parjure, la fraude, la fornication. C'est l la manire de le clbrer la plus
agrable au Seigneur.
Saint Justin.
(Dialogue avec Tryphon.)

BIENHEUREUX JEAN RUYSBROECK


Chanoine rgulier de Saint-Augustin (1293-1381).
Fte le 2 dcembre.

Les Pays-Bas ont connu au XIV

sicle un magnifique panouissement de la vie


religieuse. Ils le doivent pour une grande part l'influence de Jean Van Ruysbroeck.
Ce personnage extraordinaire a en effet tenu cette poque une place de premier plan.
La saintet de sa vie, l'lvation de sa doctrine mystique rpandue grce la rapide
diffusion de ses ouvrages, l'ont rendu trs vite justement clbre. Il ne voulait tre
qu'un ermite cach dans la solitude, mais il a vu se grouper autour de lui des hommes
que son pieux exemple entranait, des plerins affluer, de grands thologiens le visiter
et lui demander conseil, et se fonder des monastres qui s'inspirrent de son esprit et de
sa mthode.
Jeunesse clricale du bienheureux Jean Ruysbroeck.
Jean Ruysbroeck emprunte son nom au village qui le vit natre en 1293 et qui est
situ sur la Senne, entre Bruxelles et Hal. Il reut de sa mre, jusqu' onze ans, une
ducation foncirement religieuse. A cet ge, il quitta la maison familiale et vint
Bruxelles se mettre sous la direction de son oncle, matre Jean Hinckaert, chanoine de
Sainte-Gudule. Avec Jean Hinckaert vivait un autre chanoine, Franc de Coudenberg.
Lamiti les liait troitement. Ils avaient mis leurs biens en commun, pratiquaient la
pauvret, distribuaient des aumnes et s'entraidaient tous deux dans la voie difficile de
la perfection. C'est dans cette petite communaut que fut reu l'enfant. Il frquenta
l'cole, mais les lettres profanes ne l'intressrent que fort peu. Sans doute n'y tait-il
point port naturellement. En outre, il dut subir l'influence de son oncle qui le poussa
de bonne heure vers l'tude de la thologie et de la mystique. L'enfant manifesta des
signes de vocation religieuse. Il se prpara au sacerdoce et vingt-quatre ans il fut
ordonn prtre et nomm chapelain de Sainte Gudule. Ce jour-l, il jouit d'une grande
faveur, celle d'apprendre que sa mre, morte quelque temps auparavant, venait d'tre
dlivre du purgatoire et tait entre au ciel. Pendant vingt-six ans il s'acquitta de sa
charge de chapelain en compagnie de son oncle et de Van Coudenberg. C'est de cette
poque sans doute que datent ses premiers crits et sa lutte engage contre une secte
dont nous aurons reparler, les Frres du Libre Esprit .

Vers la vie religieuse.


Mais Ruysbroeck et ses deux compagnons vinrent se lasser de la vie qu'ils
menaient Bruxelles et qui ne favorisait gure leur pit. Les chapelains et les
chanoines de Sainte-Gudule n'taient point anims d'un zle ardent ni d'une grande
ferveur, ils ne rcitaient pas toujours l'office divin attente ac devote, c'est--dire avec
l'attention et la pit requises, et le silence, frre du recueillement, tait souvent viol.
Les trois amis, aprs avoir longtemps essay, mais en vain, de porter remde au mal,
prirent le parti de s'en aller et de chercher un coin solitaire o ils pourraient leur aise
se livrer la prire et la mditation.
Au milieu de la fort de Soignes ils trouvrent l'endroit rv, un lieu d'ombrage et
de fracheur, un ermitage portant le potique nom de Groenendael la Valle-Verte
ou Vauvert. L vivait dj un pieux personnage nomm Lambert. Il succdait luimme deux autres ermites qui avaient fait de ce vallon le lieu de leur retraite.
Lambert consentit charitablement laisser la place aux trois amis, et chercha refuge un
peu plus loin, au Val de Boetendael. Ainsi fut fond, en 1343, le prieur de
Groenendael. La petite communaut comprenait trois membres au dbut, mais bientt
vint s'y adjoindre le Fr. Jean Leuwen, surnomm le bon cuisinier . Une glise fut
btie que Mgr Mattias titulaire, vque de Trbizonde et coadjuteur de Cambrai,
consacra l'anne suivante, et qui fut ddie saint Jacques. Il l'rigea en glise
paroissiale et en confia la charge Franc de Coudenberg.
Chanoine rgulier de Saint-Augustin.
La rputation de saintet des solitaires de Groenendael grandit vite. Ils ne tardrent
pas faire de nouvelles recrues, si bien qu'en 1349 la communaut tait dj
florissante. Il fallait songer lui donner une rgle approuve, car des ermites qui
vivaient sans vux et presque en marge de l'autorit diocsaine prtaient le flanc aux
critiques. Sur les conseils de Pierre de Saulx, prieur de l'abbaye de Saint-Victor de
Paris, Franc de Coudenberg et Jean Ruysbroeck demandrent et obtinrent pour la
communaut l'habit, la constitution et les privilges des Chanoines rguliers de SaintAugustin. Ruysbroeck fut nomm prieur.
Seul, Jean Hinckaert, pour des raisons inconnues, ne pronona pas de vux et
prfra demeurer, titre priv, au monastre, en dehors de la rgle adopte par ses
compagnons. Ds lors, pendant plus de trente annes, Ruysbroeck put se livrer tout
entier la mditation. Il n'avait plus pour le distraire dans ses pieuses lvations le
voisinage troublant de confrres peu silencieux et peu recueillis ; il n'tait point pris
non plus par la diversion ce que notre ancienne langue et mme Pascal appelleraient
le divertissement d'un ministre paroissial. Il tait tout Dieu, attentif subir
l'influence divine et les inspirations de l'Esprit-Saint.

Faveurs extraordinaires.
Il avait coutume de s'en aller seul au plus profond de la fort. C'est l qu'il recevait
ces grces de choix, avant-got de la vision batifique que Dieu accorde quelques
mes privilgies. Aprs ces mystiques lvations, il rentrait au monastre et crivait
des pages de feu, pauvre balbutiement, trouvait-il, sur des choses ineffables. Un jour,
Jean Ruysbroeck n'tait point rentr de sa promenade et les moines inquiets se mirent
sa recherche. L'un d'eux, de loin, vit tout coup, au milieu de la fort, un arbre qui, se
dtachant sur un fond de verdure, brillait comme l'ventail lumineux d'un ostensoir
d'or. La merveille guida leurs pas, et ils trouvrent le pieux mystique ravi en extase
sous l'arbre miraculeux. Les extases du saint prieur taient d'ailleurs frquentes, au dire
de son biographe. Dieu, quand il s'unit trs intimement une me, absorbe tellement
l'nergie de sa crature que celle-ci parfois sent ses forces physiques dfaillir. C'est
ainsi que, plusieurs fois, Ruysbroeck s'vanouit en clbrant la messe. Plusieurs fois
aussi Notre-Seigneur lui apparut, et un jour avec la Vierge et d'autres saints. Jsus dit,
montrant son serviteur : Voici mon fils bien-aim, en qui j'ai mis toutes mes
complaisances . Ruysbroeck rpondait aux grces extraordinaires dont il tait l'objet
par une vie de charit et de grande humilit. Revenu de ses ravissements, quand il
avait fini d'crire les pages sublimes que lui inspirait l'Esprit-Saint, il redevenait un
moine anonyme et modeste, se livrant aux travaux les plus humbles.
Dernire maladie du bienheureux Jean Ruysbroeck. Sa mort.
Le temps vint o Ruysbroeck, accabl d'annes, sentit ses forces dcliner soudain.
Sa mre plusieurs fois lui apparut, lui annonant sa fin prochaine. Son ami Franc de
Coudenberg, pour le mieux soigner, le prit dans sa chambre. Aprs quinze jours de
souffrance, Ruysbroeck, qui avait vu venir la mort et s'y tait saintement prpar,
s'teignit le 2 dcembre 1381. Il avait quatre-vingt-huit ans dont soixante-quatre de
sacerdoce.
Ses crits.
Pomerius a conserv les titres de onze traits attribus Jean Ruysbroeck. Dans
cette liste il ne faut point chercher d'ordre mthodique ni la date de composition de
chacun des traits. On pense seulement, d'aprs quelques conjectures, que Ruysbroeck
crivit le plus grand nombre de ses ouvrages Groenendael, entre les annes 1350 et
1359. Voici la liste donne par Pomerius : Le Royaume des mes aimantes ; les noces
spirituelles ; La petite pierre ; Les quatre tentations ; La foi chrtienne ; Le tabernacle
spirituel ; Les sept cltures ; Le miroir du salut ternel ; Les sept degrs de l'amour;
Le livre des rtractations ; Les douze Bguines. Tous ces livres sont crits en flamand,
plus exactement en dialecte brabanon. On s'est tonn qu'ils ne fussent pas rdigs en
latin comme l'taient les livres de thologie ou de mystique qui paraissaient cette

poque. Deux raisons expliquent le choix de l'auteur. Ruysbroeck s'adressait ses


frres et surs en religion. Il devait donc parler une langue qui leur ft intelligible. On
peut croire aussi que, bien qu'il connt sans doute trs bien le latin, lui qui avait
frquent les matres de la philosophie et de la thologie, la langue maternelle lui tait
plus familire.
Il est impossible, dans une aussi courte notice, de donner l'analyse mme
succincte, de tous les ouvrages de Jean Ruysbroeck. Les deux plus importants
paraissent tre Le Saint Sacrement ou Miroir du salut ternel, et Les noces spirituelles.
Le premier est un rsum de toute sa doctrine, o l'auteur expose en particulier sa
thorie sur l'image et la ressemblance de Dieu. Dans le second, Ruysbroeck indique la
marche ascendante de l'me et les diverses tapes ; vie active, vie intime, vie
contemplative que l'me franchit pour aboutir l'union avec Dieu.
Sa doctrine.

Sa lutte contre le quitisme.

Alors qu'il tait encore chapelain de Sainte-Gudule, Ruysbroeck eut l'occasion


d'exercer son talent et son zle contre la secte des Frres du Libre Esprit , fonde
la fin du XIIIe sicle par une Bguine, Marguerite Porretta, et que dirigeait, au temps de
Ruysbroeck, une autre femme, Blomardinne. Cette femme donnait dans un faux
mysticisme et faisait croire ses disciples que deux sraphins marchaient ses cts.
Elle prnait une libert dangereuse qui n'tait autre que la rvolte de l'esprit contre
l'autorit et l'enseignement de l'Eglise, et faisait consister la perfection dans une
oisivet absolue, tant spirituelle que corporelle, grce laquelle l'me pouvait s'unir
Dieu. C'tait, on le devine, favoriser hypocritement les plus graves dsordres.
Ruysbroeck s'leva courageusement contre cette hrsie connue dj cette poque
sous le nom de quitisme, et qui devait jeter le trouble dans l'Eglise de France au XVIIe
sicle. En quels termes il fltrit l'erreur !
Quiconque prend son repos en dehors de l'action, quiconque s'abandonne une quitude
sans application, tombera dans toutes les erreurs ; il se dtournera de Dieu pour se replier sur
lui-mme et chercher en lui-mme le repos. Parmi les quitistes, plusieurs mnent une vie
rude et svre. Ils sont prosterns sous des pnitences normes ; mais soyez certains qu'ils
pensent aux yeux des spectateurs et qu'ils voient leur rcompense venir de ce ct l.
Intrieurement labours par l'orgueil, ils ont des yeux ferms la lumire divine. Adhrents
eux-mmes, assis au fond d'eux-mmes quand ils trouvent dans leur immobilit une petite
consolation, ils sont transports d'aise, n'ayant pas mme la notion de l'immensit des joies
qui leur manquent. Par la pente sur laquelle ils glissent, ils esprent rencontrer certaines
saveurs intrieures, certains gots, certaines volupts dme ; cest ce que jappelle la luxure
spirituelle.
Jespre dit-il aussi que les quitistes sont rares, mais je les regarde comme les plus
dangereux et les plus incurables des hommes.

Le bienheureux Jean Ruysbroeck mditant


sous son tilleul lgendaire est ravi en extase.

Le Docteur divin - Comment il est humain.


Jean Ruysbroeck n'tait pas qu'un polmiste, ardent dfenseur de la pure
orthodoxie. Il a gravi les sommets les plus levs de la mystique. Il atteint ces rgions
quasi inaccessibles o l'me est unie si troitement Dieu qu'elle connat des dlices
ineffables. Ruysbroeck l'Admirable , le Docteur divin , c'est ainsi qu'on a appel
cet homme qui l'Esprit-Saint dicta des pages sublimes. L'aigle monte parfois si haut
qu'on ne l'aperoit plus. Ruysbroeck lui-mme ne s'tonne pas que l'esprit qui veut le
suivre s'gare : Si vous n'avez, dit-il, aucune exprience personnelle, il vous est
impossible de me comprendre. Or, l'initiation aux secrets de la vie contemplative et
mystique n'est pas donne tous. Mais si le sens profond des crits de Ruysbroeck
nous chappe souvent, nous ne pouvons cependant demeurer insensibles aux accents
de cette me admise en l'intimit du divin et qui a su trouver des mots de flamme pour
parler de la voie de perfection et de l'union Dieu. Jean Ruysbroeck sait d'ailleurs se
mettre parfois la porte de tous. Il ne mconnat pas la valeur surnaturelle des actes
les plus ordinaires de la vie.

Comme saint Franois de Sales, il place au dessus des plus hautes mditations
l'humble accomplissement du devoir d'tat, du moment qu'il est voulu de Dieu. Voici
les conseils qu'il donnait une garde-malade :
La consolation intrieure est d'un ordre moins lev que l'acte d'amour qui rend service
aux pauvres spirituellement et corporellement. Si vous tes ravie en extase aussi haut que
saint Pierre et saint Paul ou qui vous voudrez, et si vous apprenez qu'un malade a besoin d'un
bouillon chaud ou de tout autre secours du mme genre, je vous conseille de vous rveiller un
instant de votre extase et de faire chauffer le bouillon. Quittez Dieu pour Dieu, trouvez-le,
servez-le dans ses membres, vous ne perdrez rien au changement.

Y a-t-il conseils plus touchants et plus humains que ces recommandations qu'il
adresse encore la Soeur infirmire :
toutes les fois que vous prparez pour un malade un petit repas ou une potion, faites-le
avec la plus grande propret ; rendez agrable au got l'objet que vous prparez ; faites que le
malade soit content, et quant vous, conservez la paix. Remuez trs souvent les lits des
malades ; arrangez les parfaitement. Rendez-les commodes, surtout aux plus dlicats, surtout
ceux qui ont le plus grand besoin d'tre bien traits. S'il le faut, restez la nuit prs d'eux,
mais alors, alors de la gaiet ! de la gaiet ! Inventez des choses amusantes ! Faites-les rire ma
Soeur, je veux que partout o il y aura un malade, il dsire vous avoir ct de lui. Lisez-leur
les paroles et les exemples du Sauveur et des Saints, dans le cas o ils sont disposs les
entendre, mais de telle faon que votre prsence entrane partout o vous irez une rcrations
spirituelle.
(Ruysbroeck, par E.Hello.)

Voil des paroles capables de rconcilier avec la saintet ceux qui, n'en
connaissant que la contrefaon, la croient triste et inhumaine !
Influence du bienheureux Jean Ruysbroeck.
Trs vite la renomme de Ruysbroeck se rpandit dans les Pays-Bas. Des plerins
vinrent en foule Groenendael. Parmi eux le Hollandais Grard Groot mrite d'tre
nomm tout d'abord. Aprs de brillantes tudes Dventer, son pays natal, Aix-laChapelle et Cologne, il avait pris son grade de matre s arts de l'Universit de Paris.
Il tait revenu dans son pays, avait men tout d'abord une vie mondaine ; puis, converti
par un Chartreux, il avait rsign son bnfice, fait don de son patrimoine aux pauvres,
et s'tait adonn la prire et l'tude. C'est cette poque (1374-1377) qu'il avait
connu Ruysbroeck avec qui il changea de nombreuses lettres. Il venait aussi le voir
souvent et devint son fidle disciple. Grand amateur de livres, il faisait excuter des
copies par les jeunes lves de l'cole de Dventer. A ces copistes s'tait joint Florent
Radewijns, matre s arts de l'Universit de Prague. Celui-ci soumit Grard Groot,
qui l'approuva, le projet de runir les clercs en une petite communaut. Ils s'appelrent
les Frres de la vie commune . Ils suivaient la rgle de saint Augustin, et
s'inspiraient de la doctrine de Groenendael ; eux aussi favorisrent grandement
l'expansion des crits de Jean Ruysbroeck. Sur l'instigation de Grard, un autre
monastre avait t fond en 1382 Eernstein, et un Frre profs, Wevel, disciple lui-

mme de Ruysbroeck, tait venu initier les premiers moines la vie religieuse. Un
monastre fut aussi fond Windesheim, qui ne tarda pas faire cole, En 1464,
quatre-vingt-deux monastres s'y rattachrent, dont Groenendael. Cette Congrgation
de Windesheim fut le centre d'une vie religieuse intense. Son influence se fit sentir
dans les Flandres et jusqu'en Allemagne et en France. De l sortit un grand nombre
d'crivains clbres : Jean de Scoonhoven, venu Groenendael, continua la tradition
spirituelle du matre et crivit de nombreux traits mystiques ; Henri Maude et Gerlack
Peters subirent aussi l'influence de Ruysbroeck, et surtout Thomas Hemerken, de
Kempen, diocse de Cologne, en latin Thomas a Kempis ( 1471), l'auteur prsum
moins qu'il ne s'agisse d'une uvre collective de cet admirable ouvrage de
spiritualit qui s'appelle l'Imitaton de Jsus-Christ. D'autres, qui n'taient point de la
Congrgation de Windesheim, ont reconnu aussi Ruysbroeck pour leur matre : Henri
Harphius, Franciscain ( 1471), Denys le Chartreux (1478) et le clbre
Dominicain Jean Tauler. L'autorit de Jean Ruysbroeck, dclare Denys le Chartreux,
dans son trait Des dons du Saint-Esprit, est l'autorit d'un homme qui le Saint-Esprit
disait ses secrets.
Les critiques.
Il ne faudrait pas croire pourtant que Jean Ruysbroeck ne connu que des
admirateurs et des amis. Ses ouvrages ont fait l'objet de critiques assez svres. La plus
grave fut formule vingt ans environ aprs la mort du grand auteur mystique par le
chancelier de l'Universit de Paris, Jean Gerson, l'un des hommes qui l'on a aussi
attribu l'Imitation. Il prtendit que le troisime livre des Noces spirituelles portait au
panthisme et qu'il tait oppos la constitution de Benot XII sur la vision batifique,
Jean de Soonhoven dfendit son matre et montra qu'en gardant aux mots le sens que
Jean de Ruysbroeck voulait leur donner, le lecteur attentif et de bonne foi ne voit rien
dans la doctrine expose qui s'cartt de l'orthodoxie.
Sans doute, parler des rapports de l'me contemplative avec Dieu est une
entreprise ardue et presque tmraire. Tous les grands mystiques ont prouv une
difficult choisir les termes qui rendent compte exactement de leur exprience
spirituelle. Ils risquent fort, en voulant dcrire cet tat mystrieux de l'me unie Dieu
dans la haute contemplation, de paratre obscurs et parfois incomprhensibles.
Ruysbroeck, nous devons l'avouer, n'est pas, lui non plus, toujours clair. De son
vivant, Grard Groot venait lui demander l'explication des points obscurs de sa
doctrine. Gerson lui a reproch cette obscurit et Bossuet aussi, qui d'ailleurs, il faut
bien le dire, semble n'avoir connu du mystique flamand que les citations lues dans
Gerson. Accordons-leur que Ruysbroeck se sert d'une terminologie souvent austre et
bien abstraite, que les termes de philosophie dont il fait usage n'ont peut-tre pas
toujours la prcision souhaitable. Mais ne nous tonnons pas trop que la plume de
l'crivain mystique soit parfois impuissante dcrire les tats d'une me que la grce
divine a leve si haut.

Le culte rendu au bienheureux Jean Ruysbroeck.


Le plus beau tmoignage en faveur de Ruysbroeck et de sa doctrine est l'attitude
de l'Eglise qui a reconnu officiellement le culte rendu de temps immmorial au
vnrable Serviteur de Dieu Jean Ruysbroeck, Chanoine rgulier . Le dcret de la S.
Congrgation des Rites, approuv par Pie X, est du 9 dcembre 1908. La cause de
batification avait connu depuis le second sicle bien des vicissitudes. Commence par
les soins de Jacques Boonen, archevque de Malines (1624), elle avait t, trois ans
aprs, interrompue cause des guerres qui troublaient les Pays-Bas. Les chanoines de
Sainte-Gudule de Bruxelles s'en taient occups de nouveau en 1783 et en 1786, mais
sans rsultats, car la Rvolution tait survenue. Enfin, en 1883, la cause fut reprise par
les soins du cardinal Goosens, et, aprs un dcret de 1890, les travaux aboutirent la
reconnaissance du culte. Le diocse de Malines possde l'office et la messe propres du
bienheureux, ainsi que les Chanoines rguliers du Latran hritiers spirituels des moines
de Groenendael et de Windesheim.
F. C.

Sources consultes. uvres choisies, traduit par Ernest Hello (Paris, 1902) uvres de
Ruysbroeck lAdmirable, traduction du flamand par Les Bndictins de Saint Paul-deWisques, t. IV (Bruxelles, 1928). (V.S.B.P, n 1608.)

SAINT FRANOIS XAVIER


Jsuite, aptre des Indes et du Japon (1506-1552).
Fte le 3 dcembre.

Aprs la Vierge immacule, Reine des Missions, avec sainte Thrse de l'EnfantJsus, donne pour patronne toutes les Missions par le Pape Pie XI, saint Franois
Xavier jouit juste titre d'une vnration spciale de la part des missionnaires, dont il
est le patron et le modle incomparable. Son zle apostolique de tous les instants, son
acceptation joyeuse d'un martyre continuel reprsente l'idal le plus sublime pour le
missionnaire vieilli dans la carrire et pour le jeune homme qui aspire l'apostolat.
Enfance et jeunesse.

Vers Paris.

Le 7 avril 1506, au chteau de Javier ou Xavier en France c'est cette dernire


orthographe qui a prvalu huit lieues de Pampelune, dona Marie de Azpilcueta,
femme du docteur Jean de Jassu, donnait le jour un sixime enfant, qui reut au
baptme le nom de Franois. Le pre tait conseiller de Jean d'Albret, roi de la
Navarre, pays qui devait bientt, mais non sans combats, perdre son indpendance.
Franois de Xavier, priv de son pre ds l'ge de six ans, grandit en pleine rgion
envahie, dans la fivre des batailles auxquelles participaient ses frres, et, tout jeune, il
se lia d'une vive amiti avec un capitaine basque, presque un adolescent, lequel fut
bless au sige de Pampelune et qui se nommait Ignace de Loyola.
Lorsque la paix revint, Franois avait dix-neuf ans (1525) ; il tait en ge de
choisir un tat de vie. L'ambition commenait s'veiller dans son me. Ce qu'il
convoitait c'tait une situation leve comme celle de son pre ou peut-tre les dignits
ecclsiastiques. Il partit donc en septembre 1525 pour faire ses tudes l'Universit de
Paris, alors d'une clbrit universelle. Pour recevoir les 4000 ou 5000 tudiants
trangers que comptait alors cette Universit, il y avait des sortes d'externats, groupant
chacun les nationaux d'un pays ou d'une rgion. Don Franois de Xavier entra, pour y
tudier la philosophie, au collge Sainte-Barbe, o Espagnols et Portugais avaient fini
par dominer.

L'me en pril.
A cette poque, la jeunesse tudiante tait trouble par une lutte ardente entre
l'ancien et le nouvel esprit : le souffle naturaliste de la Renaissance et celui du
protestantisme commenaient passer sur l'Universit. C'est dans ce milieu dangereux
pour sa foi et ses murs que Franois se trouva subitement plong. Il commena par
tre simple bachelier, puis gravit sans coup les divers degrs de la hirarchie
universitaire. Heureusement, sur les pas de Franois, la Providence mit un ami
excellent, qui menait dj une vie pieuse, un Savoyard boursier se destinant la
prtrise et qui devint son camarade , ou, si l'on prfre, son compagnon de
chambre : c'tait le bienheureux Pierre Le Fvre, celui-l mme que nous retrouverons
un peu plus tard Montmartre parmi les fondateurs de la Compagnie de Jsus.
Franois ne put entirement se dfendre contre cette influence surnaturelle. Du moins,
son innocence y trouva-t-elle sa sauvegarde.
Saint Ignace de Loyola et saint Franois Xavier.
C'est le 15 mars 1530 que Xavier reut les honneurs de la matrise s arts. Le voil
professeur, et professeur applaudi, car il est savant et il parle bien. Parmi ses lves du
Collge de Beauvais, Paris, un tudiant tranger est venu s'asseoir, un compatriote,
d'une mdiocre apparence. C'est Ignace de Loyola, l'ancien soldat du sige de
Pampelune ; sorti rcemment da la grotte de Manrse, il y a puis, malgr son ge, des
rves ambitieux. Il est venu Paris pour se perfectionner dans les lettres humaines
qu'il a peut-tre trop ngliges en sa jeunesse ; mais surtout il est press du dsir de
rassembler une compagnie d'hommes zls et savants, avec laquelle il entreprendra la
conqute du monde. Dans cette population universitaire, o la pit tait rare, Ignace
jeta les yeux sur le jeune professeur navarrais, son compatriote et ancien ami, en qui il
avait devin un merveilleux instrument possible d'apostolat. Ce Franois qui, parfois,
lui jetait quelques moqueries , il entreprit de le gagner Dieu par de patients efforts
et il finit par y russir.
Dsormais, le cur de Xavier tait lui. Ignace en profite pour clairer son me ;
faisant allusion aux grandeurs humaines aprs lesquelles soupirait son ami, il ne cesse
de rpter : Que sert l'homme Quid prodest ? de gagner l'univers, s'il perd son
me ?
Franois lutta encore trois annes contre la grce, rflchissant chaque jour ce
Quid prodest ? obsdant. Sans doute aussi l'exemple de grandeur d'me que lui offrait
la vie mortifie d'Ignace, les prires de sa sainte mre et celles que faisait, au fond d'un
clotre de Clarisses, une sur aine eurent raison de ses rsistances. Bientt, le 15 aot
1534, Montmartre, dans une chapelle souterraine ddie saint Denis et qui passait
pour tre le lieu de son martyre, devant la sainte Hostie que tenait entre ses mains le
prtre Pierre Le Fvre, Ignace de Loyola, Franois Xavier, le matre de Collge de
Beauvais, d'autres encore se liaient par le triple vu de pauvret, de chastet et
d'obissance. Tous s'engageaient en outre faire le plerinage de Terre Sainte pour y

assister les chrtiens vivant sous le joug musulman, et en cas d'empchement, se


rendre Rome pour y mettre leur volont et leur cur au service de l'Eglise. La
Compagnie de Jsus tait fonde. Quelque temps aprs, Franois fit un retraite o,
comme on dit, les exercices spirituels , sous la conduite de saint Ignace, avec une
ferveur si grande qu'il passa quatre jours sans prendre aucune nourriture. A la fin de
1536, tandis qu'Ignace rglait des affaires en Espagne, Franois Xavier et neuf de ses
compagnons traversaient l'Allemagne, pour se rendre Venise. C'est l que la
Compagnie devait se runir l'anne suivante et s'embarquer pour la Terre Sainte.
Durant ce long trajet, Franois se distingua par son esprit de mortification. A Venise,
o ce groupe pieux et enthousiaste arriva le 8 janvier 1537, le futur missionnaire ne
voulut point d'autre logement que l'hpital des incurables. Il passait la journe
soigner les infirmits les plus repoussantes. Un de ses malades tait afflig d'un ulcre
horrible, personne n'osait le servir. Le P. Xavier lui-mme frmit en le voyant ; mais,
domptant ce premier mouvement, il s'approche du malheureux et baise ses plaies, pour
ne pas dire plus...
Au mois, de mars, Ignace l'arrache ses exercices de charit et l'envoie Rome
avec ses compagnons, implorer la bndiction du Souverain Pontife sur leur voyage de
Terre Sainte. Le Pape Paul III les reut avec une affection toute paternelle et leur
prodigua ses encouragements. Franois Xavier revint ensuite Venise, o il fut
ordonn prtre le jour de la Saint-Jean-Baptiste, en 1537. Pour mieux se prparer la
clbration de sa premire messe, il se retire dans une cabane en ruines, prs de
Padoue. L il fait une retraite de quarante jours, dans une solitude continuelle, chtiant
rudement son corps. Ensuite, il vanglise pendant deux mois les villages de la
contre. Enfin, il dit sa premire messe Vicence avec d'abondantes larmes. A la suite
de ces fatigues, la maladie le terrassa. Il demeura longtemps l'hpital, dans une
chambre malsaine, avec des remdes et des aliments tels qu'il ne pouvait gurir. Une
nuit, tandis que Franois reposait sur son lit de douleur, saint Jrme lui apparut pour
le rconforter et lui rvler la mission laquelle Dieu l'appelait ; peu de temps aprs,
Franois, compltement rtabli, commenait un ministre trs efficace Bologne.
Pendant le Carme de 1538, nous le retrouvons Rome, o il prche, notamment
Saint-Louis des Franais.
Dpart pour les Indes orientales.
La guerre entre Venise et les Turcs rendait impossible le plerinage de Terre Sainte
; or, sur ces entrefaites, Jean III, roi de Portugal, fit solliciter, le 4 aot 1539, auprs du
Souverain Pontife, des religieux de la nouvelle Compagnie pour porter l'vangile dans
les Indes orientales. Les PP. Simon Rodriguez et Nicolas Bobadilla furent choisis.
Mais ce dernier tant tomb malade, saint Ignace, le 14 mars 1540, dsigna pour le
remplacer Franois Xavier. On ne saurait exprimer la joie cause celui-ci par une
telle dcision. Il remercia Dieu avec effusion, et, aprs avoir reu la bndiction du
Souverain Pontife et celle de saint Ignace, son suprieur, il partit de Rome avec
l'ambassadeur de Portugal prs le Saint-Sige, Pierre de Mascarenhas. Comme il
traversait la Navarre, l'ambassadeur lui proposa de passer au chteau de Xavier, qui se

trouvait peu loign de la route. Franois sentit son cur mu la pense de revoir sa
mre, qu'il aimait avec tendresse, de saluer ses frres et ses amis. Mais songeant qu'un
pareil sacrifice attirerait les bndictions de Dieu sur son apostolat, il s'loigna
rapidement, comprimant hroquement le dsir de son me aimante. Lors de son
arrive Lisbonne, qui eut lieu en juin, Xavier trouva le P. Simon Rodriguez, venu par
mer. Les deux religieux se logrent l'hpital, et, en attendant le jour du dpart, ils se
mirent prcher dans toute la ville. Leurs exercices produisirent des rsultats si
merveilleux que le roi, ne pouvant se sparer de deux hommes qui transformaient ses
tats, demanda Paul III la faveur de les conserver auprs de lui.
Il fut dcid que le P. Rodriguez resterait Lisbonne et que le P. Xavier partirait
seul pour les Indes. Dans l'intervalle, le Pape avait fait envoyer au missionnaire un
Bref le nommant nonce apostolique pour tout l'Orient. La flotte mit la voile le 7 avril
1541 sous le commandement du vice-roi des Indes, Alphonse de Souza. Franois
Xavier, en sa qualit de nonce, dut monter sur le vaisseau-amiral malgr ses
protestations. Son voyage fut un continuel apostolat. Il prchait sans cesse les
matelots, leur faisait le catchisme, et dans leurs maladies leur rendait les services les
plus humbles. A Mozambique, o il arriva en septembre ; Malindi, sur la cte du
Zanguebar, o la flotte fit relche, il continua ses prdications avec succs. Enfin, il
arriva en vue de Goa, capitale des Indes portugaises. C'tait le 6 mai 1542.
L'apostolat des colons et des Hindous.
A son arrive, il trouva la ville dans un tat dplorable. De nombreux colons
portugais, livrs aux passions les plus honteuses, donnaient aux idoltres un mauvais
exemple qui empchait toute conversion. Le saint religieux en versa des larmes devant
Dieu, mais il ne se dcouragea point et russit faire de nombreux baptmes et
beaucoup de conversions ; bientt l'aspect de Goa se trouva tout chang. Aux Indes,
l'existence des castes, c'est--dire de classes sociales absolument fermes les unes aux
autres, est un obstacle srieux, presque insurmontable. Lorsque Franois Xavier
entreprendra de gagner Jsus-Christ les mes des Hindous, il se heurtera cette
difficult. Il accomplira des merveilles dans certaines castes, principalement chez les
humbles, alors que d'autres castes, par exemple celles des brahmes orgueilleux,
demeureront comme une muraille inattaquable.
Partout o il a russi fonder d'importantes chrtients, le P. Franois s'efforcera
de placer des missionnaires continuateurs de son uvre, et c'est pour ce motif que
parfois il reprendra la route de Goa ou de Cochin. Si son action laisse voir un prtre
insatiable des mes, dans sa correspondance, jusqu' la fin de sa vie, apparat un
homme aux ides claires, nergiques, un chef qui sait prendre ses responsabilits et
donner des ordres quand il le faut ; rien d'un rveur aux ides nuageuses, vivant dans
l'irrel. Il est impossible, si l'on n'a pas une carte sous les yeux ou dans la mmoire, de
se rendre compte, mme de trs loin, des distances que parcourra Franois Xavier,
tantt seul, tantt accompagn d'un confrre, ou d'un guide, ou d'un serviteur. C'est l
un miracle peine croyable, et cependant les preuves existent. De Goa, sur la cte
Ouest de l'Inde, le missionnaire descend, aprs la saison des pluies, vers le Sud, dans la

rgion du cap Comorin, pour convertir les pauvres pcheurs de perles, et pendant une
anne (1542-1543) il s'occupe de la tribu des Palavers ; en dcembre, il rentrait
momentanment Goa, puis il reprit son ministre sur la pointe extrme de l'Inde, sur
le territoire de Travancore. Un jour, les Badages, peuple sauvage et vivant de rapines,
y firent une incursion. La population effraye s'enfuit. Franois Xavier, n'ayant pour
arme que son crucifix, s'avana vers eux ; les barbares, saisis de terreur, rebroussrent
chemin, comme mus par une force invisible.
A Ceylan et aux Moluques.
La grande le de Ceylan, spare du continent par le Pont d'Adam, ne pouvait
manquer d'attirer son besoin de se dpenser. Un peu plus tard le voici 3000
kilomtres, vol d'oiseau, de Goa, dans la presqu'le de Malacca, au del du golfe du
Bengale. De Malacca, il passe en Ocanie, dans les Moluques, d'abord dans l'le
d'Amboine, ensuite Cram o le transporte une simple barque. Pendant la traverse,
une violente tempte ayant clat, Franois Xavier descendit dans la mer son Crucifix ;
le fil se rompit et la croix disparut ; or, quel ne fut pas l'tonnement d'un guide, qui le
lendemain accompagnait le missionnaire le long de la plage, de voir briller le Crucifix
entre les pattes d'un crabe, sur le sable ! Un peu plus tard, il est chez les cannibales de
l'le de Noussalaout, o il ne russit faire qu'une seule conversion ; puis de nouveau
Amboine, de l l'le de Ternate, forteresse portugaise ; enfin, tout seul, sans aucun
secours humain, parmi les sauvages des les du More. Franois demeura trois ans et
demi aux Moluques, puis il revint Cochin en janvier 1548 et procda la visite des
centres chrtiens. Il constata que les missionnaires qu'il avait laiss pour continuer et
dvelopper son uvre avaient trop souvent lutter contre l'hostilit des fonctionnaires
europens.
L'vanglisation du Japon.
Alors, saisi de tristesse, il se tourna vers le Japon. La Providence lui mnagea
d'ailleurs un concours qui acheva peut-tre de le dcider. Il avait, en effet, rencontr
Malacca un Japonais nomm Yagiro, qui, aprs une jeunesse fort trouble, avait
cherch parmi les bonzes ou moines paens de son pays une paix que ceux-ci furent
impuissants lui procurer. Yagiro entendit parler du P. Xavier et, conduit Malacca
par une suite de circonstances providentielles, il courut se jeter ses pieds. Franois
l'accueillit avec bont, et lui parla avec une si douce persuasion que le Japonais rsolut
de s'attacher lui. Il suivit, en effet, le Pre Goa, et reut le baptme sous le nom de
Paul de Sainte-Foi. Franois quitta Cochin au mois d'avril 1549 et se dirigea vers
Malacca, d'o il repartit pour le Japon le jour de la Saint-Jean, accompagn d'un Frre
coadjuteur. Aprs un voyage de plus de mille lieues, il abordait le 15 aot suivant
Kagoshima, ville importante de l'empire nippon, dans l'le Kyushu. Aprs avoir
missionn en deux les et fait des conqutes dans la ville de Yamagouchi, le Pre arriva

en janvier 1551 Myiako, capitale de l'empire, esprant faire appel la bienveillance


du souverain. Il n'y trouva que dception ; de nouveaux succs, notamment
Yamagouchi, le consolrent de cet chec srieux. Si sa parole ne portait pas toujours et
partout des fruits immdiats, ses efforts ne furent point striles. En effet, on a peine
s'expliquer humainement que, grce saint Franois Xavier, le christianisme ait connu
au Japon une extension si rapide qu'il devait compter un moment donn 600 000
catholiques, et que, deux sicles aprs, cette primitive glise avait laiss des
descendants malgr l'absence de tout missionnaire.
Il meurt en face de la Chine.
A la mi-novembre 1551, Franois quitta le Japon et reprit le chemin des Indes avec
le dessein bien arrt d'aller conqurir la Chine Jsus-Christ. Pour cela, il proposa au
vice-roi une expdition apostolique qui, sous le couvert d'une ambassade, permettrait
de pntrer en Chine et d'y rpandre la bonne nouvelle. Le dpart eut lieu en avril
1552 ; l'indocilit du commandant de la flotte, qui fut pour ce motif excommuni,
contraria la marche de cette entreprise. Au mois d'aot, le navire qui portait le P.
Xavier se trouvait prs des trois les dites Sanchoan, en face de la ville de Canton.
C'est l que le missionnaire va descendre, les vaisseaux portugais n'ayant pas le
droit d'entrer dans les ports chinois. Il y attendra, dans une cabane expose tous les
vents, un marchand qui doit le mener Canton ; en cas d'chec il est rsolu pntrer
dans le Siam. Un fidle Chinois, Antoine, et un domestique malabare, nomm
Christophe, composent alors toute la maison du nonce apostolique. Atteint d'une
pleursie, il demeura quinze jours dans sa cabane, aux prises avec les douleurs
physiques les plus vives, mais soutenu en mme temps par la grce de Dieu. Enfin, le
vendredi 2 dcembre, il sentit approcher ses derniers moments. Les yeux baigns de
larmes et tendrement attachs sur son Crucifix, il pronona d'une voix claire ces
paroles : jai espr en vous, mon Dieu ! et je suis assur de n'tre jamais
confondu ! Et tandis que son visage s'illuminait d'une joie toute surnaturelle, son me
s'envola vers les cieux, le 3 dcembre. Il tait g de quarante-six ans.
La gloire.

La neuvaine de la grce.

Les Portugais entourrent son corps de chaux vive, afin que, les chairs se
consummant, il leur ft possible d'emporter bientt ses ossements. Mais quand, deux
mois aprs, son cercueil fut rouvert, on put constater que sa dpouille tait demeure
intacte et on la transporta Goa. Elle y est encore conserve aujourd'hui, en l'glise du
Bon-Jsus, dans un coffre d'argent. Dclar Bienheureux par Paul V le 25 octobre
1619, Franois Xavier fut canonis par Grgoire XV le 12 mars 1622, en mme temps
que trois de ses compatriotes ; Isidore le Laboureur, Ignace de Loyola et Thrse
d'Avila, et que saint Philippe Nri. Le titre de Patron de la Propagation de la foi,
confr depuis longtemps saint Franois Xavier, a t officiellement confirm par Pie

X, le 2 mars 1904, en mme temps que sa fte, du rite semi-double depuis Alexandre
VII (1663), du rite double depuis Clment X (1670), tait leve pour l'Eglise
universelle au rite double majeur. Son bras droit, qui a baptis tant d'infidles qu'il s'en
trouvait littralement fatigu, fut dtach de son corps en 1614 et envoy Rome ; il y
est vnr dans l'glise du Ges. En 1923, aprs les ftes du troisime centenaire de la
canonisation, il a t amen en France, puis report Rome ; voyage vraiment
triomphal accompagn de plusieurs gurisons merveilleuses. Le miracle qui a le plus
contribu dvelopper le culte du saint aptre des Indes et du Japon se produisit en
1634, dans un collge de Naples. Un jeune Jsuite, le P. Marcel Mastrilli, agonisait, la
tte profondment meurtrie par un marteau qui tait tomb de dix mtres de haut ;
anim d'un ardent dsir de se consacrer aux missions, le mourant se recommanda
saint Franois Xavier et obtint de ses suprieurs la permission de faire le vu d'aller
aux Indes en cas de gurison ; il sollicitait en outre la grce du martyre. Or, ds le
lendemain, le moribond, debout, pouvait offrir le Saint Sacrifice. Il devait mourir pour
la foi, le 17 octobre 1637, Nagasaki.
Le bruit de cette gurison donna naissance la coutume de faire des neuvaines en
l'honneur de saint Franois Xavier, soit avant sa fte (25 novembre 3 dcembre), soit,
plus communment encore, avant l'anniversaire de sa canonisation (4 12 mars). Cette
pieuse pratique est connue sous le nom de neuvaine de la grce , titre bien justifi
par les faveurs qui l'ont rcompense maintes fois. Pie X l'a enrichie d'indulgences en
1904.
A.P.I.

Sources consultes. A. Brou, S, J., Saint Franois Xavier (Paris, 1922). P, Lhande, S.
J., Huit fresques de Saints (Paris). P. Eugne Thibault, S. J., Lettres de saint Franois
Xavier, nouvelle traduction (4 vol., Bruges, 1922). (V.S.B.P., n 79, 80, 668 et 1187.)

SAINTE BARBE
Vierge et martyre Nicomdie (235)
Fte le 4 dcembre.

Sainte Barbe (Barbara, ou dans les langues orientales Varvara) n'accomplit sur
terre qu'une bien courte mission, car elle avait peine seize ans quand,
vraisemblablement en 235, elle fut martyrise. Elle n'en jouit pas moins, dans la suite
des sicles, d'une immense, d'une merveilleuse popularit, et elle est encore l'objet
d'une dvotion universelle.
Origine illustre de sainte Barbe.
En dpit de certaines comptitions, il parat difficile de ne pas admettre que sainte
Barbe naquit, vcut, et fut mise mort Nicomdie, capitale de la Bithynie
(aujourd'hui Ismidt, en Turquie d'Asie), bien plutt qu' Hliopolis d'Egypte (ou de
Syrie) et, surtout, qu'en Toscane. Les documents les plus autoriss la proclament issue
d'une tige royale. D'aprs un Missel du Mans et le Brviaire de la collgiale de
Beaune, elle descendait, comme Marie et Jsus, de la race de Jess, et, selon une
chronique des Chartreux de Cologne, sa mre tait la fille ane d'une Romaine, Rep,
et de Thophile, fils de Marcellus, fils lui-mme d'Agap, un roi qui, au temps de la
ruine de Jrusalem par Vespasien et Titus, avait pous Esther, jeune Juive d'une
grande beaut. Quant son pre, Dioscore (en grec, fils de Jupiter), c'tait un riche
satrape, paen trs ardent, compltement infod l'empereur Maximin, le perscuteur.
Aussi, doit-on tenir pour fantaisiste l'pisode grav sur une image ancienne de
Confrrie avec cette lgende : Sainte Barbe est donne une nourrisse chrtienne.
Les auteurs dpeignent Barbe comme une adolescente aux cheveux blonds, joignant
tous les charmes physiques tous les dons de l'esprit.
Elle devient chrtienne.

Dsireux qu'elle ne fit pas trop vite son choix parmi les seigneurs qui convoitaient
sa main et voulant la soustraire au proslytisme des chrtiens, Dioscore squestra sa
fille dans un chteau fort pourvu, d'ailleurs, de tout le luxe que comportait sa haute
condition. Il y ajouta une piscine dont il suivit la construction avec un soin jaloux,
fixant lui-mme l'orientation des deux fentres qui devaient l'clairer. En outre, pour
cultiver les brillantes qualits intellectuelles qui flattaient sa vanit paternelle, il assura
Barbe les leons des matres les plus rputs, qui lui firent tudier les potes, les
orateurs et les philosophes.
L'esprit pntrant de l'adolescente fut frapp de l'absurdit des enseignements du
paganisme sur la pluralit des dieux et distingua trs vite, parmi ces grossires erreurs,
les vrits fondamentales des traditions primitives, qui l'levrent la notion d'un Dieu
unique et souverain. Consciente de linanit de tout ce dont on l'entourait, Barbe se
refusa s'incliner plus longtemps devant les divinits dont on lui vantait la puissance,
et, presse par sa foi naissante, elle trouva le moyen de faire parvenir au clbre
Origne un message pour le supplier de venir la fortifier. Impatiemment attendue, la
rponse du grand docteur d'Alexandrie fut apporte par un de ses disciples, qui fut reu
avec les plus grands gards et revint prparer la nophyte au baptme sans tre
inquit par l'entourage de celle-ci, car on le considra comme un mdecin appel de
l'tranger pour lui donner des soins.
Une tradition respectable veut que ce sacrement ait t administr Barbe avec un
concours de circonstances miraculeuses. Tandis qu'elle tait en prires, demandant
tre purifie de ses fautes, une source abondante aurait jailli devant elle, se divisant en
quatre parties avec la forme d'une croix. Saint Jean-Baptiste lui serait alors apparu et
l'aurait baptise, comme il fit autrefois pour les Juifs dans les eaux du Jourdain. Puis,
Jsus-Christ l'aurait favorise de sa prsence, lui prsentant une palme et un anneau
d'or et lui disant : Je viens au nom de mon Pre vous prendre pour mon pouse.
Plusieurs de ceux que leur foi conduisit cette source y trouvrent, dit-on, la
gurison de leurs maux. Dioscore tait au loin, ayant t charg par l'empereur, du
commandement d'une importante expdition militaire. La nouvelle chrtienne put
son aise manifester son mpris pour les faux dieux en renversant et en brisant les
idoles qui peuplaient sa demeure. Elle attesta la vivacit de ses croyances en traant du
pouce de sa main droite le signe de la croix sur une colonne de marbre o s'en serait
conserve l'empreinte, tandis que la marque de son pied droit restait visible sur une
dalle. Dans son enthousiasme pour la Sainte Trinit, elle contraignit mme, affirme-ton, les ouvriers percer dans la muraille de sa piscine une troisime fentre. En mme
temps, elle s'adonnait toutes les pratiques de la charit.
Le martyre.
Au retour de son expdition, Dioscore s'inquita de ces bouleversements. Il apprit
que tout s'tait fait par l'ordre de sa fille qu'il somma de lui expliquer sa conduite.
Celle-ci en prit occasion pour s'affirmer chrtienne ; pour lui exposer avec une

courageuse franchise la vanit du paganisme ; pour lui dire la sublimit des mystres
de la religion qu'elle venait d'embrasser ; pour lui dclarer que les trois fentres qui lui
donnaient la clart d'un mme soleil reprsentaient les trois Personnes de la Trinit,
source unique de la vraie lumire. Barbe raisonnait avec tant de grce et de simplicit
que son pre tenta d'abord de la douceur pour la dtourner du christianisme, lui
proposant un brillant mariage si elle retournait au paganisme. Elle lui rpondit qu'elle
prfrait la beaut incomparable de la virginit, qu'elle s'tait promise au Christ, qu'elle
ne voulait que lui comme poux, et que toutes les couronnes de la terre ne valaient pas
celle qui l'attendait l-haut. Transport de colre, Dioscore voulut immdiatement
immoler son enfant ses dieux ; tirant son pe il se prcipita sur elle. Elle parvint
s'chapper ; dans sa fuite, travers la campagne, un rocher s'entrouvrit pour lui
permettre de trouve asile dans une grotte, dont des ronces masquaient lentre.
Mais cette retraite fut indique par un berger qui, du reste, en chtiment de sa
trahison, fut chang en un bloc de marbre tandis que ses brebis taient transformes en
sauterelles.
La fugitive, perdue, est saisie brutalement, accable de coups, foule aux pieds,
trane par les cheveux. Les menaces, les violences n'arrivant pas la vaincre, elle est
conduite au prteur Marcien, pour tre traite selon toute la rigueur des lois. Les dits
contre les chrtiens taient inexorables. Nanmoins le magistrat a, tout d'abord, piti
d'une victime si jeune et si dlicate, et s'efforce, par des promesses, de la dtourner de
ce qu'il appelait sa superstition. Barbe, reste inbranlable, est livre aux bourreaux, et
son supplice durera trois jours, comme pour lui permettre d'offrir une partie de son
sacrifice chaque Personne de cette Trinit qui a tant sduit son cur. Elle est
flagelle jusqu'au sang, roule sur des fragments de vases briss, tendue sur des
pointes d'pes ; ses plaies sont corches par un rude cilice, ravives avec du vinaigre
et du sel. Elle reste comme morte, on la jette alors dans le plus affreux des cachots. Le
Christ vint y visiter sa fiance, ferma ses blessures, releva ses forces et lui promit de ne
pas l'abandonner dans sa lutte courageuse pour sa foi. Lorsqu'elle fut ramene devant
le tribunal, Marcien, la voyant aussi saine dans son corps, invita Barbe reconnatre la
puissance des dieux en les adorant.
- Comment, s'cria-t-elle, es-tu assez insens pour croire que ces statues faites de
la main de l'homme aient opr cette merveille ? Non, ce n'est point elles, c'est au
Fils du Dieu vivant que je dois ma gurison, et je souffrirai avec joie pour gagner la
rcompense qu'il me rserve.
- Puisqu'elle s'obstine, ordonna le prteur, suspendez-la par les pieds, dchirez ses
flancs avec des peignes de fer, brlez-les avec des torches ardentes.
Et comme tous ces tourments la laissaient souriante, il commanda de lui frapper la
tte avec de lourds marteaux. Efforts inutiles ! Elle est comme ravie en Dieu qu'elle ne
cesse d'invoquer et supporte sans une plainte d'avoir la poitrine arrache avec des
tenailles. Enfin, on dcida d'outrager sa pudeur en l'exposant nue aux rises de la
populace. Dans cet tat ignominieux, les bourreaux devaient la poursuivre coups de
fouet travers les rues de la ville. Marcien s'applaudissait de ce raffinement de
cruaut, quand il entend cette prire : Mon Seigneur et mon Roi, vous qui savez
quand il vous plat envelopper la terre de nues, cachez ma nudit afin que les infidles
n'aient pas sujet de faire des railleries de votre servante !
Aussitt, un vtement de lumire drobe compltement le corps virginal aux

regards et des plumes remplacent les fouets aux mains des excuteurs...
Fatigu de torturer, Marcien prononce la sentence de mort.
L'intrpidit de sa fille pendant cette atroce tragdie n'avait fait qu'exasprer la
rage de Dioscore qui, ayant rclam le triste honneur de la dcapiter lui-mme, la
conduisit sur la colline voisine. L, Barbe s'agenouille, remercie Dieu de lui ouvrir,
enfin, son paradis et lui demande de lui accorder que tous ceux qui recourront son
intercession soient prservs du coup de la mort soudaine et assurs de ne pas
mourir sans avoir fait bonne confession et reu le cleste Viatique . Puis, sa tte est
tranche... et son me s'envole vers la gloire ternelle si hroquement gagne.
Quant son pre, la peine de son crime ne se fait pas attendre. Dans le ciel sans
nuages un clair brille, le tonnerre roule avec fracas, la foudre consume le misrable
dont les cendres sont disperses par le vent. Le corps et la tte de la victime furent
recueillis par un chrtien qui, les ayant embaums, les transporta jusqu' Glasse pour
les soustraire aux profanations.
Sainte Barbe Nicomdie.
La spulture de sainte Barbe n'chappa pas la dvotion des fidles, et de
nombreuses gurisons rvlrent le trsor quelle renfermait, ainsi que le rapporte au
dbut du XVIIIe sicle son biographe, le P. Claude de Saint-Joseph, religieux Carme.
Les citoyens de Nicomdie, crit ce pieux auteur, voyant les frquents miracles qui
se faisaient de jour en jour au tombeau, firent faire une belle botte couverte de lames
de fin or et, enrichie de plusieurs pierres, dans laquelle ils posrent le corps et, quoique
paens, le portrent leur temple et le suspendirent la vote avec des chanes dor.
Mais les chrtiens ayant pris Nicomdie par un sige o il y eut beaucoup de blesss et
tus par les infidles, ils entrrent dans leur temple
Il se rencontra des blesss qui furent guris sur le champ sans savoir do leur
venait cette grce, jusqu ce que, remarquant cette prcieuse bote, ils apprirent dun
prtre qui tait auprs, quil y reposait le corps dune vierge nomme Barbe et
pourquoi ils lavaient tant en vnration. Les chrtiens, au rcit de ces merveilles,
firent apporter tous ceux qui avaient t tus, lesquels, aussitt ressuscitrent
Ses reliques en Occident.
Au VIIe sicle, la clbrit de ce tombeau tait trs grande. Naturellement on se
disputa les reliques quil renfermait. Suivant lopinion la plus probable, elles furent
transfres Constantinople et, de l, Venise. Les premires que possda la France y
furent apportes au milieu du XIe sicle par Robert, fils dOdon Stigand, seigneur
dErajeul, au diocse de Lisieux, lequel, en reconnaissance de la gurison de son autre
fils, Maurice, fonda le prieur de Sainte-Barbe-en-Auge. Dj, depuis plusieurs
sicles, tout lOrient tait rempli de la gloire du nom de sainte Barbe quon

Sainte Barbe dcapite par son pre.

Honorait, notamment, Edesse, Constantinople, au Caire. En Occident, son


culte, qui a laiss Rome des traces remontant au VIIIe sicle, acquit, au moyen ge,
un dveloppement considrable. On invoqua sainte Barbe contre l'impnitence finale ;
on l'appela Mre de la confession . La nature de la plupart des nombreux prodiges
dus son intercession justifie qu'on l'ait considre comme la Sainte du Viatique. Rien
de plus certain et de plus clatant, reconnaissent, en effet, les Bollandistes, que les
miracles obtenus par l'invocation de cette Sainte en faveur des moribonds.
Quelques miracles.
Dans son style d'une nave simplicit, le P. Claude de Saint-Joseph en raconte
quelques-uns :
Au pays de Hesse, il y tomba la tour d'un grand chteau sur une fille, laquelle se trouva
ensevelie sous le poids d'une grande quantit de terre et de pierres qu'il y en avait assez pour
charger deux cents charrettes. On chercha d'abord un bon nombre d'ouvriers pour dbarrasser
et chercher cette fille. Ils avaient travaill tout le jour avec diligence, lorsque, sur le soir, ils
entendirent la voix de cette fille qui criait : Je ne saurais mourir avant que je ne sois confesse
et communie, raison des petits services de dvotion que j'ai rendus sainte Barbe, laquelle

me conserve prsentement en vie par la permission de Dieu. Et aussitt qu'elle eut reu les
derniers sacrements, elle expira. Le diable avait suffoqu six Chartreux dans une grande
quantit de neige, dont l'un tait le P. Ardoin le Lorraine, trs dvot sainte Barbe, lequel fut
encore trouv en vie douze jours aprs, la neige tant fondue, quoiqu'il n'et rien mang
pendant ces douze jours et qu'il et endur un froid trs violent. Mais ayant reu les derniers
sacrements de l'Eglise, en invitant ses confrres la dvotion de sainte Barbe, il mourut. Un
bourgeois de Nimgue, au duch de Gueldre, nomm Reynold, trs dvot sainte Barbe ds
sa plus tendre jeunesse, s'tait perc le cur d'un coup de couteau ; nanmoins il eut le loisir
de recevoir les derniers sacrements par l'intercession de sainte Barbe. Avant qu'il entrt en la
Compagnie de Jsus, tant Vienne, dangereusement malade chez un hrtique, le
bienheureux Stanislas Kotsksa tait fort en peine comment il pourrait recevoir le sacr
Viatique. Il eut recours sainte Barbe, trs fidle avocate en cette rencontre, laquelle lui
apparut la nuit suivante, accompagne de deux anges qui le communirent...

Le narrateur numre encore d'autres manifestations de la puissance de notre


Sainte : gurison de diverses maladies ; un religieux est dlivr du naufrage et un
enfant mort est ressuscit ; quelques uns se moquant de ceux qui avaient dvotion
sainte Barbe sont punis ; et il ajoute :
Tous ces prcdents miracles sont extraits d'un manuscrit authentique qui se conserve en
la bibliothque des Rvrends Pres Carmes de Bruxelles, ou des vies des Saints crites par
les RR. PP. Ribadeneira et Ros Weid, connue aussi de M. Pordanus, du R.P. Binet et autres
bons auteurs.

Son patronage.
En raison du chtiment inflig son bourreau, sainte Barbe fut, ncessairement,
invoque contre le feu du ciel. Certaines des cloches qu'on sonnait pour dissiper les
orages reurent son nom o portrent son effigie. Si elle a group sous son gide ceux
qui prparent les explosifs, ceux qui les emploient (principalement les artilleurs), ceux
qui fabriquent les armes feu, c'est parce que la poudre produit des effets comparables
ceux de la foudre. A ces clients se sont joints les pompiers qui combattent les
incendies souvent allums par la foudre ; et, par extension de l'ide du feu, les
fondeurs, voire les cuisiniers.
Se servant, eux aussi, de la poudre, menacs du feu grisou, en souvenir, surtout, du
rocher qui s'entr'ouvrit pour livrer passage la Sainte, les carriers et les mineurs ont
imit leur exemple, de mme que les troupes du gnie qui non seulement creusent des
sapes dans le sol, mais encore construisent des fortifications rappelant son chteau fort.
Quant au patronage des ouvriers du btiment et des architectes, i1 tait justifi par les
travaux que sainte Barbe fit excuter pour clairer sa piscine de la tierce fentre .
Celui des fossoyeurs, des employs d'glise (bedeaux, clercs, souffleurs,
carillonneurs) qui ont un rle dans les crmonies funbres s'explique par l'assistance
promise aux mourants ; de mme que celui des orfvres (et des batteurs d'or), cause
des vases sacrs qui servent pour porter ceux-ci le saint Viatique. Il tait naturel que,
fleur de virginit, la martyre de Nicomdie fut la patronne des jeunes filles ; que,
ardente s'instruire, elle le ft des coliers, de plusieurs collges, des libraires.

Elle a, de plus, t choisie comme patronne des mariniers, des marins et de leurs
navires, exposs tant de risques ; patronne des bouchers, dont la profession voque
son supplice sanglant ; patronne des femmes maries, des portefaix, parce que chacun
voulait tre sous sa protection. Enfin, son nom prtant un facile jeu de mots, les
artisans qui mettaient en uvre des matires premires comme les peaux, les soies, le
crin, la laine, l'toupe, le fil, mirent sous la protection de sainte Barbe leurs
corporations de peaussiers, pelletiers, brossiers, vergetiers, drapiers, chapeliers,
tapissiers, paumiers, tisserands, tuiliers, lingres...
La dvotion actuelle sainte Barbe.
Beaucoup de ces multiples patronages, tmoignages touchants de la confiance
gnrale en la Sainte qui comptait, du reste, parmi les quatorze auxiliateurs , ne sont
plus que des souvenirs ; mais les artilleurs, les mineurs, les pompiers sont rests fidles
une tradition que la Rvolution ne put compltement interrompre, et il n'est peut-tre
pas de ville ni de bourgade o le 4 dcembre ne soit ft de nos jours. Quand la nue
devient menaante, bien des lvres, dans nos campagnes, rcitent la formule conjurant
sainte Barbe de dtourner le tonnerre.
On l'invoque aussi contre la mort subite. Des nombreuses Confrries pour la bonne
mort riges sous le vocable de la Sainte, plusieurs ont survcu. D'autres associations
se sont crees dans le mme but, parmi lesquelles l'Archiconfrrie rige Plaimpied
par Pie X, le 11 avril 1911, transfre en 1914 l'glise Sainte-Barbe Bourges et qui
rayonne par toute la France. Trs frquents sont encore les sanctuaires de sainte
Barbe, notamment, pour ne parler que de notre pays, ceux de Saint-Martin-de-Conne
dans la Mayenne ; de fay, dans les bois des environs du Mans ; de La Carneille, dans le
dpartement de l'Orne ; de Roscoff, au nord du Finistre... Le plus clbre, le plus
pittoresque, est celui qui, deux fois par an, attire des foules de plerins au flanc de la
colline du Faout, sur les confins de la Cornouaille.
Enfin, la fte corporative de la grande protectrice est dsormais clbre solennellement Paris, en l'glise Notre-Dame de Bonne-Nouvelle. Saint Pie V a reconnu et
confirm son culte en 1568. Les figurations de sainte Barbe sont innombrables dans les
glises, les muses, les bibliothques. La Sainte est reconnaissable sa tour,
reprsentation de sa demeure fortifie, et la palme du martyre. Souvent elle est munie
du glaive, instrument de son dernier supplice, du livre des critures, d'un calice
surmont de l'hostie. On connat cette prire qui figure au bas d'une estampe du graveur ligois Michel Natalis (XVIIe sicle) :
Sainte Barbe, priez pour nous
Jsus, votre admirable Epoux,
Qui vous chrit dun amour tendre
Que par sa sainte Passion
Il lui plaise de nous dfendre
D'une mort sans confession.
Cte De Lapparent.

Sources consultes. P. Claude de Saint Joseph, La Vie de sainte Barbe (Vesoul, 1705).
Abb Villemot, Histoire de sainte Barbe (Besanon, 1864). Comte de Lapparent, Sainte
Barbe (Collection l'Art et les Saints, Paris, 1926). (V.S.B.P., n 3 et 723.)

SAINT SABAS
Abb en Palestine (439-532)
Fte le 5 dcembre.

Sabas naquit Mutalasque, prs de Csare de Cappadoce, en l'anne 439. Ses


parents, trs chrtiens, contraints de s'absenter par les exigences du mtier du mari qui
tait officier, confirent leur entant un de ses oncles. Le petit garon eut endurer,
sous cette tutelle, les traitements si durs, qu'au bout de quelques mois de souffrances il
s'enfuit secrtement et alla se rfugier auprs d'un autre oncle. Cette prfrence alluma
la jalousie entre les deux parents, chacun revendiquant la charge du jeune Sabas,
surtout pour jouir des biens considrables que son pre lui avait laisss. Tant de
contestations pour des biens si caducs dgotrent l'enfant, et il rsolut d'abandonner
des richesses qui causaient tant de soucis pour aller chercher la paix dans la solitude. Il
partit donc sans avertir personne et s'en alla frapper la porte d'un monastre voisin,
o il fut reu avec joie. Les progrs qu'il fit dans la vertu et dans les sciences laissrent
deviner bientt qu'il serait un jour un des plus beaux ornements de la vie religieuse.
L'apprentissage de la vie religieuse.
Le jeune novice s'appliqua avec ardeur acqurir les vertus propres son nouvel
tat. En peu de temps, et malgr sa jeunesse, il gala les plus anciens en humilit, en
obissance, en patience et surtout en mortification. Il ne laissait chapper aucune
occasion de faire mourir en lui la nature. Un jour, comme il travaillait au jardin, de
belles pommes sur un arbre le tentrent ; il en cueillit une et s'apprtait la manger,
quand, se rappelant la dsobissance d'Eve, il dompta sa gourmandise et jeta
promptement le fruit sous le pommier. Bientt il obtint de ses suprieurs l'autorisation
de visiter les sanctuaires de Palestine et de s'y tablir. Il embrassa tout d'abord la rgle
austre de saint Passarion dans un couvent de Jrusalem, puis, incommod par les
luttes doctrinales que se livraient catholiques et monophysites, il se retira au dsert de
Juda, auprs de saint Euthyme, champion de l'orthodoxie. Le jeune homme n'tait
encore que dans sa vingtime anne, et le suprieur, le jugeant incapable d'affronter ses
mortifications, l'adressa une autre maison religieuse, qui relevait galement de lui et

se guidait d'aprs un rglement moins svre. Sabas fit de nouveaux efforts pour galer
les plus parfaits. Il devint vite le modle de ses frres. Thoctiste, son suprieur, avait
une grande confiance en la solidit de sa vertu, au point qu'il le choisit de prfrence
tout autre, pour accompagner au milieu des prils du monde un religieux que de graves
intrts appelaient Alexandrie. Une rude preuve l'y attendait. Comme il parcourait
les rues de cette ville, il rencontra tout coup ses parents. Ils le reconnurent malgr les
changements qu'avaient oprs en lui les annes de vie religieuse. Son pre, qui tait
devenu commandant de la cohorte isaurique, mit tout en uvre pour le dcider
rentrer dans le monde ; mais les prires, les menaces et les larmes ne purent un instant
branler sa vocation : Voulez-vous, dit le jeune homme, que j'abandonne le service
de Dieu ? Si les princes de la terre punissent svrement les soldats qui dsertent leurs
armes, quel chtiment ne mriterais-je point, si je dsertais le service du Roi du
ciel ? Cette rponse frappa le brillant officier qui admira la constance et la vertu de
son fils et le laissa aller en se recommandant ses prires.
Sabas vcut sous la direction de saint Thoctiste jusqu' l'ge de trente ans.
Tourment alors du dsir d'une perfection plus grande, il obtint de saint Euthyme la
permission de se retirer dans un dsert voisin pour y vivre seul. L, croyant n'avoir
encore rien fait, il commena une vie de mortifications dont ses austrits passes
n'avaient t que le faible prlude. Renferm dans une petite grotte, il y passait cinq
jours de la semaine, appliqu la prire, au chant des psaumes et au travail des mains.
Il confectionnait rgulirement dix paniers par jour, et, le samedi, il en apportait
cinquante au monastre. Il y restait le dimanche avec ses frres, puis le soir, prenant
autant de branches de palmiers qu'il lui en fallait pour s'occuper les cinq jours suivants,
il retournait sa grotte. Ds lors, saint Euthyme, qui l'appelait le jeune vieillard , le
prit pour tmoin et compagnon de ses austrits. Chaque anne, du 11 janvier au
dimanche des Rameaux, il vaquait avec lui la contemplation dans le dsert de Rouba,
sur les bords de la mer Morte. Un jour, l'eau vint manquer et Sabas tomba puis de
soif et de lassitude. Une source jaillit miraculeusement par les prires d'Euthyme dans
cette valle du sel, o Elise avait obtenu la mme faveur au roi Josaphat.
Fondation de la laure dite de Saint-Sabas.
A la mort d'Euthyme, Sabas regagna le dsert et se rendit sur une colline couverte
d'une vieille forteresse, o les dmons lui livrrent des combats acharns. De l, il
aperut le torrent du Cdron qui, partant de Silo, se dirige, profondment encaiss,
vers la mer Morte et forme en cet endroit une gorge des plus pittoresques. Il s'y rendit
aussitt et s'installa dans une grotte qui surplombait la rive gauche du torrent. Afin de
porter les vivres et l'eau qu'il allait chercher deux lieues de l, il imagina d'attacher
une pierre de la caverne une corde nuds qui tombait jusqu'au pied du rocher, et il
s'en servait comme d'une rampe pour monter sa charge. Sa terrible retraite, qui finit par
tre dcouverte, attira les foules qui voulaient jouir du spectacle sublime de tant de
saintet. Il ne put refuser de dispenser ces mes gnreuses, avides d'apprendre de lui
les douceurs du service de Dieu et de la solitude, les trsors de sagesse qu'il avait reus
du ciel. Voyant crotre de jour en jour le nombre de ses disciples, il se transporta, au

bout de cinq ans, sur la rive droite du Cdron, parmi les cavernes nombreuses dont les
bords du torrent sont parsems. Il transforma en glise une vaste grotte naturelle, dont
la distribution intrieure reprsentait une croix et dont tout un ct jet sur l'abme en
recevait la lumire profusion. Un passage secret mettait la chapelle en
communication avec une tour btie au-dessus delle et qui en dfendait laccs. Un
prtre des environs y venait clbrait les saints mystres, car Sabas avait une si haute
ide du sacerdoce quil sestimait indigne de le recevoir. Les anachortes confis ses
soins augmentaient tous les jours ; on en compta bientt 150 logs dans les grottes des
deux rives. Tant sen faut quils fussent tous des Saints ou mme de fervents religieux.
Les uns trouvaient qu'il poussait un peu loin l'austrit, d'autres taxaient de simplicit
exagre ou mme d'ignorance l'humilit qui l'avait empch jusque-l de se faire
ordonner prtre ; ils se plaignirent de lui au patriarche de Jrusalem et demandrent un
suprieur moins dur et plus clair.
Le patriarche Salluste, qui connaissait le mrite de Sabas, feignit d'admettre leurs
raisons. Il ordonna au Saint de venir le trouver avec tous ses religieux. Le serviteur de
Dieu, ignorant ce qui s'tait pass, se rendit auprs du patriarche la tte de sa
communaut. Nul des religieux qui ne s'attendt voir Sabas dpos ; mais ils furent
bien surpris quand Salluste, aprs lui avoir confr, en leur prsence, les ordres infrieurs, l'ordonna prtre. La crmonie acheve, il leur dit : Voil votre suprieur et
votre Pre ; ce n'est point par le choix des hommes, mais par l'lection de Dieu mme,
qu'il est tabli dans cette charge, et, en lui confrant le sacerdoce, nous n'avons fait que
prter notre ministre au Saint-Esprit. Il les accompagna ensuite leur monastre, o
il consacra l'glise que le Saint avait fait btir. C'tait en l'anne 462.
Traits difiants.
Peu aprs, le mme patriarche nommait Sabas Suprieur gnral des anachortes
et des solitaires de son diocse, alors qu'il confiait son ami, saint Thodose, la charge
de tous les religieux qui vivaient en communaut. Dieu se servit plusieurs fois de
l'amiti de nos deux Saints pour temprer et modrer ce que leur direction pouvait
avoir de trop personnel. Quand un cnobite, coupable de quelque faute, se voyait
repouss par Thodose, il s'adressait Sabas. Celui-ci lui infligeait une bonne
pnitence et le renvoyait quelque temps aprs, compltement corrig. De son ct,
Thodose rendait aux anachortes le mme service, et le bien des mes s'oprait par
ces moyens voulus de Dieu. Il faut, en effet, se reprsenter les Saints, mme les Pres
du dsert, sous leur vritable aspect, aimables en socit, compatissants pour le
prochain, loigns de cet air compass et jansniste qu'on leur prte si souvent. Qu'on
en juge par quelques traits. Un jour que Sabas venait rendre compte des
ecclsiastiques minents d'une mission importante, le patriarche de Jrusalem l'invita
un vrai festin, o saint Thodose se trouvait galement. Le Pre des anachortes, plac
entre un patriarche et un vque, racontait son voyage, et, tout en parlant, il mangeait
par distraction tout ce que ses deux voisins lui servaient.

Saint Thodose lui dit enfin sur un ton plaisant : Eh bien ! Pre Sabas, vous avez
bien faim aujourd'hui, puisqu'il faut deux hommes pour vous servir ! Sabas se prit
rire et toute l'assistance avec lui. Un soir, Sabas aperut par le trou de sa cellule le
Frre cuisinier du monastre qui jetait dans le Cdron toute une marmite de fves. Il
avait, par ngligence, doubl la ration et se dbarrassait ainsi du reste pour ne pas
servir du rchauff. Le Saint ne souffla mot, mais il descendit la nuit dans le torrent
dessch et ramassa soigneusement toutes les fves. Puis il fit la cuisine le lendemain,
lava les fves, les rchauffa et prsenta le tout : Comment trouvez-vous mon plat ?
demanda-t-il au cuisinier. Je n'en ai jamais mang d'aussi bon, rpondit le Frre.
C'est pourtant ce que vous aviez jet hier, rpliqua doucement le Saint. Ne manquez
plus la pauvret.
Un autre jour, l'hospice de Jricho, Sabas changea du vinaigre en vin pour un
certain Thomas, dont il avait prcdemment guri le pre. La gourde existe encore,
remarque Cyrille, biographe de saint Sabas, et le vin n'a pas tari. Je tiens le fait d'un
religieux, membre de cette famille, qui en a bu plusieurs fois. Ce bon Cyrille, qui
avait connu le Saint dans son enfance et avait reu sa bndiction, nous a conserv de
lui de nombreux traits qui nous le rendent plus attachant.
Le clbre anachorte semait, on peut le dire, les miracles sous ses pas. Les
dmons fuyaient son approche, les lions obissaient sa voix, la nature entire lui
tait soumise. Que d'actes de foi nous ont t transmis ainsi ! Un jour, le pain manque
au monastre, mme pour clbrer la messe, car on n'use pas du pain azyme dans le
rite grec. Le Saint s'adresse Dieu et envoie Jrusalem toutes les montures, qui
reviennent charges de provisions sans qu'on et dpens le moindre argent. Un autre
jour, un de ses disciples, qui conduisait une charge de bois, tombe de lassitude,
mourant de soif dans une gorge aride ; Il invoque le nom de Sabas et ne tarde pas
dcouvrir une source.
Le constructeur de monastres. L'exil et le retour.
Le nombre sans cesse croissant d'mes ferventes qui se groupaient autour de lui
fora saint Sabas btir de nouveaux monastres et tablir, en quelque sorte, une
grande Congrgation. Comme maint suprieur de religieux, il fut un grand
constructeur, le plus grand peut-tre que la Palestine ait connu. Sa fortune personnelle
et les aumnes dont on le comblait y contriburent pour une bonne part. On ne sera pas
trs loin de la vrit en assurant que prs d'un millier de religieux se rclamaient de lui
et vivaient sous son obdience ou sous l'autorit des suprieurs qu'il leur avait donns.
Cela suppose des qualits administratives peu ordinaires, et l'on devine quel
surcrot de tracas pareille charge devait jeter sur ses paules. Un petit groupe de
religieux fort instruits, des intellectuels, dirions-nous aujourd'hui, qui avaient dj
voulu secouer l'autorit de saint Sabas et ne s'taient soumis qu' regret, cabalrent une
fois encore contre lui, en s'efforant de dtacher du suprieur les autres anachortes.
Ils ne reculrent mme pas devant la perspective d'une expulsion de vive force.
Sabas, averti de leurs sourdes menes, s'loigna de lui-mme en disant : Il faut
combattre les dmons et ne pas rsister aux hommes. Il se retira donc dans la contre

de la Transjordane, prs de la rivire de Gadara. L, il s'tablit dans une caverne, et,


rompu de fatigue, s'endormit profondment. Le lieu servait de refuge un lion, qui ne
tarda pas rentrer et, trouvant cet hte inattendu, le tira par les pans de sa robe, comme
pour le prier de lui laisser son logis. Sabas se rveilla, en effet, et, nullement troubl
par la prsence de ce terrible compagnon, se mit aussitt psalmodier des hymnes. Le
lion, respectant la prire du moine, sortit et attendit l'entre de la caverne, qu'elle ft
termine. Comme elle se prolongeait trop son gr, il revint la charge et tira encore
le religieux par la robe. Sabas le reprit alors avec douceur : La caverne est assez
grande pour toi et pour moi, nous pouvons y loger tous les deux. Mais si ma prsence
t'incommode, cherche une autre demeure, car je suis cr limage de Dieu et je ne
dois pas te cder la place.
D'aprs le biographe Cyrille qui nous empruntons ce rcit, le fauve comprit
l'observation et cda au Saint toute la caverne. Aprs quelques annes d'absence,
comme les moines rebelles ne s'amendaient pas et qu'ils avaient mme gagn des
recrues, Sabas prit le parti de revenir Jrusalem et d'y participer aux ftes de la
ddicace du Saint-Spulcre. Les brouillons avaient prcisment rpandu le bruit que
leur suprieur venait d'tre dvor par un lion et ils avaient suppli le patriarche d'en
dsigner un autre sa place.
Le prlat se hta de les tranquilliser, en leur commandant de sortir aussitt de la
laure, s'ils ne voulaient pas de l'autorit du fondateur. C'est prcisment ce qui arriva.
A la lecture publique de la lettre patriarcale faite par Sabas lui-mme devant tous ses
religieux, une soixantaine d'entre eux refusrent de lui obir et se retirrent. Plus tard,
touchs par les prvenances de leur suprieur, ils finirent par rentrer dans le devoir.

Premier voyage Constantinople.


Jusqu'ici nous n'avons envisag que le rle religieux de saint Sabas; il est temps de
soulever le voile qui nous drobe son action publique. Ds que le patriarche l'eut
nomm suprieur des solitaires de Palestine, il adressa, de concert avec son ami saint
Thodose, une supplique l'empereur Anastase 1 er, puis alla le trouver
Constantinople pour lui demander l'abolition ou, du moins, la meilleure rpartition
d'un des plus lourds impts invents par la fiscalit romaine, et il y russit. Ce n'tait
pourtant ni le but unique ni l'objet immdiat de l'arrive de Sabas dans la capitale.
Le patriarche de Jrusalem se voyant menac de l'exil par l'empereur qui favorisait
les hrtiques l'avait envoy vers le souverain avec les principaux abbs de Palestine
intercder en sa faveur. Les moines introduits avant lui rclamaient l'envi pour leurs
monastres les champs environnants, des aumnes et quelques privilges. Sabas, lui,
gardait le silence. Et vous, bon vieillard, lui dit Anastase, n'avez-vous rien
obtenir ? Quel est le but de votre voyage ? Mon but, rpondit le Saint, est de vous
supplier au nom de Jrusalem et de son patriarche de rendre la paix aux Eglises de
Palestine, afin que tous, vques et moines, nous puissions en repos et libert prier jour
et nuit pour le salut de Votre Majest. Anastase fit des promesses assez vagues et
donna Sabas mille pices dor pour les besoins de ses monastres.

Luttes pour lOrthodoxie.


Sabas ntait pas de retour dans son monastre que les vnements staient
prcipits. Dordre de lempereur, les vques fidles prenaient lun aprs lautre la
route de lexil ; le patriarche lui-mme, dpossd par la violence, fut intern dans la
forteresse dEla, sur la mer Rouge. Son successeur feignit de se soumettre, jusqu ce
que dix mille religieux, runis par Sabas et ses amis proclamrent la face du monde
que les dcisions dogmatiques de lEglise taient immuables et que les chrtiens
navaient pas sincliner, en fait de religion, devant les caprices de lautorit civile.
L'empereur Anastase, stupfait au premier bruit de ces nouvelles, voulait d'abord
expulser l'homme de Dieu qui rsistait son imbcile tyrannie. Mais les moines se
runirent encore, et les deux amis, Sabas et Thodose, lui adressrent au nom de tous
une lettre qui est un modle de fire fermet.
L'avnement de Justin 1er rendit la paix l'Eglise et la Palestine, particulirement
agite jusque-l. Une douzaine d'annes plus tard, sous l'empereur Justinien, la rvolte
des Samaritains attira sur cette province une vengeance terrible, dont les chrtiens
eurent souffrir non moins que les insurgs. Justinien avait rsolu de tourner sa colre
contre les catholiques et de leur faire payer tous les malheurs occasionns, disait-il, par
leurs violences et leurs exactions.
Ag de plus de quatre-vingt-dix ans, le Saint se rendit une seconde fois
Constantinople pour flchir le souverain. Celui-ci le reut comme un ange de lumire,
car le bruit de sa saintet tait parvenu jusqu' lui, et l'obligea le bnir, lui et
l'impratrice. Justinien accorda au vnrable vieillard au del de ses demandes. Le
Saint pria l'empereur d'employer ses richesses fonder un hpital Jrusalem,
rparer les glises ruines par les Samaritains, lever une forteresse auprs des
monastres, pour servir de refuge aux moines et aux ermites pendant les incursions des
barbares, enfin soulager la misre extrme des chrtiens de la Palestine. Un trait,
rapport propos du sjour de saint Sabas la cour impriale, montre sa complte et
sainte indiffrence tout ce qui ne regardait pas la gloire de Dieu.
Pendant une des audiences que Justinien lui accorda et dans laquelle il prenait avec
ses conseillers les mesures ncessaires pour assurer l'effet de toutes ses demandes, le
Saint entendit sonner l'heure de Tierce ; il se leva aussitt pour aller rciter son office.
Un de ses compagnons craignit que cette libert, en apparence peu respectueuse pour
la majest impriale, ne froisst l'empereur.
Pre, lui dit-il, vous oubliez sans doute que nous sommes en prsence de
l'empereur et qu'il travaille en ce moment avec zle pour vous obliger. J'y pense, mon
fils, reprit le Saint, mais je pense aussi que c'est l'heure de Tierce. Or, la volont de
Dieu est, pour l'empereur, qu'il travaille la gloire du Seigneur en s'occupant de ses
intrts ; pour moi, elle m'avertit que je dois prier aux heures prescrites en chantant ses
louanges. Nous faisons donc chacun notre devoir ; tranquillisez-vous, mon fils, il n'y a
l aucun mal.

Mort bienheureuse du Saint.


Lorsque les affaires qui l'avaient conduit Constantinople furent termines, Sabas
se hta de revenir dans son monastre, car il sentait que l'heure tait proche o il
quitterait enfin cette terre. Aprs avoir rendu compte de sa mission au patriarche de
Jrusalem, il retourna dans sa laure, car il voulait mourir parmi ses enfants.
Il y tomba bientt malade. Le patriarche vint le voir, et, trouvant que tout manquait
dans sa pauvre cellule, il le fit transporter chez lui, pour qu'il y ft plus commodment.
Le Saint le souffrit par obissance ; mais, quelques jours aprs, voyant sa fin
approcher, il supplia qu'on le rapportt dans sa chre laure, o il mourut entre les bras
de ses fils, le 5 dcembre de l'an 532. Il tait g de quatre-vingt-quatorze ans. Le
Seigneur rendit son tombeau glorieux par des miracles sans nombre qui rpandirent
son culte dans tout l'Orient. Ses reliques ont t transportes depuis Venise, o elles
sont encore aujourd'hui en grande vnration.
Fr Delmas.

Sources consultes. Cyrille de Scythopolis, Via sancti Sabae, dans Surjus. S. Vailh,
dans les Echos de Notre-Dame de France Jrusalem (mai-juin 1897). (V.S.B.P., n 199.)

SAINT NICOLAS
Evque de Myre (270-341?)
Fte le 6 dcembre.

Saint Nicolas brille l'un des premiers rangs des Saints qui se partagent la faveur
populaire. Ce n'est pas l'clat de sa vie, gnralement peu connue, quil le doit, mais
au charme des lgendes qui ont fleuri autour d'elle et qui en font comme un beau livre
d'images aux merveilleuses colorations.
Naissance.

Vertus prcoces.

Saint Nicolas naquit vers 250, Patare, opulente ville maritime et capitale de la
Lycie, l'extrmit mridionale de l'Asie Mineure. Nobles et riches, ses parents
excellaient surtout par leur pit. L'enfant avait peine ouvert les yeux la lumire,
que son me s'ouvrait la connaissance de Dieu. A peine sut-il ce que c'tait que de
manger, qu'il sut aussi ce que c'tait que de jener. On rapporte mme que, le vendredi
et le samedi, il ne prenait qu'une fois le sein et seulement l'heure fixe par la rgle
canonique du jene. Aussitt sa cinquime anne accomplie, Nicolas commena
s'appliquer aux saintes Lettres , soit dans sa ville natale, soit dans quelquune des
villes qui attiraient au IIIe et au IVe sicle la jeunesse studieuse. Il se dfendit avec soin
des mauvais exemples de ses camarades, ne se liant d'amiti qu'avec ceux qui taient
honntes et vertueux. Il prservait son cur de toute mauvaise pense, fuyait les
spectacles et domptait sa chair par les veilles, les jenes et les cilices. Mais surtout il
priait, et Dieu rcompensait ses efforts, en lui donnant une sagesse prcoce. Ses
parents tant morts, il devint possesseur nominal de grandes richesses, mais au vrai, les
pauvres en furent les hritiers rels, car Nicolas rsolut de leur distribuer son
patrimoine.
Charit ingnieuse de Nicolas.
Il y avait dans le voisinage de sa demeure un homme de bonne naissance et riche
autrefois, que des revers de fortune avaient plong dans une misre extrme. Il tait

dans l'impossibilit de marier ses trois filles, quoique celles-ci fussent fort belles, car il
n'avait rien leur donner. Au lieu de se confier Dieu il ne rougit point de leur
conseiller un honteux trafic. Instruit du fait, Nicolas prit une grosse somme d'or,
l'enveloppa dans un linge et, la faveur des tnbres, se glissa jusqu' la demeure du
malheureux, y jeta son aumne par une fentre, puis se retira en toute hte et sans
bruit. L'homme, en s'veillant, fut fort tonn de sa trouvaille ; mais bien vite et bien
volontiers, il se persuada que ce don lui venait d'une main amie. Il remercia Dieu, les
larmes aux yeux, et maria sa fille ane. Nicolas, plus heureux encore d'avoir donn
son bien que le pre ne l'tait de l'avoir reu, renouvela son geste anonyme pour la
seconde fille, qui se maria galement. Il voulut faire de mme pour la troisime et
rester encore une fois inconnu, mais le pre monta si soigneusement la garde que le
jeune bienfaiteur fut aperu. L'homme se jeta ses pieds :
- Pourquoi, lui dit-il, vous cachez-vous ainsi de moi ? Pourquoi ne voulez-vous pas
que je dclare combien je vous suis oblig ? Vous tes mon secours et mon remde,
celui qui a dlivr de l'enfer mon me et celle de mes filles. Par vous, Dieu a relev le
pauvre de la honte et de l'ordure. Nicolas, confus, supplia cet homme de lui en garder
le secret. Mais ce fut en vain, Notre-Seigneur voulant sans doute que l'humilit et la
charit de son serviteur nous servissent d'exemple.
Son lection au sige de Myre.
L'vque de Myre tant venu mourir, le peuple de la ville, les clercs en grand
nombre au service de l'Eglise et les vques de la province adressaient au ciel
d'instantes prires pour tre clairs sur le choix d'un digne successeur du pontife
disparu. Or, il se trouva que, ce moment mme, Nicolas arrivait dans la ville. Etait-ce
l'poque o les habitants de Patare, chasss par les chaleurs de l't, cherchaient un
refuge dans la montagne ? Ou bien l'humilit du jeune homme dsirait-elle s'isoler au
milieu d'une capitale o il tait inconnu ?
Par une inspiration divine les lecteurs apprirent que leur choix devrait se porter
sur celui qui, le premier, entrerait dans l'glise le jour suivant et qui s'appellerait
Nicolas. Vers le matin, le serviteur de Dieu se prsente le premier dans le sanctuaire.
- Mon fils, lui demande un vque, comment vous nommez-vous ?
- J'ai le nom d'un pcheur ; Nicolas, et je suis le serviteur de Votre Saintet.
On l'introduit au milieu de l'assemble des vques, on le prsente la foule des
fidles. C'est en vain que le prdestin l'piscopat proteste de son indignit et rsiste :
il devra prendre place sur le trne vacant.
Sa vie avait t jusqu'alors l'exemple de tous. Nul n'aurait trouv un reproche lui
faire, mais les Saints, si indulgents pour les autres, sont svres pour eux-mmes.
Nicolas jugea que la dignit dont il tait revtu l'obligeait une vertu plus haute :
Nicolas se disait-il lui-mme, cette dignit requiert une autre vie ; jusqu'ici tu as
vcu pour toi, maintenant, il faut vivre pour les autres, si tu veux que ta parole
persuade tes sujets, tu as besoin de leur montrer l'exemple et de donner par tes uvres
l'efficacit tes paroles. Ds lors, il devint plus austre encore. Il ne mangeait plus
qu'une fois le jour et s'abstenait de viande ; il faisait toujours lire sa table quelque

chapitre de la Sainte criture, il passait les nuits en oraison, il couchait sur la dure et
ne dormait gure. Il se levait avant le jour et rveillait les clercs pour chanter des
hymnes et des psaumes la louange de Jsus-Christ ; aussitt le soleil paru, il allait
l'glise et employait le reste du jour l'administration de son diocse et au service des
fidles. Il avait soin des pauvres et pratiquait lui-mme la pauvret volontaire, ne
possdant rien en propre et ne se servant que de livres demprunt. Il s'informait avec
soin des pcheurs publics, et remdiait au scandale de leur conduite avec la douceur ou
la svrit convenables.
Dfiant de lui-mme, comme le sont tous les Saints, il prenait volontiers conseil
des gens doctes et prudents ; et, craignant sa faiblesse, il suppliait avec larmes NotreSeigneur de lui venir en aide. Un jour qu'il priait dans toute l'angoisse de son me, il
entendit une voix du ciel, lui disant : Ne crois pas, Nicolas, que si tu fais fidlement
mes affaires, je sois ingrat et te dlaisse.
En 303 et 304, des dits de Diocltien ordonnaient que, dans tout l'empire, les
glises fussent dmolies et les Livres Saints jets au bcher, interdisaient les
assembles des fidles, dcrtaient que les chrtiens pourvus de charges publiques ou
de dignits en seraient dpouills, et ceux de rang infrieur rduits en esclavage, enfin
prescrivaient d'arrter les chefs des glises et de les forcer, ainsi que leurs ouailles,
sacrifier aux dieux. Les anciens textes grecs racontent que Nicolas, parce qu'il tait
Myre le grand Pontife des chrtiens et qu'il y prchait les vrits de la foi avec une
sainte libert, est saisi par les magistrats, enchan, tortur, puis jet en prison avec
beaucoup d'autres chrtiens. Mais le grand et pieux Constantin ayant, par le choix de
Dieu, ceint le diadme imprial des Romains, les prisonniers sont dlivrs de leurs
chanes, et parmi eux le grand Nicolas qui fut remis en libert et revint Myre.
Dieu rservait son serviteur pour d'autres luttes ; le glorieux athlte allait bientt
devenir, sur un autre champ de bataille, l'un des plus intrpides dfenseurs de la vrit
catholique. Convoqu au Concile de Nice pour y condamner l'hrsie arienne (325),
par sa saintet, l'orthodoxie de sa doctrine et sa courageuse loquence il obtint
l'admiration universelle.
Une lgende, qui ne date gure que du XIVe sicle, prtend qu'un jour, dans le feu
de la discussion, l'vque de Myre s'oublia jusqu' souffleter Arius et que les Pres du
Concile, outrs d'un tel manquement la charit, lui enlevrent le pallium et le livre
des vangiles, insignes de ses fonctions piscopales et le firent conduire en prison.
Mais ajoute la lgende, le Christ et la Vierge, qui connaissent le fond des curs, lui
apparurent et lui rendirent les insignes dont on l'avait dpouill. Cependant le rle
doctrinal de l'vque de Myre est aujourd'hui presque entirement oubli. Comme il
n'a laiss aucun crit, son influence ne s'est exerce que sur ses auditeurs ; et, si
loquente qu'elle soit, la parole demeure chose rapide et fugitive, condamne
disparatre, comme s'efface derrire un navire le sillage qu'il a trac.
Le courageux champion de l'orthodoxie catholique montra le mme zle contre
l'idoltrie, toujours vivace en Orient mme aprs la conversion de Constantin. Il
renversa le temple de Diane, qui s'levait dans sa ville piscopale et qui tait le centre
de la raction paenne.

Le thaumaturge : le miracle du bl.


Sa sollicitude s'tendait galement aux intrts matriels de ses diocsains. Dans
une famine qui dsolait la Lycie, des vaisseaux d'Alexandrie, chargs de bl gyptien,
furent jets au port d'Andriaki, voisin de Myre. A cette nouvelle Nicolas va en toute
hte demander aux armateurs de lui laisser un peu de leur cargaison, afin d'empcher
ses ouailles de mourir de faim. Mais ils s'y refusent, allguant que ce bl appartient
l'tat et est destin la capitale de l'Empire. Alors l'vque de leur rpliquer : De
chacun de vos vaisseaux, dbarquez cent mesures et je vous garantis de tout dommage
devant le receveur des deniers publics Constantinople. Ils finissent par y consentir ;
puis, le temps tant redevenu favorable, ils font voile pour le Bosphore. A leur arrive
on mesure le bl ; le compte est trouv tel qu'au sortir d'Alexandrie. Les matelots
merveills racontent alors le prodige opr en cours de route.
Innocents dlivrs.
Une fois on vint dire Nicolas que le prfet Eustache, tromp par de faux rapports,
avait condamn trois innocents au supplice. Les victimes taient dj arrives au lieu
de l'excution. Nicolas accourut, dlivra les prisonniers et, suivi de la foule, se rendit
chez le magistrat. Une enqute nouvelle fut ordonne. Trois commissaires impriaux,
Npotien, Ursus et Herpylien, furent chargs de la mener. Aprs mr examen,
l'innocence des accuss fut reconnue et les officiers retournrent Constantinople, o
ils rendirent compte de leur mission l'empereur. Mais la malveillance et l'intrigue les
poursuivant, on les accusa de s'tre laiss gagner prix d'argent. On dit que les
malheureux, qu'ils avaient dclars innocents, taient, au contraire, des criminels ayant
conspir contre la vie de l'empereur, si bien que les enquteurs furent leur tour
condamns mort. La nuit qui devait prcder leur supplice, tous trois s'entretenaient
tristement dans leur cachot, quand Npotien se jetant genoux :
- Dieu du saint vque Nicolas, s'cria-t-il, jadis vous avez arrach les trois
Hbreux la mort, nous sommes innocent comme eux ! Tout secours humain nous est
enlev. Au nom de Nicolas, votre serviteur, prenez vous-mme notre dfense !
A ce moment, lempereur tait endormi. Un vieillard vnrable lui apparut en
songe et lui dit :
- Lve-toi et donne sur-le-champ lordre de dlivrer les trois officiers qui viennent
dtre injustement condamns mort !
Constantin, tonn, demande au vieillard :
- Qui es-tu pour me tenir un tel langage ?
Le vieillard rpondit :
- Je suis Nicolas, lvque de Myre.
Aprs avoir prononc ces paroles, la vision disparut. Constantin se leva et fit
mander Ablavios, son prfet du prtoire. Avant que le messager du prince fut arriv,
Ablavios avait vu le mme vieillard lui transmettant les mmes ordres.

Saint Nicolas de Myre ressuscite un matelot tomb d'un mt.

- Qui es-tu ? avait demand Ablavios.


- Je suis un serviteur du Christ.
On manda les trois captifs.
- Par quelle opration magique avez-vous produit ces fantmes ? leur dit-on.
Les malheureux ne comprenaient rien cette question, et quand on la leur eut
explique :
- Dieu tout-puissant ! s'cria Npotien, avez-vous donc daign exaucer ma prire et
envoy Nicolas, votre serviteur, attester en personne notre innocence ?
Il raconta alors la scne de la prison et se dfendit des accusations portes contre
lui et ses compagnons avec un tel accent de sincrit qu'il mut et convainquit
l'empereur.
Constantin fit grce aux condamns et leur dit :
- Ce n'est pas moi que vous devez la vie, mais ce saint vieillard qui est venu
votre secours. Allez lui rendre vos actions de grces, dites-lui que j'ai fidlement
accompli ses ordres et que je lui demande de prier pour moi.
Il fit apporter un exemplaire de 1'Evangile crit en lettres d'or, un calice enrichi de
pierreries et deux burettes d'or, et les remit aux trois officiers avec ordre de les offrir en
son nom l'Eglise de Myre, pour l'usage du saint vque.

La tempte apaise.
Il arriva que des matelots surpris en mer par la tempte supplirent Notre-Seigneur
de les dlivrer par les mrites de son serviteur Nicolas. Aussitt, l'vque de Myre
parut devant eux, et leur dit :
- Me voici pour vous secourir, ayez confiance en Dieu dont je suis le serviteur !
Alors, prenant le gouvernail, il guida le vaisseau d'une main sre et apaisa la mer.
Les matelots vinrent aussitt Myre remercier leur librateur. Ils le trouvrent
l'glise, pendant le service divin, et, se prosternant ses pieds, ils racontrent devant
l'assistance ce qui leur tait arriv. Le Saint, couvert de confusion, leur dit :
- Mes enfants, rendez gloire Dieu, car je suis un pauvre pcheur et un serviteur
inutile. Puis, les prenant charitablement part, il leur dclara qu'ils taient tombs en
ce pril cause de leurs pchs, et leur en dcouvrit quelques particularits secrtes,
afin qu'ils en fissent pnitence.
Mort de saint Nicolas.
Il semble que la mort de saint Nicolas ne soit qu'un entracte dans une longue
succession de bienfaits. Le moine archimandrite Michel, son biographe, la raconte en
quelques lignes, entre deux rcits de miracles. Ayant ainsi administr, dit-il, l'Eglise
mtropolitaine de Myre et embaum des parfums d'une vie sacerdotale trs sainte, il
quitta cette vie prissable pour l'ternel repos o, ml aux churs des anges et la
foule des patriarches, il jouit du bonheur cleste, intercdant sans cesse pour ceux qui
l'invoquent avec foi et dvotion, et surtout pour ceux qui sont prouvs par le malheur
ou par des calamits publiques.
Quant la date de sa mort, une trs ancienne tradition la fixe au sixime jour de
dcembre. Elle serait survenue soit vers 352, soit plutt en 341, s'il est exact que la
translation de son corps Bari (Italie mridionale), le 9 mai 1087, ait eu lieu 746 ans
plus tard.
Miracles posthumes.
Notre-Seigneur, qui avait honor son serviteur par de si grands miracles pendant sa
vie, le glorifia encore aprs sa mort. Il coula de son corps une liqueur merveilleuse qui
rendait la sant de nombreux malades. Ce prodige a persist jusqu' nos jours, et les
chanoines qui gardent la basilique du Saint, Bari, dlivrent encore, des flacons
scells, contenant de cette liqueur appele myron (parfum) ou manne de SaintNicolas . Plusieurs plerins taient sur le point de s'embarquer pour aller vnrer les
reliques de saint Nicolas. Le diable, chass jadis du temple de Diane, voulut se venger
du Saint sur ceux qui lui portaient de la dvotion. Il prit la figure d'une femme qui
tenait un grand vase d'huile ; cette femme, parlant aux plerins et aux passagers, leur

dit qu'elle connaissait bien le but de leur voyage et qu'elle les y accompagnerait, si sa
faiblesse ne l'en empchait pas, mais, ajouta-t-elle, puisqu'elle n'y pouvait aller, elle les
priait de prendre cette huile et de l'offrir de sa part pour servir l'usage des lampes
allumes devant le spulcre du Saint. Les plerins acceptrent, pensant qu'ils avaient
affaire une femme pieuse. Le second jour, ils subirent une grande tempte, et comme
ils voulaient relcher, saint Nicolas leur apparut sous la forme d'un vieillard vnrable
venant dans une barque. Il leur commanda de jeter la mer le vase d'huile, que le
diable, dguis en femme, leur avait donn, assurant qu'ils feraient ensuite un bon
voyage. Ils obirent aussitt et, l'endroit o cette huile tomba, il s'leva un feu si
pouvantable et si infect au milieu de la mer, qu'ils n'eurent pas de peine croire son
origine infernale.
Voici un autre trait. Les Vandales, lors de leur passage en Calabre, ravagrent tout
le pays. L'un d'eux, ayant trouv chez un chrtien une image de saint Nicolas,
l'emporta sans savoir ce qu'il prenait, mais les chrtiens lui dirent que c'tait le portrait
d'un Saint, par qui Dieu oprait des prodiges. Un jour qu'il s'absentait la hte pour
quelque affaire, il laissa l'image au milieu de toutes ses richesses, sans prendre soin de
les enfermer, mais en demandant saint Nicolas de garder sa maison et ses biens.
A peine le Vandale tait-il sorti que des voleurs accourus mirent la demeure au
pillage. De retour chez lui, le maure du lieu se mit frapper l'image, menaant de la
brler si tout ce qui lui avait t pris ne lui tait pas rendu. Au mme instant, saint
Nicolas apparut aux larrons, leur commandant de tout rapporter. Ils le firent, et le
Vandale se convertit avec sa femme et tous les siens. Les hagiographes grecs ou latins
se complaisent aux rcits de miracles accomplis par saint Nicolas pour dlivrer de la
servitude et de ses prils des enfants prisonniers. Telle, entre autres, lhistoire du jeune
Basile, enlev prs de Myre par les Sarrasins et rendu sain et sauf ses parents, un an
aprs l'vnement
Le culte et les patronages de saint Nicolas.
Le culte de saint Nicolas, commenc ds les annes qui suivirent sa mort, se
dveloppa et se maintint parmi toutes les vicissitudes religieuses de l'Eglise d'Orient. Il
ne tarda pas tre implant par les Grecs Rome et dans toute l'Italie. Depuis la
translation des reliques Bari en 1087, les plerins n'ont cess d'affluer en cette ville,
surtout le 9 mai, en la Saint-Nicolas d't . Sa fte a t leve au rite double par
Clment X le 6 dcembre 1670. A la fin du sicle, un chevalier lorrain, Albert de
Varangville, ayant pass par Bari, en revenant de la Croisade, en avait rapport un
fragment d'un doigt du Saint, qu'il dposa, en 1098, dans une chapelle consacre
Notre-Dame, au village du Port. Cette relique donna ainsi naissance au plerinage de
Saint-Nicolas du Port, prs Nancy, et au patronage de l'vque de Myre sur toute la
Lorraine.
De saint Nicolas, les futures mres sollicitent pour leurs enfants une naissance
heureuse et la grce du baptme. Il a t choisi aussi comme protecteur par un grand
nombre de corporations. Marins, bateliers, dbardeurs, pcheurs, voyageurs et
plerins, victimes de vols ou d'erreurs judiciaires se rclament de sa tutelle.

Pour les tonneliers, il est le Saint qui fit sortir vivants d'un tonneau ou d'un cuvier
trois petits enfants qui s'en allaient glaner aux champs , comme il est dit dans une
clbre complainte et qu'un boucher avait gorgs, coups en menus morceaux et
mis au saloir comme pourceaux . Ce dernier miracle, le plus populaire de tous, encore
que l'hagiographie et l'iconographie grecques l'ignorent, a valu saint Nicolas le
gracieux patronage de la jeunesse.
A.L.

Sources consultes. Abb E. Marin, Saint Nicolas (Collection Les Saints, 1917).
Auguste Marguillier, Saint Nicolas (42 illustrations, Paris). (V.S.B.P., n 44 et 169.)

SAINT AMBROISE
vque de Milan et Docteur de l'Eglise (340-397)
Fte le 7 dcembre.

Saint Ambroise naquit dans les Gaules, Trves, vers 340, d'une illustre famille
romaine, qui avait donn l'Eglise une martyre, sainte Sotre, pendant la perscution
de Diocltien. Son pire, alors prfet de la province, accueillit le nouveau-n avec de
grandes marques d'allgresse ; il comptait lui lguer avec son immense fortune la
charge dont il tait investi, mais Dieu, rservait une mission plus haute l'enfant
prdestin. Une sur ane, Marcelline, et un frre plus jeune, Satyre, compltrent
cette belle famille patricienne. La mort prmature de Satyre devait inspirer
Ambroise l'une de ses plus belles et plus mouvantes pages.
Les abeilles mystrieuses.
Ambroise tait encore au berceau, et il dormait un jour dans la cour du palais,
quand des abeilles vinrent voltiger autour de lui, et, pntrant dans sa bouche ouverte,
elles semblaient y distiller leur miel. Une servante, pouvante, accourut pour chasser
ces insectes, mais le pre d'Ambroise, frapp par l'tranget de ce spectacle, l'arrta.
Bientt les abeilles, prenant leur essor, s'envolrent si haut qu'on les perdit de vue. Le
prfet des Gaules, tout entier ses ambitions mondaines, ne comprit pas le vrai sens de
ce signe mystrieux, et s'cria plein de joie : Mon fils occupera les plus hautes
charges de l'empire. Quelques annes plus tard, Ambroise, mieux inspir, devait
annoncer qu'il n'tait pas fait pour les honneurs de la terre. Durant une solennit,
comme l'enfant voyait sa mre et sa sur baiser la main de l'vque, il se tourna vers
elles, et, d'une voix pleine d'autorit : Baisez-moi galement la main, car je serai
aussi vque un jour.
Etudiant et magistrat.
A la mort du prfet des Gaules, le jeune homme alla tudier Rome, l'cole de
jurisconsultes clbres. Au milieu de la corruption qui rgnait dans les coles,
l'tudiant sut mpriser les sductions de la grande ville, et, malgr les attaques ritres
du dmon, il conserva toujours intacte sa chastet. Sa sur ane, sainte Marcelline,
qui veillait sur lui, tait pour Ambroise un parfait exemple de virginale puret. La
science et la vertu du jeune tudiant ne tardrent pas attirer sur lui l'attention
publique. Symmaque, le plus illustre des orateurs de Rome, se fit gloire de rechercher
son amiti, et lempereur Valentinien ne crut pouvoir dignement rcompenser ses

mrites qu'en lui confiant le gouvernement de la Haute-Italie (Ligurie et Emilie), dont


le sige tait Milan. Allez, lui dit alors Probus, prfet du prtoire, agissez non en
juge, mais en vque. En attendant la ralisation littrale de ces paroles, Ambroise
fut le modle des magistrats par son intgrit, sa douceur et sa justice.
C'est en 372 qu'il prit possession de son gouvernement.
Malheurs de l'Eglise de Milan. Il devient son vque.
La ville de Milan se trouvait ce moment dans une situation dplorable. Un
hrtique, Auxence, soutenu par l'influence impriale, avait chass l'vque lgitime
saint Denis, qui tait all mourir en exil sur les ctes de l'Asie. Pendant vingt ans, le
loup qui avait ravi la houlette du pasteur opprima le troupeau ; enfin l'intrus, condamn
ds 370 par le Pape saint Damase 1er, et frapp par la colre divine, mourut sur son
sige usurp, sans avoir donn aucune marque de repentir.
A la nouvelle de cet vnement, l'motion est grande dans la ville. Les vques de
la province, afin de pourvoir la vacance du sige, se runissent dans l'glise, dont le
peuple envahit les abords. Les catholiques, aprs vingt ans d'une attente pleine
d'angoisses, demandaient nergiquement qu'on leur donnt enfin un pasteur ; les
hrtiques rclamaient hauts cris, et ils menaaient dimposer encore une fois leur
candidat par la force. Le tumulte prenait des proportions inquitantes, et le sang tait
prt couler, quand Ambroise parut sur la place publique. A la vue de ce magistrat que
tout le monde avait appris aimer, cette multitude s'apaise, et le gouverneur peut
haranguer la foule et lui conseiller d'attendre en paix la dcision des vques. Il parlait
encore lorsqu'un enfant s'cria : Ambroise, vque !
De tous les cts rpond l'immense clameur de la foule : Ambroise, vque !
Ambroise, vque ! Le cri vainqueur pntre dans la basilique au milieu des
intrigues impuissantes, et d'une voix unanime, le clerg proclame Ambroise
mtropolitain de Milan.
En vain, le noble patricien objecte-t-il qu'il n'est encore que catchumne ; on
n'coute pas ses protestations. Alors, prenant une rsolution soudaine, Ambroise se
fraye un passage jusqu'au prtoire, et l, il prend place sur son tribunal, et, avant mme
d'interroger les premiers accuss qu'on lui amne ordonne de les mettre la torture.
Jamais, depuis qu'il tait gouverneur de Milan, il n'avait, pris une pareille dcision.
Cette cruaut affecte ne dsarme pas la foule, et un cri fait retentir les votes du
prtoire : Que votre faute retombe sur nous ; Ambroise, vque !
Le gouverneur, au dsespoir, cherche ternir sa propre rputation. Mais le peuple,
connaissant bien la vertu d'Ambroise, ne se laisse pas prendre cette manuvre.
Durant la nuit, le magistrat sort furtivement du palais, et s'lance cheval hors de
la ville. Mais l'ange de l'Eglise de Milan le dtourne de sa route, et le lendemain,
quand il se croit arriv aux portes de Pavie, il se trouve au milieu de son peuple, qui
acclame le pasteur que Dieu lui a rendu.
Press par les sollicitations de tous, le prfet emploie un dernier stratagme : Je
suis fonctionnaire de l'empire, s'crie-t-il ; l'empereur ma confi la fonction que je
remplis, lui seul peut m'en dcharger ; j'en appelle Csar.

La foule ne se laisse pas troubler par cette protestation, et aussitt une dputation
est envoye Valentinien pour lui demander son adhsion. Csar rpondit qu'il voyait
avec plaisir un de ses magistrats jug digne des sublimes fonctions de l'piscopat.
Ambroise, vaincu, fut baptis le 30 novembre 374, et, aprs avoir t promu aux ordres
infrieurs, reut l'onction piscopale quelques jours plus tard, le 7 dcembre. Il tait
ncessaire de renouer la tradition catholique, brise par un schisme de vingt ans ; le
nouvel vque le comprit, et il envoya une dputation rclamer le corps de saint Denis,
son lgitime prdcesseur, au mtropolitain de Csare, saint Basile. Cet acte de
rparation combla de joie les fidles. Le schisme avait cess dans l'Eglise de Milan.
Docteur de l'Eglise.
De magistrat laque devenu soudainement vque, Ambroise, qui connaissait trs
bien le droit civil, ne pouvait avoir toute la science sacre ncessaire un pontife ;
avec la conscience et l'humilit d'un Saint, il se mit avec ardeur tudier et mditer
les Saintes Ecritures, sous la direction de saint Simplicien, prtre romain, aussi pieux
que savant, qui unissait la vie religieuse au sacerdoce. Ambroise fit de tels progrs
dans les tudes sacres qu'il est devenu un des quatre grands Docteurs de l'Eglise
latine. Il prchait souvent son peuple ; son loquence forte et suave clairait et
fortifiait les mes. Sa plus belle conqute fut un jeune professeur africain, plein de
gnie, Augustin, dont nous parlerons plus loin.
Le saint Docteur a compos aussi de nombreux ouvrages, soit pour l'dification
des fidles, soit pour la dfense de la foi catholique contre les paens et les hrtiques.
Il avait un grand respect pour le Pape, et c'est lui qui a dit cette parole si souvent cite :
Ubi Petrus, ibi Ecclesia : L o est Pierre, l est l'Eglise.
Il travailla avec zle la sanctification du clerg, et crivit pour le diriger son beau
livre des Devoirs. Saint Ambroise fut un des plus loquents pangyristes de la
virginit. Il aida beaucoup de jeunes filles se consacrer Jsus-Christ, il fonda mme
une communaut de vierges et de veuves, qu'il plaa sous la direction de sa sur,
sainte Marcelline. C'est leur intention qu'il crivit son magnifique trait de la
Virginit. Il fut le conseiller et le juge des empereurs, et en mme temps le pre de son
peuple. Sa charit allait si loin, qu'une anne il vendit les vases sacrs pour racheter les
catholiques emmens captifs par une invasion des Goths. Enfin, il rforma et complta
la liturgie de Milan, et composa de belles hymnes que l'Eglise chante encore
aujourd'hui dans ses offices. Divers miracles lui sont attribus. Il ressuscita un enfant
et le rendit sa mre. Il gurit un homme de la goutte aprs lui avoir, par mgarde,
march sur le pied au cours d'une crmonie religieuse.
Saint Ambroise et les empereurs.
Les hrtiques ariens, qui niaient la divinit de Jsus-Christ, dsolaient alors
l'Eglise. Valens, empereur d'Orient, s'tait fait leur protecteur et perscutait les
catholiques, mais, dans une grande bataille livre aux Goths, sous les murs

d'Andrinople, ses lgions furent tailles en pices et lui-mme prit dans sa fuite. A la
nouvelle de ce dsastre, son neveu Gratien, jeune prince de vingt ans et catholique
zl, eut la gnrosit de s'associer l'empire un illustre gnral, Thodose, et lui
confia le gouvernement de l'Orient. Sous l'impulsion des deux empereurs, l'arme fut
rorganise, la dfaite d'Andrinople venge, et Gratien, vainqueur des Allemands, vint
s'tablir Milan, auprs d'Ambroise. Le jeune prince, loin de suivre les errements de
Valens, fit appel l'exprience consomme du grand Docteur, et, se mettant compltement sous sa direction, il promulgua contre le paganisme et hrsie des lois
vraiment empreintes d'un esprit chrtien. Malheureusement, le gouverneur de la
Grande-Bretagne, Maxime, se rvolta tout coup contre son matre, et, se revtant de
la pourpre impriale, dbarqua dans les Gaules.
Gratien tait alors en guerre contre les Allemands. A la nouvelle de cette dfection,
il marcha la rencontre de ce nouvel ennemi, mais, abandonn par ses soldats, il fut
trahi par le gouverneur de Lyon, qui offrit sa tte sanglante aux usurpateurs. Ambroise
pleura dans une homlie touchante, la mort de ce prince, qu'il considrait comme un
fils, et il fltrit avec des accents indigns ce crime qui plongeait dans le deuil toute
l'Italie. Le frre de Gratien, un enfant de douze ans, fut proclam empereur sous le
nom de Valentinien II, et Justine, sa mre, nomme rgente, prit en main le pouvoir.
Cependant Maxime poursuivait sa marche victorieuse, que les lgions taient
impuissantes repousser. Dans cette extrmit, la rgente eut recours au patriotisme
d'Ambroise. Elle pntra dans la maison toujours ouverte du Saint, et prsentant son
fils : Vous seul pouvez le dfendre, soyez le pre de l'orphelin.
Je pris ce royal enfant dans mes bras, raconte Ambroise, je le couvris de
baisers. Profondment mu, l'homme de Dieu accepta daller auprs du meurtrier de
Gratien plaider la cause de Valentinien II. Sa mission diplomatique russit au del de
toutes les esprances, et l'usurpateur consentit renoncer l'invasion de l'Italie.
Luttes contre les hrtiques. Invincible courage.
Mais l'impratrice Justine tait arienne. Elle profita de cette paix inattendue pour
payer d'ingratitude le saint vque. Elle avait amen Milan un vque arien, le Goth
Mercurius. Elle fit construire un oratoire dans les dpendances des curies impriales.
C'est l que s'assemblrent bientt les adeptes de la secte. Les courtisans et les
fonctionnaires embrassrent en masse l'hrsie que patronnait la mre de l'empereur, et
l'oratoire ne tarda pas tre jug insuffisant. On approchait des ftes pascales, et
Justine, comme si elle et voulu renouveler le schisme d'Auxence, ordonna qu'on
enlevt l'Eglise de Milan la basilique Portiana pour la confier Mercurius, qui prit le
nom d'Auxence II. Le lendemain, la princesse fit venir Ambroise l'audience impriale pour lui notifier cet ordre d'expulsion. Le peuple, ne voulant pas dlaisser son
pasteur en ce moment critique, se porte en masse la suite de son vque, et, malgr la
rsistance des gardes, pntre dans le palais. A la vue de cette multitude, Justine perd
toute son arrogance, elle se jette aux pieds du pontife et promet de renoncer sa
tentative sacrilge. Quelques heures plus tard, on affichait un ordre imprial qui donnait aux hrtiques l'glise mtropolitaine.

Un officier se rendit auprs d'Ambroise, et lui prsentant le dcret qu'on avait fait
signer Valentinien :
- Telle est, ajouta-t-il, la volont irrvocable de l'empereur. Ayez soin de vous y
conformer.
- Allez dire votre matre, rpondit le Saint, qu'un vque ne livrera jamais le
temple de Dieu.
L'impratrice, vaincue, fut oblige de rapporter son dcret. Cependant elle ne
renona pas la lutte, et, quelques mois aprs, elle transmettait l'vque un ordre
ainsi conu : L'empereur vous exile, sortez de Milan ; allez o vous voudrez.
Ambroise rpondit qu'il n'obirait qu' la violence ; et comme les pauvres s'empressaient autour de lui :
- Voil mes dfenseurs, disait-il. On me reproche de rechercher leurs suffrages par
mes aumnes, je ne m'en dfends pas. Oui, tout mon espoir est dans la prire des
pauvres ; ces aveugles, ces boiteux, ces infirmes sont plus puissants que tous les gens
de guerre.
La Semaine Sainte approchait, et l'impratrice, renouvelant ses tentatives
sacrilges de l'anne prcdente, voulut donner la cathdrale aux ariens. Pendant huit
jours, les soldats cernrent la cathdrale, o le peuple s'tait runi menaant. On
engageait le Saint repousser la violence par la force.
- Je ne rsisterai pas la force ouverte, rpondit-il, un vque n'est pas un
gladiateur.
Le peuple voulut partager la captivit volontaire de son vque, et il s'enferma
aussi dans la basilique. La prire du peuple triompha de la persistance des ariens, et, le
Samedi-Saint, le pontife, selon la coutume de l'Eglise cette poque, put confrer le
baptme aux catchumnes. Dans la foule des nouveaux baptiss, un jeune homme
converti l'anne prcdente attirait tous les regards : c'tait le futur saint Augustin. A sa
vue, Ambroise s'arrte, et, dit une tradition, dans une inspiration soudaine, il entonne le
Te Deum, Augustin reprend l'hymne commence, et les deux Docteurs, d'aprs la
lgende, continuent tour tour ce colloque que l'Eglise a pris pour son chant d'action
de grces.
Contrainte, par l'invincible fermet du pontife, de respecter l'glise mtropolitaine
de Milan, Justine eut recours d'autres moyens pour se procurer la victoire. Un
sclrat, dont elle avait pay le crime, s'introduit jusque dans la chambre d'Ambroise,
il s'approche du lit, et, levant le bras, il s'apprte frapper. Soudain il s'arrte et pousse
un cri formidable : son bras vient d'tre atteint de paralysie. On accourt, on saisit le
meurtrier, qui se jette genoux et obtient de l'homme de Dieu, avec le pardon de sa
faute, sa gurison complte.
L'instigatrice du crime ne devait pas attendre longtemps le chtiment. L'usurpateur
Maxime envahit l'Italie ; l'impratrice fut oblige de s'enfuir prcipitamment et d'aller
chercher un refuge la cour de Thodose, Constantinople.
L'empereur d'Orient prit vigoureusement la dfense des fugitifs, et quelques mois
aprs, vainqueur de Maxime, il franchissait les Alpes et venait se fixer Milan, o se
trouvait la rsidence impriale. Il rpara bientt les dsastres causs par
l'administration de Justine et par l'invasion de Maxime, et il fit bnir son nom par les
populations de l'Italie.

Saint Ambroise et Thodose le Grand.


Au milieu de cette paix gnrale, un incident inattendu, en 390, souleva de
nouveaux orages contre saint Ambroise. La ville de Thessalonique avait pris les armes
pour dfendre un cuyer de murs infmes qu'on avait donn l'ordre d'arrter. Dans
l'meute, le gouverneur et les magistrats impriaux furent lapids. A la nouvelle de cet
attentat, Thodose jura de frapper les esprits, par un exemple terrible, et il donna
l'ordre d'anantir la ville coupable. Le peuple de Thessalonique fut convoqu au
cirque, comme pour une fte, mais, au lieu du signal des jeux, ce fut le signal du
massacre que l'on ordonna : sept mille victimes tombrent sous le sabre des soldats.
A la suite de cette sanglante excution, l'empereur, n'osant enfreindre
l'excommunication que le mtropolitain avait lance contre les coupables, s'abstint de
paratre aux offices divins. Cependant la fte de Nol approchait, et Thodose, ne
voulant pas tre spar plus longtemps de la communion des fidles, se prsenta aux
portes de la basilique. A ce moment solennel, Ambroise n'hsita pas. Revtu de ses
ornements pontificaux, il s'avance vers le cortge imprial, et d'une voix svre : Le
meurtrier de Thessalonique ne peut entrer dans le temple de Dieu, les mains souilles
du sang des innocents !
Et comme l'empereur insistait en allguant l'exemple de David qui, lui aussi, avait
pch, mais avait obtenu le pardon : Puisque vous avez imit David dans ses crimes,
interrompt l'vque, imitez-le aussi dans sa pnitence.
Thodose baissa la tte. Il comprit en ce moment que la pourpre impriale et tous
les insignes du pouvoir ne mettent pas l'abri des foudres de l'Eglise, et, obissant la
voix du pontife, il s'agenouilla sur le parvis de la basilique. On le vit, revtu des habits
de pnitent, confesser publiquement sa faute, et ce ne fut qu'aprs avoir obtenu le
pardon qu'il put entrer dans le sanctuaire et prendre part aux saints mystres.
L'empereur se releva plus grand aprs son humiliation volontaire et il le comprit si
bien que, depuis cette poque, il ne cessa de rpter : Je ne connais qu'un seul
homme qui ne m'ait jamais dguis la vrit, c'est l'vque Ambroise.
Cependant, les travaux apostoliques du Saint avaient puis ses forces, lorsqu'un
coup terrible vint porter une nouvelle atteinte sa sant dj branle. Thodose,
emport par une maladie soudaine, expira en invoquant le nom d'Ambroise. Le saint
vque, bris par la douleur, prsida aux obsques impriales, et ce fut au milieu des
sanglots et des larmes qu'il pronona l'loge du hros.
Sa mort.
Peu aprs, sa maladie s'aggravant, Ambroise fut oblig de s'aliter. La nuit du
Samedi-Saint (4 avril 397), l'vque de Verceil, Honorat, qui tait venu visiter son
mtropolitain, entendit une voix lui dire : Lve-toi ! Il va quitter cette terre.
Il se leva aussitt. Les clercs taient agenouills autour du lit d'agonie. Depuis une
heure, Ambroise priait, les bras en croix, on voyait s'agiter ses lvres, mais on ne
distinguait plus ses paroles.

Honorat lui administra le saint Viatique. Peu aprs l'vque de Milan rendait le
dernier soupir. Le corps d'Ambroise fut dpos sous l'autel de la basilique, et la place
choisie par lui, entre les deux martyrs saints Gervais et Protais. De nombreux miracles
y attestrent la saintet de l'homme de Dieu, attirant son tombeau un grand concours
de peuple.
Les bouleversements des invasions barbares firent bientt perdre le souvenir des
prcieuses reliques. Ce n'est qu'au sicle dernier, le 8 juillet 1871, que les reliques du
Saint et celles des deux martyrs furent retrouves et identifies ; depuis lors les
plerins peuvent les voir et les vnrer dans l'antique basilique qui porte son nom.
Sa fte a t fixe au jour anniversaire de son sacre et elle est de rite double depuis
Boniface VIII (vers 1300).
A.R.B.

Sources consultes. Mgr L. Baunard, Histoire de saint Ambroise (Paris, 1872). Duc de
Broglie, Saint Ambroise (Collection Les Saints). (V.S.B.P., n 42 et 617.)

SAINT ROMARIC
Abb de Remiremont (vers 573 - 653)
Fte le 8 dcembre.

A la fin du VI

et au commencement du VIIe sicle, labbaye de Luxeuil, au


royaume de Bourgogne, est comme un foyer radieux de civilisation chrtienne qui
illumine les Gaules et la Germanie. De toutes parts, les mes prises de la
sanctification viennent y chercher un abri contre les dangers du monde en mme temps
quune direction dans lapostolat. De leur ct, les Pres de Luxeuil singnient
attirer eux, pour les avoir en exemple, les personnages dune saintet et dune
austrit remarquable.
Ce qu'tait l'abbaye de Luxeuil.
Cette abbaye avait t fonde en 586 par saint Colomban, venu d'Irlande en Gaule
(573) avec douze compagnons et qui s'tait fix dans le royaume de Bourgogne o il
avait reu un bon accueil du roi Gontran. Sa rgle tait beaucoup plus svre que celle
de saint Benot. Colomban proscrivait absolument le vin et la viande, ne permettait
qu'un repas, sur le soir, et prodiguait le fouet, selon les murs du temps, aux violateurs
de la rgle. Luxeuil fut vraiment une ppinire d'vques et d'abbs ou fondateurs de
monastres et son mnologe est extrmement riche. Veut-on quelques noms de
personnages illustres, tous vnrs comme Saints ? Parmi les vques de cette priode
nous trouverons les saints Ragnachaire, Augst et Ble ; Hermenfroi Verdun ;
Cagnoald, Laon ; Achaire, Noyon et Tournai ; Omer, en Throuanne ; Mommolin,
Noyon ; Thoffroy, vraisemblablement Amiens. Sur le sige abbatial de Luxeuil
mme, outre saint Colomban, ce sont les saints Eustaise, Valbert et Ingofroy. Dans les
abbayes du dehors les noms affluent : ce sont ceux des premiers abbs de Bse, de
Disentis, de Granfeld ou Grandvilliers, de Leuconas, de Maurmunster, de Rebais, etc ;
trois abbs de Bobbio, monastre fond par saint Colomban et o il tait mort en 615 ;
enfin, les deux fondateurs de l'abbaye ou plutt des abbayes de Remiremont, Am et
Romaric, dont le second fait l'objet de la prsente notice.

Saint Romaric.

Sa jeunesse.

Son mariage.

Romaric naquit en Austrasie vers l'an 573. Au dire d'un de ses biographes, ses
parents avaient nom Romulphe et Romulinde. Son pre, noble et fortun, tait sans
doute un personnage important la cour. Ds sa jeunesse, Romaric n'avait pas de plus
grande joie que celle de frquenter les monastres et les basiliques des Saints, ou
encore de secourir assidment les pauvres de Jsus-Christ ; il estimait, en effet, avoir
perdu sa journe s'il n'avait pu faire quelque acte de religion ou soulager la misre de
l'indigent par ses aumnes. Plus tard il occupa un poste honorable la cour du roi
Thodebert, fils de Chilpric, et s'y lia avec un homme digne de lui, nomm Arnolphe,
vnr aujourd'hui sous le nom de saint Arnoul. L'un et l'autre taient faits pour
s'entendre. La Providence va un jour faire du premier un moine et du second un
vque de Metz. Mais cette heure n'avait pas encore sonn. Romaric pousa une jeune
fille dont le nom nous est inconnu et il en eut trois filles, nommes Asselberge,
Adzaltrude et Segeberge. Toutes les trois reurent la mme formation chrtienne ; deux
d'entre elles se consacrrent au Seigneur ; Asselberge, au contraire, pousa un seigneur
franc nomm Bethilinus. On suppose, non sans raison, que Romaric perdit sa femme.
Une grande victoire sur soi-mme.
Or, une guerre acharne ayant clat entre Thodebert, roi d'Austrasie, et son frre
Thierry, roi de Bourgogne, le premier fut vaincu Tolbiac (612), fait prisonnier et mis
mort Chalon-sur-Sane. Dans ces tristes conjonctures, Romaric fut exil et priv de
tous ses biens. On raconte que, se trouvant dans la misre, il alla trouver un
personnage qui jouissait d'une haute situation la cour du roi Thierry et y avait une
grande influence ; il le pria humblement d'user de son pouvoir pour le faire rentrer en
possession de ses biens, mais le courtisan l'accabla de reproches et s'emporta au point
de lui donner un coup de pied et le chassa de sa prsence. C'tait la suprme offense
qu'on put faire un prince franc. Romaric, loin d'en tirer vengeance, entra dans une
glise ddie saint Martin et y pria, dit-on, en ces termes : O bienheureux Martin,
je me suis mis sous votre protection. O tes-vous donc ? Que faites-vous ? Venez en
aide un infortun, si vous voulez que l'on ait encore confiance en vous ! Puis, plus
calme, et repassant dans son esprit les outrages faits Jsus-Christ durant sa Passion, il
offrit cet affront pour l'expiation de ses pchs. Plus tard, la victoire de Clotaire II sur
Thierry lui ayant rendu sa condition premire, il voulut alors se montrer gnreux dans
le pardon qu'il accorda ses ennemis vaincus.
Rencontre de saint Am.
Sa rentre en grce n'empcha pas ce grand seigneur de s'enthousiasmer pour la
saintet et l'loquence d'un moine de l'abbaye de Luxeuil, du nom d'Am, que l'Eglise
vnre comme Saint. Au cours d'une tourne apostolique en plusieurs villes de
l'Austrasie, Am fut l'hte de Romaric. Le contact entre ces deux mes d'lite renou-

vela le souvenir des entretiens changs la cour entre le fonctionnaire royal et son
ami Arnoul ; de part et d'autre c'tait la mme proccupation d'assurer le salut ternel
et de vivre uniquement au service du Matre divin, et en se rapprochant le plus possible
des conseils vangliques. Alors, comme dit le biographe de Romaric, le Dieu
ineffable, voyant son soldat combattre avec vaillance dans les luttes obscures du sicle,
voulut le conduire sur des champs de bataille plus glorieux .
Romaric dcida d'imiter l'exemple du moine de Luxeuil qu'il recevait en sa
maison. Il renona pour lui-mme la plus grande partie de ses biens, donna la libert
tous ses esclaves, et, suivi d'un certain nombre d'entre eux qui voulaient partager sa
nouvelle vie, il partit pour Luxeuil, apportant en don, au clbre monastre, des
ressources abondantes. Cette maison de Dieu tait alors rgie par saint Eustaise dont la
main paternelle, quoique ferme, semblait adoucir la rgle du svre Irlandais saint
Colomban. La vie des Saints nous offre assez frquemment lexemple de personnages
ayant occup dans la monde une situation brillante et qui, entrs dans le clotre, sy
montrent des modles, lemportant sur les novices et mme sur de vieux religieux trs
fervents, par un zle gnreux dans la recherche de la perfection.
Tel fut le cas pour Romaric. Son humilit lui faisait recevoir joyeusement les
ordres de tels de ses anciens esclaves, devenus frres en religion ; les occupations les
plus modestes semblaient avoir ses prfrences, et on relate quil affectionnait le
travail de la terre, travail pnible, mais qui laisse lesprit libre ; ainsi, tout en assurant
la nourriture des moines, il sefforait dapprendre et de redire les psaumes par cur.
Un schisme Luxeuil. Saint Romaric suit saint Am.
La paix du monastre si fervent qutait Luxeuil fut trouble par un religieux
nomm Agrestin, ancien notaire du roi Thierry II. Dun sjour en Italie, o il avait t
en contact avec des hrtiques, il avait rapport des thories errones ; lapplication de
la rgle donne par saint Colomban fut aussi loccasion de dissentiments graves entre
saint Eustaise et Agrestin. Il est des circonstances o l'erreur et la vrit se ctoient
d'une manire si subtile qu'il est difficile de les distinguer. Sans doute
Agrestin semble navoir pas t trs digne de confiance, et cependant, il trouva pour
lappuyer, parmi ses frres, des mes droites, mais dont le jugement tait sur ce point
en dfaut.
Am, dont on connat la saintet de vie, fut de ce nombre ; et, telle tait la
confiance mise par Romaric en celui qui avait t son pre spirituel, son initiateur dans
la vie religieuse, quil se rangea aux cts de saint Am, et par consquent dAgrestin.
Labb de Luxeuil ne pouvait faire autrement que de blmer ces deux religieux du
concours inattendu apport par eux au moine hrtique ; estimant que la vrit a ses
droits, il le fit en termes nergiques ; Am et Romaric, profondment peins, rsolurent
de se retirer, non pas avec fracas, mais en conservant toute la dignit. Dailleurs, en ce
temps-l, les moines avaient la libert de changer de monastre ; le dpart dun groupe
religieux tait donc un fait assez courant, nayant pas la porte et le retentissement
quil pourrait avoir sil se produisait de nos jours.
La communaut dides avec Agrestin au sujet de la vie religieuse, nimpliquait

pas une adhsion sa doctrine. Le jour o celle-ci fut condamne, ses deux dfenseurs
nhsitrent pas dans laccomplissement de leur devoir.
Le castrum Habendi . Remiremont.
Avant de se rendre Luxeuil, et probablement sur le conseil de saint Am,
Romaric avait rserv sur ses biens, qui taient considrables, le chteau ou castrum
dHabendi ou Habundi, situ sur une montagne prs de la Moselle. Les deux religieux
rsolurent dinstituer en ce lieu un monastre de femmes, la tte duquel fut place
une sainte moniale du nom de Mactefelde ou Maffle. Deux des filles de Romaric,
savoir Adzeltrude et Seberge, vinrent y chercher le moyen daccder la perfection.
Am, qui vivait retir dans une grotte humide, tait le Pre de la communaut, mais en
fait, il en laissait le gouvernement Romaric, dont linfluence tait prpondrante.
Telle fut lorigine dune abbaye qui devint fameuse et qui, de son emplacement
primitif, fut appele Romarici Montis ou de la montagne de Romaric, en allemand
Romberg ; de l est venu le nom franais Remiremont, qui est celui dune ville
importante, btie plus tard dans la valle. Labbaye reu bientt une jeune pensionnaire
entre dans les circonstances les plus curieuses. La troisime fille de Romaric,
Asselberge, femme de Bethilinus, voyait dun mauvais il les saintes prodigalits de
son pre. Elle crut len dtourner en lui envoyant sa propre fille nomme Tecta ou
Gbertrude. Laeul reut lenfant avec tendresse, mais avec des vues toutes diffrentes
de celles dAsselberge. Il confia Gbertrude ses ses deux saintes tantes qui lui
servirent de mre, et la douce enfant, qui succda plus tard Maffle, mrita par la
suite dtre honore elle aussi comme Sainte.
Par la suite, l'histoire de l'abbaye apparat bien mouvemente ; dtruite par les
Huns, elle fut reconstruite au Nord de la Moselle et passa la rgle de saint Benot. Au
dbut du XVIe sicle, la ferveur y ayant depuis longtemps considrablement diminu,
ses occupantes taient devenues Chanoinesses Rgulires, se dfendant dappartenir
lOrdre bndictin. Lorsque clata la Rvolution, le monastre fond par saint Am et
gouvern par Romaric tait un Chapitre noble fastueux, jouissant de privilges
sculaires, rserv aux filles des plus illustres familles princires ; les Chanoinesses ne
prononaient pas de vux et demeuraient simples laques. Du moins leur dernire
abbesse a laiss un souvenir trs difiant ; ce fut la princesse Louise de BourbonCond qui, aprs une carrire tragique et plusieurs essais de vie religieuse, fit
profession en Pologne dans lOrdre de Saint-Benot et mourut en 1824, prieure des
Bndictines du monastre de Saint-Louis du Temple, Paris.
Aprs un monastre de femmes eut lieu lrection dun monastre dhommes ; si
saint Am en fut linspirateur, en fait, il en confia la direction Romaric, tandis que
lui-mme se livrait tout entier la contemplation et aux macrations, ne sortant que le
dimanche pour adresser ses frres de paternelles exhortations. Sa mort, survenue en
625 ou 627, le 13 septembre, priva les deux monastres dun modle vivant de vie
religieuse et de renoncement, mais ne changea rien la conduite de ces maisons de
prire et de travail.

La premire rencontre de saint Romaric et de saint Am.

Saint Adelphe.

Dernires annes et mort de saint Romaric.

Humainement parlant, Asselberge ne fut pas plus heureuse avec son fils, nomm
Adelphe, qu'elle ne l'avait t avec sa fille, Gbtrude. Chez les Francs, la descendance
mle tait l'objet d'un amour de prdilection. S'appuyant sur ce sentiment, la femme de
Bethilinus envoya donc son fils Romaric. Celui-ci l'accueillit avec joie, le fit lever
par son ami saint Arnoul, prcdemment vque de Metz, et qui, depuis quelques
annes (625), s'tait retir dans la solitude. Plus tard, Adelphe, succdant son grandpre dans la charge abbatiale, partagea aussi sa gloire. Il fut ainsi le troisime abb de
Remiremont. Romaric parvint un ge fort avanc, difiant ses religieux par la plus
sainte pnitence. En 643, nous le voyons aller recevoir le dernier soupir de son ami
saint Arnoul. Il ne nglige pas, d'ailleurs, d'employer pour le bien, la haute influence
que ses dignits passes lui ont laisse la cour et pour cela il n'hsite pas quitter son
monastre lorsque le bien gnral le demande. Au retour d'un voyage de cette nature,
saisi d'une violente fivre, Romaric comprit que la mort approchait. Il s'y prpara
doucement, reut le saint Viatique et expira aussitt aprs, le 8 dcembre 653.
Son petit-fils et sa petite-fille, la tte des deux monastres, rivalisaient de zle

pour continuer son uvre. On ignore la date exacte de la mort de Gbtrude ; Adelphe
mourut le 11 septembre, aux environs de l'an 670. Leurs corps furent runis celui de
leur grand-pre, qui lui-mme avait pris place auprs des restes de saint Am, qui ils
taient redevables, aprs Dieu, de l'orientation toute cleste de leur carrire.
Le culte.
Les quatre Saints furent honors ds l'poque mme ; Am le 10 septembre,
Romaric, le 8 dcembre, Adelphe le 4 dcembre, Gbtrude le 7 novembre. Le 20
aot, vers l'an 910, leurs prcieux restes furent transports, par les soins de Drogon,
vque de Toul, dans un autre monastre difi au pied de la montagne, de l'autre ct
de la rivire. Un sicle et demi plus tard, le 3 novembre 1051, le Papa saint Lon IX,
plein d'admiration pour ses quatre illustres compatriotes, faisait dresser par son ami, le
bienheureux Hugues le Grand, archevque de Besanon, un acte officiel constatant les
vertus et les miracles des saints Am, Romaric, Adelphe et de sainte Gbtrude. Leurs
reliques furent reconnues par l'archevque, places dans une chsse et exposes sur un
autel que le Pape tint consacrer lui-mme. Ce fut l comme une sorte de canonisation
quipollente.
Une reconnaissance difficile.
Les prcieux restes reconnus en 1051, taient-ils dj mlangs entre eux ? Le
furent-ils plus tard, soit l'poque du protestantisme, soit lors de la Rvolution ?
Toujours est-il que le XIXe sicle les trouva confondus dans la mme chsse. La pit
de Mgr Caverot, alors vque de Saint-Di, plus tard archevque de Lyon et cardinal,
ne put s'accommoder de cette situation. Des mdecins habiles vinrent son aide. Les
procds par lesquels ils parvinrent au but doivent tre rapports ; ils montreront avec
quel soin l'Eglise s'assure de l'identit des reliques qu'elle expose la vnration des
fidles ; et, en mme temps, ils apprendront qu'il est possible, dans bien des cas o on
le nglige par dcouragement, de distinguer les reliques mlanges, soit entre elles,
soit avec des ossements profanes.
On savait que saint Am, perclus, marchait pench sur le ct ; deux vertbres
taient anormalement soudes, indiquant la dviation de la colonne vertbrale ; on
reconstitua progressivement tout le squelette. La taille leve que les chroniqueurs
donnaient saint Romaric, fut reconnue son trs grand ossement de la jambe. On
parvint reconstituer mthodiquement le squelette. On opra de mme pour celui de
sainte Gbtrude. Enfin, le corps de saint Adelphe demeura seul, isol des trois autres.
Ce travail, conu et excut avec la mthode la plus sre et le soin le plus intelligent,
fait grand honneur aux mdecins qui en furent les auteurs. Non seulement il a permis
de vnrer sparment chacun des quatre grands Saints de Remiremont, mais encore
on a pu ainsi reconnatre la parfaite exactitude des assertions de leurs biographes
contemporains en tout ce qui regardait leur portrait physique. Or, comme pour la

bonne foi d'un historien on est souvent rduit conclure du particulier au gnral,
l'argument avait une relle valeur pour soutenir le rcit des vieux biographes des
quatre Saints.
Caractristiques de saint Romaric.
Dans l'iconographie, Romaric foule aux pieds la crosse et le sceptre ; il est
reprsent ras, avec la tonsure l'irlandaise, c'est--dire sur le haut de la tte, ainsi
que les premiers Luxoviens la portaient, l'exemple de leur pre saint Colomban, se
conformant la tonsure traditionnelle de saint Pierre. Il foule le sceptre pour indiquer
qu'il a renonc la puissance et aux honneurs du monde ; il foule aux pieds une crosse
pour rappeler que son humilit l'a maintenu sous l'autorit de saint Am, lorsqu'il est
venu avec lui s'tablir dans son propre domaine d'Habendi. Enfin, il tient en mains un
chapelet, ou plutt une chane de grains, ancien patentrier, c'est--dire chapelet
primitif destin compter les Pater et les Ave.
A.P. De La M. et Fr. Br.
Sources consultes. Acta Sanctorum. A. Pidoux, Vie des Saints de Franche Comt
(Lons-le-Saunier, 1908, t. II). Montalembert, Les Moines d'Occident (Paris, 1873, t. II).
Mabillon, Acta Sanctorum Ordinis Sancti benedicti. (V.S.B.P., n 1535.)

PAROLES DES SAINTS


________
La soumission la volont de Dieu.
Les cieux soumis aux lois de sa Providence remplissent en paix leurs imptueuses
rvolutions. Le jour et la nuit achvent la course qu'il leur a prescrite, et jamais ne se
font obstacle l'un l'autre. Le soleil, la lune, les churs des astres, parcourent sous ses
ordres et dans un parfait accord les espaces qu'il leur a marqus, sans s'en carter un
seul moment. La terre toujours fconde fournit avec abondance, et dans les diffrentes
saisons, toutes les choses ncessaires la nourriture des hommes, des animaux et de
tout ce qui respire ; et jamais elle ne change rien aux lois que Dieu lui a imposes. Les
abmes impntrables et les lieux les plus reculs de la terre sont galement soumis
ses ordres. La mer, cette tendue vaste et profonde, quoique souleve contre elle-mme

par l'agitation de ses flots, ne franchit jamais les bornes qui lui ont t prescrites, mais
elle respecte les ordres de Celui qui lui a dit : Vous viendrez jusque-l, et vous y
briserez l'cume de vos flots ; l'ocan que les hommes n'ont pu encore pntrer et ceux
qui habitent au del de cette vaste mer sont gouverns par les mmes lois. Les diverses
saisons, le printemps, l't, l'automne, l'hiver, se succdent paisiblement l'une l'autre ;
les vents, dans les temps marqus, rpandent sans obstacle leurs souffles violents. Les
fontaines, produites pour l'usage et la sant des hommes, coulent sans jamais tarir, et
servent au soutien de leur vie. Enfin les plus petits animaux vivent ensemble dans une
union parfaite. C'est cet excellent ouvrier, le Seigneur de l'univers, qui a fait toutes ces
choses avec un accord si admirable, se montrant bienfaisant envers toutes ses
cratures, mais beaucoup plus encore envers nous qui, par Jsus-Christ NotreSeigneur, avons recours ses misricordes.
Saint Clment 1 er.
(Eptre aux Corinthiens.)

La doctrine du Christ.
Elle vient de Dieu, qui l'a fait connatre, non par le ministre d'un ange, mais par
l'organe de son Verbe. Il l'a envoy sur la terre, non comme un monarque qui vient
imposer des sujets un joug tyrannique, mais comme un roi tout dbonnaire, qui met
son royal fils en possession de ses Etats ; mais comme un Dieu sauveur qui ne
demande que des hommages libres et volontaires.
Saint Justin.

(Lettre Diognte)

SAINT PIERRE FOURIER


Cur et fondateur d'Ordres (1565-1640)
Fte le 9 dcembre.

Pierre Fourier naquit Mirecourt, le 30 novembre 1565, de parents simples et


trs chrtiens, anoblis plus tard par Charles III, duc de Lorraine. Dominique Fourier et
Anne Nacquart nommrent leurs trois fils, Pierre, Jacques et Jean, afin quautant de
fois ils se souviendraient deux-mmes, ils fussent pousss ne pas se contenter dune
vertu mdiocre .
Enfance et vie dtudiant.
Pierre mit gnreusement profit leurs leons : ferveur dans les prires,
obissance, prompte et affectueuse, application ltude, douceur inaltrable, fuite des
plus innocentes familiarits et des moindres mensonges. Certains traits prsagent
lhrosme de sa saintet future. Il jouait un jour avec ses camarades, un certain
moment, il vient heurter le bras de lun de ses partenaires. Celui-ci, persuad que
Pierre lui a fait manquer un bon coup, lui administre un vigoureux soufflet. A l'instant,
les amis de Pierre s'lancent sur l'insulteur, mais voici que le saint enfant s'interpose
aussitt et protge lui-mme celui qui l'a frapp, pargnant, dit le P. Bdel, le dos de
celui qui n'avait point pargn ses joues . Les mres, merveilles de ses dispositions,
le proposent comme un modle leurs enfants.
Bientt il prlude aux fonctions du sacerdoce et de l'apostolat. Il dresse et orne des
autels, y rcite les prires de la messe et fait des prdications d'une nave loquence.
Quand il a quinze ans, son pre le conduit l'Universit de Pont--Mousson dirige
par les Pres de la Compagnie de Jsus, et lui donne les plus admirables avis. Pierre les
a devancs et s'est promis lui-mme de mourir plutt que de pcher. Il se livre plus
assidment l'exercice de la prire, fuit avec le plus grand soin les coliers pervers,
pratique dj des mortifications trs rudes, comme de ne manger qu'une fois le jour et
de coucher sur le sol nu. Il termine avec succs le cours de ces tudes. Il possdait la
langue latine jusqu'au bien dire, rapporte Bdel ; la langue grecque, les lettres et la
posie ne lui semblaient point de luxe ; il avait surtout un souci vritable de parler son

franais purement, de l'crire et de le prononcer correctement. Son sjour


l'Universit se rsume dans cet loge de ses matres dont il est l'orgueil, et de ses
condisciples dont il est le modle : Ou il prie, ou il tudie.
Chanoine Rgulier et cur de Mattaincourt.
A vingt ans, Pierre Fourier entre chez les Chanoines Rguliers de Saint-Augustin,
l'abbaye de Chaumouzey, dchus de leur ferveur primitive. Cette dmarche tonne,
mais Dieu a ses desseins. Il y fait profession en 1587. Ordonn prtre le 25 fvrier
1589, il ne veut clbrer sa premire messe qu'aprs une longue prparation, le jour de
la Nativit de saint Jean-Baptiste, qu'il semble avoir pris pour modle. Il retourne
Pont--Mousson pour l'tude de la thologie, faisant ses dlices de l'Ecriture Sainte et
des Pres, et arrive possder avec tant de solidit saint Augustin, saint Jean
Chrysostome, saint Basile, saisit Grgoire et saint Bernard, que souvent il cite, en
indiquant le titre du livre, des passages entiers de ses auteurs favoris. Ses tudes
termines, il est administrateur de Saint-Martin de Pont--Mousson, puis revient
Chaumouzey. Entre trois bnfices qui lui sont offerts, il choisit le plus pauvre.
Mattaincourt, paroisse alors livre au vice, l'hrsie et l'athisme et que l'on
nommait la petite Genve. Il inaugure son ministre au jour de la Fte-Dieu, 5 juin
1597 ; il a trente-trois ans.
Mes enfants, dit-il ses paroissiens, Dieu se donne aux hommes sous les espces
sacramentelles sans chercher d'autre intrt que le bien et le salut de ceux qui le reoivent :
ainsi, je me donne vous en ce jour, non pour l'honneur, non pour les richesses, mais pour le
bien de vos mes que je veux sauver, quand je devrais perdre et mon sang et ma vice.

Son sermon fut si pathtique qu'aprs quarante ans on s'en souvenait comme d'hier.
Mais personne ne s'en souvint comme Pierre Fourier pour le raliser dans sa conduite.
Zle et charit de saint Pierre Fourier
Brlant d'amour pour Dieu et pour le prochain, il se met l'uvre avec un courage
et une persvrance qui ne se dmentent jamais. Que de pieuses industries sa charit
n'invente-t-elle pas pour porter la lumire dans ces esprits si peu clairs, pour toucher
ces curs endurcis ! Quelle sollicitude de tous les instants ! Il mnage le temps comme
un baume prcieux, dont il ne faut pas, dit-il, perdre une seule gouttelette escient,
c'est--dire volontairement. Attentif au bien des mes, Fourier l'est aussi celui des
corps ; il secourt ses chers paroissiens dans leurs ncessits, les conseille dans leurs
embarras, apaise leurs discordes, dfend leurs droits avec plus d'nergie que s'ils
taient les siens, fonde des institutions pour sauvegarder leurs intrts, comme la
Bourse de Saint-Epvre, et une association pour la diminution des procs. La Bourse de
Saint-Epvre tait une sorte d'assurance mutuelle. Elle s'alimentait de dons volontaires,
de legs pieux, d'amendes et d'autres paves. Quand un paroissien se trouvait en dficit

dans ses affaires, on lui prtait une certaine somme, la seule condition de rendre
l'quivalent quand elle aurait fructifi entre ses mains. Saint Pierre Fourier visitait avec
une bont paternelle les pauvres honteux, dployait une souveraine dlicatesse venir
gnreusement leur aide, sans blesser leur amour-propre. Sa charit pour les malades
tait infatigable, il veillait faire acheter pour eux la meilleure viande de boucherie ; il
voulait qu'ils eussent non seulement le ncessaire, mais encore l'agrable. Parfois, il
passait des nuits entires auprs d'eux, runissant les fonctions du prtre et de l'infirmier avec un dvouement sans bornes. Un jour, il prta un pauvre malade ses
couvertures, un autre, les draps rservs pour lui-mme, un autre la paillasse, et le
bois du lit un quatrime. Il dut coucher sur une planche, c'tait d'ailleurs le lieu
ordinaire de son repos.
Il tenait ce que tous ses paroissiens pussent prendre part aux saintes joies de
l'Eglise dans les grandes solennits. Un malheureux soldat qui arrivait de l'arme, la
bourse aussi vide que l'estomac, en fit l'heureuse exprience. Comme il s'tait prsent
parmi les pauvres, le bon cur l'aborda et lui demanda quelle aumne lui serait
agrable.
- C'est Pques, mon Pre, dit le soldat, pour bien faire, il me faudrait quelques
ufs.
Le Pre lui en fit donner deux. Ne pouvant dissimuler sa dception :
- Je croyais, dit le troupier, qu'un homme comme vous ne m'en donnerait pas
moins d'une demi-douzaine.
Le Pre avoue qu'il a eu tort, en fait ajouter quatre et demande s'il est content.
- Il me faudrait encore un morceau de pain pour les manger.
- Oui, oui, vous avez raison.
Et il lui en donne du plus blanc et du meilleur.
- Ne vous faut-il plus rien ?
Notre homme, redoublant de hardiesse en voyant l'extrme bont de l'hte chez
qui il est tomb, ajoute sans la moindre gne :
- Pour une si bonne fte, un verre de vin ne ferait pas de mal.
Tout cela est si bien compris que le Pre, tout joyeux, va lui mme chercher du
vin, verse boire au soldat et ne le quitte qu'aprs avoir entendu de sa bouche ces
paroles :
- Je suis content, je prie Dieu de bon cur, pour l'honneur de son glise, que tous
les curs vous ressemblent !
Le bon Pre et sa bande perdue.
Unanimement, on donne Fourier le titre de bon pre de Mattaincourt, sublime
appellation dcerne par la reconnaissance populaire et religieusement maintenue par
la postrit. La petite Genve est maintenant un vritable monastre o les
trangers accourent pour sdifier au spectacle de tant de vertus. Quelques mes
cependant s'obstinent rsister son cur. Fourier les appelle sa bande perdue et les
traite toujours avec la plus grande douceur, mais en mme temps avec le zle le plus
dvou. Quelquefois, sous l'treinte de sa responsabilit de pasteur ou de son amour

passionn des mes, il court ces pcheurs, se jette leurs pieds, qu'il arrose de ses
larmes, les conjure de revenir Dieu, et, par de vivantes peintures de l'enfer ou du ciel,
les presse de se rendre ses dsirs. Est-il impuissant ? Il vole l'glise, court jusqu'au
tabernacle, raconte sa peine au divin Pasteur, et s'crie : Grand Dieu ! ou effacez-moi
du livre des vivants, ou remdiez ce dsastre ; je veux tre anathme pour mon
enfant ; cest vous de manier les curs ; vous tes son premier cur, je ne suis que
votre dernier vicaire, faites ce qui m'est impossible. On l'a mme vu quelquefois
faire un geste audacieux qui montre son esprit de foi, mais que la liturgie ne saurait
approuver : ouvrir le tabernacle d'une main fbrile, saisir le Saint Sacrement, le porter
la maison de l'obstin, et terrasser celui-ci devant son Dieu d'une voix que l'amour
faisait clater comme un tonnerre.
Amour pour les pauvres et les enfants.
Il est des mes qui, dautres titres, ont une place spciale dans son cur : les
pauvres et les enfants. Les pauvres, il les appelle les courtisans du bon Dieu, la
noblesse de son royaume, les privilgis du ciel. Il les supplie de lui demander tout ce
dont ils ont besoin.
- Mes biens, leur dit-il, ne sont-ils pas les vtres ?
Lui-mme prend soin de les augmenter par la frugalit, quil appelle une banque
de bon rapport ; il y puise largement, donne ceux qui demandent, prvient les
timides, ne spare jamais la dlicatesse de la gnrosit, donne tout, et quand il ny a
plus rien, dit le P. Lacordaire, il y a encore Fourier, cest--dire son grand cur,
servant adoucir les souffrances, ingnieux multiplier les ressources et puissant pour
les faire multiplier par Dieu.
Une pauvre femme lui demandait un jour un boisseau de bl ; le bon cur donne
lordre de le lui livrer.
- Mais, mon Pre, il n'y a plus rien.
- Allez-y voir, reprend le cur.
On y va et on trouve du bl autant qu'il en faut pour la femme. Mais c'est surtout
pour les enfants qu'il dploie sa sollicitude la plus active et la plus affectueuse. Aussi
lui rendent-ils amour pour amour. Ils accourent lui, l'entourent, le suivent partout,
jusqu'au chur de l'glise, et, groups les uns sa droite, les autres sa gauche,
pendant qu'il rcite son office, ils bgayent les louanges de Dieu.
On veut les loigner du bon Pre ; mais il rpte la parole du divin Matre :
Laissez venir moi les petits enfants et ne les empchez pas
Il aimait recourir leurs prires. Quand il avait une grce importante demander
et quil tait press par le temps, il runissait les enfants quil trouvait dans les rues, les
conduisait lglise, et l, il mlait ses prires aux leurs. Si sa demande tait exauce,
son humilit lui en faisait rapporter tout le mrite ces petits intercesseurs.

Fondation de la Congrgation de Notre-Dame.

A la vue de ces innocentes cratures qui perdront bientt peut tre le prcieux
trsor de la puret, son cur s'meut de compassion. Il veut leur assurer le bienfait
d'une ducation chrtienne. C'est alors qu'il songe la fondation de la Congrgation de
Notre-Dame, uvre capitale de sa vie, qui ne cessera de l'occuper pendant quarante
ans, jusqu' son dernier soupir. Quelques jeunes filles, dont la premire fut la
Vnrable Alix Le Clerc, se prsentant lui, ce sont les envoyes de la Providence ;
dans leurs mes, il fait passer sa grande me. A son berceau, comme toutes les uvres
de Dieu, la petite Congrgation reoit le baptme de la souffrance, c'est l'infaillible
moyen de multiplication. Satan suscite contre elle des difficults, le monde la tracasse
et la calomnie, l'vque la bnit, le Souverain Pontife l'approuve. La bndiction du
ciel la fconde, la Lorraine, la France, l'Allemagne en rclament les bnfices. Que de
voyages entrepris pour sa chre Congrgation, que de lettres crites, que de
souffrances endures, que de beaux petits traits composs pour ses religieuses !
A la fin du XVIIe sicle, la Congrgation de Notre-Dame compte environ 90
maisons. Aucune n'chappe aux dsastres de la grande Rvolution ; mais aprs la
tourmente, un bon nombre se relvent ; et en 1904, l'Ordre possde 30 maisons tant en
France qu' l'tranger ; il y en a trois Paris : la maison dite des Oiseaux, l'Abbaye-auBois, le Roule. Toutes sont en pleine prosprit lorsque les lois de proscription qui
ouvrent le XXe sicle viennent les atteindre. Mais l Eglise est une ternelle
recommenceuse , et la terrible bourrasque projette le bon grain de tous cts :
Hollande, Angleterre, Belgique, etc. Aux trois vux ordinaires, les Religieuses de
Notre-Dame en ajoutent un quatrime relatif l'instruction. Quant la vnrable Mre
Alix, cofondatrice de leur Congrgation, sa cause de batification est activement
poursuivie Rome.
Saint Pierre Fourier ressuscite une enfant.
Cette poque de sa vie fut marque par un miracle clatant. Une petite fille tait
tombe dans un puits, entrane par le poids du seau. On accourut pour lui porter
secours, mais trop tard, on la retira morte. Son pre va se jeter aux pieds du saint cur :
- Que ferai-je, mon Pre, que ferai-je ?
- Priez Dieu, mon fils.
L'homme de Dieu rentra dans sa chambre, se jeta genoux, pleura et pria. Au bout
de quelques heures, la petite fille tait revenue la vie ; mise au lit, elle dormit, et le
lendemain alla l'cole.
Vers le mme temps, il gurit aussi miraculeusement plusieurs malades, entre autre
le jeune duc de Lorraine, en 1623.

Rforme des Chanoines Rguliers.

Le Saint a tress une couronne Marie par la fondation de la Congrgation de


Notre-Dame ; il en tressera une Jsus par la rforme de sa Congrgation.
Jadis, saint Augustin, s'inspirant de l'exemple des aptres, proposa au clerg
d'Hippone de se runir avec lui dans sa maison pour y vivre en communaut, en toute
pauvret et charit, ainsi que cela se pratiquait en d'autres diocses.
Le grand vque donna ses prtres des Constitutions, qui furent adoptes par
d'autres groupes dj existants ou qui devaient tre fonds par la suite. Telle fut
l'origine de l'Ordre des Chanoines Rguliers de Saint-Augustin, qui s'est plus tard
multipli en un grand nombre de Congrgations. Enfant de cet Ordre, Pierre Fourier
aurait voulu rendre aux maisons situes en Lorraine leur ancienne ferveur, qui s'tait
refroidie. Mais que de difficults dans cette uvre entreprise sur les instances de
lvque de Toul ! Fourier presse ces religieux attidis, dont le courage hsite ou recule
; il en gagne un certain nombre et, au bout de trois mois, le rformateur ayant russi
fonder un nouveau noviciat, source d'une Congrgation nouvelle, pleine d'union et de
ferveur, laquelle Rome donne le nom de Chanoines Rguliers de Notre-Sauveur ,
il en fut lu, malgr lui, suprieur gnral, le 20 aot 1632.
Prdication de missions.
Les soins donns ses deux familles spirituelles n'empchent pas Fourier
d'accourir partout o l'appelle la voix de son vque. Une fois entre autres, il est
charg de donner une mission dans une contre souille par l'hrsie. On y a dj
travaill pendant trente ans, sans rien obtenir. L'homme de Dieu parait, et, au bout de
six mois, tout est transform, au point que l'ancien temple protestant est consacr
Marie.
Qu'a donc fait le bon Pre ? Aux catholiques il a donn sa parole, aux savants, sa
science, aux protestants, son exemple, ses prires et ses larmes, aux insulteurs, sa
patience ; tous, sa grande me. Un jour, voyant les hrtiques sortir du prche en
grand nombre, il s'arrte brusquement et clate en sanglots. On s'approche, on lui
demande s'il n'est pas malade ou s'il lui manque quelque chose.
- Je pleure, dit le bon Pre, je pleure en voyant ces pauvres trangers si
malheureusement tromps et des bourgeois de notre ville qui cherchent l'enfer avec
tant de soin.
Ce zle et ces succs feront comprendre la belle parole de son vque de Toul :
Je souhaiterais seulement d'avoir cinq prtres semblables celui-l, un chaque coin
de mon diocse et l'autre au milieu.

Il est perscut cause de son patriotisme.

Une gloire manquait Fourier, la gloire de la perscution ; elle lui fut dispense
avec usure. Il tait l'ami et le conseiller des ducs de Lorraine, hors de la guerre de
Trente Ans (1618-1648), il donna un conseil qui sauva pour un sicle la nationalit de
son pays. Richelieu ne put le lui pardonner.
Traqu de maison en maison, Fourier nchappe qu' la faveur de la fuite et du
dguisement ; bientt il se voit rduit choisir entre l'exil et la captivit. Les prires,
les larmes, les ordres de ses enfants le dterminent prendre le chemin de l'exil. Il
passe en Franche-Comt, et Gray lui ouvre ses portes. C'tait en 1636. L, les
nouvelles les plus lamentables lui arrivent, et sur son cher Mattaincourt qui est tout
pill et repill, tourment, dfigur pour les personnes, les biens, les btiments , et o
l'hrsie s'est empare de l'glise, et sur ses enfants spirituels chasss de leur couvent,
sans abri ni ressources. La peste svit cruellement Gray. Fourier encourage, console,
assiste les malades. Ne vaut-il pas mieux, dit-il aux dames, mourir en faisant son
devoir que vivre en lches en le trahissant ? Il fait prendre les prcautions ordinaires,
recommande instamment la prire et la pnitence, porte en procession le Saint
Sacrement dans les rues, et bientt le flau diminue et disparat.
Derniers moments Gray.
Et maintenant Pierre Fourier est devant un autre ennemi, si l'on peut ainsi appeler
la mort, surtout en prsence des Saints.
A la pense des jugements de Dieu, il tremble, lui qui, pendant soixante-quinze
ans, n'a cess de mettre en pratique sa chre devise :
Omnibus prodesse, obesse nemini : Etre utile tous, nuisible personne ; qui a
aim son Matre de tout son cur et souffert avec une patience anglique ; mais il
recourt avec confiance Jsus et Marie, reoit le saint Viatique, entre dans une
extase au sortir de laquelle il s'crie : que vous rendre, mon Dieu, pour tant de
faveurs ? Ne faut-il, pour vous plaire, que prendre en main le calice de ma mort ? De
bon cur, mon Dieu, de bon cur, pourvu que ce soit avec votre grce.
Il se fait relire le rcit de la mort de saint Augustin et veut mourir comme son Pre
spirituel. Il exhale son me avec ces paroles qu'il a tant de fois rptes pendant sa vie
mortelle : Habemus bonum Dominum et bonam Dominam : Nous avons un bon
Matre et une bonne Souveraine. C'tait le 9 dcembre 1640. Comme hritage, il
laisse ses filles, les Constitutions qu'il vient d'achever, et ses fils d'admirables avis
spirituels.
Au moment de sa mort, on vit s'lever au-dessus de la maison qui l'abritait un
globe de feu qui plana quelque temps dans les airs et se dirigea vers la Lorraine. Avant
de monter au ciel, Fourier voulait dire adieu sa patrie, pour laquelle il mourait en
exil. Les habitants de Gray avaient compris cette grande me : on sait leur douleur,
leur empressement, leurs dmarches pour garder la prcieuse dpouille du Saint.
Enfin, le corps vint reposer Mattaincourt, dans sa paroisse tant aime, auprs de

la premire maison de Notre-Dame, et le cur demeura Gray comme leur


rcompense.
Sous Benot XIII, Pierre Fourier a t batifi Saint-Pierre de Rome le 29 janvier
1730. En la fte de l'Ascension, le 27 mai 1897, Lon XIII le plaa solennellement au
nombre des Saints : la Lorraine et toute la France tmoignrent en cette occasion par
des ftes splendides, leur pit constante envers le Bon Pre de Mattaincourt. Sa
fte, fixe par le Martyrologe Romain au 9 dcembre, se clbre aussi en Lorraine le 7
juillet.
A.L.P.

Sources consultes. L. Pingaud, Saint Pierre Fourier (Collection Les Saints)


Annuaire pontifical catholique de 1921 (p. 474-480). (V.S.B.P., n 75 et 900.)

SAINT MELCHIADE
Pape (314).
Fte le 10 dcembre.

Le pontificat de saint Melchiade, ou Miltiade, fut de courte dure, mais de graves


vnements le remplirent qui changrent compltement la situation de l'Eglise ; ce
furent la triste fin des derniers perscuteurs, le triomphe et la conversion de Constantin
le Grand, d'o rsulta ce qu'on a appel la paix constantinienne , c'est--dire la
libert accorde l'Eglise sous la protection de l'tat.
Origine de saint Melchiade.
Peu de dtails nous ont t conservs sur la vie personnelle de Melchiade. Il tait
Africain. Quand vint-il Rome, qu'y faisait-il, quel tait son rang dans le clerg ? On
l'ignore. N'oublions pas que la destruction systmatique des archives de l'Eglise,
ordonne par Diocltien lors de la dernire perscution, a priv l'histoire de documents
prcieux. On sait, cependant, d'aprs le Catalogue Librien, que Melchiade, aprs une
vacance plus ou moins longue du Saint-Sige, succda saint Eusbe le 2 juillet 311
(certains disent 310), et mourut le 11 janvier 314. Son pontificat ne dura donc que
deux ans, six mois et huit jours ; selon d'autres, trois ans.
Fin des perscutions.
L'empire romain se trouvait alors gouvern par quatre empereur : Constantin dans
les Gaules ; Maxence en Italie ; Licinius dans l'Illyrie, qui comprenait toute la
pninsule balkanique ; Maximin Daa en Asie et en gypte. S'il n'y avait pas encore
d'dit officiel d'apaisement, la perscution s'tait cependant, ralentie, surtout en
Occident, et les chrtiens commenaient respirer. Melchiade vit disparatre
tragiquement les plus froces ennemis de la foi, ceux-l mmes qui, peu auparavant,
avaient essay de la noyer dans le sang.
Le principal responsable, Diocltien, qui s'tait dmis en 305 et retir dans son
fastueux palais de Salone, ne pouvant plus supporter ses infirmits ni les ennuis de sa
solitude, se laissait mourir de faim en 313, crachant sa langue qui pourrissait dans sa
bouche. Maximien Hercule, autre empereur dmissionnaire, mais qui pour reconqurir
le pouvoir ne cessait de comploter contre Constantin son gendre et contre Maxence
son fils, ourdit une dernire conjuration o il essaya de compromettre l'impratrice
Fausta, sa fille, pour dtrner Constantin et prendre sa place. Les machinations du vieil

intrigant fuient dcouvertes, et cette fois Constantin ne lui fit pas grce : Maximien fut
contraint de se tuer. Par une suprme faveur, on lui laissa le choix de son supplice : il
se pendit en janvier ou fvrier 310.
Le monstre Galre eut une fin encore plus affreuse. Frapp en 310 d'une horrible
maladie, il tait mang des vers tout vivant. Les descriptions rpugnantes que les
historiens nous donnent de cette pourriture font frmir. Il appela les plus clbres
mdecins, qui ne purent rien pour le soulager et qui payrent de leur vie l'insuccs de
leurs remdes. Il recourut aux oracles d'Apollon et d'Esculape ; peine perdue. Rempli
d'pouvante au souvenir de ses cruauts envers les chrtiens, il chercha flchir la
colre de leur Dieu et publia un dit de tolrance qui fut affich sur les murs de
Nicomdie le 30 avril 311. Rsipiscence tardive, pleine d'orgueil et de rticences,
inspire par la peur et non par le repentir, Dieu ne pouvait l'agrer. Galre mourut
quelques jours aprs, le 5 mai 311, maudit de Dieu et des hommes. Il laissait la place
Licinius qu'il s'tait associ et avait fait Auguste en 307.
Hypocrisie de Maximin Daa.
L'dit de tolrance que Galre avait fait afficher au nom des empereurs ne portait
pas le nom de Maximin Daa, peut-tre parce que celui-ci refusa de donner sa
signature. Saint Jrme l'appelle le plus cruel des perscuteurs : saevissimus omnium.
L'opinion publique le fora, toutefois, suivre le mouvement, et il finit par envoyer
aux gouverneurs de ses provinces des instructions analogues celles de l'dit, mais
avec ambigut et mauvaise grce. N'importe ; comme tous, paens et chrtiens,
avaient soif de paix, ces instructions furent excutes avec clat. Partout les prisons
s'ouvrirent et les mines se vidrent. Les communauts chrtiennes accueillaient avec
triomphe les confesseurs de la foi qui avaient si longtemps gmi dans les chanes.
Ceux qui avaient apostasis, les lapsi ou tombs comme on les appelait,
accourraient aussi, confus de leur lchet et priant les martyrs d'intercder pour eux.
Les paens eux-mmes admiraient et flicitaient les fidles, plusieurs s'criaient : Le
Dieu des chrtiens est le seul grand, le seul vrai Dieu.
Cependant, Maximin Daa, en Orient, reprenait sournoisement la perscution par
des moyens dtourns. Il organisait des ptitions contre les chrtiens, essayait de
raviver la haine dont on les avait si longtemps poursuivis leur interdisait de se runir
sous prtexte de sauvegarder l'ordre public.
Il fit encore quelques martyrs, mais surtout des estropis et des mutils, se
contentant ordinairement de membres tranchs, d'yeux crevs, de nez et d'oreilles
coups. Cette recrudescence sera de courte dure.
Une peste affreuse, complique de famine fut la rponse du ciel. En outre, de
honteuses dfaites humilirent les enseignes de l'arme d'Orient. En 312, Daa tourna
sa haine du Christ contre le petit royaume d'Armnie qu'avait converti au christianisme
saint Grgoire l'Illuminateur ; il fut compltement dfait. La croix triomphait sur les
pentes de l'Ararat. Ctait l'heure o, en Occident, elle apparaissait Constantin,
nimbe de cette lgende : Tu vaincras par ce signe.

Aprs de nouvelles luttes intestines entre les deux empereurs d'Orient, Maximin
Daa fut vaincu par Licinius prs d'Andrinople, s'enfuit jusqu' Tarse en Cilicie, o il
s'empoisonna, et toute sa famille fut massacre.
La Croix victorieuse.
L'Occident allait bientt voir la ruine et la mort de Maxence, fils de Maximien
Hercule. Il rgnait en Italie, et, comme son pre, il cherchait vincer son collgue,
l'empereur Constantin. Ayant rassembl une arme de 180 000 hommes, il s'apprtait
envahir la Gaule. A la premire nouvelle de cette leve de boucliers, Constantin
franchit les Alpes la tte de 40 000 soldats. C'tait peu ; mais ses Gaulois se battirent
vaillamment, et, aprs plusieurs victoires aux environs de Milan, de Vrone, de
Modne, se rendirent matres de toutes les villes de la Haute-Italie. Mais viendrait-il
bout de son puissant adversaire qui avait une arme immensment suprieure la
sienne ?
En face des grandes difficults qui l'attendaient, son me religieuse se tourna vers
le ciel. Il tait paen comme son pre Constance Chlore, mais il avait appris son cole
respecter le Dieu des chrtiens qu'il connaissait mal, et surtout admirer le courage
et la loyaut des disciples du Christ, les plus soumis et les plus vertueux de ses sujets.
Aussi, devant les hasards de l'entreprise, songeait-il en son cur invoquer l'appui
divin pour la surmonter,
0r, un jour, pendant qu'il s'avanait la tte d'un corps de troupes, vers le soir, une
croix clatante de lumire se dessine dans le ciel, au-dessus du soleil qui semblait lui
servir de pidestal ; autour de la croix lumineuse on lisait cette inscription en lettres de
feu : Triomphe par ce signe. Tous ses compagnons furent tmoins de ce prodige.
La nuit suivante, Jsus-Christ lui apparut, tenant dans la main une sorte d'tendard qui
portait le mme signe, lui en expliqua le sens et lui ordonna de faire une enseigne militaire conforme cette vision pour mener ses troupes au combat.
C'est l'historien Eusbe, contemporain de Constantin, qui relate ces dtails. Il la
tenait de l'empereur lui-mme, et il a soin d'ajouter : Si tout autre que l'empereur me
l'avait rapport, je l'aurais cru difficilement, mais l'ayant appris d'un pareil tmoin, qui
pourrait en douter ? (Vie de Constantin, I, 22.)
L'enseigne demande par Notre-Seigneur fut faite sans tarder. C'est le labarum. En
voici la description d'aprs Eusbe. Il se composait d'une longue hampe dore,
traverse dans le haut par une antenne, ce qui lui donnait la forme d'une croix.
La hampe tait surmonte d'une couronne d'or enrichie de pierres prcieuses, dans
laquelle se trouvait le monogramme du Sauveur, c'est--dire les deux lettres grecques
du mot Christ, le P (ou R) se croisant dans son milieu avec le X (ou Ch), monogramme
que l'empereur fit graver aussi sur son casque et sur le bouclier de ses soldats. De la
barre transversale du labarum pendait une toffe de pourpre tisse d'or et orne de
pierreries. Sous cette toffe taient disposes, le long de la hampe, les effigies en demibuste de Constantin et de ses fils. L'empereur ordonna de porter cet tendard la tte
de ses troupes.
La grande bataille se livra aux environs de Rome. Maxence occupait le pont

Milvius (ponte Molle) et un pont de bateaux qu'il avait jet sur le Tibre, en amont du
prcdent. La rencontre des deux armes eut lieu le 27 octobre 312, sur la rive droite
du fleuve, auprs des Roches rouges , ad saxa rubra, qui surplombaient la voie
Flaminienne, neuf milles de Rome. Les cavaliers gaulois de Constantin attaqurent si
imptueusement que l'arme de Maxence se replia en dsordre vers les ponts, o elle
s'touffait, surtout vers le pont de bateaux plus proche, qui se rompit sous le poids des
fuyards, et Maxence, avec un grand nombre des siens, fut prcipit dans le Tibre et y
prit.
Deux jours aprs, le 29 octobre, Constantin entrait triomphalement dans Rome,
rendant des actions de grces au Christ, en qui il reconnaissait publiquement l'auteur
de sa victoire. Il fit dresser sa propre statue sur le Forum, tenant en sa main une lance
en forme de croix avec cette inscription : Par ce signe salutaire, vrai signe de force,
j'ai dlivr votre ville du joug de la tyrannie et rendu au Snat et au peuple romain son
ancienne splendeur et sa dignit. De plus, le Snat fit riger sur la voie triomphale,
entre le Palatin et le Colise, le majestueux arc de triomphe qu'on y voit encore, en
l'honneur de Constantin. La ddicace superbe qui en dcore le fronton dclare que
Constantin a remport la victoire par l'inspiration de la divinit, instinctu
divinitatis , allusion manifeste la fameuse vision.
L're des perscutions tait finie. Une large tolrance fut aussitt accorde aux
chrtiens en attendant le fameux dit de Milan, promulgu en mai 313, qui dcrtait la
libert religieuse, reconnaissait aux glises chrtiennes une existence lgale, ordonnait
qu'on leur restitut les biens confisqus et les dotait des privilges dont jouissaient les
temples paens ; l'immunit de l'impt foncier, droit d'asile, droit de recevoir des legs
et des donations, enfin droit de consacrer l'affranchissement des esclaves. Que
chacun, disait l'dit, embrasse la religion qui lui plat et pratique librement ses rites
particuliers. Dans les choses divines, personne ne doit tre empch de suivre la route
qui lui convient.
Ce ntait encore que la libert de conscience et la libert des cultes. Aurait-on pu
faire plus, dans un monde encore paen, sans une rvolution sanglante ? Bientt, sous
Thodose le Grand, la disparition progressive du paganisme permettra dtablir la
religion chrtienne religion dEtat. Pour le moment, ctait la religion de lempereur
publiquement affiche avec la conviction, de sa part, que le christianisme tait la seule
vraie religion, et par consquent la seule qui put satisfaire les aspirations de
lhumanit.

Etat actuel de la chambre des Papes au cimetire Calixte.

Remarquons, cependant, que Constantin, quoique chrtien de sentiments, n'tait


pas encore baptis ; il ne le sera que sous saint Sylvestre, successeur de saint
Melchiade. Pour faire accepter plus facilement le nouveau statut de l'Eglise, il agissait
surtout en homme d'tat, soucieux du bien public, convaincu que le meilleur moyen de
l'assurer tait de favoriser la foi et les pratiques chrtiennes.
Le Pape et l'empereur.
Quel fut le rle du Souverain Pontife dans ce bouleversement norme et en face de
cet acte lgislatif, le plus grand que souverain ait jamais promulgu ? Le dtail de ces
relations ne nous est pas connu, mais assurment elles existrent ds la premire heure
nous le constatons du moins par les consquences et Melchiade fut le premier
d'entre les Papes avoir la consolation de traiter avec un empereur qui s'inclinait
devant sa souverainet spirituelle. Constantin ne se contenta pas de faire restituer aux
chrtiens les biens dont ils avaient t dpouills, il les combla encore de ses
rnunificences ; bientt il leur construira des glises qu'il dotera magnifiquement. Mais
ds le lendemain de sa victoire, voulant que le chef de la religion chrtienne et une
demeure en rapport avec son minente dignit, il lui fit don du palais imprial de
Latran, qui devint aussitt la rsidence du Souverain Pontife. Les Papes l'habitrent
jusqu' l'exil d'Avignon, en 1307, et il reste toujours leur proprit.

L'affaire des donatistes.


Dans un conflit purement ecclsiastique qui troubla longtemps lglise dAfrique,
plusieurs vques schismatiques, ayant leur tte Donat, recoururent lempereur,
dans les premiers mois de lan 313.
Quoi ! leur rpondit Constantin, vous me demandez des juges, vous vques,
moi qui suis dans le sicle et qui attends moi-mme le jugement de Jsus-Christ !
Il refusa de trancher lui-mme une affaire qui n'tait pas de son ressort et renvoya
tout le dossier au Pape, en y joignant la lettre suivante, digne de figurer en tte de la
correspondance des princes temporels avec le Pontife suprme :
Constantin Auguste Miltiade, vque de Rome. Le clarissime Amelinus, proconsul
d'Afrique, m'a transmis un mmoire relatif Ccilien, vque de Carthage, accus de divers
crimes par quelques-uns de ses collgues. Rien ne me semble plus dsastreux que ces
schismes entre diverses glises, dans une province populeuse que je voudrais voir calme et
pacifie. Il me paratrait convenable de mander Ccilien votre tribunal ; dix vques de son
parti et dix autres de ses accusateurs se prsenteraient devant vous Rome, et vous
prononceriez la sentence dfinitive. Pour que vous puissiez avoir une ample connaissance de
l'affaire, je vous adresse le dossier reu d'Amelinus. En l'tudiant il sera facile Votre Sagesse
de former son jugement sur le point controvers. Vous n'ignorez pas mon respectueux
attachement pour l'Eglise catholique. Je voudrais voir disparatre de son sein tous les germes
de divisions et de luttes. Que la puissance du Dieu trs haut vous conserve de longues annes.

L'origine de ce schisme qui se doubla d'une hrsie et dsola l'Afrique pendant


plus d'un sicle remonte une femme. L'vque de Carthage, Mercurius, tant mort,
l'archidiacre Ccilien fut choisi pour lui succder. Or, cette lection dplut une dame
riche et puissante, nomme Lucile, qui considrait Ccilien comme un ennemi
personnel. Elle ameuta des vques de Numidie qui n'avaient pas t invits au sacre et
fit dclarer nulle l'lection. Puis ce pseudo-concile nomma vque de Carthage le
lecteur Maggiorinus, ami de Lucile. A Maggiorinus succda en 312 Donat, qui donna
son nom la secte, et qui, son tour, consacra de nouveaux vques pour les vchs
suffragants de Carthage.
Encourag par l'attitude si correcte de l'empereur, le Pape ouvrit au palais du
Latran, le 2 octobre 313, un Concile compos d'vques des deux partis pour diriger
cette grave affaire. Ccilien et Donat y comparurent. Donat fut convaincu de
mensonge et d'usurpation, tandis que l'innocence de Ccilien tait proclame ainsi que
la validit de son ordination. Pour le bien de la paix, le Pape ne voulut condamner que
le calomniateur Donat et offrit le pardon aux autres vques de son parti. Il rgla que,
dans les villes o se trouvaient deux vques, le plus ancien resterait en fonction,
l'autre devant tre pourvu, la premire occasion, d'un autre vch. Par cette
clmente disposition tout devait rentrer dans l'ordre et la paix. Aussi saint Augustin,
parlant plus tard de Melchiade, s'criait : O homme excellent ! vrai fils de la paix !
vrai pre du peuple chrtien ! Malheureusement les principaux chefs du parti,
Donat surtout, refusrent de se soumettre une sentence aussi douce que sage, et le
schisme des donatistes continua dsoler l'Eglise d'Afrique. Il tait rserv saint
Augustin, aprs de longues luttes, dy mettre un terme.

Ordonnances de saint Melchiade.


Le Liber Pontificalis mentionne deux ordonnances de ce saint Pape. L'une se
rfre aux jenes ; elle dfend de jener le dimanche et le jeudi. Elle est toujours en
vigueur, sauf pendant le Carme o le jeudi est jour de jene. On pense que cette
ordonnance avait pour but de combattre la coutume des manichens, assez nombreux
Rome, qui avaient justement choisi le dimanche et le jeudi pour leurs jenes solennels.
L'autre ordonnance concerne une coutume eucharistique qui n'a pas subsist. Elle
prescrivait de porter tous les dimanches, dans les diverses paroisses, du pain consacr
par l'vque ; c'est ce qu'on appelait le ferment , quod declaratur fermentum : nom
et coutume qui demandent un mot d'explication. A l'origine, l'vque clbrait seul le
saint Sacrifice et les prtres conclbraient avec lui. Cette pratique subsiste encore
dans les rites orientaux, mais non dans le rite latin, sauf pendant l'ordination
sacerdotale et la conscration d'un vque. Quand les fidles se furent multiplis, il
fallut multiplier aussi les centres du culte et y assigner un prtre pour la clbration des
saints mystres. Cependant, afin d'exprimer d'une manire en quelque sorte visible
l'unit de l'Eglise et du sacrifice, l'vque envoyait tous ses prtres une fraction du
pain qu'il avait consacr et que ceux-ci joignaient leur propre conscration. C'tait
comme un lien spirituel qui unissait les prtres et les vques, un signe qu'ils taient en
communion. Cet envoi s'appelait fermentum, non que ce ft du pain ferment, mais
parce qu'il faisait dans l'Eglise l'office du levain qui, dans le pain, unit et soulve toute
la masse.
Mort de saint Melchiade.
A cause de la brivet de son pontificat, le Pape de la paix constantinienne ne
jouit pas longtemps du calme des temps nouveaux. Il eut cependant la consolation de
voir lEglise de Jsus-Christ prendre officiellement dans lempire sa place lgitime,
malgr les rsistances de lenfer et les perscutions des hommes qui, pendant trois
sicles, avaient fait des milliers et des milliers de martyrs. On ignore les circonstances
de la mort de saint Melchiade. Cest vraisemblablement au palais de Latran quil rendit
son me Dieu, le 10 janvier 314. Le Brviaire, qui marque sa fte au 10 dcembre,
lui dcerne le titre de martyr. Cest peut-tre cause de tourments quil aurait endur
sous la perscution prcdente ; pure supposition, dailleurs, que rien ne confirme. Il
ne fut pas mis mort pour la foi et tout au contraire, ainsi quon la vu, Dieu lui
rservait le privilge dinaugurer lre de la libert de lEglise.
Cest le dernier des Souverains Pontifes quon ait enseveli dans le cimetire de
saint-Calixte, non toutefois dans la chambre des Papes, mais dans une crypte
particulire. On y voit encore les restes de peinture la vote et le couvercle dun
grand sarcophage qui porte chaque coin une image du Bon Pasteur sculpte. Le long
des parois de cette crypte rgne un banc en maonnerie autrefois revtue de marbre et
adhrant au mur, indice certain quon tenait jadis dans cette crypte, des runions
liturgiques.

Le Pape saint Paul 1er, au VIIIe sicle, fit transporter le corps de saint Melchiade
dans une glise de Rome, Saint Sylvestre in Capite, o il repose prsentement.
E. Lacoste.

Sources consultes. Liber Pontificalis Catalogue librien. Eusbe, Vita Constantini.


Sandini, Vitae Pontificum Romanorum. Mgr A.Battandier, Les Papes du IVe sicle, dans
Annuaire Pontifical (Paris, 1910). Platina, De vibis ac gestis Summorum Pontificum.
(V.S.B.P., n 722.)

PAROLES DES SAINTS


__________

La persvrance.
Persvrer, c'est demeurer toujours stable dans un projet mrement rflchi.
Jaffirme que la persvrance qui fait persvrer dans le Christ jusqu' la fin est un
grand don de Dieu.
Saint Augustin.

SAINT DAMASE 1er


Pape (305-384)
Fte le 11 dcembre.

Dans une de ses lettres, saint Jrme, qui fut le secrtaire de saint Damase,
esquisse en quelques mots le portrait de ce Pape : Damase fut le hraut de la foi,
l'oracle de la science sacre, le docteur vierge de l'Eglise vierge.
Premires annes. Diaconat.
Quel fut son pays natal ? Est-ce l'Espagne ? Est-ce plutt Rome ? Le problme
n'est pas encore rsolu, mais tous les historiens s'accordent pour le faire descendre
d'une illustre famille espagnole et placer la date de sa naissance vers l'anne 305. Une
inscription autobiographique, place par Damase lui-mme dans la basilique SaintLaurent in Damaso, Rome, nous apprend que son pre, aprs quelques annes de
mariage, embrassa l'tat ecclsiastique et parcourut tous les degrs de la hirarchie
jusqu' la prtrise. Sa mre, du nom de Laurence, vivait encore quand son fils fut lev
sur le trne de saint Pierre ; il en tait de mme de sa sur Irne qui, ds l'ge de vingt
ans, avait consacr Dieu la fleur de sa virginit. Quant Damase, le berceau de sa
vocation sacerdotale fut la basilique de Saint-Laurent, dite aujourd'hui in Damaso, o
son pre clbrait les saints mystres. Il suivit ce dernier dans la vie sacerdotale, devint
greffier, puis lecteur de l'Eglise Romaine. Vers 345, le Pape saint Jules 1 er lui confra le
diaconat, et, quelques annes plus tard, Libre, les fonctions d'archidiacre.
Perscution sous Constance.
De ce chef, le pouvoir d'administrer l'Eglise retombait en partie sur les paules de
Damase ; nanmoins, les multiples devoirs de sa nouvelle charge lui laissrent encore
le loisir de diriger dans les voies de la perfection une pieuse communaut du mont

Aventin. Mettant en pratique les rgles de vie commune dont saint Athanase leur avait
dcrit les merveilles, d'illustres dames romaines avaient suscit dans leurs villas des
runions de vierges et de veuves sur le modle de celles d'Alexandrie.
De ces saintes runions, Damase tait l'me ; il y trouvait une satisfaction pour sa
pit ainsi qu'un champ fcond pour sa parole ardente et son amour de l'asctisme. Une
nouvelle perscution, en mettant en pril le sige apostolique ne tarda pas jeter l'moi
dans la communaut. L'empereur Constance s'tait fait le champion de l'hrsie
arienne. Devenu, par la mort de ses frres, seul matre de l'empire, il se crut le droit de
porter impunment la main sur le Pape, afin de lui arracher un anathme contre saint
Athanase, et Libre fut emmen par les soldats de Rome Milan, puis en Orient (355).
Damase ne put se rsoudre laisser partir seul le Pontife ; il l'accompagna les
premiers jours et il tait prt le suivre en exil sur les chemins de Thrace, si un ordre
du noble perscut ne l'avait renvoy Rome.
Un nouveau Pape, Flix II, avait t nomm la demande de Constance, assez
bien vu d'ailleurs de la population romaine qui considrait surtout en lui le remplaant
de Libre. Damase se rallia lui, et Flix II, aprs l'avoir confirm dans ses fonctions
d'archidiacre, le revtit des insignes du cardinalat. En 358, Libre revint de son exil de
Thrace, et Flix se refusa le reconnatre pour pasteur lgitime. Un schisme clata
donc auquel Damase ne voulut aucunement parti- ciper, car, ds le retour de Libre
Rome, il s'tait de nouveau rattach lui. A la mort de ce Pape, survenue le 24
septembre 366, l'immense majorit du clerg et du peuple dsigna Damase pour lui
succder.
lection mouvemente.
L'historien Ammien Marcellin a laiss le rcit des scnes scandaleuses qui
accompagnrent et suivirent l'lection de Damase comme Souverain Pontife. La vie et
les mrites de ce dernier le dsignaient au choix des Romains, mais une bande de
factieux, dirige par les diacres Ursicinus et Lupus, considrant comme une apostasie
l'adhsion provisoire de Damase au Pape Flix II, prirent le parti de s'opposer sa
nomination. Grossis par une foule de vagabonds et de cochers du cirque, ils se
portrent dans les rues adjacentes de Saint Jean de Latran, avec le dessein de ne laisser
pntrer dans l'glise que leurs partisans. vques et fidles durent donc se transporter
Saint Laurent in Lucina, o ils lurent Damase comme successeur de Libre.
Peu aprs, Ursicinus et ses amis se runirent dans la basilique de Jules (SainteMarie in Trastevere), o Ursicinus fut lu pape et sacr presque sur-le-champ, tandis
que Damase attendait les sept jours que prescrivait l'usage pour tre sacr au Latran
(1er octobre). Le dsordre caus par cette double lection, et que le prfet laissa
d'abord se propager dans les rues, se poursuivit encore parmi leurs principaux
adhrents. Le schisme dura tout le pontificat de saint Damase et il l'empoisonna. Il
fallut runir plusieurs conciles cet effet et seule la mort dUrsicinus qui prcda de
peu de jours celle de son lgitime adversaire mit fin cette situation anormale. On fit
retomber, mais tort, l'odieux de ces scnes dplorables sur le saint pontife Damase,
alors qu'il avait essay d'arrter les fureurs du prfet et que, pein de voir le sang

couler pour sa cause, il avait recouru l'intercession des Martyrs inhums dans les
Catacombes. C'est ainsi qu'un jour, sortant de la basilique Vaticane, il entendit un
aveugle lui crier : Pre saint, gurissez-moi ! Damase hsita d'abord, puis, devant
les instances confiantes de l'infirme, il traa un signe de croix sur ses yeux en disant :
Que ta foi te sauve ! Et l'instant le malheureux fut guri.
Rome fut vite gagne lui ; sept prtres et deux diacres qui avaient suivi le parti
de l'antipape abjurrent leur erreur entre les mains du pasteur lgitime, et grce aux
mesures nergiques que l'autorit civile sut prendre en faveur de l'lu de Dieu, la paix
ne tarda pas tre rendue l'Eglise.
Le chantre des martyrs.
Damase comprit qu'il devait un tel bienfait ses prires assidues aux reliques des
martyrs ; il leur voua ds ce jour, avec les ardeurs de son amour, les lans de sa muse,
les ressources de son Eglise et les trsors que la pit des grandes dames mettait sa
disposition. Les dcouvertes archologiques des XIXe et XXe sicles ont rvl les
travaux que fit entreprendre le saint Pape dans les galeries des Catacombes ; ils ne se
bornrent pas un point dtermin, mais s'tendirent toute la Rome souterraine. Son
nom se retrouve presque chaque pas dans ces lieux vnrables. Sa pit et son talent
se manifestrent surtout dans les inscriptions dont il orna les tombes des martyrs. Pour
mettre en harmonie la pompe du langage avec la beaut de la calligraphie, il fit graver
ses pomes sur le marbre en caractres magnifiques, que l'on appelle damasiens ou
bien philocaliens , en souvenir de l'humble artiste Furius Dionysius Philocalus qui
les traa.
Contre les hrsies.
Le pontificat de Damase 1er occupe un espace de dix-huit ans, du 1 er octobre 366 au
10 dcembre 384. Au moment o le Saint monta sur le trne de Pierre, l'Orient et
l'Occident s'agitaient au sujet de l'hrsie arienne. L'Occident avait t entam par
l'arianisme, et les luttes de saint Hilaire, vque de Poitiers, disent assez combien la
plaie tait profonde. De plus, le priscillianisme naissant commenait dsoler
l'Espagne. Au milieu de ces discussions et de ce dsarroi doctrinal, il fallait un
jugement sr qui rament dans le droit chemin les esprits gars. Le monde chrtien le
trouva en saint Damase. De partout on recourait lui, et saint Jrme, que nous
retrouvons auprs du grand Pape remplissant les fonctions de secrtaire, nous a dit
avec quelle lucidit et quelle hauteur de vues il prenait parti dans les controverses
thologiques. Il est vraiment regrettable que la correspondance officielle rdige par
Jrme au nom du Pape soit aujourd'hui perdue. En l'anne 371, saint Basile et d'autres
vques poussrent un cri de dtresse vers Rome ; mais la sollicitude de Damase
n'avait pas besoin d'tre rveille par leurs supplications. Il avait dj, au Concile de
Rome (369), pris en considration la situation des glises d'Orient, rprouv la

formule signe par les vques Rimini et anathmatis les chefs du parti arien. La
perscution de l'empereur Valens, favorise par les circonstances politiques et
inaugure par d'incroyables cruauts, ncessita plusieurs appels de Basile saint
Damase. A ses supplications signes des noms les plus illustres, le Pape rpondit par
plusieurs lettres et par la tenue de Conciles runis Rome, qui proclamrent de
nouveau la consubstantialit du Pre et du Fils et anathmatisrent toutes les sectes
ariennes. Aprs la malheureuse dfaite et la mort de Valens Andrinople (378), les
sages mesures de Gratien et le gnie de Thodose sauvrent la civilisation et l'empire
romain.
Le concile cumnique de 381, le premier de Constantinople, porta un terrible
coup l'arianisme expirant ainsi qu'aux erreurs plus rcentes d'Apollinaire et de
Macdonius. La paix tait cependant loin d'tre rtablie. Aprs leur condamnation
Constantinople, les disciples d'Apollinaire interjetrent appel au Saint-Sige qui se vit
contraint d'intervenir de nouveau. Certains d'entre eux signrent le symbole de foi que
saint Jrme leur proposa au nom du Pape, d'autres s'y refusrent : l'un d'eux mme, du
nom de Timothe, essaya de prolonger la discussion, mais une lettre ferme et
apostolique, la dernire du pontificat de Damase, renouvela les anathmes lancs
prcdemment contre lui.
Contre les schismes.
A ct de la division doctrinale, de beaucoup la plus importante, naquirent des
schismes disciplinaires entre catholiques. A ceux-ci encore dut remdier la prudence de
Damase. Le schisme de l'Eglise d'Antioche est demeur clbre. Trois vques, dont
deux catholiques, Paulin et Mlce, se partageaient la juridiction dans cette mtropole.
Comment trancher la question entre les concurrents orthodoxes ? Tous deux, ordonns
validement dans des circonstances extraordinaires, au milieu des perscutions,
exeraient de bonne foi leur autorit sur une partie de la population qui leur tait
galement dvoue. Saint Basile, et presque tout l'Orient avec lui, se prononaient, il
est vrai, pour Mlce. D'autre part, Damase et l'Occident en gnral ne croyaient
nullement illgitime l'ordination de Paulin.
Dans l'impossibilit de choisir entre deux vques galement recommandables,
sans exposer une partie de la population un schisme funeste, le Saint-Sige dcida de
laisser aux deux comptiteurs le gouvernement simultan de l'Eglise d'Antioche, avec
la clause, toutefois, qu' la mort de Mlce ou de Paulin, le survivant serait reconnu
par tout le monde. Nulle dcision ne pouvait tre plus sage, et elle aurait ramen la
tranquillit si on l'et suivie. En mme temps que le schisme d'Antioche, celui de
Lucifer, vque de Cagliari, en Sardaigne, partageait les esprits et les curs. C'tait un
vigoureux dfenseur de la foi que Lucifer, mais un intransigeant que les mesures de
misricorde prises par l'Eglise n'avaient jamais pu satisfaire. Plus dune fois lgat du
Pape, il n'avait pas approuv qu'Athanase, au concile d'Alexandrie en 362, et accord
aux ariens repentants la rintgration dans leurs fonctions ecclsiastiques ; il s'tait
spar de beaucoup de catholiques dans l'affaire d'Antioche, dans celle de Rimini, bref
dans toutes les questions o l'Eglise avait cru, en tant que mre, devoir user de douceur

envers des enfants malheureux. Il finit par se sparer de Rome et constituer une Eglise
part, avec une poigne d'exalts qui lui taient entirement dvous. Il mourut hors
de l'Eglise catholique, laissant Rome un vque, rival de Damase et dont la faction
causa au Pape bien des soucis. La troisime intervention de Damase en Orient fut
relative l'ordination de Maxime le Cynique. Cet trange personnage tait arriv un
jour Constantinople, et par ses manires hypocrites, sa fausse pit, son ddain du
sicle, avait capt la confiance de Grgoire de Nazianze, le saint vque, non
seulement admit Maxime dans son intimit, mais encore dfendit sa rputation devant
le peuple. Mal lui en prit. Un pareil loge jet la face de Constantinople ouvrait les
perspectives les plus brillantes l'ambition peine dissimule de Maxime. Saint
Gregoire, n'ayant jamais consenti prendre le titre officiel d'vque de Constantinople,
exerait par intrim, la satisfaction de tous, les fonctions piscopales ; mais, en
attendant une lection rgulire le sige tait toujours considr comme vacant.
Maxime trouva un titulaire dans sa propre personne, se fit sacrer frauduleusement et se
mit en route pour Thessalonique, afin de se faire reconnatre comme vque lgitime
de Constantinople par l'empereur Thodose. Celui-ci en informa aussitt saint Damase,
qui fulmina une condamnation contre l'intrus et permit l'empereur de pourvoir
rgulirement la nomination de saint Grgoire.
Pour l'criture Sainte.
Le Concile convoqu Rome en 374 par Damase avait amen Jrme dans la
capitale du monde chrtien. Le Pape eut sur la vie de l'illustre crivain une influence
dcisive ; il se l'attacha comme secrtaire, mais, tout en le chargeant de rpondre en
son nom aux consultations du monde chrtien, il le poussa d'utiles travaux pour
l'Eglise. Sur son conseil, Jrme entreprit la rvision du Nouveau Testament d'aprs
l'original grec. L'crivain ne se dissimulait pas les critiques auxquelles ce travail
l'exposerait, nanmoins, fort de l'appui du Pape, il mena bonne fin le travail
demand. Aprs le Nouveau Testament, Damase confia son secrtaire la rvision du
Psautier. On attribue aujourd'hui ce Pape le catalogue des Saintes Ecritures, que l'on
mettait jadis sous le nom du Pape saint Glase. Il fut compos sous l'influence de saint
Jrme, au Concile romain de 374. Dans les questions liturgiques, l'Eglise a conserv
de saint Damase le chant frquent de l'Alleluia ; celui-ci n'tait alors en usage qu'au
temps pascal ; sur l'ordre du Souverain Pontife, la coutume s'introduisit de le rpter
dans tout le cycle de l'anne, sauf pendant le Carme. De plus, le Pape rgla, par une
Constitution, le chant des psaumes aux diverses heures du jour et de la nuit dans les
glises et les monastres.
Le paganisme expirant.
En 313, l'dit de Milan, publi par l'empereur Constantin, avait port un coup
terrible au paganisme en lui enlevant son privilge de religion d'Etat. Soutenue

toutefois par la majorit de l'aristocratie, la vieille religion romaine avait encore vu des
heures de triomphe et de gloire. A ct des basiliques chrtiennes qui commenaient
s'lever, resplendissantes d'or et de marbre, fumaient encore les autels paens et des
victimes taient encore immoles aux idoles.
Dans la salle o le Snat romain tenait ses dlibrations, on conservait depuis le
rgne d'Auguste le fameux autel dit de la Victoire, dont le paganisme avait fait comme
un second palladium de l'empire. Un ordre imprial, dat de Milan, prescrivit de le
dmolir : l'opration devait se faire pendant la nuit. Aussitt Symmaque, snateur
paen, obtint de ses coreligionnaires la signature d'une adresse, dans laquelle on
suppliait l'empereur de rendre au capitole le fameux autel. Mais, leur tour, les
snateurs chrtiens dposrent une protestation entre les mains du pape Damase.
Appuye d'une telle autorit, la ptition des chrtiens obtint gain de cause. C'tait en
382. Deux ans aprs, l'incident se renouvelait. Symmaque, considrant dans la mort
tragique de Gratien la vengeance des dieux outrags, rclama l'abolition du dcret
auprs de son frre, l'empereur Valentinien II.
Damase chargea alors saint Ambroise d'appuyer de son autorit et de son loquence la protestation des snateurs chrtiens. Et il arriva, dit en plaisantant plus tard
saint Ennodius de Pavie, que la Victoire fit perdre ses dfenseurs et gagner ses
adversaires. Valentinien II, en effet, ne rvoqua pas le dcret de Gratien.
Damase usa encore de toute son influence auprs de l'empereur, pour porter un
dernier coup au culte de Vesta. En l'anne 382, Gratien enleva aux vestales leurs
privilges et leurs biens, et le culte de la desse du foyer n'eut plus qu mourir de sa
belle mort. Il est mme fort probable que la conversion de la vierge paenne Claudia,
dont on voit encore aujourd'hui la statue mutile au Forum romain, fut due au zle
personnel du Pape lui-mme. Sur les ruines du paganisme, Damase leva les trophes
du Christ. Outre les travaux qu'il entreprit dans les Catacombes, il fit agrandir et
embellir la basilique de Saint-Laurent hors les murs, dota magnifiquement une
basilique construite sur la voie Ardatine, fit construire Saint-Pierre des fonts
baptismaux, fonda enfin des hpitaux et d'autres maisons de bienfaisance.
Mort et spulture.
Le Pontife allait entrer dans sa quatre-vingtime anne. Charg d'ans et de mrites,
chaque jour, dit un chroniqueur, il sollicitait le Seigneur de mettre un terme son
plerinage. Tout doucement on le voyait se dtacher de la terre : J'ai soif d'tre runi
mon Dieu , rptait-il sans cesse. Ses dsirs furent enfin exaucs. Une fivre se
dclara, et le saint vieillard, comprenant que le Seigneur l'appelait lui, voulut
recevoir le Corps et le Sang du Christ, puis il leva les yeux et les mains vers le ciel et
expira. C'tait le 10 dcembre 384. Il avait occup le trne de saint Pierre dix-huit ans,
deux mois et dix jours. Par un sentiment d'humilit, Damase ne voulut point choisir sa
spulture au milieu des tombes des martyrs, sur lesquelles il avait sem profusion les
marbres et les inscriptions. Je l'avoue, dit-il lui-mme dans un de ses pomes, j'aurais
ardemment souhait ce bonheur, mais j'ai craint de profaner le lieu auguste o reposent
les Saints. Son corps fut donc dpos prs du tombeau de sa mre et de sa sur, dans

la basilique leve par lui sur la voie Ardatine. On ignore quelle poque ses restes
sacrs furent transports l'intrieur des murs de Rome ; ce fut probablement sous le
pontificat de saint Paul 1er (757-767). En tout cas, au temps d'Adrien 1er (772-795), les
reliques de l'illustre Pontife taient l'objet d'une pieuse vnration Saint-Laurent in
Damaso, o ils reposent encore aujourd'hui sous le matre-autel, l'exception toutefois
de sa tte, qui se trouve conserve Saint-Pierre. Sa fte se clbre le 11 dcembre
dans l'Eglise universelle.
Lambert Saive.
Sources consultes. O. Marucchi, Il pontificato del papa Damaso (Rome, 1905). M.
Igm, Damasi epigrammata (Leipzig, 1895). Moroni, Dizionario di erudizione storico
ecclesiastica (Venise, 1848). Vacant-Mangenot, Dictionnaire de thologie catholique, t. IV
(Paris).

PAROLES DES SAINTS


__________

Une mauvaise rencontre.


Voyez ce jeune homme, qu'une ducation sage avait form la vertu et la pit
chrtienne : il frquentait assidment la maison de la prire ; il tait heureux de
pouvoir pancher ses bienfaits dans le sein des indigents ; la pense du dernier
jugement, toujours prsente sa mmoire, l'amenait sans effort au pied de la chaire de
vrit pour y recueillir les instructions du salut. Tout coup, une rencontre funeste le
prcipite dans le crime. Depuis que cette fleur d'innocence s'est fltrie, et que le pch
a port le ravage dans son me, en y corrompant ces heureux germes, voyez quelle
nouvelle, quelle profonde ruine le menace encore. Ses secrets remords le repoussent de
la maison de la prire, il redoute la prsence des fidles parce qu'il a cess de l'tre. La
confusion dont il est pntr ne va pas jusqu'au repentir qui l'amnerait parmi les
pleurants. Qu'on lui fasse des reproches sur son indiffrence, il cherche chapper par
des excuses mensongres ; il s'emporte, jusqu' menacer ceux qui le reprennent.
Bientt, il ne parait plus, il fuit l'assemble des chrtiens ; l'habitude vient fortifier ces
funestes impressions et le voil tomb au fond de l'abme.
Saint Basile.
(Commentaire sur la prophtie d'lsae.)

La douceur.
La douceur supporte les dfauts du prochain et ses mauvais procds, afin de
l'attirer plus agrablement connatre et aimer Dieu.
Il ne faut quelquefois qu'une parole douce pour convertir un pcheur endurci ;
tandis qu'une seule parole dure est capable de le dsoler et de lui causer un chagrin trs
funeste.
La douceur est une vertu trs efficace pour gagner les mes Dieu.
Saint Vincent de Paul.

BIENHEUREUX CALIXTE II
Pape (1060?- 1124)
Fte le 12 dcembre.

Malgr un pontificat relativement court, le bienheureux Calixte II ralisa dans


l'Eglise dimportantes rformes. Surtout il lui rendit la paix en terminant sans
concessions le long conflit des investitures. Ses contemporains ont lou sans restriction
sa pit, son zle, sa patience, son dsintressement dans l'accomplissement des
devoirs de sa charge en des temps particulirement difficiles et douloureux pour la
Papaut.
Guy de Bourgogne.
Guy de Bourgogne, qui devait prendre, en devenant Pape, le nom de Calixte II,
naquit en Franche-Comt, selon l'opinion commune au chteau de Quingey, ou peuttre au chteau de Dole, vers lan 1060. Il tait le cinquime fils de Guillaume, comte
palatin de Bourgogne, surnomm Tte-Hardie, et d'Etiennette, comtesse de Vienne, et
sa noble famille se rattachait par alliance aux Maisons royales d'Angleterre,
d'Allemagne et de France. Sa mre l'avait vou de bonne heure au service des autels.
Elle se flattait peut-tre de le voir suivre un de ses oncles, nomm Guy comme son
neveu, qui s'tait enseveli Cluny, dans l'obscurit du clotre et les austrits de la
pnitence. Sans aller jusque-l, le jeune Guy se sentit attir vers l'tat ecclsiastique,
et, aprs de fructueuses annes coules dans une cole de Besanon, sous le
patronage du Chapitre de Saint-Etienne, il put tre ordonn prtre avant mme d'avoir
atteint l'ge fix par les saints canons.
Archevque de Vienne et lgat du Pape en France.
Ds lors, les dignits se succdrent et s'accumulrent sur sa tte. Il fut cr
chanoine de la cathdrale de Saint-Jean Besanon, puis chambellan de l'archevque.
Enfin, malgr sa jeunesse, son mrite bien plus que son illustre origine le fit lever

(1088) par le bienheureux Urbain II (1088-1099) au sige archipiscopal de Vienne en


Dauphin. Pendant plus de trente ans, Guy allait combattre spcialement pour le
maintien de la foi et la reconnaissance des droits et de la libert de l'Eglise par
l'autorit civile. Non content de gouverner avec prudence et vigilance le troupeau
confi sa garde, le pasteur se proccupa des malheurs du Saint-Sige, alors aux prises
avec les empereurs d'Allemagne. Depuis saint Grgoire VII rgnait la lutte tristement
clbre entre le pouvoir religieux et le pouvoir civil, entre le Sacerdoce et l'Empire.
Les souverains germaniques dfendaient par tous les moyens leur prtendu droit de
trafiquer leur gr, au moyen de l'investiture par la crosse et l'anneau, des vchs et
des abbayes.
Une pareille usurpation tait contraire la libert et aux lois de l'Eglise, et funeste
au bien des mes. Lorsque l'empereur Henri V eut arrach par ruse et par force au Pape
Pascal II (1099-1118) une certaine connaissance de l'investiture royale par la crosse et
la mitre, Guy de Bourgogne vint assister au Concile de Latran (mars 1112), qui dclara
nul le privilge extorqu. Bien plus, il prsida bientt un Concile rgional Vienne
(septembre 1112), qui se montra bien plus svre encore et dans la condamnation de
l'investiture laque, qualifie d'hrsie, et dans la peine d'excommunication, dcrte
contre l'empereur. Aussi, Pascal dsigna l'archevque de Vienne comme son lgat en
France.
lection au souverain Pontificat.
Quelques annes plus tard, le lgat pontifical donnait pour quelques jours
l'hospitalit, dans sa ville piscopale, au successeur de Pascal II, victime des violences
sacrilges d'un des partisans les plus fanatiques de l'empereur Henri V, le fameux
Cencio Frangipani, et combattu par l'antipape Maurice Bourdin, archevque de Braga
et Limousin d'origine, qui avait t lu l'instigation de l'empereur et couronn
Saint-Pierre de Rome sous le nom de Grgoire VIII. Le Pape Glase II avait t
contraint (1118) de quitter ses tats, et il s'tait rfugi en France. L'archevque de
Vienne l'accueillit avec autant de magnificence que de respect.
Quelques jours aprs son passage en Dauphin, le Pape tait surpris Mcon par
la maladie et se voyait aux portes du tombeau il se fit transporter l'abbaye de Cluny,
o il voulut mourir en religieux, tendu par terre, sur la cendre. Avant d'expirer, il avait
runi ses cardinaux et leur avait dsign pour son successeur l'un des plus ardents
champions de la cause catholique contre les agissements de l'empire, Conon, qui tait
vque de Palestrina, l'un des sept vchs suburbicaires.
Mais ce prlat, interrompant le Pontife mourant, s'cria : A Dieu ne plaise,
Seigneur Pape, que ce comble d'honneur et ce poids immense retombent sur moi,
indigne et misrable que je suis ! L'Eglise romaine a besoin, de nos jours surtout, d'tre
dfendue contre la perscution par l'influence et la richesse temporelles. Si vous
voulez m'en croire, nous lirons l'archevque de Vienne. Avec le secours de Dieu et par
les mrites de saint Pierre, il dlivrera le Saint-Sige de la tyrannie et de l'oppression.
Glase II mourait en exil, le 29 janvier 1119. Peu de jours aprs, les cardinaux runis
Cluny choisissaient Guy de Bourgogne, malgr ses protestations et sa simple qualit

d'archevque, comme successeur du Pontife dfunt (dbut de fvrier 1119). Le nouvel


lu prit le nom de Calixte II.
Comment fut accueillie son lection.
Devant la charge qu'on venait de lui confier, Calixte II ressentit d'abord un grand
effroi : Mes frres m'ont impos un fardeau au-dessus de mes forces, crit-il
l'archevque de Mayence ; les vques, les cardinaux, les clercs, les laques romains
m'ont pris d'un consentement unanime et malgr ma rsistance pour gouverner l'Eglise.
Mais bientt, tournant son regard du ct du ciel, il reprit confiance et se prpara la
lutte. Les cardinaux rests Rome, le clerg, le peuple chrtien, acclamrent d'une
commune voix le successeur de Glase II. C'tait, au dire de tous, l'homme de la
situation ; il tait proche parent de l'empereur d'Allemagne, cousin du roi d'Angleterre,
sa nice avait pous le roi de France, Louis VI le Gros. Son nergie et son
dsintressement avaient paru dans l'anathme qu'il avait os porter le premier contre
Henri IV d'Allemagne. Sa saintet, l'austrit de ses murs, taient connues de tous.
Calixte II ne tarda pas raliser les esprances que le monde entier avait conues de
lui et son court pontificat de cinq annes fournit l'histoire de l'Eglise une de ses plus
belles pages.
Son zle infatigable. Concile de Reims (1119).
Sa premire pense, lorsqu'il eut t couronn Vienne, une semaine aprs son
lection, fut de mener bon terme un projet de son prdcesseur : la tenue d'un
Concile o se rglerait la fameuse question des investitures. Reims fut choisie pour ces
assises solennelles, et l'empereur d'Allemagne prit l'engagement de s'y trouver pour la
rconciliation de l'Eglise avec l'Empire. En attendant la runion du Concile, de mars
octobre de l'anne 1119, Calixte II fit presque le tour de la France, difiant les fidles
par son humilit, provoquant l'admiration par l'nergie de son gouvernement. Dans le
Midi, Toulouse, il livre au bras sculier les hrtiques manichens qui y avaient leur
dernier retranchement. Dans l'Ouest, il visite les monastres de Fontevrault, de SaintMaur, de Marmoutier, de Savigny, consacre des glises cathdrales et abbatiales,
coute les griefs qu'on lui soumet et s'attache redresser les torts.
Enfin, aprs une entrevue Paris avec Louis le Gros, il arrive Reims (octobre
1119), o l'attendent seize archevques, deux cents vques et autant d'Abbs, en tout,
quatre cent vingt-sept crosses, dit un tmoin oculaire. Le roi de France Louis le Gros,
malgr une indisposition, s'y trouve et se propose d'assister fidlement aux runions,
prt obir tous les dcrets de l'Eglise. La session se tint en l'Eglise mtropolitaine
de Notre-Dame. Divers personnages soumirent de graves affaires aux dcisions du
Concile, le Pape y rpondit avec une prudence remarquable. Cependant, Calixte jugea
devoir interrompre la suite des sances pour aller un rendez-vous que lui avait
propos, Mouzon, vingt lieues de l, l'empereur d'Allemagne. Priez, dit-il aux
Pres du Concile, pour le succs de ce voyage.

Offrez Dieu vos sacrifices ; faites, pieds nus, une procession, de la mtropole
l'glise Saint-Rmi. A mon retour, j'couterai vos plaintes, je vous rendrai justice et,
Dieu aidant, je vous renverrai en paix.
A Mouzon, Calixte II eut viter de tomber aux mains de l'empereur. Celui-ci tait
de mauvaise foi et, loin de renoncer aux investitures, il amenait avec lui trente mille
hommes arms pour intimider le Pape et au besoin pour se saisir de sa personne. Les
lgats, au nom du Pontife, entrrent en pourparlers avec Henri V. Rien n'aboutit, et,
devant une mauvaise volont si vidente, Calixte II, revint au Concile malgr les
instances de l'empereur.
J'ai accompli, dit-il, par amour de la paix, ce qu'aucun de mes prdcesseurs,
que je sache, n'avait encore fait ; j'ai quitt un Concile gnral assembl, pour venir,
avec une grande fatigue, rejoindre cet homme en qui je ne trouve aucune disposition
la paix. Je vais donc retourner le plus vite possible auprs de mes frres ; mais, soit
durant le Concile, soit aprs, je serai toujours dispos recevoir l'empereur bras
ouverts.
Le Concile se termina par une crmonie d'une terrible solennit :
l'excommunication nominale des ennemis de l'Eglise, notamment de l'empereur
parjure et de son antipape. On apporta chaque vque, chaque Abb, un cierge
allum. Le Pape lut haute voix la sentence, et aussitt, selon le rite spcial de ces
condamnations, tous les cierges furent jets terre et teints. En mme temps, Calixte
II relevait de leur serment de fidlit, jusqu' ce qu'il et fait pnitence, les sujets
d'Henri V.
Marche triomphale.
Le Pape, voulant recevoir des Romains une solennelle ratification de son lection,
se met en route pour gagner par tapes successives la Ville ternelle. Son voyage
travers la France est l'occasion de ftes triomphales et de ngociations heureuses.
Calixte II voit Gisors le roi d'Angleterre et le rconcilie avec le roi de France : ce
dernier reconduit avec toutes sortes d'gards le Pontife jusqu' Melun. Cluny, o il
arrive au dbut de l'anne 1120, organise en son honneur des processions questres,
auxquelles assiste la noblesse.
Vienne, son ancien diocse, qui lui demeurait profondment attach, eut part aux
faveurs qu'il prodiguait avec bont partout o il passait : Calixte l'rigea en primatie
avec juridiction sur sept provinces ecclsiastiques (2 fvrier 1120). Enfin il passa en
Italie. Les villes lombardes, celles de Toscane, allaient avec leur milice sa rencontre
et rivalisaient de zle pour lui tmoigner leur amour. Mais rien ngala laccueil que
lui rservaient les Romains, au mois de juin 1120. La chevalerie romaine accourut audevant de lui trois journes de la ville ; le peuple lui mnagea une entre triomphale.

Louis le Gros, roi de France, accompagne saint Calixte II


qui retourne Rome.

Chute de l'antipape Grgoire VIII.


L'antipape Maurice Bourdin, effray de ces manifestations, n'avait pas attendu
pour fuir l'arrive Rome du Pape vritable. Il s'tait cantonn dans la forteresse de
Sutri. De l, nanmoins, il tait toujours une menace pour le Pape lgitime, et ses
partisans ne cessaient d'inquiter, d'attaquer, de tuer les trangers venant Rome pour
rendre hommage Calixte II. Le Souverain Pontife avait maintenant des troupes lui,
et Guillaume de Normandie, duc de la Pouille et de la Calabre, lui offrait le secours de
ses soldats ; c'est avec cette arme que le Pape rsolut de rduire son rival.
Il s'empara de Sutri presque sans coup frir. D'eux-mmes, les habitants, pour
chapper aux horreurs d'un long sige, se saisirent de l'intrus et le livrrent aux
assaillants (avril 1121). Voici comment les soldats et non point, comme l'ont prtendu des auteurs malveillants, le Chef suprme de l'Eglise traitrent l'antipape
Bourdin. Suger, abb de Saint-Denis, contemporain des faits, expose l'incident en ces
termes :

A peine le Pape Calixte eut-il sjourn quelque temps dans la ville du Saint-Sige, que les
Romains, charms de sa grandeur et de sa libralit, s'emparrent du schismatique et intrus
Bourdin, crature de l'empereur, qui faisait sa rsidence Sutri et forait flchir le genou
devant lui tous les clercs qui se rendaient la cit des Aptres. Ensuite, ces hommes plaant
en travers, sur un chameau, animal tortu, ce tortueux antipape, ou plutt cet antchrist, le
revtirent d'un manteau de peaux de bouc encore crues et sanglantes, pour figurer la chape
rouge ; puis, pour venger sur lui avec la plus grande publicit les douleurs de l'Eglise, ils le
conduisirent par la route royale travers la ville de Rome et le jetrent dans une prison
voisine du monastre de Saint-Benot.

Ils l'eussent mis mort, si le Pape lui-mme n'et arrach le malheureux des mains
de ses bourreaux, pour l'enfermer dans un monastre, o il mourut plusieurs annes
aprs, vers 1125.
Rconciliation de l'Empire avec la Papaut.
La chute de l'antipape cr par Henri V portait une rude atteinte aux vises
ambitieuses de cet empereur. De plus, il sentait maintenant tout le poids de l'anathme
que Rome laissait peser sur lui : un un, les princes, les vques, les sujets
s'loignaient. Or, tandis que dans les Eglises d'Allemagne on priait, on jenait, on
faisait des processions pour obtenir la rconciliation de l'empire avec le Saint-Sige,
Calixte II, loin d'abuser de son triomphe, renouvelait sans cesse ses propositions de
paix. Henri V, branl surtout par les reprsentations des princes allemands, consentit
enfin reconnatre Calixte et les autres vques en communion avec lui. Il donna
audience aux lgats pontificaux. Ces envoys lui remirent, de la part du Pape, des
lettres pleines d'affection. On y relve ces paroles, d'une fermet calme et sereine :
Tu as des soldats pour te dfendre, Henri, mais l'Eglise, elle, a pour dfenseur le Roi
des rois, qui l'a rachete de son Sang ; abandonne donc ce qui n'est pas de ton office. Si tu
consens, de l'avis des hommes les plus sages et les plus religieux nous couter et nous
obir, tu procures une grande joie Dieu et au monde, tu nous enchaneras, Nous et toute
l'Eglise, par les liens d'un tel amour que tu paratras tous, comme un vrai roi et un vritable
empereur.

L'orgueil d'Henri V flchit enfin. Aprs douze jours de confrences avec les lgats,
il signa Worms (septembre 1122) une dclaration par laquelle il renonait
l'investiture par la crosse et l'anneau ; il s'engageait laisser l'lection et la
conscration des prlats se faire en libert, quoiqu'en sa prsence cependant. Il terminait par cette formule l'acte de sa soumission pleine et entire :
Je donne une vraie paix au Pape Calixte, la Sainte Eglise Romaine, ceux qui sont ou
ont t de son parti ; je lui prterai secours fidlement quand elle me le demandera, et quand
elle me portera plainte, je lui rendrai la justice qui lui est due.

Le cur du zl Pontife dut tre rempli d'une bien douce joie lorsqu'il apprit que
l'empereur avait remis son lgat, Lambert, cardinal d'Ostie, l'acte de sa rconciliation

avec l'Eglise, et cela en prsence de beaucoup de ses sujets, accourus Worms pour
connatre le rsultat de ces importantes sessions. Au nom du Pape, le cardinal lgat
donna l'empereur et tous ses partisans l'absolution, puis le baiser de paix et la sainte
Communion, pendant que le peuple faisait retentir des cantiques d'actions de grces.
Aprs la crmonie, Henri V envoya une ambassade avec de riches prsents Calixte
II, comme son cher cousin .
Actes principaux de son pontificat.
Ainsi, par la grce de Dieu, un Pape lu depuis trois annes seulement venait
d'accomplir une uvre dans laquelle cinq de ses prdcesseurs avaient chou.
L'Eglise tait pacifie. Le Pontife en profita pour tendre son influence et ses bienfaits
sur tout le monde chrtien. Rome recouvra avec lui sa tranquillit et son antique
splendeur. Il fit raser toutes les forteresses leves dans les environs par les Frangipani
et autres seigneurs, qui, sous prtexte de fidlit l'empereur, menaaient sans cesse la
Papaut, et remplissaient le pays de violences et de brigandages. Sans rien ngliger de
ce qui pouvait contribuer la grandeur de la cit romaine, Calixte y construisit des
aqueducs, employa l'embellissement de la basilique de Saint-Pierre les offrandes
auparavant dtournes ou gaspilles.
Il fit lever l'extrmit des btiments du Latran l'oratoire de Saint-Nicolas de
Myre et en fit orner l'abside de peintures justement clbres. Elles reprsentaient les
Pontifes Glase II, Pascal II, Urbain II, Victor III, etc., la tte entoure d'une aurole
ronde, signe de leur saintet : cela prouvait que Calixte II considrait ses divers
prdcesseurs comme des Saints. La correspondance du mme Pape abonde en pices
rglant des litiges entre monastres et glises ou des conflits entre des mtropolitains
et leurs suffragants, notamment en Angleterre et en Dauphin. Calixte II runit le
diocse de Sainte-Rufine celui de Porto, rduisant ainsi six le nombre des siges
suburbicaires ; il paya la ranon de Baudoin II, roi de Jrusalem ; il envoya aussi des
secours Alphonse VI d'Espagne, en lutte avec les Maures. Enfin l'Eglise, lui doit la
canonisation formelle de trois Saints :
Arnoul, vque de Soissons, Conrad d'Altorf, vque de Constance, et Hugues,
abb de Cluny.
Le premier Concile du Latran (IXe Concile cumnique).
Pour terminer d'une manire dfinitive la triste querelle des Investitures et oprer
dans l'Eglise plusieurs rformes ncessaires, le Pape convoqua un Concile gnral au
Latran (mars 1123). Trente deux cardinaux, plus de trois cents vques, six cents
Abbs y taient prsents. Le Concile ratifia la sentence d'absolution porte en faveur
de l'empereur Henri V. Il spara la concession de la juridiction de l'investiture des
biens temporels qui rendaient tel ou tel prlat vassal d'un prince. Ce dernier donnerait
par le sceptre ou d'une autre manire, mais jamais par la crosse et l'anneau, l'investiture

de ces fiefs temporels ; la crosse et l'anneau devaient tre rservs pour la concession
du pouvoir spirituel. L'engagement dans les Ordres sacrs fut dclar empchement
dirimant du mariage. L'envoi de secours aux chrtiens d'Asie Mineure et une croisade
furent dcids. D'autres dcisions trs salutaires sortirent des dlibrations de cet
important Concile.
Mort du bienheureux Calixte II. Son culte.
Dieu semble avoir rserv Calixte II une mission de paix. Ce rle une fois
achev, le saint Pape fut appel un monde meilleur. En quelques jours, sur la fin de
l'an 1124, la fivre consuma ses forces, et il mourut le 12 dcembre, au milieu des
larmes de l'Eglise entire, aprs un pontificat de cinq ans et dix mois. Son corps fut
dpos dans la basilique du Latran. Calixte II n'a jamais reu de l'Eglise les honneurs
d'un culte public universel. Il est inscrit comme Bienheureux dans les Martyrologes
bndictin et cistercien et sa fte est clbre, le 12 dcembre, dans plusieurs diocses
de France, dans ceux de Grenoble, de Besanon, etc.
A.F.C.

Sources consultes. U. Robert, Histoire du Pape Calixte II (Paris, 1891). H.


Hemmer, Calixte II, dans Dictionnaire de thologie catholique, de Vacant-Mangenot, t. II
(Paris, 1910). Mgr Battandier, Annuaire pontifical catholique (Paris, 1902). (V.S.B.P., n
1188.)

PAROLES DES SAINTS


__________

Les suprieurs.
Si vos suprieures sont indulgentes et bonnes, vous penserez en vous-mmes que
vous ne mritiez pas de les avoir telles, et si elles sont svres, que vous avez mrit
pis que cela.
Sainte Angle Merici.

SAINTE ODILE
Abbesse de Hohembourg et patronne de l'Alsace (720)
Fte le 13 dcembre.

Odile, cette fleur si suave dont le parfum embaume encore l'Alsace, sortit d'une
tige illustre, qui produisit des rois, des vques, des Papes et des Saints. Son pre,
troisime duc d'Alsace, s'appelait Adalric. En devenant chrtien, il n'avait pas
dpouill compltement la violence du barbare. Sa mre, Bereswinde, parente de saint
Lger, vque d'Autun, tait, au contraire, douce, pieuse, aimante, charitable.
L'aveugle-ne
L'enfant naquit au VIIe sicle, Obernai, au pied du Hohembourg, rsidence
ducale qui comptait alors huit cents feux. Sa naissance, d'abord salue avec joie, fut
suivie d'une amre dception : Odile tait aveugle.
- Ah ! s'cria le duc, la colre de Dieu me poursuit ; pareil opprobre ne s'est jamais
vu parmi ceux de ma race.
Cdant ses instincts naturels, il ne recula pas devant la pense d'un meurtre
odieux, et il mit la tendre Bereswinde dans la terrible alternative ou de faire prir sa
fille, ou de la soustraire tous les regards humains, pour cacher ce qu'il croyait un
dshonneur. Bereswinde, pour sauver son enfant, la confia, l'insu d'Adalric, une
femme de Scherwiller, prs Slestat, qui avait t autrefois sa suivante. Celle-ci
obtempra si bien aux dsirs de son ancienne matresse que, dans la contre, on se
demanda bientt quelle pouvait tre cette petite aveugle, objet de tant de soins.
Les suppositions commencrent courir, et Bereswinde, avertie par la suivante, lui
donna l'ordre de quitter Scherwiller au plus vite pour se rfugier dans un monastre
appel Palme ou Balma, actuellement Baume-les-Dames. Les fugitives y furent
accueillies par une amie de Bereswinde qui pourvut leur entretien.

Son baptme
L'enfant grandit au milieu des religieuses, sous le regard de Dieu. L'histoire est
muette sur les annes ainsi passes dans cette pieuse retraite par la jeune princesse
jusqu'au moment de son baptme, qu'elle reut lge de douze ans. Un jour, saint
Ehrard, vque de Ratisbonne, eut une vision. Lve-toi, lui dit le Seigneur, pars pour
le monastre de Palma ; tu y trouveras une jeune fille aveugle de naissance. Prends-la
et baptise-la au nom de la Sainte Trinit ; impose-lui le nom d'Odile, et aussitt
baptise, elle recouvrera la vue.
Ehrard se hta de partir et s'adjoignit en chemin le moine Hidulphe, son frre, alors
retir au monastre de Moyenmoutier, dans les Vosges. La crmonie du baptme
s'accomplit suivant les rites de l'poque. Hidulphe tint la jeune fille sur les fonts,
Ehrard rpandit sur elle leau sainte et fit ensuite sur ses yeux l'onction du saintchrme en disant : Au nom du Seigneur Jsus-Christ, que ton corps voie comme ton
me !
prodige ! A ce moment les yeux d'Odile se dessillrent et leur premier regard fut
pour le ciel. L'vque et le moine, les religieuses, la jeune vierge, se laissrent aller
aux transports de leur reconnaissance et glorifirent Dieu. Pour consommer cette
uvre, Ehrard bnit un voile, en couvrit la tte d'Odile et la consacra au Seigneur, puis
il reprit le chemin de la Bavire, pendant quHidulphe allait porter la nouvelle du
miracle Hohembourg. Adalric, occup guerroyer, fut peu touch par l'vnement, il
ne se soucia nullement de rappeler Odile.
Retour d'exil.
La miracule apprit alors le secret de son origine. Ds ce jour son cur si tendre se
transporta bien souvent au chteau d'Hohembourg, auprs de son pre qu'elle ne
pouvait pas croire insensible son amour filial, auprs de sa mre qu'elle chrissait
sans l'avoir jamais vue, auprs de ses frres et de sa sur. Un jour que le dsir de
revoir ces tres aims la pressait plus que de coutume, elle rsolut d'adresser un
message son frre, Hugues, dont on vantait la gnrosit, afin de le supplier de
mettre fin l'exil si dur qu'elle subissait. Hugues, ayant lu la lettre de sa sur, ne craignit pas d'aller trouver Adalric :
- Trs aim seigneur, dit-il, votre fille est en pays tranger, elle n'a pas la
consolation de connatre son pre et sa mre ; j'ose demander qu'elle puisse venir dans
votre demeure et paratre en votre prsence.
Adalric arrta brusquement son fils et le renvoya avec duret. Mais Hugues aimait
trop sa sur inconnue pour se dcourager. Jugeant le cur de son pre par le sien
propre, il pensa qu'en plaidant elle-mme de vive voix sa cause, Odile russirait l o
il avait chou. Il dpcha donc l'insu d'Adalric une voiture et des gens du chteau
pour aller chercher l'exile. Comme le duc tait sur le Hohembourg avec son fils, il
aperut dans la plaine une voiture et un nombreux cortge.
- Que veulent ces gens ? demanda-t-il.

Hugues ne put se contenir et s'cria :


- Cest notre sur qui revient !
La colre dAdalric fut prompte et terrible. Hugue tout constern se jeta aux pieds
de son pre pour apaiser son courroux, mais le duc hors de lui frappa dun coup de
bton violent le gnreux adolescent qui saffaissa et mourut. Adalric, comprenant la
cruaut de son acte, fut saisi de remords :
Malheur moi, gmit-il, parce que j'ai grandement encouru la colre du Pre
suprme pour avoir tu mon fils !... Puis il rsolut de vivre dans un clotre o il
s'efforcerait d'apaiser Dieu par la pnitence. Son caractre fut si chang qu'il ressentit
une vive tendresse pour la fille qu'il avait jusque-l mprise. Il se rappela la dtresse
d'Odile et ordonna ses serviteurs de la ramener auprs de lui, puis, rsolu la traiter
avec plus d'humanit, il la laissa libre d'entrer dans un monastre et promit de lui
accorder ce qui convenait une servante de Dieu. Un jour, le duc rencontra sa fille
cachant sous son manteau un vase plein de farine. Touch de son aspect doux et
humble :
- Trs chre fille, lui dit-il, o vas-tu ? Que portes-tu ?
Odile rpondit :
- Seigneur, je porte un peu de farine, afin den faire de la nourriture pour quelques
pauvres.
Le duc mu, poursuivit :
- Ne tafflige pas davoir men jusquici une vie misrable ; grce Dieu tu vas en
sortir bientt avec clat.
Le mme jour, en effet, Adalric fit donation sa fille, du chteau de Hohembourg
avec toutes ses dpendances, en la suppliant d'y implorer sans cesse, avec le secours
d'une Congrgation pieuse, la clmence divine pour le pardon de ses crimes. Le
manuscrit de Saint-Gall, qui date de la premire moiti du X e sicle et constitue la plus
ancienne biographie connue de sainte Odile, ne fait pas remonter la fondation du
monastre de Hohembourg au retour immdiat de la Sainte chez son pre. Il laisse
Odile dans un humble clotre o elle n'est qu'une simple religieuse comme ses
compagnes. Ce n'est qu'au bout d'un certain temps qu'Adalric aurait t touch des
vertus de sa fille et aurait song alors lui donner son propre chteau pour y tablir un
monastre qu'elle dirigerait elle-mme.
La lgende de la fuite en Brisgau.
Ici se place ce que M. Welschinger qualifie la fois de narration contestable et de
fiction touchante, le manuscrit de Saint-Gall tant muet sur ce point. LorsquOdile
revint d'exil, elle aurait vu de nombreux seigneurs briguer sa main. Un prince de
Germanie aurait t agr par Adalric et par Bereswinde. Odile, qui ne voulait d'autre
poux que le Seigneur, refusa. Son pre insistant et menaant de la marier de force, la
pieuse vierge se couvrit de haillons et s'enfuit. Elle arriva bientt sur les bords du
Rhin, qu'elle passa sur le batelet d'un pcheur moyennant une petite pice de monnaie,
et se mit marcher l'aventure. Mais on s'tait aperu de sa fuite au chteau
d'Hohembourg, et Adalric et ses quatre fils taient partis sa recherche dans toutes les

directions. Arrive aux portes de Fribourg, Odile, haletante, puise, venait de s'asseoir
au pied d'un rocher. Tout coup elle entend le bruit du galop des chevaux, puis elle
distingue quelques cavaliers et reconnat bientt son pre.
Sauveur des hommes, s'crie la vierge perdue, cachez-moi dans le sein de
votre misricorde. Alors le rocher s'entr'ouvre et la drobe tous les regards. Adalric
passe outre et revient dsol Hohembourg.
Quelque temps aprs, il faisait publier son de trompe, dans tous ses domaines,
qu'il laisserait sa fille en libert, si elle revenait auprs de lui. Odile quitta sa retraite et
rentra au chteau, mais auparavant elle fit construire un oratoire auprs d'une fontaine
qui avait jailli du rocher o elle s'tait cache.
Fondation des monastres de Hohembourg et de Niedermunster.
La fille d'Adalric avait accept avec joie, pour installer son monastre en l'an 680,
la cime de la montagne la plus remarquable de l'Alsace. Les travaux d'amnagement
de l'ancienne forteresse en btiments conventuels et en lieux de culte se prolongrent
dix ans. Odile y avait runi sous sa direction cent trente religieuses, parmi lesquelles
ses trois nices : Eugnie, Attale et Gudelinde, filles de son frre Adalbert.
En raison de son emplacement pic, 744 mtres d'altitude, Hohembourg tait
d'un accs difficile aux infirmes. L'abbesse, inquite de les voir paratre trop rarement
au monastre, proposa aux religieuses d'lever sur le versant infrieur du mont un
difice hospitalier pour recevoir les personnes dbiles. On construisit d'abord une
glise ddie saint Martin. L'habitation projete pour la rception des pauvres plut si
bien aux compagnes d'Odile, qu'elles demandrent la permission d'y btir une maison
de retraite, parce que celle du sommet souffrait d'une grande pnurie d'eau. Ce second
monastre prit le nom de Niedermunster ou Monastre d'en bas .
Quand ces divers travaux furent achevs, l'abbesse convoqua toutes les Surs
pour les consulter sur le genre de vie auquel allaient leurs prfrences : la vie
canoniale ou la vie rgulire. A l'unanimit, les religieuses rpondirent qu'elles optaient
pour la seconde, c'est--dire pour la vie du clotre qui oblige des vux perptuels,
des austrits et des macrations trs rigoureuses ; mais Odile leur dit avec douceur
et humilit :
- Je sais, mes trs chres surs et mes trs chres mres, que nous dsirons
impatiemment subir les rgles les plus dures et les plus svres pour l'amour du Christ.
Cependant, je crains que si vous choisissez la vie rgulire, vous n'encouriez les
plaintes de celles qui vous succderont, parce que ce lieu est, comme vous le savez,
trs pnible pour ce genre de vie, tel point qu'on ne peut s'y procurer de l'eau sans les
plus grandes difficults. J'en conclus, si cela convient votre sagesse, qu'il vaudrait
mieux suivre la vie canoniale.
Dociles au conseil, les religieuses adoptrent cette rgle, qui impose la vie
habituelle de communaut et dans laquelle ont persvr depuis toutes celles qui ont
vcu dans les deux monastres.

Sainte Odile dlivre du Purgatoire l'me de son pre.


Adalric mourut, croit-on, en 690. Bereswinde ne survcut que neuf jours son
poux ; elle ne fut pas malade : s'tant agenouille dans l'glise du monastre, elle
saffaissa, et, aprs avoir t douce pendant toute sa vie, elle s'endormit doucement en
Dieu. Odile ne se borna pas verser des larmes, elle voulut offrir pour le repos de ces
mes qu'elle avait tant aimes un jene rigoureux et des prires continuelles.
Or, Adalric, son pre, lui apparut entour de flammes et livr de grands
tourments parce quil n'avait pas eu un regret assez profond de certaines fautes et
surtout parce qu'il avait refus, durant plusieurs annes, d'admettre sa fille aveugle au
nombre de ses enfants. Cette vision affligea vivement Odile ; la pense que son pre
souffrait cause d'elle lui dchirait le cur. Elle fit donc vu de ne plus manger et de
ne plus boire jusqu' ce qu'Adalric ft dlivr des peines qu'il endurait. Elle avait dj
pass cinq jours dans ce jene extraordinaire, lorsqu'elle vit tout coup une clart
blouissante inonder le lieu o elle priait. Elle aperut en mme temps l'me de son
pre rayonnante de gloire : un ange et un saint couvert de vtements sacerdotaux la
conduisait au ciel. Odile alors rendit grce avec effusion la bont divine.
Culte de sainte Odile pour saint Jean-Baptiste.
Odile avait vou au Prcurseur de Jsus-Christ le culte le plus ardent, parce que le
baptme avait t pour elle l'occasion d'un miracle signal. Elle songeait lever une
chapelle qui porterait son nom ; elle priait beaucoup et demandait, par l'intercession du
Saint, que l'emplacement le plus favorable lui ft dsign.
Une nuit, elle se leva avant Matines et alla se prosterner sur un rocher cart.
Pendant qu'elle suppliait Dieu, saint Jean-Baptiste daigna lui apparatre, environn
d'une lumire clatante et vtu comme au bord du Jourdain. La religieuse charge
d'annoncer l'office sortit la mme heure afin de voir, d'aprs le cours des astres, si le
temps des Matines tait arriv. Elle aperut une grande clart et s'approcha pour en
connatre la cause. L'clat de la lumire fut tel que, saisie de frayeur, elle se hta de
rentrer dans le clotre, non sans avoir pu distinguer au milieu de la lueur la sainte
abbesse. Celle-ci, aussitt aprs Matines, fit appeler la religieuse et lui dfendit de
parler de la vision nocturne tant qu'elle serait encore de ce monde.
- La clart que vous avez vue, lui dit-elle, ne s'est pas produite pour moi ; elle
environnait saint Jean-Baptiste, qui m'a ordonn de btir une chapelle en son honneur.
Le jour tait peine venu qu'Odile, pleine de joie, prenait dj les premires
dispositions pour cette uvre pieuse. Le sanctuaire devait plus tard recevoir le propre
vocable de la Sainte. Pendant les travaux, un chariot charg de pierres et tran par des
bufs tomba d'un rocher haut de plus de soixante-dix pieds. Les conducteurs coururent
rejoindre l'attelage, afin d'achever les malheureuses btes qu'ils croyaient blesses
mort. Mais les bufs n'avaient point souffert et ils continuaient traner
tranquillement le chariot intact dans un chemin si troit qu'il semblait peine
praticable des chevaux.

Lorsque la chapelle fut termine, saint Pierre vint lui-mme pendant qu'Odile
priait, accomplir la crmonie de la conscration.
Le lpreux guri. Le vin augment.
La fontaine miraculeuse.
Un lpreux tait tomb, mourant de faim, la porte du monastre. Sa lpre
rpandait une odeur tellement infecte, qu'on ne pouvait sjourner proximit. Odile
avertie, hta de prparer des aliments pour l'infortun. Elle vint ensuite, l'embrassa, lui
prsenta de sa propre main la nourriture, et supplia Dieu, en versant d'abondantes
larmes, de lui rendre la sant ou tout au moins d'accrotre en lui la vertu de rsignation.
L'on put voir alors combien la prire du juste est puissante auprs de Dieu. Cet autre
Lazare, fut aussitt guri ; on ne vit plus de trace de la lpre, et toute infection avait
cess.
Un jour que la charit avait puis les ressources du monastre, la Sur conome
vint trouver Odile :
- Dame abbesse, dit-elle, je ne puis vous le cacher, il ne reste plus de vin pour les
Surs. Voyez comment il faut faire.
- Ma fille, rpondit la sainte Mre, ne vous inquitez pas davantage, ayez
confiance en Dieu. Celui qui a nourri plusieurs milliers d'hommes avec cinq pains et
deux poissons pourra, s'il plat sa toute-puissance, augmenter le peu de vin qui nous
reste.
La religieuse, aprs avoir reu cet avis et la bndiction de l'abbesse, s'loigna.
Quelle ne fut pas sa surprise de retrouver rempli, le vase quelle avait laiss presque
vide.
Certain jour, Odile revenait seule Hohembourg ; elle rencontra un lpreux,
mourant de soif et de lassitude. La charitable abbesse, et voulu venir son aide, mais
la fontaine tait trop loin. Alors, comme autrefois Mose, elle frappa de son bton le
rocher voisin et aussitt il en jaillit une eau abondante et limpide, qui rendit la vie ce
malheureux. Aujourd'hui encore, cette source porte le nom de sainte Odile ; elle coule
500 mtres environ au-dessous du couvent sous la saillie des rochers de la plateforme, et les fidles viennent y chercher un remde contre les maux d'yeux.
La mort admirable de sainte Odile.
L'abbesse de Hohembourg, sentant sa mort prochaine, se rendit la chapelle de
Saint-Jean-Baptiste. Elle y assembla les religieuses, leur recommanda d'aimer Dieu,
leur demanda des prires pour elle-mme et pour les siens, puis leur dit de se retirer
dans l'oratoire voisin pour y chanter des psaumes. De retour la chapelle, les
religieuses trouvrent leur suprieure endormie dans la mort et elles en ressentirent la
douleur la plus vive. Elles se dsolaient surtout la pense que l'abbesse avait rendu le
dernier soupir sans avoir reu le Viatique. Elles se mirent alors supplier Dieu de la

ranimer. Or, rapporte le manuscrit de Saint-Gall, lme d'Odile rentra tout coup dans
son corps et la servante de Dieu adressa ces paroles ses compagnes :
Mes trs chres mres et mes trs chres surs, pourquoi m'avoir impos une
telle inquitude ? Pourquoi avoir suppli le Seigneur de commander mon me de
reprendre le poids dont elle tait dlivre ? En effet, par la grce divine, et en
compagnie de la vierge Lucie, je jouissais dj d'un bonheur tel, que la langue ne peut
l'exprimer, l'oreille l'entendre, l'il voir ! Ses compagnes lui rpondirent qu'elles
avaient agi ainsi pour n'tre point accuses de l'avoir laisse quitter la terre sans avoir
reu le corps du Seigneur. Alors Odile se fit apporter le calice o taient le corps et le
sang du Sauveur, et le prenant dans sa main, communia, puis, devant les religieuses
qui la contemplaient, rendit le dernier soupir. Le calice, dit le manuscrit de SaintGall, demeure encore aujourd'hui dans le monastre en souvenir de ce fait admirable.
Il fut conserv Hohembourg, jusqu' l'an 1546. A cette date, eurent lieu l'incendie du
monastre et la dispersion des religieuses. On plaa le calice dans le trsor piscopal
de Saverne, d'o il disparut pendant la guerre de Trente Ans.
Le culte de sainte Odile.
D'aprs les plus anciens documents, sainte Odile serait morte en l'an 720. Son
culte remonte presque cette date, car le manuscrit de Saint-Gall lui donne dj le titre
de bienheureuse, et celui de Berne (XIe sicle) fixe sa fte au 13 dcembre. En 773,
Charlemagne vint visiter le tombeau d'Odile. En 1045, Brunon, le saint vque de
Toul, rebtit l'glise de Hohembourg et en fit la ddicace. Cinq ans plus tard, devenu le
Pape Lon IX, il publia une bulle Parentum nostrorum (janvier 1050) qui peut tre
considre comme la charte officielle du culte de la Patronne de l'Alsace. Ce document
fut confirm par d'autres bulles de Lucius III, d'Innocent IV et de Grgoire X. En 1354,
l'empereur Charles IV fit ouvrir le tombeau de la Sainte et y enleva l'avant-bras droit,
qu'il destinait la cathdrale de Prague, o on le vnre encore.
Sous la Rvolution, le tombeau fut bris, mais son prcieux contenu, mis en sret
dans l'glise d'Otrott, petit village au bas de la montagne, put chapper aux
profanateurs, et rintgra Hohembourg en 1799. Le 6 octobre de l'anne suivante, une
crmonie solennelle en clbra le retour. Le tombeau fut de nouveau ouvert en 1840,
mais cette fois en prsence du clerg et de plusieurs mdecins, et le 7 juillet 1841 les
reliques taient renfermes dans une grande et belle chsse, pour tre exposes la
vnration des fidles. Depuis qu' la suite d'une donation faite lvch de
Strasbourg, l'Eglise a repris possession, en 1853, du clotre et des chapelles de
Hohembourg, les plerins se pressent de nouveau en foule sur le mont Sainte-Odile
appel aussi Odilienberg, pour y vnrer les restes de la Patronne de l'Alsace.
A.L.

Sources consultes. Abb Winterer, Histoire de sainte Odile et de l'Alsace chrtienne


(Strasbourg, 1869). Henri Welschinger, Sainte Odile (Collection Les Saints, 1920).
(V.S.B.P., n 249.)

SAINT SPIRIDION LE THAUMATURGE


vque de Tremithus (270-344).
Fte le 14 dcembre.

En face des rivages de la Syrie, l'le de Chypre apparat assise au milieu de la


Mditerrane comme un immense vaisseau ancr loin de la cte. Cette terre, autrefois
le sjour de la volupt, tait devenue, depuis que saint Paul y avait plant la croix et
que saint Barnab l'avait arrose de son sang, la demeure des Saints.
Saint Spiridion berger. Une famille chrtienne.
C'est l qu'en 270 naquit Spiridion. Une aurole de saintet claire ce berceau. Les
premires occupations de l'enfant consistrent garder les troupeaux de son pre. En
cette humble tche, Dieu devait venir un jour le prendre, comme autrefois David, pour
l'tablir prince de son peuple.
Le jeune ptre commena ds lors oprer des miracles. Des voleurs s'taient
introduits durant la nuit dans sa bergerie ; ils s'y trouvrent miraculeusement attachs,
les mains derrire le dos, et immobiliss de telle sorte qu'ils ne purent changer de
place. Spiridion survint de bon matin, et, les voyant en cet tat, il demanda ces deux
hommes, ce qu'ils taient venus faire. Les voleurs avourent leurs mauvais desseins.
Le jeune ptre les en reprit avec douceur et les dtacha.
Le caractre paisible de Spiridion le portait vers la solitude. Il et voulu y passer
sa vie entire. Nanmoins, pour obir aux dsirs de ses parents, il consentit se marier.
Sa jeune femme, pauvre comme lui, et comme lui vertueuse et simple, apporta la joie
et la srnit dans la maison. Plus heureux sous leur toit de chaume que beaucoup de
rois dans leurs palais, les deux poux ne connurent d'autres joies que celles d'une union
sans nuages et sans troubles. La joie s'accrut encore quand Dieu leur envoya un
berceau. En souvenir de leur union, ils donnrent, au baptme, leur petite fille le nom
symbolique d'Irne, c'est--dire la paix .
Spiridion continuait semer des miracles partout. Bientt, de l'le entire, on
accourut la cabane du pauvre berger. Cette affluence l'effraya. De concert avec sa
femme, il forma un projet qui paratrait insens plus d'un, et que l'Eglise autorise

encore exceptionnellement ; il rsolut de se retirer dans un monastre. Sa femme, elle


aussi, offrit Dieu le sacrifice de son bonheur domestique, et entra avec sa fille dans
un couvent de religieuses. Spiridion quitta l'le de Chypre et vint aborder au pied du
Mont Carmel, sur les ctes de Palestine.
Les fleurs du Carmel. L'piscopat.
Sur cette montagne, visite autrefois par la Sainte Vierge, s'levait alors un
sanctuaire autour duquel les disciples dElie et de Jean-Baptiste staient rassembls
en petit nombre. Spriridion demanda tre reu au milieu deux. Le suprieur, clair
de Dieu, s'empressa d'accueillir cet envoy du ciel, destin embaumer pendant huit
annes l'Ordre prophtique dans il lequel il entrait.
Dieu, qui le destinait au gouvernement de son peuple, le prparait ainsi sa
mission par la forte discipline du clotre, car il faut s'tre bien sanctifi soi-mme pour
travailler avec fruit au salut des autres. On vit arriver un jour au Carmel une dputation
de Cypriotes, habitants de Tremithus ou Tremitonte (aujourdhui Trimithousia dans le
district de Chrysokho), qui vinrent larracher sa solitude. Lvque tait mort, et les
yeux des fidles staient tourns vers la montagne o lun des enfants de cette Eglise
stait retir. Le solitaire ne quitta sa retraite (325), quen versant des larmes. Aprs
avoir dit ses frres et surs un dernier adieu, il traversa de nouveau la mer et revint
en Chypre, pasteur de peuples au lieu mme o il avait t gardien de brebis. En
devenant vque, Spiridion ne voulut rien changer ses usages monastiques, et il
continua de porter, sous le pallium piscopal, la tunique grossire des enfants des
prophtes.
Un second Elie.
Au moment o le nouvel vque abordait Tremithus, une terrible scheresse
dsolait la contre. La famine et la peste, leur tour, avaient enlev la ville un grand
nombre d'habitants. Le peuple, habitu tourner ses regards vers Dieu dans le malheur, s'adressa Spiridion. Touch de l'affliction de ses enfants, le Pre se mit en
prires et il obtint du ciel qu'une pluie abondante, comme au temps d'Elie, tombt sur
l'le dsole. Chypre retrouva sa fertilit premire, et l'on vit la joie renatre dans les
curs. Les hommes, hlas ! oublient souvent de remercier leurs bienfaiteurs. Dieu
sembla s'irriter de l'indiffrence des Cypriotes, et il envoya derechef la scheresse.
Quelques usuriers profitrent de ce nouveau malheur pour accrotre leur fortune ; ils
recueillirent dans leurs greniers les approvisionnements de la ville et aggravrent
encore la misre du peuple. Mais l'vque sut protger ses enfants.
Un pauvre s'tait vu refuser un morceau de pain parce qu'il ne pouvait le payer ; il
vint trouver l'vque :
- Consolez-vous, lui dit celui ci, demain les fortunes changeront.
La prdiction du pontife ne tarda pas se raliser. Un Torrent dbord renversa, la
nuit suivante, la maison du riche sans piti et emporta une partie de ses provisions.

Ce que vaut l'or.


Mais les chtiments qui avertissent les bons ne font quobstiner les mchants. Au
moment des semailles, un laboureur alla voir le mme riche et lui demanda quelques
mesures de bl ; il lui en offrait un prix modr et promettait de le payer au moment de
la moisson. L'avare rpondit qu'il ne donnerait pas un grain de bl ni l'ombre d'un seul
grain avant d'avoir reu l'argent. Le laboureur eut recours Spiridion, l'avocat
ordinaire des pauvres, et l'vque lui remit immdiatement une barre d'or massif.
L'avare, en voyant cette proie, vendit autant de bl que le laboureur en voulut. Or,
la rcolte fut si abondante que celui-ci put vendre assez de bl pour racheter son or.
Ds qu'il en eut repris possession, il se hta de le rapporter son bienfaiteur.
La lgende de Spiridion place ici un miracle beaucoup plus merveilleux qu'une
rcolte surabondante ; dsireux de montrer au laboureur la valeur vritable de l'or, de
ce mtal si envi des hommes, il le conduisit dans son jardin, dposa la barre d'or
terre, et commanda cet objet inanim de revenir sa premire forme. Aussitt, la
barre se changea en un serpent.
Comment on passe un fleuve.
Spriridion, qui accomplissait les prodiges oprs par Mose en Egypte, savait
encore, comme Josu, commander aux eaux des fleuves. Il avait appris quun de ses
amis, habitant une ville voisine de Tremithus, avait t faussement accus de crime et
condamn mort. Ne pouvant souffrir de voir linnocence ainsi mconnue, il se mit en
route. Ctait au cur de lhiver quand il arriva au bord dun fleuve, le pont avait t
emport. Il se jette genoux, prie un moment et commande aux eaux de sarrter.
Aussitt les eaux se sparent laissant au milieu du fleuve un chemin dessch.
Lvque y passa avec les gens qui le suivaient et incontinent, les eaux se joignirent de
nouveau. Le rcit de ce miracle, bientt connu de tous, meut toute la ville. A peine
Spiridion a-t-il parl aux juges que ceux-ci, avouant leur erreur, mettent en libert
l'innocent qu'ils avaient condamn.
L'aurole des martyrs. Saint Spiridion en Espagne.
Cependant, au milieu des triomphes, Dieu rservait son serviteur des preuves
bien dures. Maximien Galre, qui Diocltien venait de jeter un manteau de pourpre
sur les paules, avait reu une partie du monde gouverner. Ce barbare couronn,
plein d'une haine farouche contre les chrtiens, tenta, lui aussi, de renverser l'Eglise
catholique. Les amphithtres furent de nouveau inonds du sang des martyrs. Les
chemins se couvrirent de troupeaux d'hommes mutils qu'on envoyait mourir au fond
des mines ou dans les chantiers publics. Spiridion fut du nombre de ces derniers. Les
missaires de Galre, arrivs Tremithus, envahirent la demeure piscopale et

tranrent devant un juge le vertueux prlat. Celui-ci dut comparatre en outre en


prsence d'un prfet spcial qui avait t envoy dans l'le ; son attitude fut empreinte
d'une grande fermet. Devant sa fire attitude, le prfet, matre absolu de torturer son
gr les accuss dfrs au tribunal, lui ft arracher l'il droit et couper le jarret gauche.
Ainsi cruellement mutil, Spiridion fut embarqu sur un vaisseau et conduit en
Espagne. Le gouvernement de Rome s'tait empar des mines d'argent de ce pays,
clbres dj au temps des Macchabes, et il les faisait exploiter par les condamns de
justice. Spiridion y fut amen, et l, pendant huit ans, oblig d'extraire, au milieu des
esclaves et des criminels, l'argent que les empereurs faisaient servir leurs dbauches.
D'autres chrtiens y avaient t conduits galement. Au milieu d'eux il fut l'ange
envoy de Dieu pour consoler ces confesseurs et les soutenir dans leur long martyre.
Ltendard de la victoire.
La victoire de Constantin allait rendre la paix lEglise et la libert aux chrtiens
dtenus. Spriridion sortit des mines dEspagne et sembarqua pour aller revoir sa
malheureuse Eglise. Les fidles se portrent en foule au-devant de lui, et le reurent au
chant des hymnes, au milieu des cris de joie. Ils le conduisirent jusqu lglise :
Or, dit lhagiographe, les lampes places pour clairer le peuple taient prs de
steindre. Lhuile manquait, et on nen trouvait plus dans lle. Mais peine le Saint
fut-il entr, que lhuile se multiplia dans les lampes.
Au concile de Nice.

Conversion d'un rhteur paen.

L'Eglise, qui venait de sortir victorieuse de la lutte sanglante des perscuteurs,


allait entrer dans un nouveau genre de combats. Le Pape saint Sylvestre voulait mettre
un terme au danger que provoquait l'hrsie arienne, et, de concert avec Constantin, il
convoqua les vques en un Concile cumnique qui devait se runir Nice, au mois
de juin 325. Les vques y arrivrent des extrmits du monde chrtien, au nombre de
318. Tous ces hommes vnrables, chapps aux prisons et aux supplices des
perscuteurs, ces vieillards couronns de vertus plus encore que d'annes, venaient
appuyer de leur tmoignage la divinit de Celui quils avaient confess devant les
bourreaux. Spiridion y vint aussi.
En face des glorieux dfenseurs de la foi catholique, larianisme avait aussi runi
ses principaux adhrents. Arius lui-mme avait appel Nice une tourbe de sophistes,
mme paens, pour soutenir son parti, au moins par les clameurs. Des philosophes
accoururent pour se donner le plaisir dargumenter contre les vieillards quils croyaient
trangers lart du syllogisme et aux spculations de la mtaphysique. Un de ces
derniers se vantait, en prsence des Pres, de rduire au silence quiconque voudrait
soutenir devant lui la divinit du Christ. Spriridion releva le dfi. Les Pres craignirent
un moment, car le vieillard, peu vers dans la langue grecque, navait jamais tudi la
dialectique.

Saint Spiridion montre ce que vaut l'or.

Mais cette pense de dfiance disparut bientt, ils savaient, en effet, que l'vque
de Tremithus tait un homme apostolique, et ils ne doutaient pas que le prlat ne put,
comme autrefois les Aptres, confondre la science humaine par la vertu de la croix.
Le Christ et les aptres, dit Spiridion, ne nous ont point enseign la dialectique
ni les vaines arguties de la parole ; ils nous ont appris la vrit, celle qui se maintient
par la foi et les bonnes uvres.
Le sophiste tonn gardait le silence.
- Philosophe, au nom de Jsus-Christ, coute-moi, reprit le vieillard, du ton inspir
d'un aptre ou d'un prophte.
- Parle, rpondit le rhteur ; j'coute.
Alors, en quelques mots Spiridion fit une profession de foi catholique, semblable
ce que nous appellons le Symbole des Aptres . Il la termina en ces termes :
- Voil, en toute simplicit, ce que nous croyons. Cesse de chercher d'inutiles
explications ; on ne scrute pas les mystres, on les croit. Et maintenant, philosophe,
au nom de Jsus-Christ mon Dieu, je t'adjure de me rpondre : Crois-tu ce que je viens
d'annoncer ?
Le rhteur demeura un instant comme foudroy par une vision divine ; revenu de
sa stupeur, il s'cria : Je crois ! et pendant quelques instants ses lvres ne purent
que rpter cette exclamation : Je crois ! je crois !
Enfin, quand, revenu de sa stupeur, il put expliquer la transformation subite qui

venait de s'oprer en lui, il ajouta :


- Tant qu'on a employ contre moi la force du raisonnement, je me suis dfendu
par les forces de mon art. Mais, depuis qu'on a oppos mes subtilits la simplicit de
la parole de Dieu, je n'ai point honte d'avouer que je suis vaincu, et je conseille tous
ceux qui m'ont entendu de croire Jsus-Christ et de suivre la doctrine de ce vieillard,
qui a parl comme les autres hommes, et qui n'a cependant profr que des paroles
divines.
- S'il en est ainsi, ajouta Spiridion, viens avec moi, et je te donnerai le baptme.
Le philosophe le suivit l'glise, et il reut le baptme. Le Martyrologe romain fait
mention de cette conversion remarquable.
Outre les miracles que nous avons relats, le biographe en attribue beaucoup
d'autres l'intervention de Spiridion, justifiant ainsi son appellation de
Thaumaturge . De ceux-ci, nous en rapporterons seulement quelques-uns, sans
prtendre nous prononcer sur leur authenticit. Le Martyrologe indique d'ailleurs que
ce saint vque fut clbre par le don de prophtie et celui des miracles .
La perle retrouve.
Pendant que le saint pontife luttait Nice pour la consubstantialit du Verbe,
l'preuve le visitait : sa fille Irne tait rappele Dieu.
A son retour, une femme en pleurs vint le trouver ; elle avait, disait-elle, confi la
dfunte une perle prcieuse, et Irne tait morte sans dire o elle l'avait dpose. Le
pre ordonna des recherches, mais ce fut en vain.
Confiant dans la puissance de Dieu, il se rendit alors au milieu de la foule au
tombeau de sa fille et l'interrogea :
- Irne, ma fille, o as-tu dpos la perle que cette femme t'avait confie ?
L'enfant rpondit en indiquant l'endroit.
- Dors maintenant, ma fille, reprit l'vque, et repose en paix jusqu'au jour o
Notre-Seigneur te ressuscitera pour la vie ternelle. La perle fut retrouve au lieu
indiqu.
Les vrais mdecins. Le secret de faire des miracles.
En 337, Constantin tant mort, l'empire fut divis entre ses trois fils : Constantin le
Jeune, Constant et Constance. Constance, qui tait chu l'Orient, fixa sa rsidence
Antioche sur les rives de l'Oronte. Une fivre violente vint bientt le saisir, et en
quelques jours, il se trouva aux portes de la mort ; les mdecins l'avaient abandonn.
L'empereur eut recours la prire ; il allait tre exauc. La nuit suivante, il vit en
songe une grande assemble d'vques parmi lesquels un ange lui en dsigna deux :
- Voici les seuls mdecins qui pourront te gurir.
Mais l'ange ne lui rvla ni le nom ni l'Eglise des deux vques. Ds le lendemain,
Constance fit venir auprs de lui les prlats les plus renomms en saintet ; parmi eux
Spiridion fut mand. Le saint vieillard, qui Dieu avait fait connatre la vision de

l'empereur, s'embarqua aussitt, avec son disciple Triphylle, et se rendit Antioche.


Ds qu'il le vit entrer, Constance reconnut l'un des vques dsigns par l'ange, et,
malgr ses souffrances, voulut se mettre genou pour le recevoir. Spiridion s'approcha
du malade, tendit les mains sur sa tte, et Constance se leva guri. La joie et la
reconnaissance impriale se traduisirent par le don de grandes sommes d'argent, mais
l'vque n'tait pas encore sorti du palais que dj tout tait entre les mains des
pauvres. Je ne m'tonne plus, dit Constance en l'apprenant, que l'homme qui mprise
ainsi les biens de la terre fasse de si grands miracles. En effet, remarque saint Jean
Chrysostome, Jsus-Christ ne donna aux Aptres le pouvoir de faire des miracles que
quand ils eurent fait vu de pauvret.
Un fait rare dans l'histoire.
Comme Spiridion sortait du palais, une femme se prsenta devant lui, portant dans
ses bras un enfant mort. Elle ne parlait pas, mais ses larmes disaient assez ce qu'elle
voulait ; Spiridion prit le petit cadavre, le bnit et rendit l'enfant plein de vie sa mre.
La joie de celle-ci fut si grande qu'elle tomba foudroye aux pieds de l'vque ; de
nouveau Spiridion pria, et Notre-Seigneur accorda la vie la mre, comme il l'avait
accorde l'enfant.
La trop belle voix d'un chantre.
Le serviteur de Dieu, qui se montrait si bon et si doux, savait cependant s'armer
d'une sainte colre quand il s'agissait de l'honneur de Dieu. Il arriva un jour Erythre
aprs une longue course ; il fut conduit l'glise au chant des psaumes. Un diacre
vaniteux y chantait avec emphase au milieu du peuple qui l'admirait. L'vque, irrit
du scandale, lui dit d'un ton ferme : Taisez-vous ; et le diacre demeura muet. La
foule supplia alors le passeur de retirer sa terrible sentence ; il y consentit, mais, ditil au diacre, puisque vous avez mal us du talent que Dieu vous avait prt, vous
demeurerez bgue tout le reste de la vie .
Mort de saint Spiridion.
On ne sait pas exactement en quelle anne mourut Spiridion, la date
communment admise est 344 ; cependant, saint Athanase cite le nom de l'vque de
Tremithus parmi les Pres du Concile de Sardique qui se runit en 347 et dans lequel
plus de trois cents vques, venus de l'Orient et de l'Occident, s'taient de nouveau
runis pour anathmatiser une seconde fois la doctrine d'Arius.
De retour Tremithus, il tomba malade et, quelques jours aprs, il mourut en
bnissant ses enfants. Plus tard, l'poque des grandes invasions musulmanes, son
corps fut transport dans l'le de Corcyre, aujourd'hui Corfou, la plus septentrionale
des les Ioniennes.

C'est l qu'il repose aujourd'hui encore, au milieu de la vnration des fidles.


Saint Spiridion est appel l'vque protecteur de Corfou .
Son nom figure au 14 dcembre dans le Martyrologe Romain et au 12 dcembre
dans les calendriers du rite syrien pur et du rite grec-ruthne.
M.A.A.

Sources consultes. Hepele, histoire des Conciles, t. 1er (Paris, 1907). Mgr Paul
Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). E.Darras, Les Vies de Saints (Paris, 1856).
Annuaire pontifical, 1901, 1903 (Paris). (V.S.B.P., n 775.)

SAINTE CHRTIENNE ou NINA


Vierge et aptre de la Gorgie ( 330)
Fte le 15 dcembre.

Vers l'extrmit orientale de la mer Noire, entre la chane du Caucase et le massif


du Grand Ararat, s'tend un riche pays, la Gorgie, dont la capitale est Tiflis ; les
anciens l'appelaient Ibrie. Rome avait envoy ses plus habiles gnraux pour en faire
la conqute. Inutiles efforts ! cest peine s'ils purent imposer un tribut lger aux rois
de cette contre qui conservrent toujours leur trne. Le Christ, pour gagner ces
vaillants sa foi, n'eut besoin que d'une timide vierge, sainte Nino ou Nina, dont le
nom franais est Chrtienne.
Une humble fille.
On aimerait avoir des dtails sur l'origine et les premires annes de la grande
Sainte gorgienne ; malheureusement, ils ne nous ont point t conservs d'une
manire assez prcise et assez authentique. Les traditions de la Gorgie la disent
d'origine royale et parente de saint Grgoire 1'Illuminateur, l'aptre de l'Armnie.
D'autres la dclarent de race grco-romaine ou mme latine. Ce qui est certain c'est
qu'elle vivait au commencement du IVe sicle, l'poque de Diocltien et de
Constantin le Grand. Comment vint-elle en Gorgie ? Ce point est galement sujet
discussion.
Rohrbacher pense qu'elle fut emmene comme captive dans une incursion des
Gorgiens sur les terres de l'empire romain ; d'aprs des traditions orientales, elle se
serait d'elle-mme rfugie en Gorgie, l'poque de la perscution de Tiridate, roi
d'Armnie, et de sa propre volont se serait faite la servante d'une dame, qui lui offrit
l'hospitalit en cette contre. Avant d'entrer en Gorgie, elle aurait pratiqu la vie
religieuse en compagnie de sainte Ripsime et de sainte Gaiana. Ces deux Saintes et
leurs compagnes, vierges martyres, sont restes clbres chez les Armniens qui font
leur fte le 30 septembre. Elles s'taient retires en Armnie l'poque de la terrible
perscution de Diocltien ; mais la paix qu'elles y trouvrent, ne fut pas de longue
dure.

Un attachement inbranlable leur foi chrtienne et leur virginit, qu'elles


avaient voue Dieu, leur valut la palme du martyre, aprs de nombreux supplices que
leur fit souffrir la cruaut du roi Tiridate. Quelques annes aprs, ce prince, enfin
converti par saint Grgoire l'Illuminateur, fut un des premiers rendre hommage la
mmoire de ses victimes. Une chapelle leur est ddie dans la cathdrale
d'Etchmiadzin. Au XVIIe sicle, les Jsuites missionnaires en Perse possdaient la
principale partie de leurs reliques. Nous avons des Actes assez tendus de sainte
Ripsime et de ses compagnes, mais l'imagination orientale parait avoir brod beaucoup
sur le texte primitif ; en voici le rsum que nous donnons comme lgende pieuse et
intressante, sans en garantir historiquement les dtails.
Sainte Ripsime et ses compagnes.
Ripsime, fille d'illustre race, pour tre plus fidle au Christ son unique poux,
vivait cache au monde dans une villa prs de Rome (d'autres disent prs d'Ephse en
Asie, ce qui parat plus exact). Ses amies d'enfance, qui partageaient sa foi,
partageaient aussi sa solitude. Parmi elles se trouvait Nina dont l'ambition tait de
demeurer cache, de passer inaperue, de se faire oublier mme de ses compagnes.
Elle y russit si bien qu'on ne connat mme point son nom. Le Martyrologe ne
dsigne encore Nina que sous le titra de chrtienne . Elle avait, comme le veut
lAptre, cach sa vie dans le Christ, et le nom du Christ tait devenu le sien. Le nom
de Nina sous lequel elle est connue des Gorgiens ne parait lui-mme qu'une
abrviation de Christiana, c'est--dire la chrtienne .
Gaiana dirigeait la fervente communaut. De longues oraisons, les exercices de la
charit et de la pnitence occupaient les journes et les veilles. Pour renverser cette
maison de prire, le dmon arma la puissance impriale. Il mit au cur du prince une
de ces passions ridicules qui rendent leurs victimes la rise de tout un peuple.
Diocltien, comme autrefois Assurus, dit le narrateur asiatique, veut avoir pour
pouse la plus belle parmi toutes les femmes de son empire. Des peintres expdis
dans toutes les provinces sont chargs du choix et lui envoient des portraits qui ne lui
plaisent point. Un jour, l'un des envoys, dcourag de l'inutilit de ses efforts, revenait
tristement la ville.
Fatigu de la route, il frappe la porte d'une villa dont il voit les pauvres
s'approcher avec confiance. Ripsime vient lui ouvrir. A sa vue, le voyageur est ravi.
Aux portes de la capitale, se dit-il, j'ai trouv ce que j'tais all chercher aux confins
de la terre. Tandis que Ripsime remplit auprs de lui les devoirs de la charit, il
reproduit tous ses traits. Joyeux, il court ensuite au palais imprial. L'clatante beaut
de la vierge meut Diocltien son tour. Voil, s'crie-t-il, celle qui seule mrite de
partager mon trne. Il envoie des hrauts proclamer son union prochaine. Des
ambassadeurs annoncent la chaste solitaire l'honneur qui l'attend, et lui offrent les
premiers prsents de son royal poux. A cette nouvelle, Ripsime s'afflige ; comment
chapper cet trange pril ?
Gaiana conseille une prompte fuite. Les surs de Ripsime veulent partager ses
dangers. A la faveur de la nuit elles s'embarquent toutes, au nombre de trente-trois, sur

un navire qui part pour l'gypte. Et tandis que Diocltien lance de nombreux
missaires leur poursuite, le bateau, voguant sous la garde de Dieu, aborde
Alexandrie. D'gypte, les intrpides voyageuses passrent en Jude. Elles se fixrent
quelque temps Jrusalem, vnrant les lieux o le Christ avait vcu et souffert. Un
jour, Bethlem, pendant qu'elles versaient des larmes d'attendrissement sur le berceau
du Sauveur, elles eurent une rvlation. La Sainte Vierge vint leur indiquer la route
qu'elles devaient suivre. Partez pour l'Armnie, leur dit-elle, c'est l que mon Fils
vous attend. Fidles l'ordre du ciel, nos plerines se remirent en marche. Aprs de
longues fatigues, elles arrivrent Wagarschapat (Ville-Neuve), ville situe dans la
province d'Ararat.
Elle s'y fixrent et se retirrent dans une grange abandonne. Le travail de leurs
mains suffisait leur vie frugale et austre. L, comme autrefois, la prire devint la
principale occupation des servantes du Christ. Cependant Diocltien, encore pouss
par sa folle et enrage passion , recherchait toujours Ripsime. Ayant remu toutes
les pierres de son empire pour la trouver, ajoute navement notre chroniqueur, il finit
par dcouvrir sa retraite. Il crivit donc au roi d'Armnie Tiridate : J'avais jet les
yeux sur la plus belle des filles de mon royaume pour en faire mon pouse. Les
chrtiens me l'ont ravie ; c'est dans vos tats qu'ils la retiennent cache. Qu'on la leur
arrache, et qu'on me la ramne a Rome, moins que vous ne prfriez la retenir pour
compagne.
Il n'en fallait pas tant pour exciter la passion de ce prince barbare. Sur ses ordres,
d'habiles missaires explorent l'Armnie ; ils dcouvrent le refuge des solitaires, et
accoururent annoncer leur matre que la beaut de Ripsime est au-dessus de toute
louange . Tiridate envoie aussitt de nombreux soldats entourer le lieu o vivaient les
recluses. Leur chef va prier Ripsime de se rendre au palais, o le roi d'Armnie
l'attendait, pour s'unir elle par des noces magnifiques. Ripsime rpond par un nergique refus. Elle entrane ses compagnes dans l'oratoire commun, et toutes ensemble,
les vierges supplient Dieu de venir leur secours par un miracle, puisque la fuite n'est
plus possible. Les envoys s'apprtaient user de violence, quand soudain la foudre
gronde avec fracas dans les cieux et fait trembler la terre.
Une voix puissante domine tout cet clat, et l'on entend ces mots : Ayez force et
foi ! je suis avec vous, je vous garderai des souillures de l'ennemi, et vous entrerez
sans tache dans le royaume cleste qui vous a t prpar. Glace d'effroi, la troupe
reste immobile et atterre. Bientt, les chevaux sagitent et se cabrent ; quelques-uns
renversent leurs cavaliers et les foulent aux pieds. Les autres, terrifis, senfuient en
dsordre. Mais Tiridate se moque de leur frayeur. Il exige quon lui amne Ripsime. A
regret, les soldats obissent. Le Seigneur ne les arrta pas. Il leur laissa porter la main
sur la vierge quils enchanrent et conduisirent au palais. Fortifie par la voix den
haut, celle-ci avanait sans crainte. A la vue de Ripsime, Tiridate est au comble de la
joie. Il linvite par de douces paroles accepter son trne et sa main.
Les ddains de cette faible femme lirritent, et il slance sur elle avec fureur. Mais
une force surnaturelle anime le bras de la vierge, qui repousse le tyran loin delle.
Tiridate, tonn, renonce employer la force et fait appeler Gaiana. Il lui ordonne de
persuader sa fille spirituelle de condescendre aux dsirs du roi. Mais anime dune
ardeur divine, Gaiana chante les splendeurs de la virginit et lclat de la couronne qui
lui est rserve dans le ciel. Fou de rage, le roi lui fait briser les dents.

Quand son horrible supplice fut achev, cette femme hroque rptait les mmes
paroles. Sa constance lui mrita la palme du martyre. Cependant Tiridate interroge de
nouveau Ripsime ; mais sans plus de succs. Alors il ne songea plus qu tirer
vengeance des mpris et de la dfaite quil avait essuys. Par ses ordres, Ripsime eut la
gorge ouverte, et par cette plaie bante on lui arracha la langue. Des torches ardentes
furent appliques sur ses chairs meurtries ; on rpandit ses entrailles sur le sol, et elle
respirait encore quand les bourreaux lui arrachrent les yeux. Ds quelles apprirent le
trpas glorieux de Gaiana et de Ripsime, les vierges restes seules dans la ville,
accoururent pour recueillir leurs dpouilles, mais Tiridate ordonna de les saisir et de
les torturer comme leurs compagnes. Quelques-unes purent cependant schapper.
Nina fut de ce nombre.
Sainte Nina aptre des Gorgiens. Deux gurisons merveilleuses.
Ds lors, la vie de Nina, consigne la fin du IVe sicle par j Rufin au tome 1er de
son Histoire ecclsiastique, devient mieux connue et d'une authenticit plus assure.
La fidle Chrtienne s'enfuit la hte travers des chemins et des pays inconnus.
Dieu la conduisait. Aprs plusieurs jours de marche elle pensa qu'elle tait l'abri
de toutes poursuites. Elle s'arrta dans la premire ville qu'elle rencontra, c'tait la
capitale de la Gorgie, royaume voisin de celui d'Armnie. Pour mener la vie de
retraite, de travail et de pnitence qui faisait tous ses charmes, elle se vendit comme
esclave, ou, selon d'autres auteurs, elle fut saisie comme captive romaine et rduite la
servitude. Quoi qu'il en soit, elle devint esclave, et dans la petite chambre qui lui
servait de rduit, elle n'avait pour lit et pour tout meuble quune simple natte sur la
terre nue. C'tait l qu'aprs sa journe de labeurs elle se retirait pour se flageller, pour
mditer et pour appeler les bndictions de Dieu sur cette terre, devenue sa seconde
patrie. La puret de sa vie, sa sobrit, sa fidlit ses matres, excitrent l'admiration
des barbares. Ils lui demandrent la raison d'une telle conduite.
C'est ainsi, rpondit simplement Nina, que je sers le Christ mon Dieu. Ce nom
leur tait aussi nouveau que le reste. C'tait alors une coutume, en Gorgie, de porter
les enfants malades de maison en maison.
Chaque mre examinait le cas et indiquait le remde qui lui semblait le meilleur.
Une pauvre femme avait vainement fait appel la science et aux secours de ses
voisines ; son fils allait mourir dans ses bras. Elle le prsente enfin Nina. Je ne
connais aucun remde humain, rpond l'esclave, mais par sa toute puissance, JsusChrist mon Dieu peut instantanment rendre la sant aux plus dsesprs. Elle prend
le petit agonisant, le couche sur sa natte, le couvre de son cilice et invoque ardemment
pour lui le Sauveur Jsus. Quelques instants aprs, frais et rose, l'enfant souriait dans
les bras de sa mre. Celle-ci, dans sa reconnaissance, publie partout autour d'elle la
gurison merveilleuse. La nouvelle, franchissant le seuil du palais, arriva jusqu' la
reine de Gorgie. Depuis de longues annes elle gmissait sur un lit de douleur,
victime d'un mal rebelle tout remde. Elle fait, en toute hte, appeler Nina. Celle-ci,
songeant aux dangers que pouvait courir sa vertu au milieu de la cour, rpondit : La
place d'une esclave n'est pas dans un palais.

Instruite par la souffrance, la reine ne s'irrita pas de ce refus : J'irai la trouver,


dit-elle, puisqu'elle ne veut pas venir moi. Nina vit donc la princesse frapper la
porte de son modeste rduit et implorer son secours. La pauvre servante pria pour la
grande reine et celle-ci fut gurie. Dans sa joie elle veut se dpouiller de ses joyaux
pour en faire prsent sa bienfaitrice. C'est mon Dieu qu'il faut seul remercier,
s'cria Nina en repoussant l'or et les pierreries, lui seul vous a rendu la sant. Il n'a que
faire de vos richesses. Ce qu'il demande de vous, c'est que vous renonciez aux idoles,
pour l'adorer et le servir. Faites-vous baptiser et vivez selon la loi du Christ. De
retour en son palais, la reine se prsente pleine de sant et de vie au roi Mirian son
poux. Comment, s'crie-t-il, rcompenser dignement celle qui t'a sauve ? Elle a
rejet mes dons, reprit la princesse, elle ne rclame de nous qu'une seule chose : c'est
que nous embrassions sa foi et qu'avec elle nous adorions le Christ Jsus. Le roi
promit de se rendre ce dsir, mais il diffrait quand on le pressait de l'excuter.
Cependant Nina, toujours retire, multipliait ses prires et ses austrits, suppliant
Dieu, qui avait opr de si grandes choses par ses mains, de ne pas gurir seulement
les corps, mais surtout de sauver les mes.
Une preuve salutaire. Conversion du roi.
Un jour, le roi partit pour une grande chasse. Il allait avec sa troupe s'enfoncer
dans les forts sauvages. La main de l'homme n'y avait pas encore trac de chemin, et
les fauves y rgnaient comme dans un empire incontest. Un brouillard humide
tombait du ciel, mais on esprait que le soleil viendrait bientt le dissiper. Dans la
course, Mirian se laissa emporter par son imptuosit sans qu'on le remarqut. Il
poursuivit longtemps la proie qui fuyait devant lui. Quand il s'arrta, il tait seul dans
un fourr pais ; il n'entendait plus les siens, et il lui tait impossible de se diriger vers
eux. La brume s'tait paissie, et la clart du jour, qui s'obscurcissait, finit par
s'teindre compltement. Le chasseur imprudent se crut livr une mort certaine. Les
btes froces profitant des tnbres allaient sortir de leurs tanires, et seul, comment
pourrait-il se dfendre contre elles ?
Au milieu du pril, Dieu fit revivre en lui le souvenir de Nina et de l'engagement
qu'il avait pris de se faire chrtien. Que j'chappe ce danger, se dit-il, et je ne
rentrerai dans mon halais que pour me faire baptiser. Bientt la nuit se dissipe, et
aprs bien des recherches, le roi et sa troupe se rencontrrent. Fidle son
engagement, Mirian fait appeler l'esclave. Celle-ci l'instruisit, ainsi que son pouse,
des vrits chrtiennes. Prts pour le baptme, les deux souverains ne voulurent pas
aller seuls Jsus-Christ. Le prince convoque ses sujets, leur annonce les miracles que
le Dieu des chrtiens a faits en sa faveur et pour la gurison de la reine. Ce Dieu
tout-puissant et misricordieux est le seul et vrai Dieu, s'crie-t-il dans sa
reconnaissance ; aussi vos chefs vont-ils se consacrer son service et laisser les vaines
idoles qu'ils ont adores jusqu'ici. Peuple, suis l'exemple de tes matres et deviens aussi
chrtien. Une acclamation gnrale rpondit au vu du monarque. Il s'occupa de
l'instruction des hommes ; la reine et Nina apprenaient aux femmes les mystres et les
dogmes de notre foi, et, Dieu aidant, la foule n'aspira plus qu' l'eau sainte du baptme.

Les Gorgiens Byzance.


Ce troupeau nouveau manquait de pasteurs. Nina persuada au roi de demander
l'empereur Constantin, qui rgnait alors Byzance, de dsigner des vques et des
prtres, qui viendraient achever d'instruire les Gorgiens, leur administreraient les
sacrements et les guideraient dans les voies du salut. Le roi s'empressa de raliser ce
dsir. L'histoire nous apprend, en effet, que vers l'poque du 1er Concile de Nice
(325), le roi Mirian adressa une ambassade Constantin, qui envoya en Gorgie un
vque et des prtres.
Les messagers n'arrivrent pas seuls la cour impriale. L'Armnie rclamait aussi
des ministres du vrai Dieu ; les prires de Nina et le sang que Gaiana, Ripsime et leurs
compagnes avaient rpandu sur cette terre portaient dj leur fruit. Des thiopiens et
des Persans arrivaient leur tour rclamer des missionnaires. Thodoret, un
contemporain, dcrit avec un certain effroi et un sourire mal dguis l'aspect farouche,
le costume et les murs bizarres de ces trangers. Mais Constantin recevait tous ces
hommes avec honneur et avec joie. Il les renvoyait dans leurs contres, chargs de
prsents, et, autoris par le Souverain Pontife, il les faisait suivre de vaillants
missionnaires.
La construction dune glise.
Cependant Nina avait engag ses catchumnes btir un temple en lhonneur du
vrai Dieu dont ils allaient devenir les enfants. Ils se mirent luvre avec lardeur que
donne la foi. On mit contribution toutes les richesses de la rgion, les bois prcieux,
les marbres, lor et largent. Une colonnade devait entourer ldifice.
Les blocs de granit s'levrent peu peu dans les airs ; bientt il n'en restait plus
qu'un seul dresser. Mais c'est en vain que l'on travaille, la lourde masse reste
immobile. Le dmon s'tait videmment mis en adversaire. La journe s'coula ainsi ;
rude journe pour les corps et surtout pour les curs que le doute troublait ! Nina
passe la nuit en prires ; elle se charge de cilices et de chanes de fer, dans son ardent
dsir de triompher par sa ferveur de ce qu'elle nomme la dernire tentative de l'enfer.
Le lendemain matin, la servante de Dieu vient au chantier, o l'on recommenait
s'puiser en labeurs inutiles ; elle se jette genoux et invoque de toute l'ardeur de son
me Celui qui par sa mort a triomph des dmons.
Pendant qu'elle prie, la colonne se dresse, s'lve dans les airs, porte par la main
invisible des anges, et vient se placer l'endroit qui lui tait destin. Le peuple
applaudissait et mlait dans ses acclamations les noms de Dieu et de Nina. L'rection
de cette colonne miraculeuse est fte dans l'Eglise gorgienne le 1 er octobre. Quand
les vques et les prtres arrivrent, l'glise tait acheve. On la consacra : le roi, la
reine et leurs sujets furent solennellement baptiss. La Gorgie tait chrtienne.

Mort de sainte Nina.


Nina vcut encore longtemps pauvre, austre, humble, au milieu de ceux qu'elle
avait enfants Jsus-Christ, puis, en l'an 330, elle alla jouir au ciel de la gloire qu'elle
avait toujours fuie en ce monde.
La foi catholique prospra pendant plusieurs sicles en Gorgie ; mais les
Armniens et les Grecs en la sparant de Rome, et le Persan et le Turc, ont fait, hlas !
succder le deuil ces jours de triomphe. La Gorgie, qui s'tait dtache de la Russie
et avait proclam son indpendance, lors de la Grande Guerre de 1914-1918, a d par
force se rattacher, avec les autres rpubliques du Caucase, l'Union des rpubliques
sovitiques russes. Elle comptait en 1928 trois millions de chrtiens dont 40 000
catholiques et parmi ceux-ci 32 000 du rite latin et 8000 du rite armnien. Cependant,
le Saint-Sige a autoris en ce pays, l'usage d'un rite catholique gorgien, ce qui laisse
l'espoir d'un rapprochement nouveau avec Rome. Sainte Chrtienne n'est pas non plus
inconnue nos contres occidentales. Le Martyrologe Romain fait mmoire d'elle la
date du 15 dcembre. En 1807, Mgr Jauffret, vque de Metz, et Victoire de MjansTailleur ont fond sous le titre officiel de Surs de la Sainte-Enfance de Jsus et de
Marie, et sous le patronage de la Sainte gorgienne, une Congrgation de religieuses
enseignantes, les Surs de Sainte-Chrtienne, qui possde des maisons d'dification
dans plusieurs pays d'Europe et en Amrique.
A.E.A.

Sources consultes. Mgr Paul Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). Dom Leclercq,
Les martyrs, t. II ; Le troisime sicle (Paris, 1903). Echos d'Orient, 1912. (V.S.B.P., n
411.)

SAINT EUSBE
Evque de Verceil et martyr (286 ?- 371)
Fte le 16 dcembre.

A ct de saint Athanase, l'invincible dfenseur de la divinit de Jsus-Christ


contre les hrtiques ariens, la Providence suscita, pour consoler la sainte Eglise au
milieu de ses douleurs, le clbre vque de Verceil, saint Eusbe. Nous ignorons quel
tait son nom primitif ; on a cru longtemps que celui d'Eusbe, qui signifie le
Pieux , lui avait t confr, ainsi que le baptme, par le Pape saint Eusbe. Les
crivains de cette opinion font remonter sa naissance jusqu' 286. Or, d'autres auteurs
prtendent, au contraire, que le Pontife tait dj mort (311) lorsque le futur vque de
Verceil vit le jour et placent cette naissance vers l'an 315. Cependant, il est certain
qu'Eusbe mourut, en 371, un ge trs avanc et que, d'autre part, il remplit une
mission en Egypte, en 328.
Une sainte mre.
Eusbe naquit en Sardaigne et il eut, pour guider ses premiers pas dans le chemin
de la vertu et former son cur la pit, une sainte mre nomme Restitute.
Ce qu'il fit jusqu' l'ge de vingt-cinq ans, l'histoire ne le dit pas ; mais quand, avec
le lait maternel, on s'est nourri du pain substantiel de la parole divine, on ne peut qu'y
trouver une force de vie et une sainte ardeur qui font mpriser le monde et aspirer vers
Dieu. Tout jeune, Eusbe eut la douleur de perdre son pre, homme noble et pieux. Ce
fut un coup terrible pour lui, mais il avait appris sur les genoux de Restitute, sa mre,
qu'il avait deux pres sur la terre : celui qui lui avait donn la vie corporelle, et le Pape,
pre commun de tous les fidles.
Les leons qu'on apprend ainsi dans les bras maternels ne s'effacent point de la
mmoire, et Eusbe s'en souvint. Restitute consentit volontiers aux dsirs de son fils,
et elle prit avec lui la route de Rome. Le jeune Sarde et sa mre, aussitt arrivs dans
la Ville Sainte, allrent s'agenouiller aux pieds du successeur de saint Pierre, et Eusbe
fut transport de joie la vue de son pre en Jsus-Christ. A cette poque
apparaissaient de tous cts des hrtiques qui voulaient dchirer la robe sans couture
du divin Matre en divisant son Eglise sainte. Eusbe, ne comprenant pas qu'on put

s'insurger ainsi contre sa Mre, voulut la dfendre. Dans ce dessein, il s'adonna avec
ardeur l'tude et la prire. Sa vie tait si sainte, si cleste, qu'on le regardait comme
un ange. Sa puret virginale surtout lui valut cette fcondit d'apostolat dont nous
parlerons bientt. Il la conserva intacte avec tant de soin que Notre-Seigneur lui-mme
le dlivra un jour, sans mme qu'il s'en doutt, des poursuites insenses d'une femme
de mauvaise vie. Il tudia les arts libraux et les saintes lettres. Saint Sylvestre 1 er, lui
confra tous les Ordres sacrs, moins la prtrise. On aimait Rome voir ce lvite,
d'une vertu consomme, servir au saint autel, remplir l'office du lecteur, et surtout
annoncer la parole de Dieu par le chant de l'vangile. On l'coutait comme un oracle,
on le vnrait comme un Saint.
Le premier vque de Verceil.
Saint Marc, successeur de saint Sylvestre, heureux de rencontrer tant de vertus
dans le diacre Eusbe, lui confra la prtrise vers 339.
La mort empcha ce Pontife de voir se raliser les esprances qu'il avait conues
de son diacre ; saint Jules 1er, son successeur, en fut l'heureux tmoin. Mais dj le
nom d'un impie, qu'on ne devait prononcer plus tard qu'avec frmissement,
commenait se rpandre parmi le peuple ami de la nouveaut. Arius poussait
d'horribles blasphmes la face du monde entier, et osait dire que Jsus son Matre et
son Rdempteur n'tait pas Dieu. L'hrsie faisait de rapides progrs, et dj Verceil,
ville du Pimont, tait en proie la fureur des hrtiques.
Il tait temps de mettre une digue au torrent dvastateur et d'envoyer un pasteur
la recherche des brebis gares.
C'est sur Eusbe que s'arrta le choix du Souverain Pontife. Les chrtiens de
Verceil, rests fidles leur foi, surent vite apprcier la saintet de leur nouveau Pre,
ils le voulurent pour vque et ils en crivirent au Pape. La demande fut agre et, le
15 dcembre 340, la grande cit pimontaise eut la joie de l'avoir pour pasteur. Le
champ de bataille tait vaste, et le prlat entra rsolument au combat. Les adversaires
connaissaient le courage d'Eusbe, aussi lui fermrent-ils les portes de l'glise
principale de la ville. Mais Dieu djoua leurs plans, et les portes s'ouvrirent comme
pousses par une main invisible. Le saint vque entra dans le temple sans que ni les
hommes ni les dmons ne pussent y mettre aucun obstacle.
Les anges autour de l'autel. Un Sminaire modle.
La conduite du nouveau pasteur fit voir qu'on ne s'tait pas tromp en le jugeant
capable de gouverner cette Eglise afflige. Il n'avait jamais qu'une seule chose en vue :
accomplir la volont de Dieu, et rien au monde n'aurait pu l'en empcher. Sa saintet
devint si grande que, quand il clbrait le Saint Sacrifice de la messe, les anges
l'assistaient l'autel, faisant retentir de suaves et douces harmonies que le peuple
entendait. L'eau dont il s'tait lav les doigts, aprs avoir touch le corps du Sauveur,

servit souvent, affirment les contemporains, gurir toutes sortes d'infirmits.


Lorsque, comme de nos jours, les hommes oublient leur Dieu et sacrifient leurs
passions, l'Eglise, toujours pleine de sollicitude pour ses enfants, a sans cesse jug que
le moyen le plus propre a rformer la socit tait de garder innocentes et pures les
mes des enfants. C'est ce que fit Eusbe. S'inspirant de ce qu'il avait vu en Egypte au
cours de sa mission, en 328, il fonda un Sminaire dans son palais piscopal et forma
sous ses yeux de jeunes ecclsiastiques dont l'innocence et la pit lui taient connues.
Dieu bnit ses efforts, et, de toutes parts, on appela bientt ses disciples aux vchs. Il
fut le premier qui, dans l'Occident, joignit la vie monastique la vie clricale. Bientt
saint Augustin devait reproduire Hippone cette imitation de la communaut
apostolique et, par sa rgle immortelle, lui assurer de longs sicles d'existence.
Bien que ses disciples vcussent au milieu de Verceil, leur vie tait recueillie
comme celle des moines dans les dserts. Les prires du saint vque et de ses jeunes
clercs attiraient de nombreuses vocations. Les prtres de la ville voulurent les imiter et,
tout en veillant avec sollicitude sur les mes qui leur taient confies, vivre en
communaut, dans la pratique de toutes les vertus religieuses et apostoliques. Saint
Ambroise avait la plus grande admiration pour saint Eusbe et sa communaut. Il en
parle en ces termes :
N'est-ce pas bien admirable que dans cette sainte Eglise il ait fait moines ceux qu'il a faits
clercs, et ait uni ensemble lexercice des fonctions sacerdotales et les observances de
laustrit religieuse ; en sorte que lon peut contempler dans les mmes hommes le
renoncement monastique et le zle du ministre ; tellement quen voyant les lits de ce
monastre vous pensez aux institutions de lOrient, et en considrant la dvotion de ces clercs,
vous avez la joie de contempler lOrdre mme des anges.

Des clercs de Verceil, le saint vque de Milan dit encore :


C'est une milice toute cleste et tout vanglique, occupe jour et nuit chanter les
louanges de Dieu, apaiser sa colre et implorer sa misricorde par des prires ferventes et
continuelles. Ils ont toujours l'esprit appliqu la lecture ou au travail.

Lgation en Gaule. Concile de Milan.


C'est dans cette vie de recueillement et de prires que le bienheureux vque se
prparait de futurs combats. On tait en 354, le Pape saint Jules 1 er tait mort depuis
deux ans et sur le trne pontifical il avait eu Libre pour successeur. Ce dernier, voyant
attaquer la doctrine de l'Eglise sous le Prtexte de combattre le grand Athanase, envoya
des lgats en Gaule pour prier l'empereur Constance de favoriser la runion d'un
Concile Milan.
Le Pape connaissait le zle de l'vque de Verceil ; il lui crivit pour le prier de se
joindre Lucifer, vque de Cagliari, Pancrace et Hilaire, diacre de l'Eglise de
Rome. Le pieux pasteur accueillit cette demande avec plaisir, se mit, en route avec les
autres lgats, et obtint de l'empereur, qui se trouvait alors Arles, tout ce qu'il voulut.
Les ariens, craignant pour leur secte, tchrent de s'insinuer de plus en plus dans

l'esprit de Constance, et ces malheureux, qui refusaient de reconnatre en notre


Sauveur la divinit, attriburent ce souverain vaniteux le titre tout paen de matre du
monde et d'ternel. Le Concile de Milan se tint l'anne suivante. L'empereur et les
ariens y furent malheureusement les matres. Leurs troupes en gardrent les portes
pour prter main-forte ceux qui pensaient comme eux.
L'vque de Verceil, ne prvoyant rien de bon d'une telle runion, refusa d'abord
de s'y rendre ; mais, sur les instances des lgats du Pape, et mme de l'empereur, il finit
par venir au Concile. Quand il y parut, les hrtiques avaient dj tout prpar et pris
minutieusement leurs mesures. Le saint vque ne s'y trompa point. Je ferai tout ce
que vous dsirerez, dit-il ses adversaires, mais je veux avant tout tre assur de votre
foi. Voici le Symbole de Nice, souscrivez-y, sinon je me retire.
L'vque de Milan se rendit aussitt cette demande, mais Valens de Murse lui
arracha des mains le papier et la plume et leva violemment la sance. L'empereur alors
runit l'assemble dans son palais et la prsida lui-mme. Il employa toutes les ruses
pour vaincre le courage d'Eusbe et des autres lgats, mais pas un ne cda. Dsesprant
alors d'abattre leur nergie, il les livra aux ariens.
Exil de saint Eusbe.
Un vque catholique et un vque schismatique.
Eusbe fut maltrait, battu de verges et exil Scythopolis, en Phrygie. Au milieu
de ses tourments, il ne cessait de bnir son divin Matre, crucifi bien qu'innocent, et,
comme les aptres, il se rjouissait de pouvoir souffrir pour le nom de Jsus. Il reut
l'exil, dit la lgende du Brviaire, comme une charge de son ministre.
Un chrtien, du nom de Joseph, le logea dans sa maison, o saint Epiphane et
quelques clercs vinrent le visiter. Patrophile, vque de la ville et l'un des chefs ariens
les plus vindicatifs, en tant inform, fit saisir le noble perscut. Les bourreaux
chargs de cette mission le traitrent avec cruaut et l'enfermrent dans une chambre si
petite qu'on ne pouvait s'y tenir debout. Pour amener Eusbe leurs sentiments, les
ariens vinrent souvent le maltraiter diffrentes heures du jour. Ils le tranrent par
terre demi nu, lui firent descendre un escalier trs lev la tte en bas, l'accablrent
de coups. Jamais une plainte n'effleura les lvres du glorieux martyr, jamais non plus il
ne faiblit dans sa foi. Comme un vrai fils de la Sainte Eglise Romaine, il tait heureux
de prendre part aux grandes douleurs de sa Mre, toujours perscute.
Patrophile crut gagner plus facilement Eusbe en usant dhypocrisie et en
linvitant sa table. Mais le noble exil refusa, prfrant rester plusieurs jours sans
prendre aucune nourriture. Cest sur ces entrefaites quil envoya lindigne vque un
acte de protestation sous ce titre : Eusbe, serviteur de Dieu, avec ses autres
serviteurs qui souffrent avec moi pour la foi, Patrophile, le gelier et aux siens.
Aprs un court rcit des souffrances quil en avait reues et une admirable affirmation
de la divinit du Christ, il dclare Patrophile et ses congnres quil ne recevra
aucune nourriture sils ne lui promettent par crit de permettre ses frres de venir le
voir et de lui apporter le ncessaire.

Saint Eusbe est flagell Scythopolis en


Phrygie o il tait exil.

Sinon, ajoute-t-il, vous serez coupable de ma mort et toute lEglise saura ce que
les ariens font souffrir aux catholiques. Je te conjure, toi qui lis cette lettre, par le Pre,
le Fils et le Saint-Esprit, de ne la pas supprimer, mais de la donner aux autres.
Aprs tre rest quatre jours sans rien prendre, le saint vque de Verceil put tout
de mme retourner son hospice. Le peuple l'y conduisit avec joie et entoura la
maison de flambeaux. Cependant, la fureur des ariens n'tait pas assouvie, et un mois
aprs ils vinrent l'hospice, arms de verges, y pntrrent avec violence et jetrent de
nouveau le tmoin du Christ dans un cachot trs troit, avec un prtre nomm Tegrin.
Le lieu de son bannissement fut dailleurs souvent chang, et Eusbe fut conduit tantt
en Cappadoce, tantt en Egypte. Pendant ce pnible exil, le saint adversaire des ariens
reportait toujours sa pense vers le troupeau bien-aim qu'il avait d quitter, et souvent
il crivait aux glises d'Italie pour les exhorter demeurer fermes au milieu des
perscutions. Enfin, aprs des tourments inous, toujours supports avec la plus grande
joie, l'vque de Verceil fut mis en libert.
Constance venait de mourir et Julien l'Apostat, son successeur, rappelait les
vques de leur exil (361), car il pensait perscuter l'Eglise plus efficacement en
recourant des moyens moins violents. En attendant, les fidles virent avec joie
rentrer leurs pasteurs.

Saint Eusbe visite les glises d'Orient.


Retour en sa ville piscopale.
Les tourments qu'avait endurs l'vque de Verceil, si cruels et si barbares qu'ils
fussent, n'avaient pas abattu son courage. Son me tait plus forte et plus prte aux
grands combats, son amour pour la sainte glise plus ardent, son zle pour les mes
plus grand que jamais. Avant de revenir dans son diocse, Eusbe alla rallumer le
flambeau de la foi dans les glises d'Orient, perdues par l'hrsie.
C'est Alexandrie qu'il visita d'abord, il y eut le bonheur d'embrasser le grand saint
Athanase. De concert avec ce glorieux perscut, il assembla un Concile dans cette
ville, en 362. Les vques, runis, lui demandrent de vouloir bien parcourir les
principales villes de la rgion pour ramener dans le sein de l'Eglise tous ceux que la
peur des perscutions avait fait succomber. Il parcourut donc l'Orient, promulguant sur
sa route les dispositions misricordieuses du Concile d'Alexandrie l'gard des
vques semi-ariens. Partout, le succs de sa mission fut complet. Sa parole inspire,
sa grande saintet et ses prires surtout attiraient lui les mes gares.
Un auteur qui fut le biographe de saint Basile prsente ainsi cette priode de la vie
d'Eusbe de Verceil :
Nous apprenons de Thodoret que ce sage et gnreux prlat, voyant la plupart des
glises destitues de pasteurs, prenait un habit de soldat et s'en allait sous ce dguisement par
toute la Syrie, la Phnicie et la Palestine o il ordonnait des prtres, des diacres et d'autres
ministres ; et mme, quand il rencontrait des vques catholiques, il se joignait eux pour
tablir des pasteurs dans les glises qui n'en avaient point, en quoi il consultait plutt la
souveraine loi de la charit que les rgles les plus exactes de l'Eglise. Et quoique les glises
o il faisait des ordinations appartinssent la juridiction de saint Mlce, la ncessit
nanmoins le rendait hardi, sans lui faire usurper les droits de ce prlat exil, son cher
confrre, qui ratifia sans doute son retour ce que le zle de l'amour de Dieu et du prochain
lui avait fait faire en son absence.

L'Italie avait, elle aussi souffert de l'arianisme, et il fallait l'en dlivrer. Le zl


confesseur de la foi, quoique puis par la perscution et les travaux, se jeta dans ce
glorieux champ de bataille avec une ardeur toute nouvelle. Mais avant, il alla se
prosterner aux pieds du Souverain Pontife, qui le bnit avec amour. Il devait d'ailleurs
revenir rendre compte de sa mission et c'est seulement aprs qu'il entra Verceil.
Le peuple, ds qu'il en connut l'arrive prochaine, se porta au-devant de son Pre
et le reut, avec une joie indicible. Le bon pasteur, par ses larmes, ses prires, ses
jenes, ses veilles, sa douceur en mme temps que sa force, ramena au bercail de
l'Eglise celles de ses brebis qui s'en taient cartes et enflamma tout son peuple d'un
grand amour pour Notre-Seigneur si indignement outrag par les hrtiques.

Dernires annes et derniers travaux.


Eusbe, aussitt rentr, reprit en sa ville piscopale, au milieu de ses disciples, la
vie monastique. Il fit aussi btir, en l'honneur d'un Saint qu'il aimait beaucoup, le
martyr Thoneste, une glise qu'il rigea en cathdrale.
Tout cela, cependant, ne suffisait pas l'infatigable activit du saint aptre. Il
traduisit en latin les Commentaires d'Origne sur les Psaumes, en y retranchant
quelques erreurs, comme il le fit aussi pour les crits d'Eusbe et de Csare. Saint
Jrme place saint Eusbe au nombre des crivains clbres de la sainte glise. Tous
ses crits sont perdus, part trois lettres. Ferrarius, vque de Verceil, parlant plus tard
de son glorieux prdcesseur, rsumait ainsi sa vie :
Eusbe, dfenseur de l'Eglise catholique, gardien fidle de son troupeau, protecteur des
errants, pre des orphelins et des pauvres, soutien trs zl des veuves, hte des plerins, se fit
tout tous et amena Jsus-Christ une innombrable multitude d'hommes.

Il existe deux versions de la fin d'Eusbe de Verceil. Voici la premire :


le serviteur de Dieu eut rvlation de sa mort prochaine et du martyre qui allait
couronner sa carrire. Aussitt il entra dans une grande joie, remercia Dieu avec
effusion et attendit l'heure de la rcompense dans le recueillement et la prire.
L'vque intrus de Milan nomm Auxence, ayant cette poque-l suscit une sdition, ordonna aux ariens ses sectateurs de sa dfaire tout prix de l'vque de Verceil,
qui restait leur plus implacable ennemi. Obissant aussitt, les hrtiques se portrent
au palais piscopal, s'emparrent de l'hroque vieillard, le tranrent violemment par
les chemins, puis le lapidrent.
Il est admis plus volontiers aujourd'hui qu'en l'an 369, Eusbe se rendit Milan
pour s'y mesurer avec l'hrtique Auxence, le protg de Valentinien 1er, mais qu'un
dit imprial le fit expulser de cette ville et qu'il dut rentrer Verceil, o il mourut,
vnr de tous les fidles, le 1er aot 371. La premire version semble un dveloppement du titre de martyr donn par l'Eglise saint Eusbe, mais nous savons
que ce nom glorieux a t confr d'autres tmoins du Christ qui avaient souffert
pour la foi sans pourtant trouver la mort au milieu des tourments.
La couronne de saint Eusbe. Pourquoi il faut l'invoquer.
Lorsque mourut saint Eusbe, quelques-uns de ses disciples jouissaient dj de la
vision de Dieu. Et plus tard, quand ses autres disciples : saint Denis, vque, martyr de
Milan ; saint Limnius et saint Honorat, vques de Verceil ; saint Gaudence, vque
de Novare, et quelques autres, quittrent cette terre d'exil pour se rendre dans la
vritable patrie, qui peut douter qu'ils n'aient form et ne forment encore la couronne
de celui qui les avait si bien forms ?
Saint Ambroise nous a laiss deux sermons sur la fte d'Eusbe, ce qui nous donne
l'origine de son culte, contemporain de sa mort.

Sa fte se faisait d'abord au 1er aot, son dies natalis, mais Clment VIII, pour
laisser libre ce jour occup par les saints Macchabes, la transfra au jour de son sacre
(15 dcembre).
Quand Benot XIII donna une octave la fte de l'Immacule-Conception, l'octave
tombant le 15 dcembre, la fte de saint Eusbe fut transfre au jour suivant, 16
dcembre, et sous le rite semi-double (7 juillet 1728). Pie XI l'a leve au rite double
pour l'Italie (1er fvrier 1924).
Au trsor de la cathdrale de Verceil se trouve un manuscrit des Evangiles que lon
croit crit de la main du saint vque.
On invoque d'habitude saint Eusbe contre les possessions diaboliques et les
incendies, cela surtout depuis Grgoire de Tours, qui rapporte avoir t dlivr par
l'intercession du saint vque, d'un feu terrible qui menaait sa maison.
A.E.M.

Sources consultes. Dom Paul Benot, La vie des clercs dans les sicles passs (Paris,
1915). P. Godet, Eusbe de Verceil (dans Dictionnaire de la Foi catholique, de Vacant et
Mangenot). Guillon, Bibliothque des pres (Paris, 1825). H. Leclercq, Chanoines : la
fondation de Verceil (dans Dictionnaire darchologie et de liturgie, de Dom Cabrol, t. III).
(V.S.B.P., n 357.)

SAINTE OLYMPIADE
Veuve (vers 368-410)
Fte le 17 dcembre

Il n'existe pas de biographie ancienne de cette veuve illustre, mais sa vie est
historiquement connue par des auteurs qui furent ses contemporains. En outre saint
Jean Chrysostome ne lui a pas adress moins de dix-sept lettres et Pallade dans la vie
du saint Docteur la mentionne souvent.
Naissance de sainte Olympiade. L'Eglise de Constantinople
Olympiade ou Olympie naquit Constantinople vers 368, au temps o l'empereur
arien Valens dchanait sur l'Orient une terrible perscution. Son pre, le comte
Anycius, occupait dans l'empire une charge importante. Par sa mre, elle tait parente
d'Arsace le Grand, roi d'Armnie. Jeune encore, elle fut confie aux soins de
Thodosie, sur de saint Amphiloque, l'aptre de la Lycaonie, un ange et un hros
de la vrit , au dire de saint Grgoire de Nazianze. Thodosie forma son cur
l'amour de Jsus-Christ, et y dposa les germes des grandes vertus qui devaient
s'panouir plus tard et difier l'Eglise de Constantinople.
Cette Eglise dsole avait vu, depuis l'exil de son patriarche Paul, en 339, s'asseoir
dans sa chaire piscopale les hrtiques Eusbe de Nicomdie, Macdonius et
Eudoxius. En 370, ce dernier tant mort, Valens le remplaa par Dmophile de Bre,
le plus cruel fauteur de la perfidie arienne dit le Concile d'Aquile. Telle tait la
situation de cette malheureuse Eglise quand les fidles de Byzance vinrent en 379
supplier saint Grgoire de Nazianze, vque dmissionnaire de Sasima puis de
Nazianze, de consoler la cit sans pasteur. Les envoys byzantins le trouvrent
Sleucie d'lsaurie o il s'tait retir deux ans aprs la mort de son pre, quand le sige
piscopal de Nazianze eut t pourvu. Saint Grgoire rsista longtemps, et ce ne fut
que sur les prires de saint Basile mourant et de ses amis qu'il consentit accepter. A
peine arriv Constantinople, malgr les incessantes perscutions des ariens, il se mit
courageusement l'uvre. Il fit de sa demeure la premire glise.

De mme, disait-il, que Jbus changea son nom en celui de Jrusalem, que Silo
fut appele plus tard Bethlem, ainsi je donnai un nom nouveau et prophtique ma
demeure, je l'appelai l'Anastasie (en grec Anastasie signifie Rsurrection), parce que,
dans son enceinte, la foi catholique devait ressusciter Constantinople.
La famille des Anycius fut une des premires frquenter l'Anastasie. La haute
fonction qu'elle occupait dans l'empire lui permettait de venir facilement en aide la
nouvelle Eglise naissante. La jeune patricienne apprit cette cole cet amour des
pauvres, qui devait tre le caractre dominant de toute sa vie. Ds ses plus tendres
annes, elle aimait servir elle-mme les malheureux qui se prsentaient au palais de
son pre ; aussi les indigents en revenaient-ils toujours doublement heureux, et d'avoir
reu une aumne gnreuse, et d'avoir t moralement consols.
Amiti d'Anycius et de saint Grgoire de Nazianze.
Saint Grgoire, ainsi que nous l'apprend une de ses lettres, n'avait pas tard se
lier d'amiti avec le comte Anycius. Il trouva dans la jeune Olympiade une intelligence
si riche et des qualits si solides, qu'il voulut complter lui-mme son instruction
religieuse. Les leons du matre ne demeurrent pas sans fruits. Disciple fidle du saint
vque, la fille d'Anycius fut tmoin de toutes les perscutions suscites contre lui par
les ariens. Elle les vit faire irruption dans l'Anastasie, o l'loquence de Grgoire
attirait tout Constantinople, et les entendit menacer de mort le prdicateur de la vrit.
Elle admira la constance et la courageuse persvrance de l'vque, et apprit cette
cole, la fermet au milieu des preuves.
Elle fut prsente, aussi, aux heureux jours du triomphe de la foi, quand, aprs dix
ans de souffrances, en 380, Thodose le Grand, vainqueur des Goths, arriva
Constantinople, chassa le faux pasteur Dmophile de Bre et conduisit en triomphe
saint Grgoire dans la basilique des Douze-Aptres. Cette joie, hlas, ne devait pas
tre de longue dure. Un an plus tard, saint Grgoire, qui venait de briller au Concile
cumnique de Constantinople, se trouva en butte aux accusations de ses ennemis, qui
lui reprochaient d'avoir quitt le sige de Sasima pour celui de Constantinople. Pour le
bien de la paix, Grgoire se crut oblig, malgr les supplications d'une partie du
Concile et les vux unanimes de tout un peuple, de donner sa dmission et de se
retirer.
Mariage de sainte Olympiade.
Olympiade avait dix-huit ans, quand elle fut donne en mariage Nbridius,
intendant des domaines de l'empereur Thodose. Les vertus et la beaut, extraordinaire
de la jeune patricienne avaient captiv le cur de ce noble chrtien. Le comte
Anycius, fidle au souvenir de saint Grgoire, lui envoya un messager pour l'inviter
aux noces de sa fille. Le saint vieillard, du fond de sa solitude, rpondit par une lettre
dbutant par cet envoi : A Anycius en bonne sant, Grgoire malade ; il
s'excusait, disant qu'il n'tait ni facile ni dcent un homme afflig de la goutte de

venir s'asseoir un banquet de noces. En mme temps, il adressait la nouvelle pouse


un pithalame o se retrouve tout son cur de pre et son imagination de pote.
Ma fille, disait-il, voici mon cadeau de noces, cadeau utile, car les conseils d'un pre sont
toujours excellents. Ce ne sont ni les couleurs clatantes, ni les pierreries enchsses dans l'or,
ni les toffes de pourpre qui font la beaut d'une matrone. Laisse d'autres ces atours. Que la
modestie, la gravit et l'innocence soient les seuls ornements qui rehaussent ta beaut. Quelles
fleurs plus embaumes pourrais-tu trouver ?
Que ton premier amour soit Dieu, et aprs Dieu ton poux. Que vos joies soient
communes, communes aussi vos douleurs. Laisse ton mari le soin des affaires du dehors ;
que ton occupation toi, soit le rouet charg de laine et la mditation des oracles divins.
Prends garde, car les plaisirs du monde finissent toujours par corrompre le cur le plus pur,
de mme que les rayons du soleil arrivent peu peu dissoudre la cire la plus blanche.
Je veux ajouter un souhait mon prsent. Sois dans la maison de ton mari comme une
vigne fconde. Puisses-tu voir les enfants de tes enfants natre et grandir en louant le
Seigneur.

Les deux poux taient dignes l'un de l'autre. Pallade nous apprend que, d'un
concert mutuel, ils observrent une continence parfaite. Au bout de vingt mois peine,
Nbrdius s'envolait au ciel, laissant sa jeune femme dans une inexprimable douleur.
Premires souffrances de sainte Olympiade. Ses biens squestrs.
Olympiade, veuve vingt ans, matresse d'une immense fortune, se vit bientt
poursuivie par une foule de prtendants. Thodose voulut lui faire accepter la main
d'un de ses parents nomm Elpidius. La jeune veuve rpondit l'empereur :
Si Dieu m'et destine vivre dans le mariage il ne m'aurait pas enlev mon
premier poux. L'vnement qui a bris mes liens me montre la voie que la Providence
m'a trace, c'est celle de la viduit chrtienne. C'est de cette poque que datent les
souffrances et les perscutions d'Olympiade, et aussi la manifestation de ses plus belles
et de ses plus hroques vertus. Saint Jean Chrysostome, dans une des lettres qu'il lui
adressait plus tard, comparait les preuves de cette chrtienne aux souffrances de Job.
Thodose ne fut point touch par les raisons de la jeune femme. Peut-tre crut-il une
ferveur juvnile plus exalte que durable. Pour la mettre l'preuve, il ordonna que ses
biens fussent administrs par l'intendant du domaine imprial. Cette mesure tyrannique
fut excute avec une rigueur qui en exagrait encore la duret. Le fonctionnaire
charg d'administrer le patrimoine mis sous squestre s'arrogea une autorit despotique
sur la personne mme d'Olympiade, lui enlevant la libert d'aller l'glise et de
converser avec l'vque saint Nectaire.
Elle se soumit toutes les vexations ; mais en conservant l'impassibilit de son
attitude vis--vis de ce gelier, elle crut devoir tenir directement l'empereur un
langage digne de son rang :
Je vous rends grces, seigneur, lui crivit-elle, d'avoir daign vous charger de
l'administration de ma fortune ; c'est un lourd fardeau dont vous m'avez dbarrasse.
Couronnez maintenant votre uvre en faisant distribuer mes biens aux pauvres et aux glises ;

c'est l ce que j'eusse fait moi-mme. Vous m'viterez d'ailleurs ainsi les tentations de vaine
gloire que ces sortes de distributions entranent toujours aprs elle.

Thodose lut cette lettre, reconnut son abus de pouvoir et le rpara en rendant
Olympiade sa fortune et sa libert.
Sainte Olympiade devient diaconesse.
Depuis la mort de son mari, Olympiade avait adopt un genre de vie plus austre
encore que celui qu'elle avait suivi jusque-l. Ses jenes devinrent rigoureux et
continuels : elle se fit une loi de ne jamais manger de viande.
Elle s'interdit galement le bain, usage alors quotidien et presque ncessaire sous
le soleil de Constantinople. Elle affranchit tous ses esclaves, qui voulurent nanmoins
continuer la servir. Elle-mme administrait sa fortune en qualit d'conome des
pauvres ; les villes les plus loignes, les les, les dserts, les glises deshrites
ressentaient tour tour les effets de sa libralit. Saint Nectaire, que les Pres du
Concile runi Constantinople avaient choisi en 381 pour succder saint Grgoire,
voulant rcompenser le zle de la sainte veuve, la fit diaconesse de son glise.
L'institution des diaconesses remontait aux aptres. Consacres par l'vque qui
leur imposait les mains en rcitant sur elles des prires, elles taient appeles, non
partager avec les prtres les fonctions clricales, mais les aider dans l'administration
des sacrements et les uvres de charit.
Elles taient charges d'instruire les catchumnes de leur sexe et de prparer le
linge qui servait l'autel. Elles devaient, en prenant le voile, faire vu de chastet
perptuelle. C'est dans l'exercice de ces saintes fonctions qu'Olympiade passa les seize
annes de l'piscopat de Nectaire (381-397). Les contradictions et les preuves ne lui
manqurent pas. Elle fut successivement en proie des maladies cruelles et de noires
calomnies, tel point que ses yeux n'avaient plus cess de verset des torrents de
larmes, au dire de saint Jean Chrysostome.
Sainte Olympiade et saint Jean Chrysostome.
A la mort de saint Nectaire, Arcadius, qui avait succd Thodose sur le trne
d'Orient, runit le clerg et le peuple de Constantinople pour choisir un vque. A
peine le nom de Jean, prtre d'Antioche, fut-il prononc par Eutrope, le chambellan de
l'empereur, que tous l'acclamrent d'une seule voix.
Olympiade tait la tte de cette socit religieuse qui devait donner au Saint
quelques consolations au milieu de nombreuses perscutions quil eut subir de la part
des princes dont il reprenait les injustices, et de la part des hommes, jaloux de sa
gloire. Ce fut avec les subsides dOlympiade quil construisit Constantinople un
hpital pour les malades et un hospice pour les vieillards et les orphelins. La charit de
cette veuve suffisait tout, parce que toute charit vraie est contagieuse, et celle

d'Olympiade s'assurait de nouvelles ressources, mesure qu'elle puisait les anciennes.


Quand, en l'an 400, un tremblement de terre eut dtruit Chalcdoine, Olympiade
demeura seule avec l'vque pourvoir la subsistance de populations entires.
L'impratrice Eudoxie, disait-on alors, reoit les adulations de l'univers, mais c'est
Olympiade qui entend les soupirs et qui reoit les bndictions de l'univers.
Premier exil de saint Jean Chrysostome
Olympiade avait retrouv dans saint Jean Chrysostome le consolateur et le pre
qu'elle avait perdu dans saint Grgoire et saint Nectaire. Hlas ! il devait bientt
encore lui en coter de nouvelles larmes. La courageuse indpendance du pontife
reprendre les vices, qu'ils fussent dans le peuple ou dans les princes, irrita contre lui
Eudoxie. Cette femme altire mit tout en uvre pour le faire dposer, et parvint le
faire condamner par un criminel conciliabule, runi en 403 l'glise du Chne, au
faubourg de Chalcdoine. Quand les soldats de l'empereur vinrent chercher le
patriarche pour le conduire Prnte, en Bithynie, Olympiade se trouvait ses cts
dans l'glise des Douze-Aptres. Elle le suivit jusqu'au bateau ; obissant un ordre,
les marins se hatrent de lever l'ancre pour le soustraire au peuple, et en remontant le
Bosphore, l'embarcation abordait le lendemain au port d'Hiero, l'entre du PontEuxin.
Second exil de saint Jean Chrysostome.
A cette nouvelle la population de Constantinople se porta en masse vers le palais
imprial, rclamant grands cris que son pasteur lui ft rendu. Eudoxie effraye, se
hta de rappeler Chrysostome. Mais ce ntait qu'un moment de calme entre deux
orages. Eudoxie n'aimait pas qu'on lui rappelt ses devoirs de princesse chrtienne et
les ennemis de Chrysostome n'avaient pas non plus pardonn. Quelques mois aprs, le
doux pontife voyait de nouveau sa demeure envahie par les archers d'Arcadius. Il se
livra lui-mme entre leurs mains et sortit la drobe de la basilique de Sainte-Sophie,
afin d'viter un soulvement du peuple.
Mais avant de quitter le baptistre, raconte Pallade il fit appeler Olympiade et les
autres diaconesses pour leur adresser ses dernires recommandations :
Venez mes filles, leur dit-il, coutez une dernire fois votre pre. Selon toute
apparence, les choses de cette vie ont pris fin pour moi. J'ai consomm ma course, et
vraisemblablement vous ne verrez plus mon visage. Je ne vous demande qu'une chose,
c'est de conserver pour cette glise le dvouement dont vous lui avez donn jusqu' ce
jour tant de preuves. Celui qui, par le commun suffrage du clerg et du peuple, sera
port sa tte, recevez-le pour pasteur, et inclinez-vous sous sa bndiction comme
vous le faisiez pour Jean. Maintenant, mes filles, je vous laisse la misricorde de
Dieu. Souvenez-vous de moi dans vos prires.

A ces mots, elles tombrent aux pieds de leur pasteur, en fondant en larmes. Jean
fit signe l'un de ses prtres : Relevez-les, dit-il, et conduisez-les leur demeure,
afin que leurs cris ne soient pas entendus par le foule. Les saintes femmes se calmrent
ces paroles et retinrent leurs sanglots.
Lettres de saint Jean Chrysostome sainte Olympiade.
Jean, charg de chanes, fut conduit Cucusa, au fond de l'Armnie. Pendant ce
long voyage, qui dura plusieurs mois, il ne cessa de penser l'me d'lite dont les
vertus rjouissaient le ciel. A peine arriv Csare de Bithynie, il lui crivit pour la
consoler de son dpart.
Je vois de tout ct, dit-il, des troupes d'hommes et de femmes qui vinrent me voir et qui
pleurent sur moi. Ces larmes me font penser celles que vous rpandez sans doute avec plus
d'abondance, mais songez qu'au fort de la tempte un pilote ne dploie jamais toutes ses
voiles, il modre au contraire sa vitesse, afin de naviguer avec plus de sret. Modrez donc,
vous aussi, votre douleur.

Quelques jours aprs, arriv Nice, il lui demande encore des nouvelles et la
supplie de dissiper sa tristesse. Plus loin, de Csare en Cappadoce, il la conjure de ne
plus pleurer. Enfin, arriv Cucusa, il se hte de la rassurer sur l'heureuse issue de son
voyage. Pendant les trois annes que devait durer l'exil de saint Jean Chrysostome.
Sainte Olympiade trane au tribunal du prfet de Constantinople.
Le jour mme du dpart du patriarche, un incendie, dont on ignorait lorigine
rduisit en cendres la basilique de Sainte-Sophie. Les partisans de Jean furent accuss
dy avoir mis le feu, et les plus influents dentre eux traduits au tribunal du prfet, un
paen nomm Optatus. Olympiade ne pouvait manquer dy tre cite.
Voil comment Sozomne raconte cet interrogatoire. Pourquoi avez-vous
incendi la basilique, demanda Optatus ? Moi, rpondit Olympiade, ce nest point
mon rle. Jai pass toute ma vie et dpens toute ma fortune btir les temples de
Jsus-Christ, je ne les brle pas. Je connais tous vos antcdents, rpliqua le prfet.
Eh bien, lui repartit avec fermet Olympiade, si c'est comme accusateur que vous
prtendez incriminer ma vie descendez de ce tribunal, venez vous asseoir au banc des
tmoins et appelez un autre juge pour entendre la cause.
Alors le magistrat, changeant de ton, s'effora de lui persuader que c'tait une folie
de sa part de s'exposer tant d'ennuis et d'inimitis lorsque, pour les viter, elle n'avait
qu' faire sa soumission Arsace, autrement dit l'intrus qu'on avait install la place
de Jean Chrysostome sur le sige de Constantinople, malgr, les rclamations du Pape,
l'autorit duquel Jean Chrysostome en avait appel. Olympiade rpondit au prfet :
Je suis devant ton tribunal pour subir ta sentence et non tes conseils. Mais sache bien
que si tu veux m'obliger communiquer avec Arsace, je ne ferai jamais une chose si

contraire ma conscience. Le prfet, feignant la modration, la renvoya, comme


pour lui donner le temps de runir ses avocats et prparer sa dfense. Olympiade se
retire alors dans la modeste demeure qu'elle a adopte prs de Sainte-Sophie, au sein
de sa pieuse communaut ; et l, bien qu'en proie la maladie et toutes sortes de
vexations, elle crivit au saint exil des lettres pleines d'une vnration affectueuse, o,
parlant de ses propres souffrances et des perscutions dont elle est l'objet, elle traite
tout cela de bagatelle. Jean, de son ct, la flicite de son courage, qui, dans un corps
si faible, dans une sant si infirme, a fait d'elle le soutien et la force d'une grande cit,
o, sans sortir de sa chambre, sans paratre en public, elle enflamme de son propre
hrosme les dfenseurs de la vrit.
Bientt elle fut oblige de se rfugier Cyzique. Mais on l'y arrta. Ramene
Constantinople, elle eut comparatre de nouveau devant le prfet, refusa
constamment de reconnatre Arsace, fut condamne pour ce refus payer au fisc deux
cents lires d'or, vit ses biens confisqus et vendus l'encan, sa chre communaut
disperse et bannie, et ses propres serviteurs, ceux qu'elle avait combls de ses
bienfaits, se tourner contre elle et payer d'outrages sa charit.
L'exil et la mort.
Ses compagnes, ses plus chres et ses plus saintes amies, Procula, Amprucla,
Asyncritia, la noble veuve Pentadie, l'admirable vierge Nicarta, ne furent pas mieux
traites. C'tait douleur sur douleur pour le cur aussi tendre que fort d'Olympiade.
Une seule de vos afflictions, lui crivait saint Jean Chrysostome, et suffi pour
combler votre me de richesses spirituelles.
Jean Chrysostome continuait se servir d'elle pour l'uvre des missions de Perse
et de Phnicie, et pour la propagation de l'vangile chez les Goths, camps sur les
rives septentrionales de la mer Noire. Mais les perscuteurs ne laissrent gure de
repos la noble femme ; aprs avoir cherch un refuge de divers cts, elle fut exile
Nicomdie et y acheva sa vie de charit, de patience, de courage et de prire vers l'an
410, sans avoir eu la consolation de revoir sur la terre le guide et le pre de son me,
saint Jean Chrysostome.
Sainte Olympiade est fte par les Grecs le 25 juillet, et l'Eglise latine en fait
mmoire le 17 dcembre.
Les artistes la reprsentent distribuant l'aumne, ou encore comparaissant soit
devant l'empereur soit devant un tribunal.
A.A.L.

Sources Consultes. Acta Sanctorum ; Saint Grgoire de Nazianze, t. 1 er de janvier


(Paris et Rome, 1863) et Saint Jean Chrysostome, t. IV de septembre (Paris et Rome, 1868).
(V.S.B.P., n 513.)

Premier vque de Tours (1er ou IIIe s.).


Fte le 18 dcembre.

L'ancienne de l'Eglise de Tours plaait au temps des Aptres l'arrive sur les
bords du Liger, la Loire d'aujourd'hui, du saint vque Gatien, prsent comme l'un
des bergers de Bethlem qui reurent des anges la bonne nouvelle de la naissance du
Sauveur. Au contraire, certains auteurs font vivre le saint missionnaire au IIIe sicle, de
250 301 ; ils lui donnent pour successeur, en 337 ou 340, saint Lidoire (. 371),
l'illustre saint Martin, partir de qui l'histoire apporte des prcisions incontestes. Telle
semble tre, au XXe sicle, l'opinion d'un historiographe du diocse de Tours qui a
prfr ne remonter quau pontificat de saint Martin ; c'est du moins ainsi que nous
interprtons la dclaration suivante :
La chrtient de notre rgion avait t assez forte pour se maintenir pendant trente-trois
ans environ sous la perscution et malgr la vacance du sige piscopal ; cela prouve que saint
Gatien avait laiss sa mort un clerg relativement considrable qu'il avait form.

Prdication de saint Gatien.


Matriellement florissant sous le gouvernement, des Romains, le pays des
Turonenses, la Touraine actuelle, dont la capitale, Tours, s'appelait alors
Caesarodunum Turonensium, tait plong dans les tnbres de l'idoltrie, joignant la
pratique des superstitions les plus abominables des habitudes froces d'une sauvage
barbarie. Les regards du nouvel aptre rencontraient partout les images des faux dieux,
qui peuplaient la ville, les campagnes, les collines, les maisons particulires et les
difices publics. Gatien se mit luvre ; Dans des instructions familires, il
commena par montrer linanit des idoles, leur faiblesse et leur impuissance.
Quand il eut dissip les erreurs les plus grossires, amoindri lestime des vaines
crmonies dans lesprit des Turones, il leur prsenta les vrits de lEvangile ; il leur
parla dun seul Dieu, crateur du ciel et de la terre, il leur dcouvrit le mystre de la
Sainte-Trinit, il leur fit comprendre la ncessit de lIncarnation du Verbe.
Il clbra les grandeurs de la Vierge Marie, et la leur prsenta comme une Mre
pleine de bont et de misricorde. La parole de laptre ne tarda pas faire des
conqutes. Mais les passions ont loreille dure et le dmon est furieux quand on veut
lui arracher ses victimes. Aussi le messager de lEvangile recueille-t-il souvent le
mpris des riches et des grands et la haine de la population ignorante.

L'espoir du martyre.
Gatien, ferme et courageux au milieu de l'orage, se voit trait comme un espion,
comme un violateur public des lois du pays. On le saisit alors, et on l'entrane pour le
faire mourir ou du moins le chasser de la contre, aprs l'avoir rudement flagell. Mais
les infidles ne purent excuter leur inique dessein. Les disciples du Christ taient dj
nombreux, et ils sauvrent le pontife. Cet homme, dirent-ils leurs compatriotes,
rend service la ville par les gurisons quil y opre sur toutes sortes de maladies, et
ses murs sont excellentes. Ces observations produisirent le meilleur effet ; le
peuple s'apaisa et laissa l'vque en repos. Gatien poursuivit son uvre avec ardeur. Sa
vie, plus anglique qu'humaine, lui attirait un grand nombre de disciples ; et ceux qui
ne voulaient pas se rendre sa parole se laissaient souvent toucher par ses miracles.
Dans la solitude.
Mais la paix n'tait jamais que passagre. Les paens s'irritaient souvent des
conversions qu'oprait le pontife, et soulevaient de violentes perscutions contre les
disciples de Jsus-Christ. Gatien se retirait alors dans la solitude pour se soustraire aux
outrages dont les hommes puissants du pays voulaient l'accabler. Ses enfants spirituels
le suivaient, et le Bienheureux clbrait en secret les saints mystres dans les grottes et
les cryptes. D'aprs un auteur du XIIIe sicle, l'oratoire du premier vque de Tours se
trouvait au lieu o l'on leva plus tard la clbre abbaye de Marmoutier. Aux premiers
sicles de l're chrtienne, cet asile n'tait pas d'un abord facile. Les ronces et les
pines en obstruaient lunique chemin. Le pontife creusa dans le roc, de ses propres
mains, une grotte, dont il fit un sanctuaire quil ddia la glorieuse Vierge Marie.
Ctait l quil venait passer de longues heures en prire, aprs ses courses
apostoliques, et quil se rfugiait au temps des perscutions. Quelques chrtiens
venaient partager sa solitude et ses entretiens ; et, pour ne plus se mler aux souillures
des rites profanes des infidles, ils se creusrent proximit des retraites caches. Ils
se runissaient dans le sanctuaire de Marie, l'heure de la prire ; ils y assistaient au
saint sacrifice de la messe, puis chacun d'eux regagnait sa grotte pour vaquer la
lecture, la mditation ; et, pour rendre leur corps obissant l'me, ils
l'assujettissaient par la pnitence et la mortification. Au XVIIe sicle, le prieur de la
Bienheureuse Marie des Sept Dormants, renferm dans l'enclos du monastre de
Marmoutier, passait pour tre le sanctuaire ddi par Gatien la Mre de Dieu.
Un cimetire chrtien.
Quand la perscution se ralentissait, le pontife quitta sa solitude et oprait de
nouvelles conversions, de sorte que le nombre des fidles croissait de jour en jour.
Gatien acqurait en mme temps par ses miracles et ses vertus une grande autorit et

obtenait l'estime de tous les habitants du pays. Grce son influence, on voyait
diminuer peu peu les images des divinits paennes. Les temples des idoles taient
renverss a et l et le saint aptre pouvait lever des autels au vrai Dieu. Les dits
impriaux dfendaient aux chrtiens d'enterrer leurs morts dans les villes. Gatien
acheta, dans un des faubourgs de la cit de Tours, un terrain pour en faire un cimetire
et y dposer les restes de ses enfants.
C'est auprs de ces tombes que le pontife aimait rassembler son peuple. C'est l
que, le dimanche, il clbrait les saints mystres, transmettait ses instructions aux
fidles, et fortifiait leur cur par sa parole et ses exemples. C'est l qu'il leur distribuait
le pain de vie, initiait les catchumnes aux vrits sublimes de la foi, leur enseignait
les pratiques de la vie chrtienne, les familiarisait avec les crmonies du culte, et leur
apprenait chanter les louanges de Dieu par des cantiques sacrs.
On affirme que sur ce cimetire chrtien Gatien leva mme une sorte de
Sminaire, et que de jeunes clercs se formaient son cole, qui il enseignait les
devoirs de leur tat, et qu'il prparait soigneusement au sacerdoce pour les ordonner
ensuite. Nous devons dire toutefois que, en 1911, l'archevque de Tours crivait de
saint Martin qu' ce dernier sont dus la premire cole et le premier Sminaire qu'ait
sans doute vus la Gaule .
Fortifi par le secours du ciel et entour d'une foule de croyants, le pontife leva
jusqu' huit glises sur le territoire de la Touraine. La septime fut, dit-on, nomme
Septimia ou Sepmes, et la huitime Oximae ou Huisme : toutes les deux subsistent
encore aujourd'hui.
Apparition de Notre-Seigneur. Bienheureuse mort.
Les travaux apostoliques du missionnaire ne l'empchaient pas de se livrer de
grandes austrits. Il extnuait son corps par les jenes et par les veilles. Martyr par la
volont, il se prparait par ses uvres la gloire promise aux martyrs. Gatien, comme
tous les vrais disciples de Jsus-Christ, chrissait les pauvres et sa charit se plaisait
soulager leurs misres. On rapporte qu'il fit btir, dans le faubourg de la cit des
Turones, un hpital pour y recevoir les indigents. C'est dans cet asile de la charit que
Notre-Seigneur Jsus-Christ rservait son fidle serviteur une grce extraordinaire.
L'aptre travaillait depuis prs de cinquante ans dans la vigne du Matre et cultivait
avec soin le sol de la Touraine. Ses sueurs, en arrosant la terre, l'avaient rendue
fconde, et Gatien tait devenu le pre d'un peuple nombreux.
Un jour, accabl de fatigue et de vieillesse, il s'tait retir dans l'hpital des
pauvres, et il prenait un peu de repas sur sa couche, lorsque, soudain, un lger sommeil
se rpand dans ses membres et Notre-Seigneur lui apparat :
Ne crains rien, mon bien-aim, lui dit Jsus, tu seras bientt couronn dans la
gloire avec tes cohritiers et les habitants du paradis. La patrie cleste te rclame, en
effet, et l'agrable socit des Saints attend ton arrive.
Le divin Matre rveilla alors son disciple. Il lui administra lui-mme la sainte
Communion en viatique. La maladie ne se fit pas attendra ; Gatien en ressentit bientt
les premires atteintes et aprs sept jours de souffrances, il rendit son me
bienheureuse qui s'envola au sein du paradis.

Dvotion de saint Martin envers saint Gatien.


Les restes du pontife furent dposs dans le cimetire commun des pauvres, o
s'levait l'glise de Sainte-Marie la Pauvrette, que les fidles appelrent plus tard
Notre-Dame la Riche, cause du trsor qu'elle possdait. Aprs la mort de saint
Gatien, l'Eglise de Tours resta assez longtemps prive d'un pasteur, et sans doute les
mauvaises herbes avaient envahi assez rapidement le champ cultiv par le zl
missionnaire, car, dit l'crivain Sulpice Svre, avant Martin, trs peu ou plutt, pour
ainsi dire, aucun des habitants de ces rgions n'avaient entendu le nom du Christ ;
aussi le saint vque dplorait-il avec gmissement l'tat de cette multitude qui n'avait
aucune connaissance de son Matre et Sauveur . De fait, les paens, relevant la tte,
avaient recommenc leurs perscutions contre les chrtiens, ils les obligeaient
clbrer les saints mystres dans les retraites les plus caches, et quand ils les
dcouvraient, ils les accablaient de coups ou leur tranchaient la tte.

Le songe de saint Gatien.

Cest grce une rvlation que saint Martin connut lendroit prcis o se
trouvaient les reliques du vnrable pontife. Aussi, toutes les fois que le grand aptre
des Gaules rentrait de ses courses apostoliques, sempressait-il daller se prosterner sur
la tombe de son prdcesseur et de rclamer son intercession.

Or, lancienne liturgie de lEglise de Tours raconte quun jour o saint Martin
demandait, selon son usage, la bndiction de son patron, une voix mystrieuse sortie
du tombeau, lui donna, sous forme de bndiction, lordre de transporter le corps la
grande glise. Martin obit et transfra les reliques dans la basilique de Saint-Lidoire,
remplace aujourdhui par Notre-Dame la Riche. A partir de ce moment, la dvotion
du peuple de Touraine pour son premier vque augmenta de jour en jour. Saint
Grgoire de Tours, au VIe sicle, parle de saint Gatien, en plusieurs endroits de ses
ouvrages, avec une grande vnration.
Prgrinations des reliques de saint Gatien.
Lorsque les Barbares du Nord envahirent la Gaule et semrent partout le meurtre,
le pillage et l'incendie, les fidles de Tours enlevrent de son tombeau les reliques de
saint Gatien. Pour les soustraire aux injures des Normands, ils les envoyrent en
Poitou, Maill ou Malliacum. Mais ce ne fut que momentan ; on les retrouve ensuite
dans le monastre de Saint-Prix, Bthune, dans la Gaule-Belgique, et enfin l'abbaye
de Saint-Waast, Arras ; elles y restrent jusqu' l'poque de la conversion des
Normands. L'Eglise de Tours vit alors revenir son plus cher trsor. On laissa cependant
Arras et dans les autres lieux o le corps de saint Gatien avait t dpos pendant les
invasions une partie de ses reliques, de sorte que plusieurs sanctuaires, en souvenir de
cette faveur, furent placs sous son vocable.
Vers le milieu du XIIIe sicle, le corps fut dpos dans la cathdrale de Tours. Il
tait renferm dans une chsse d'argent dor, orne de pierres prcieuses, qui fut
d'abord place derrire le grand autel. Plus tard, elle fut mise ct du mme autel, au
milieu des reliques des saints Lidoire, Bnigne, Bat, Candide et Arnoul. Un
archevque de Tours, Juhel de Manteflon, tablit la fte de la translation solennelle de
saint Gatien le 2 mai, et ordonna de distribuer aux confrres qui la clbreraient des
corbeilles pleines de viande et de fruits, portions gales.
Il s'tait donc form une confrrie en l'honneur du saint vque. Elle fut rige la
cathdrale avec messe quotidienne. Le concours empress du peuple venir assister
cette messe, clbre en prsence du corps de saint Gatien, fit donner l'glise
mtropolitaine le nom du Saint la place de celui de Saint-Maurice, qu'elle portait
autrefois.
Miracles.
C'tait en 1368, sous le rgne de Charles V. Des brigands venus d'Angleterre et de
Gascogne se jetrent sur la Touraine et pillrent le chteau de Goulery, o ils
enfermrent un pauvre Tourangeau dans une cave profonde. Le malheureux y resta
onze semaines. Or, la veille de la fte de saint Gatien, il se souvint des nombreux
bienfaits que le patron de son pays accordait ceux qui l'invoquaient. Il implore son
tour l'assistance du saint vque et incontinent retrouve tant de force qu'il franchit sans
difficult le mur, repousse une cuve qui couvre la fosse, parcourt les rues de la ville, et

parvient Tours, o il s'empresse de rendre ses actions de grces au Saint.


Ces mmes brigands s'emparrent du fils d'un pauvre homme de Bourgueil, qui
conduisait au march six pices de drap charges sur une bte de somme. Le
malheureux pre, inform de cette perte cruelle, se recommanda saint Gatien, et il
eut bientt la joie de retrouver miraculeusement son fils, sa bte et ses pices de drap.
Les Anglais avaient pntr de force dans la maison d'un laboureur pour prendre
ses bufs et ses autres animaux. Le paysan, effray, se cache, implore la protection du
bienheureux Gatien, et les envahisseurs ne peuvent rien emmener. En sortant de la
maison, ils poursuivent le frre du laboureur. Celui-ci se voue au saint vque, passe
au milieu des soldats ennemis, chappe tout danger, et raconte le miracle son frre.
Tous deux se rendent la cathdrale de Tours pour remercier le Saint de sa protection
toute-puissante.
Pendant la captivit du roi Jean le Bon, la reine-mre s'tait rendue Tours pour
offrir ses vux saint Gatien, et elle reconnut plus tard qu'elle devait au bienheureux
vque la dlivrance du roi.
Sous Charles VI, les Anglais tant venus assiger la ville de Tours, les habitants,
effrays, recourent saint, Gatien, promettant de lui offrir, selon une coutume que
nous retrouvons ailleurs, Arras par exemple, une quantit de cire suffisante pour faire
une chandelle ou un cierge capable d'entourer les murs de la ville. A peine ont-ils
accompli ce vu que la paix est conclue entre la France et l'Angleterre.
Il existe encore aujourd'hui, prs de l'glise de Notre-Dame la Riche, une petite
chapelle appele Caveau de saint Gatien . Ce serait, selon les uns, la crypte o le
pontife clbrait les saints mystres, selon d'autres, sa tombe mme. En effet, la
dvotion des fidles y fit lever une pyramide qui porte, l'une de ses faces, cette
inscription : Icy ont t les reliques et le tombeau du glorieux saint Gatien
aptre de Touraine.
Au XVIe sicle, lhrsie des iconoclastes sembla renatre avec les partisans de
Calvin, qui brisaient les images des Saints, brlaient leurs reliques et en jetaient les
cendres au vent. La capitale de la Touraine ne fut pas pargne. Les calvinistes,
matres de la ville, en 1562, profanrent la cathdrale et brlrent le corps de saint
Gatien dans des fourneaux, o ils firent fondre en mme temps les objets dor et
dargent quils avaient enlevs aux diffrentes glises de la ville. On sauva cependant
quelques parcelles des restes vnrs du pontife, grce au courage et la pieuse
dvotion des fidles de la paroisse Notre-Dame la Riche.
De nouveaux miracles attirrent les foules autour des reliques du Saint et, vers la
fin du XVIIIe sicle, de riches ornements surmontaient le tombeau de saint Gatien.
Aussi le Conseil gnral du nouveau dpartement d'Indre-et-Loire voulant, disait-il,
faire triompher la cause de la philosophie, de la raison et de la libert, ordonna-t-il de
dpouiller les glises de tous les objets de valeur. Les ornements qui dcoraient le
tombeau de saint Gatien taient valus plus de 200 000 livres.
Les rvolutionnaires s'taient flatts de mettre la main sur de riches trsors ; ils
furent devancs par d'autres brigands, qui semparrent, pendant la nuit, des plus belles
pices de la dcoration, dont une douzaine de statuettes en argent ou en or massif.

Aprs la Rvolution.
Les fureurs et les impits de la Rvolution ne purent effacer de la mmoire des
Tourangeaux le souvenir des bienfaits obtenus par l'intercession de saint Gatien. Aussi
les archevques de Tours cherchrent-ils de bonne heure raviver le culte de leur saint
prdcesseur.
En 1827, Mgr de Montblanc demanda l'glise Saint-Waast d'Arras, une portion
des reliques de saint Gatien. Sa demande fut accueillie, et l'on transfra solennellement
ces restes prcieux dans l'glise mtropolitaine de la Touraine, o ils sont exposs
publiquement la vnration des fidles.
Saint Gatien est spcialement invoqu pour retrouver les choses domestiques
perdues ou drobes.
A.L.

Sources consultes. Chanoine Marcault, Histoire du diocse de Tours, t. 1 er (Tours).


Mgr Paul Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). (V.S.B.P., n 305.)

PAROLES DES SAINTS


__________
La mort.
Bien que l'on ne puisse chapper la mort, faut-il en avoir peur ? Non, le juste ne
la redoute point, et ne se prcautionne point contre elle ; elle peut le surprendre, non le
troubler ; il quitte la vie, mais avec assurance ; la mort n'est pour lui que le terme de la
vie prsente et le passage une vie meilleure. C'est un bienfait que la mort qui nous
fait mourir au pch et vivre la justice. Il faut bien passer par la mort pour entrer
dans la vie o il n'y a plus rien redouter. Le temps que vous passez dans cette vie,
employez-le vous en procurer une autre, celle qui ne finira pas. Pendant que vous
vivez dans la chair, mourez au monde, afin qu'aprs la mort de la chair, vous
commenciez vivre pour Dieu. Car, qu'importe que la mort vienne dchirer cette
enveloppe de votre corps, pourvu qu'un jour vous soyez dans la joie ? La mort du juste
est donc bonne, parce qu'elle l'introduit dans le sjour du repos ; meilleure encore,
parce qu'elle le renouvelle ; excellente, parce qu'elle le met l'abri de toute inquitude.
Au contraire, la mort du pcheur est trs mauvaise. Pourquoi ? Mauvaise par la perte
du monde, plus mauvaise encore par la sparation de la chair, trs mauvaise par la
double peine du ver et du feu. Comment pourriez-vous vivre dans un tat o vous
n'oseriez mourir ?
Saint Bernard.

La venue de l'Esprit-Saint en nous.

Plus l'me humaine chappe aux contacts humains, plus elle est digne de la visite
de l'Esprit-Saint. N'allez donc pas croire tout perdu parce que ceux qui s'entretenaient
avec vous ne sont plus l ; au contraire, c'est une occasion de crotre dans la voie de la
perfection et du salut, et un motif d'augmenter vos mrites ; c'est en fuyant le bruit et
les conversations des hommes que vous prparerez en vous, en le couronnant de
silence, un temple pour l'Esprit-Saint.
Saint Pierre Damien.

(Lettre l'impratrice Agns.)

La Papaut, a dit excellemment le cardinal Pitra, de toutes les institutions la plus


indpendante des hommes, rencontre toujours cependant l'homme indispensable,
exclusivement et compltement propre l'uvre de Dieu. C'est ainsi qu'au XIVe
sicle, au milieu de l'attidissement de la foi en Europe et de la dcadence gnrale des
murs, un rare Pontife, le bienheureux Urbain V, renouvelle presque entirement la
face de l'Occident, pendant que ses envoys vont porter la foi jusqu'aux contres orientales les plus recules. Il est tout ensemble, un sage rformateur du clerg et des Ordres
religieux ; le dfenseur intrpide des droits et de la libert de l'Eglise ; enfin un ardent
propagateur de l'Evangile parmi les nations infidles.
Le pieux tudiant.
N en 1310 d'autres disent 1309 au chteau de Grisac, prs de Mende, sur un
sommet des Cvennes, Guillaume de Grimoard (le futur Pape Urbain V) tait le fils
d'un chevalier, qui portait les mmes noms, et d'Amphlise de Montferrand. Ces deux
poux, bons et pieux, donnrent le jour six enfants. Guillaume tait n contrefait ;
ds avant son baptme il fut guri la prire de son parrain, saint Elzar de Sabran, qui
montrait alors la France, avec sa jeune pouse, sainte Delphine, une merveille de
virginit dans le mariage. De bonne heure Guillaume laissa clater son aversion pour
les amusements frivoles. Mon fils, lui disait parfois sa mre tonne, je ne vous
comprends pas ; mais, ajoutait-elle, en vraie chrtienne, il me suffit que Dieu vous
comprenne. Dieu avait, en effet, pris possession du cur de cet enfant et l'avait attir
lui avant que le monde ne l'et sduit.
Quand il eut atteint sa douzime anne, on l'envoya tudier Montpellier, dont
l'Universit jouit d'une grande rputation dans le monde intellectuel durant tout le
moyen ge. Ses rares facults en firent rapidement un colier modle dans son labeur
et sa tenue. De Montpellier, il se rendit Toulouse pour faire ses tudes suprieures.
L, au milieu d'tudiants de plusieurs nationalits et venus principalement de la France
mridionale, de l'Italie et de l'Espagne, la dbauche tait frquente ; Guillaume sut
rsister l'entranement gnral et se conserver pur. La science du droit civil menait
aux honneurs ; il s'y consacra pendant plusieurs annes.
Le moine de Saint Victor.
Les brillants succs de l'tudiant pouvaient lui ouvrir le chemin des honneurs et de
la fortune, surtout une poque o les plus savants taient aussi les plus honors. Mais
Dieu lui fit sentir, par sa grce, que le vrai bonheur, comme la vritable sagesse,
consiste la fois dans la science et l'amour divins, et que la vraie pit, selon
l'expression de l'illustre Bacon, est l'aromate qui empche la premire de se
corrompre . Il retourna dans son cher Gvaudan. A quelques lieues de Mende, dans
un site dlicieux, les Bndictins avaient fond le couvent de Chirac.

Le prieur, Anglic, tait l'oncle de Guillaume. C'est la direction de son parent que
le jeune homme confia les dbuts de sa formation religieuse. Avec des vertus aussi
bien panouies qu'taient les siennes, la vie religieuse lui fut relativement facile, et ses
historiens sont unanimes clbrer sa rgularit et sa vertu. Quand vint le moment de
faire profession, il fut envoy la clbre abbaye de Saint Victor Marseille, l'une des
plus illustres maisons bndictines de l'poque. De retour Chirac, il fut appel aux
ordres mineurs et au sacerdoce.
Cependant, loin d'teindre son ardeur pour l'tude, la profession religieuse n'avait
fait que le provoquer de nouveaux lans. Bientt, l'Universit le revit comme
tudiant, successivement Toulouse, Montpellier, Paris et Avignon. Il obtint le titre de
docteur en droit canonique le 31 octobre 1342. Dans l'intervalle, sans qu'on puisse
prciser quelle date, Guillaume tait pass du rameau bndictin de Saint-Victor
celui de Cluny. Le jeune docteur fut appel enseigner le droit canon dans les mmes
Universits o il avait acquis sa science et il sut fconder le texte aride de cette science
par le charme de son loquence. Partout une foule de disciples entouraient sa chaire
pour recueillir avidement son enseignement.
Vicaire gnral de Clermont et d'Uzs et lgat du Pape.
Un clat toujours croissant environnait le nom du nouveau docteur, lorsque
l'vque de Clermont jeta les yeux sur lui pour lui confier, avec la dignit de vicaire
gnral, l'administration de son diocse. Dj vnr de tous comme un serviteur de
Dieu et un Saint, Guillaume, par son zle et sa sagesse, sut bientt justifier l'estime et
la sympathie du pasteur qui se l'tait attach, tandis que son inpuisable charit envers
les pauvres et son ardeur distribuer le pain de la parole de Dieu mettaient le comble
l'admiration du peuple. De Clermont il tait venu Uzs avec l'vque Pierre d'Aigrefeuille, transfr de l'Auvergne dans la France mridionale. Mais l'enseignement
gardait ses prfrences.
Quelques annes aprs, Dieu l'appela des fonctions plus leves. Le Pape
Clment VI le dsigna d'abord, le 13 fvrier 1352, pour Abb de Saint-Germain
d'Auxerre, et le choisit bientt aprs, le 26 juillet de la mme anne, pour son lgat en
Lombardie. Guillaume de Grimoard s'acquitta avec succs de la mission dlicate,
pineuse mme, dont l'avait investi la confiance du Souverain Pontife, puis il revint
son abbaye d'Auxerre o il poursuivit au milieu de traverses l'uvre de rforme qu'il y
avait entreprise. Le Pape Innocent VI, qui avait succd Clment VI, lui confia son
tour plusieurs missions en Italie. Mais, pour en comprendre l'importance, quelques
mots sur l'tat de la Pninsule cette poque sont indispensables.
Rome et l'Italie au XIVe sicle.

Les Papes Avignon.

Rome tait devenue un centre d'anarchie et un foyer de tumultes populaires. Elle


avait secou depuis prs d'un demi-sicle le joug bienfaisant du Saint-Sige.

Des sditions sans cesse renaissantes en Italie, non moins que les invitations du roi
de France, avaient dcid Clment V transfrer la cour romaine Avignon, chef-lieu
du Comtat Venaissin, province qui appartenait alors au Souverain Pontife (1309). Plus
tard, sans doute, des consquences dplorables rsultrent de cette translation, et ce
qu'on a appel improprement le gland schisme d'Occident , qui en sortit par voie
indirecte aprs l'lection d'Urbain VI, compromit un instant aux yeux des hommes
l'autorit du Pontife romain, source de tout pouvoir dans l'Eglise et sommet de la
hirarchie. Mais, en mme temps, le peuple de Rome, abandonn lui-mme cause
de ses rvoltes, put constater par exprience combien il tait triste et malheureux pour
lui, d'tre priv de la prsence et du gouvernement du Pape. Des aventuriers comme le
trop fameux Nicolas Rienzi ou Cola di Rienzo, une foule de tyrans subalternes
s'taient levs au milieu des troubles. Plus de scurit, plus de libert, plus de vraie
civilisation. La ruine publique avait t Rome la consquence de la rvolte contre la
puissance temporelle des Papes.
Or, c'tait prcisment la restauration de ce pouvoir, source de la paix et du
bonheur de l'Italie, que le lgat Guillaume de Grimoard avait mission de prparer afin
de rendre ainsi possible le retour de la Papaut au lieu providentiellement choisi pour
sa rsidence, Rome. Il ne s'agissait de rien moins que d'une conqute complte ; et,
pour russir dans une pareille entreprise, il fallait en confier l'excution un homme
qui runit en sa personne, avec le sentiment de l'quit et de la justice, une nergie et
un courage invincibles. Dans ce premier contact avec la terre italienne, Guillaume de
Grimoard rencontra celui qui devait tre son aide, le principal artisan de la restauration
du domaine pontifical et mme un ami toute preuve, le clbre cardinal espagnol
Albornoz, ancien archevque de Tolde. Sa mission eut encore l'immense rsultat de
familiariser celui qui la remplissait avec les besoins et les murs des populations de la
Pninsule, dont Dieu allait bientt lui confier la direction. Quand Guillaume l'eut
termine, Innocent VI le nomma, le 2 aot 1361, la dignit abbatiale de Saint-Victor
de Marseille, devenue vacante par la mort d'Etienne de Clapiers.
lection au Souverain Pontificat.
Cependant le pieux Bndictin eut peine le temps de goter une dernire fois la
tranquillit de la vie monastique ; l'Italie avait encore besoin de sa prsence, et
Innocent VI lui confia une nouvelle mission, cette fois au royaume de Naples. Arriv
Florence, le lgat apprit que le vieux Pape, son matre, venait de succomber Avignon,
sous le poids de l'ge et des infirmits, le 12 septembre 1362, dans la dixime anne de
son pontificat. Suivant l'usage, les cardinaux taient bientt entrs en conclave, le 27
septembre 1362 ; leurs suffrages unanimes se portrent sur Guillaume de Grimoard.
Celui-ci fut aussitt appel Avignon ; mais, comme on craignait les rsistances de
son humilit bien connue, on tint son lection secrte jusqu' sa descente Marseille
(28 octobre) ; il arriva trois jours aprs Avignon, non sans peine, la ville tant cerne
par une inondation. Dans l'intrt de l'Eglise il dclara accepter la dignit pontificale et
prendre le nom d'Urbain V, parce que, disait-il, ceux qui avaient port le nom d'Urbain
s'taient toujours distingus par la saintet de leur vie.

Le nouvel lu fut sacr et couronn le 6 novembre. Son premier geste fut de


supprimer par humilit la brillante chevauche qui tait de tradition Avignon aprs
une lection papale.
Pour l'unit de l'Eglise. Projet de Croisade. Les missions.
Soucieux de favoriser dans la mesure de ses moyens tous les efforts tents en vue
d'assurer l'unit de l'Eglise, le Pape prta une oreille bienveillante l'empereur d'Orient
Jean V Palologue, qui, rduit la possession de quelques provinces morceles, venait
demander du secours au chef de la chrtient. Pour l'obtenir plus efficacement, Jean V
promettait la runion des Grecs dissidents l'Eglise romaine, runion souvent tente
jusqu' ce jour, mais toujours reste vaine.
En 1363, Urbain V prcha lui-mme la Croisade et donna de ses propres mains la
croix au roi de France Jean II ou Jean le Bon et au roi de Chypre, Pierre de Lusignan.
La mort de Jean II fit avorter ce projet. Cependant le roi de Chypre et le bienheureux
Pierre Thomas, missionnaire plein de bravoure autant que diplomate habile, suivis des
chevaliers de Rhodes et de quelques braves seulement, n'en prirent pas moins d'assaut
la capitale de l'Egypte ; mais trop peu nombreux pour maintenir leur conqute, ils
revinrent en Chypre, o Pierre Thomas, l'me de cette entreprise, expira le jour de
l'Epiphanie 1366, des suites de blessures qu'il avait reues en gypte.
Pour se ddommager du chagrin de n'avoir pu dlivrer le tombeau du Sauveur,
Urbain V concentra tout son zle dans l'expansion de la foi en Orient. L'Inde, la Chine,
la Tartarie, la Valachie et la Lithuanie virent se renouveler sous son pontificat les
merveilles des temps apostoliques. En octobre 1369, il aura en outre, la joie de
rconcilier avec l'Eglise catholique lempereur Jean Palologue.
L'arbitre de la chrtient.
Les nations chrtiennes de l'Occident regardaient alors le Pape comme leur Pre
commun, et dans leurs dissensions elles trouvaient de grands avantages le prendre
pour arbitre et pour juge. En outre, gardien suprme de la morale et de la justice, le
Pape a le droit de rappeler aux princes chrtiens leurs devoirs envers leurs sujets, aux
sujets chrtiens leurs devoirs envers leurs princes, et aux uns comme aux autres leurs
devoirs envers Dieu. Ce droit, les Pontifes du moyen ge l'exercrent plus d'une fois.
Urbain V n'y manqua pas.
Le roi de Castille, Pierre IV, surnomm le Cruel cause de ses actions barbares et
inhumaines, aprs avoir enferm au chteau de Sigenza son pouse Blanche de
Bourbon, qu'il fit plus tard trangler, venait de contracter une union sacrilge avec urne
aventurire nomme Marie Patilla, qu'il remplaa bientt par Jeanne de Castro. A
l'exemple d'Innocent VI, qui avait dj excommuni le coupable, Urbain se fait l'ardent
vengeur de la morale outrage : il renouvelle l'anathme, dclare le coupable indigne
de la couronne et autorise Henri de Transtamare, frre de Pierre, prendre le pouvoir.

Il engagea en mme temps le grand capitaine franais Bertrand Duguesclin runir


sous ses ordres les Compagnies blanches et d'autres bandes d'aventuriers qui
dsolaient la campagne de France, et marcher leur tte au secours du nouveau roi,
qui avait pris le nom d'Henri II. Pierre le Cruel fut vaincu, mais Henri ne se conduisit
pas en prince chrtien, car il souilla sa victoire par un fraticide.
Le Saint.

Il favorise l'tude et la construction des glises.

Du sommet de son trne pontifical, Urbain V prchait au monde entier par les
merveilles de sa vie intime. Etranger l'ambition, ennemi du faste, de la vie molle et
sensuelle, il avait conserv sous la tiare l'austrit du moine. Il en gardait le titre et
l'habit, comme pour se ressouvenir des premiers engagements qu'il avait pris devant
Dieu. Ce nest point nous, Seigneur, disait-il, en voyant les monarques se
prosterner ses pieds, ce n'est point nous, mais votre saint nom que toute gloire est
due. Il rforma les abus de la cour pontificale, obligea les vques rsider dans
leurs diocses. Svre pour combattre limmoralit, le luxe, l'usure qui accablait les
petits, il fut trs libral envers les glises, les monastres et les Universits, notamment
celle de Montpellier et les deux nouvellement cres de Cracovie et de Vienne. Il btit
les cathdrales de Montpellier et de Mende, et restaura la clbre abbaye du MontCassin, en Italie.
Retour de la Papaut Rome.
Le sage Albornoz venait de pacifier les Etats pontificaux et de prparer le retour
du Pape, mais les autres cardinaux, franais pour la plupart, prouvaient une sorte
d'horreur instinctive s'exiler au del des monts. De son ct, le roi de France, Charles
V, fit tous ses efforts pour persuader au Pape de rester au milieu des Franais. Mais
rien ne put empcher Urbain V de remplir son devoir. Albornoz reut donc l'ordre de
disposer les palais de Viterbe et du Vatican pour y recevoir le Souverain Pontife ; le 30
avril 1367, celui-ci quittait Avignon et allait s'embarquer Marseille le 19 mai sur une
flotte de 23 galres ; le 3 juin, il abordait heureusement au port de Corneto.
Entour d'un grand nombre de seigneurs et de prlats, le cardinal le reut terre, et
une dputation de Romains vint dposer ses pieds, avec les cls du chteau SaintAnge, la souverainet de leur ville. Plus loin, Viterbe, o le cortge pontifical arriva
le 9 juin, c'taient les ambassadeurs des royaumes chrtiens qui venaient le fliciter de
son heureux retour ; le patriarche de Constantinople lui-mme, suivi de plusieurs
seigneurs, parmi lesquels on distinguait le comte Amde de Savoie, oncle maternel de
l'empereur d'Orient, vint encore augmenter l'immense concours du peuple qui s'tait
port au-devant du Pontife, tenant en main des branches d'olivier, symbole de la paix.
Trois mois aprs, le samedi 16 octobre, Urbain V faisait son entre triomphale Rome.
Il se rendit d'abord au tombeau des saints Aptres, pendant que de grosses larmes
tombaient de ses yeux au souvenir de l'exil.

Le Pape rparateur. Projet de retour a Avignon.


En s'loignant momentanment de Rome, la Papaut semblait avoir emport avec
elle tout l'clat et toute la beaut de la Ville ternelle. Les difices et les glises
dsoles tombaient en ruines ; deux basiliques insignes, celle de Saint-Paul et de SaintJean de Latran, monuments vnrables de la pit des premiers ges, allaient
s'effondrer. Urbain les rpare l'une et l'autre, les dcore richement et offre celle de
Latran deux magnifiques reliquaires d'argent, destins recevoir les chefs prcieux des
saints Pierre et Paul qu'il avait dcouverts lui-mme le 2 mars 1368. Deux fleurs de lis
en pierreries, qui rayonnaient sur chaque buste, splendide donation du roi Charles V,
disaient assez que la France n'avait pas t trangre cette solennelle rparation.
Pour donner du travail au peuple, Urbain V fit amnager derrire le Vatican de
vastes jardins o il fit planter des vignes et des arbres fruitiers de tous pays et occupa
durant un hiver un millier d'ouvriers. En 1369, il canonisait Saint-Pierre son parrain
saint Elzar de Sabran.
Malheureusement, les Etats de l'Eglise taient une proie tentante pour les
innombrables tyrans qui gouvernaient les villes d'Italie. Secrtement, ils entretenaient
sur le territoire pontifical des missaires chargs d'y installer des foyers de rvolte et
de rendre la vie insupportable au Souverain lgitime. D'autre part, l'interminable
guerre, si tristement clbre sous le nom de guerre de Cent Ans, venait de s'allumer
entre les rois de France et d'Angleterre. Le calme ncessaire une bonne
administration de l'Eglise et lespoir de pacifier le diffrend anglo-franais engagrent
le Pontife rentrer en France. Avec tristesse, Urbain V dcida de reprendre le chemin
dAvignon.
Comment meurt un Pape.
A cette nouvelle, l'illustre sainte Brigitte essaya de l'en dtourner, la suite d'une
rvlation surnaturelle. Le Pontife ne se crut pas oblig de suivre cet avis, et le 5
septembre 1370 il quittait l'Italie ; le 17 il tait Marseille, et il arrivait Avignon le
26. Peu de temps aprs son retour, une maladie inconnue le saisit tout coup, et il se
sentit mourir. C'tait au mois de dcembre 1370, dans la neuvime anne de son
pontificat.
Voyant approcher la mort il voulut, par humilit, quitter le palais apostolique, et il
se fit porter dans la maison de son frre bientt ; il demanda qu'on ouvrit les portes et
qu'on permt au peuple de circuler autour de son lit, afin, dit-il, que chacun put voir
comment les Papes meurent. Le jeudi 19 dcembre il expira, revtu de l'habit bndictin. Son corps, d'abord inhum Avignon, fut transport Saint-Victor en 1372. De
grands et nombreux miracles illustrrent son tombeau, et les populations lui rendirent
un culte solennel. Des dmarches officielles furent faites prs de Clment VII pour
obtenir sa canonisation, et ce Pape nomma mme, le 17 avril 1381, des enquteurs
officiels ; des vnements nombreux entravrent la marche de cette cause.

Enfin, se rendant aux instances de Mgr Place, vque de Marseille, Pie IX


confirma ce culte immmorial le 10 mars 1870, sur le rapport du cardinal Pitra. C'est
ce cardinal Franais et Bndictin comme le bienheureux Urbain V, qui est l'auteur des
leons de l'office et de l'oraison approuves le 12 septembre 1870.
M.G.

Sources consultes. Abb M. Chaillan, Le bienheureux Urbain V (collection Les


Saints, Paris, 1911). (V.S.B.P., n 409.)

PAROLES DES SAINTS


________
L'humilit.
Oh ! la glorieuse vertu qu'est l'humilit, puisque l'orgueil mme, pour chapper au
mpris, s'efforce d'emprunter ses traits !
Saint Bernard.
(Des degrs de l'humilit, XVIII.)

SAINT DOMINIQUE DE SILOS


Abb bndictin (1000-1073).
Fte le 20 dcembre.

Saint Dominique, surnomm de Silos, cause du long sjour qu'il fit dans le
monastre de ce nom, vint en ce monde dans cette anne clbre et redoute qui,
disait-on, en devait voir la fin. Ce fut en l'an mille que, d'une famille distingue par sa
noblesse, puisqu'elle tirait son origine des seigneurs de Biscaye et des anciens rois de
Navarre, naquit l'enfant qui devait tre une des principales gloires de l'Espagne. Son
pre, Jean Manso, habitait la petite ville de Canas, au diocse de Calahorra, situe dans
cette rgion que l'on nomme la Rioja, en Vieille-Castille. Les historiens ne nous ont
point gard le nom de sa mre ; mais, elle devait tre sans doute, d'une noblesse
correspondant celle de son poux et leur pit les rendait galement
recommandables.
Prparation au sacerdoce.
Les heureux parents donnrent leur fils une ducation trs chrtienne ; d'ailleurs,
le caractre srieux de l'enfant le disposait naturellement une culture choisie et
leve. Malgr la haute position de ses parents, le jeune Dominique avait les gots les
plus simples, et son amour pour la solitude se montra de bonne heure par la demande
qu'il fit son pre d'tre appliqu la garde des troupeaux. Dieu semblait attirer ce
jeune homme la solitude afin de mieux parler son cur et surtout pour mieux
mettre l'abri de tout danger l'innocence de celui dont il voulait se faire un ami et un
aptre. Aprs quatre ans passs dans cet humble ministre, sur un ordre reu d'en haut,
le jeune homme se mit l'tude, ayant pour principal matre l'Esprit-Saint lui-mme.
On devine ses progrs dans les sciences divines et humaines. Devenu prtre il resta
dans la maison de ses parents, pour qui il fut bientt une lumire et un exemple, car sa
vie tait dj trs sainte, et il unissait l'innocence la mieux conserve les plus
rigoureuses pnitences. Cependant la solitude quil avait toujours aime, lui sembla
bientt ntre pas exempte elle-mme de dangers, et, dailleurs, le sacerdoce dont il
tait revtu cherchait son expansion au dehors. Il sentait dans son me ces
tressaillements dune grce qui veut se communiquer.

Saint Dominique entre dans l'Ordre de saint Benot.


Pendant que Dominique roulait ces penses dans son me et qu'il aspirait une vie
plus parfaite, il eut soudain l'inspiration d'aller frapper la porte de la clbre abbaye
bndictine de San-Millan de la Cogolla, distante d'une lieue seulement de la petite
ville de Canas, et appartenant elle aussi au diocse de Calahorra. San-Millan tait
peupl de religieux vivant dans une grande rgularit. Dominique y fut reu et devint
promptement le modle de tous. On montre encore auprs du magnifique couvent,
qu'habitent aujourd'hui des Augustins dchausss, la grotte o il se retirait, s'adonnant
des mortifications qui font frmir. L'abb de San-Millan admirait la vertu de ce jeune
religieux si fervent et dj si saint. Afin d'prouver son obissance, il lui confia, malgr
sa jeunesse, la charge de prieur de Canas, au lieu mme de sa naissance. Ce n'tait pas
une entreprise aise, car cette maison tait presque en ruines, sans aucun revenu et
dans le plus triste tat moral.
Tout autre et t dcourag d'avance, mais Dominique, plein de confiance dans le
Seigneur et sachant que l'obissance promet la victoire, se mit l'uvre avec ardeur ;
sans rien retrancher des observances de la rgle, il appliqua les quelques religieux qu'il
avait amens avec lui au travail des mains afin de pouvoir vivre. En moins de deux
ans, Dieu disposa les curs de telle sorte, la rputation de saintet de Dominique
s'tendit si loin dans toute la contre, que le monastre fut rebti, le clotre restaur et
lglise remise neuf. Sanche, vque de Nara, qui avait t prcdemment abb de
San-Millan et lami de Dominique, vint lui-mme la consacrer. La renomme du prieur
allait grandissant : plusieurs personnages des alentours vinrent se ranger sous sa
conduite, et, parmi eux, quelques-uns de ses frres et son pre lui-mme.
Prieur de San-Millan. Lutte contre les usurpations royales.
Labb de San-Millan, voyant quel trsor il possdait en la personne de
Dominique, le manda prs de lui et le proposa ses religieux qui l'acceptrent pour
prieur. L'ascendant de sa vertu le rendit cher toute la communaut, et le monastre de
San-Millan connut alors une paix profonde. Mais le dmon, jaloux, et prvoyant tout le
bien que Dieu allait oprer par un homme aussi saint, suscita une terrible tempte. Il
parvint indisposer le roi de Navarre, Garcia IV, qui se trouvait alors dans l'Arioja. Ce
prince, sous un prtexte futile, rsolut de dpouiller l'abbaye de San-Millan. Attrist de
revendications si injustes, Dominique fit tous ses efforts pour arrter le roi sur cette
pente fatale, o les princes ont eu de tous temps tendance glisser ; il lui reprsenta
qu'aucun grand de la terre, quelle que ft sa puissance, n'avait de droits sur les biens
d'glise, c'est--dire consacrs Dieu et servant la nourriture de ses serviteurs et des
pauvres. Comme ces raisons ne semblaient pas faire une impression suffisante sur
l'esprit du roi, qui en venait aux menaces et qui, des menaces n'et pas tard passer
l'excution, Dominique partit pour Burgos, o se trouvait alors le roi de Castille,
Ferdinand 1er.

Le prince le reut avec tout l'honneur qu'exigeait la rputation des vertus qui l'avait
prcd la cour. Il fit droit toutes ses requtes, et, de plus, lui donna un endroit
l'abri de toute contestation, o l'abb de San-Millan lui manifesta le dsir de se retirer.
Ce lieu tait Silos, que Dominique devait rendre si clbre. Quelques auteurs disent,
qu'avant de quitter Burgos, le serviteur de Dieu prit le temps de doter cette ville d'un
petit couvent, touchant celui des Augustins, dans une valle que l'on appelle Semela.
Il y chantait jour et nuit les louanges du Seigneur. Ce lieu o vcut Dominique
Burgos est aujourd'hui l'ermitage de la Madeleine, qui, en effet, tait encore, au dbut
du XIXe sicle, une dpendance de Silos.
Abb de Silos.
Le 24 janvier 1041, Dominique vint donc Silos, monastre de l'Ordre de saint
Benot, fond dit-on, en 593, par le roi Bcarde, sous la double invocation de la
Sainte Vierge et de saint Sbastien. A la suite de l'invasion musulmane, ce clbre
couvent tait alors dchu de sa gloire passe. Les abus et les dsordres s'y taient si
bien enracins que le roi Ferdinand, de mme que son Ximne, vque de Burgos,
jugea Dominique seul capable de remdier tant de maux. Le fervent religieux y fut
donc envoy. Plusieurs personnages de la cour de Castille l'accompagnrent. Un saint
moine nomm Licinien, qui gmissait depuis longtemps sur cette dcadence, chantait
la messe ce jour-l, quand, se tournant l'Offertoire, au lieu de dire, le Dominus
vobiscum ordinaire, il chanta comme m par une subite inspiration surnaturelle :
Voici le restaurateur qui vient ! et le chur de rpondre de mme : C'est le
Seigneur qui l'a envoy ! Le ciel, en autorisant cette confusion des prires
liturgiques, montrait tous les yeux au mme instant Dominique environn d'une
aurole brillante et qui entrait dans l'glise. Le nouvel abb fut bnit selon la liturgie
mozarabe ou gothique alors en usage. Le nouvel abb commena la rforme de ce
monastre en donnant l'exemple de toutes les vertus. Bientt, la saintet refleurit
Silos comme aux plus beaux jours. En mme temps l'abbaye voyait natre une nouvelle
re de prosprit matrielle ; une glise magnifique fut commence, qui subsistait
encore au milieu du XVIIIe sicle.
La vision des trois couronnes.
Dieu daigna un jour rjouir son serviteur par une vision trs consolante. Il lui
montra une rivire d'o s'chappaient deux ruisseaux ; les eaux de l'un taient plus
blanches que le lait, l'autre tait plein d'un sang vermeil. Au-dessus de la rivire tait
jet un pont de cristal, large peine d'une palme et demie. Sur la rive oppose celle
sur laquelle tait Dominique, se tenaient deux hommes d'une merveilleuse beaut. Le
premier avait en mains deux couronnes d'or ; le second une seule couronne, enrichie de
pierres prcieuses. Le premier l'invitait passer, mais Dominique objectait la difficult
et l'troitesse du pont : Ne craignez pas , dit la vision, et l'abb de Silos plein de
confiance, passa en effet.

Quand il fut de l'autre ct : Voici, dit l'envoy de Dieu, les deux couronnes que
je vous apporte et que vous avez mrites. Et en quoi, demanda le moine, ai-je pu
mriter une telle rcompense apporte par un tel messager ? La premire couronne,
dit l'ambassadeur cleste, le Seigneur vous l'envoie, cause du mpris que vous avez
pour les biens de ce monde ; votre persvrance vous en assurera la jouissance
ternelle ; la seconde, pour avoir restaur le couvent de Notre-Dame de Canos, en
l'honneur de la Vierge Marie, et pour la chastet que vous avez fidlement garde. La
dernire couronne, qui est aussi la plus prcieuse, vous est destine si vous relevez ce
monastre de Silos, si vous lui rendez son ancienne splendeur, et enfin pour toutes les
mes que vous gagnerez Jsus-Christ. Si vous accomplissez fidlement ce que je
vous dis, vous jouirez ternellement avec nous de ces trois couronnes. Et la vision
disparut.
Le lendemain, Dominique raconta sa vision quelques-uns de ses religieux, dans
la vertu de qui il avait plus de confiance. Parmi eux se trouvait Grimald qui, par la
suite, crivit le premier la vie de son abb et qui rapporte le fait. Nous n'avons
compris que plus tard, ajoute-t-il, le sens de cette vision, et nous n'y attachions qu'une
mdiocre confiance, jusqu' ce que l'esprit de prophtie et les miracles de Dominique
nous en eussent montr la vrit.
Ces trois couronnes figurent aujourd'hui dans les armes de Silos, et l'auteur de ces
lignes les a vues reproduites partout dans le couvent et dans l'glise, lors d'un
plerinage effectu ce lieu clbre. Les rois d'Espagne se plurent combler de
faveurs le monastre que Dominique gouvernait si saintement. Don Sanche lui donna
le prieur de Notre-Dame du Duero avec toutes ses dpendances ; Alphonse Vl, le
couvent de Saint-Martin de Madrid et la paroisse qui en relve, avec la juridiction
civile et criminelle sur tous les paroissiens. Grce aux largesses royales et quelques
autres, Dominique put relever l'glise, le clotre et le monastre de Silos, qui est l'un
des plus imposants que nous connaissions.
Vertus et charit envers les captifs.
Ces restaurations matrielles l'occupaient beaucoup moins que la sanctification des
mes, lesquelles sont les temples o le Saint-Esprit rside. Sa vertu, non contente
d'embrasser tous ses religieux, s'tendait au dehors, et de toutes parts les affligs
accouraient Silos, attirs par la saintet de Dominique et les miracles dont cette foi
tait souvent favorise. Les aveugles, sa prire, recouvraient la vue, les boteux
marchaient, les malades taient guris, et les tmoignages de cette puissance
surhumaine tapissent encore aujourdhui par centaines, les murs de la chapelle o lon
garde ses reliques. Parmi tous ces trophes, les plus touchants, les plus glorieux, ce ne
sont pas les magnifiques tableaux qui dcorent cette chapelle et qui retracent les
principaux vnements de la vie ou les miracles de Dominique, ce sont ces guirlandes
de chanes, de ceps, de fer, suspendues aux votes et qui attestent sa charit envers les
captifs faits par les Maures, alors matres d'une partie de l'Espagne. Sans quitter son
couvent, il visitait les cachots o languissaient ces pauvres chrtiens.

Il payait leur ranon, prludant ainsi cette uvre admirable qui ne devait natre
due plus tard, sous le nom de Notre-Dame de la Merci. Tous les chrtiens qu'il avait
arrachs la captivit, et peut-tre l'apostasie, le suivaient en bnissant son nom et
apportaient la porte de l'glise de Silos les instruments de leur supplice. Les dpouilles des prisonniers taient suspendues aux murailles, o l'on en voit encore
beaucoup. Elles s'y accumulrent tel point que ce fut bientt un proverbe en Castille.
Pour exprimer une grande abondance, on disait : Il ne vous en manque pas plus que
de fers Silos.
Ce fut dans ce mme temps que Dieu rvla saint Garcia, abb d'Arlanza, de
transfrer d'Avila son monastre les corps des saints martyrs Vincent, Sabine et
Cristeta. Dominique assista cette translation avec plusieurs vques de la Castille qui
rclamrent comme une faveur d'emporter, pour leurs glises, quelques-unes de ces
saintes reliques. L'abb de Silos ne rclama rien, et ses religieux qui s'en plaignaient,
il rpondit simplement : Ne vous en mettez pas en peine, car Silos possdera le corps
d'un Saint si illustre qu'il n'aura rien envier aux autres glises ! Il disait ces paroles
par une impulsion divine, et les religieux ne le comprirent que plus tard.
Sa mort. Son tombeau. Ses miracles.
L'heure approchait o le grand serviteur de Dieu allait obtenir la rcompense de
ses travaux. La Vierge Marie qu'il avait toujours beaucoup aime daigna l'avertir ellemme de sa fin prochaine. Le jour o l'Eglise clbre l'attente du divin Enfantement
(18 dcembre), il dit ses religieux runis autour de sa couche : J'ai pass toute cette
nuit en la compagnie de la Reine des anges, et elle m'a invit me rendre prs d'elle
dans trois jours ; je vais donc aller bientt au cleste festin o elle me convie !
Le 20 dcembre 1073, il reut avec pit les sacrements dont l'Eglise console en ce
monde les dernires heures de ses fils, et peu aprs, tous les religieux runis aperurent
son me orne de la triple couronne promise par la vision, qui remontait vers son Crateur. Il avait gouvern le monastre de Silos pendant prs de trente-trois annes.
Son corps fut d'abord enterr dans le clotre qu'il avait bti le long de l'glise du
monastre. Une pierre qui le reprsente en relief marque encore la place de cette
premire spulture. Mais bientt les nombreux miracles oprs ce tombeau, les
instances des plerins qui n'avaient pas toujours la libert de pntrer dans le clotre
dterminrent Dom Ximne, vque de Burgos, de concert avec Dom Fortunio, abb
de Silos et successeur immdiat du Saint, transfrer, ds 1076, probablement le 5
janvier, les prcieuses dpouilles dans l'glise, l'autel de Saint-Martin.
Alphonse VI, roi de Castille, donna les autorisations ncessaires, et la crmonie
se fit au milieu d'un immense concours. Telle fut, selon la coutume de cette poque, la
batification du serviteur de Dieu. Ds lors, l'glise du monastre perdit peu peu son
appellation de Saint-Sbastien et devint Saint-Dominique de Silos. La ddicace en fut
faite le 29 septembre 1088, l'archevque d'Aix-en-Provence, Pierre Gaufridi, tant
conscrateur de l'glise et du matre-autel.

Le culte. Saint Dominique de Guzman.


Avec les sicles, en effet, loin de diminuer, la gloire du saint abb de Silos ne fit
que s'accrotre, et son patronage continua tre invoqu par les Espagnols captifs des
Maures ; c'est ainsi que dans la seule anne 1285, 203 vinrent Silos en plerinage
d'action de grces. Au rcit de sa vie, crit par Grimald au XIe sicle, s'ajoutrent
successivement un Recueil de Miracles crit la fin du XIIIe sicle par le moine Pero
Marin, puis au XVIIe sicle deux biographies dues Dom Garpard Ruiz et Jean de
Castro ; Sbastien de Vergara en publia une autre en 1736. Tous l'appellent le thaumaturge espagnol, le nouveau Mose, le nouveau rdempteur de l'Espagne .
Une confrrie ou hermandad fut institue l'abbaye en l'honneur de saint
Dominique, elle connut une grande prosprit la fin du XIVe et au dbut du XVe
sicle.
En 1439 elle comptait plus de 45 000 associs, rpandus dans les divers Etats de la
pninsule ; en tte des frres figuraient les rois de Castille, d'Aragon, de Portugal et de
Navarre. Pour y tre inscrits, les laques donnaient une livre de cire ou 30 deniers ; puis,
chaque anne, un ral d'argent, ou sa valeur en bl ou laine. On faisait dire des messes pour
les membres vivants ou trpasss. On hbergeait les plerins pauvres, en route pour SaintJacques de Galice, Jrusalem, Saint-Pierre de Rome et autres sanctuaires ; on recueillait aussi
les orphelins. Papes et vques accordrent la hermandad des indulgences sans nombre .
Encore trs florissante la fin du XVe sicle, elle diminua d'importance au XVIe et disparut au
XVIIe (U. Chevalier).

De nombreuses glises reurent pour patron saint Dominique de Silos. Dom


Marius Frotin, Bndictin de Solesmes, qui a publi la fin du XIXe sicle deux
ouvrages considrables sur l'abbaye de Silos, s'est plu en dresser une liste, peut-tre
incomplte ; il n'en compte pas moins de 51. En tmoignage de leur vnration pour le
saint abb, les rois d'Espagne comblrent de bienfaits le monastre de Silos, en considration des saintes reliques qu'il abritait, et lui accordrent des privilges qui
semblent exorbitants, dont personne cependant ne songeait se montrer jaloux ; des
gnreux bienfaiteurs dotaient le monastre qui avait eu sa tte un abb si illustre ;
parmi eux, on peut citer, en 1076, le Cid Campeador et sa femme Chimne, les deux
hros du drame de Corneille. La bienheureuse Jeanne d'Aza, femme du seigneur Flix
de Guzman, avec qui elle habitait le chateau de Caleruega, cinq lieues de Silos,
venait souvent en plerinage au tombeau de saint Dominique de Silos.
Dj mre de deux fils, et sur le point de l'tre encore, elle retourna Silos et fit
cette prire : Grand saint Dominique si par votre intercession Dieu me donne un fils,
il ne portera jamais d'autre nom que le vtre . C'est alors qu'elle eut cette vision
clbre que chacun connat. Elle vit son enfant sous la forme d'un chien portant un
flambeau destin clairer le monde ; peu de temps aprs naissait un troisime fils
qui elle donna le nom de Dominique : l'Eglise vnre aujourd'hui en celui-ci un grand
Saint, l'illustre fondateur de l'Ordre des Frres Prcheurs. C'est peut-tre en souvenir
de ce plerinage de la bienheureuse Jeanne d'Aza que saint Dominique de Silos est
invoqu par les futures mres pour obtenir une heureuse dlivrance.

Le bton du Saint est toujours port par l'abb du monastre au palais des souverains espagnols lorsque la reine est sur le point de mettre au monde un enfant.
Parmi les autres plerins illustres la chronique enregistre, au 11 juillet 1608, la
prsence de Philippe III et de la reine Marguerite d'Autriche qui visitrent nu-pieds la
chambre dans laquelle saint Dominique rendit le dernier soupir.
Translation des reliques.
Le corps de saint Dominique de Silos fut transport, le 19 avril 1733, de l'autel
Saint-Martin la magnifique chapelle btie dans le transept de l'glise, du ct du
Midi. Il est l, dans une urne d'argent, et lev trois mtres environ au-dessus de
l'autel. A cette occasion, le Pape Clment XII permit que le nom de saint Dominique
de Silos ft insr au Martyrologe romain avec cette mention :
Trs clbre en raison de ses miracles dans la libration des captifs.
Le couvent fut supprim la suite du dcret de 1835 qui abolissait en Espagne
l'tat religieux ; le 17 novembre, la dernire messe solennelle fut chante avant la
dispersion. L'abb Dom Echavarria resta comme cur Silos jusqu'au moment, o il
fut nomm vque de Sgovie (1857). Prs d'un demi-sicle allait s'couler avant que
le monastre ft rendu la vie. Les Bndictins de la Congrgation de France, chasss
de leur monastre de Ligug par les dcrets de 1880, se transportrent Silos sous la
direction de Dom Gupin ; l'abbaye refleurit aujourd'hui avec des religieux espagnols,
mais elle continue d'appartenir ce rameau franais de l'Ordre bndictin.
Jean-Emmanuel Drochon.

Sources consultes. Ulysse Chevalier, L'abbaye de Silos (Universit catholique,


1898) ; Rpertoire des sources historiques du moyen ge (Paris, 1905). Annuaire pontifical
catholique, 1917 (Paris). (V.S.B.P., n 358.)

SAINT THOMAS
Aptre et martyr (1er sicle).
Fte le 21 dcembre.

Lorsque Notre-Seigneur, aprs avoir pass trente ans dans l'humilit d'une vie
obscure, inaugura sa mission publique et commena rvler au monde les mystres
du royaume des cieux, il choisit, en traversant les bourgades de la Palestine, des
disciples qui l'accompagnrent dans ses courses apostoliques. Douze d'entre eux furent
plus intimement associs son ministre : il les instruisit avec prdilection, il les
envoya prcher en son nom, il en fit ses messagers, ses amis, ses aptres. Parmi ces
privilgis qui recueillirent de plus prs les sublimes enseignements du Matre et les
secrets de son cur si aimant, se trouvait saint Thomas. Si l'on en croit d'anciens
documents, son vrai nom tait Judas ; et c'est sans doute cause de l'emploi trs
commun de ce nom chez les Juifs que pour le distinguer de ses homonymes, on l'aurait
dsign sous le surnom de Thomas, signifiant jumeau comme le nom grec de Didyme
par lequel le dsigne aussi l'vangliste saint Jean. D'aprs une tradition, il serait n
Antioche, et des crits apocryphes racontent qu'il avait une sur jumelle nomme
Lydie. Mais il faut ouvrir l'Evangile pour trouver des pisodes d'une authenticit
indiscutable de la vie de saint Thomas.
Courageuse fidlit au Matre.
A l'poque o il entendit l'appel de Jsus, Thomas devait mener en Galile, comme
la plupart des autres aptres, une humble existence de pcheur. Plus tard, en effet,
aprs la Rsurrection du Christ, nous le trouvons parmi les disciples qui, ayant repris
leur ancien mtier, jetaient leurs filets dans les eaux du lac de Tibriade et qui,
favoriss d'une apparition du Sauveur ressuscit, durent sa parole de faire une pche
miraculeuse. Son caractre se rvle dans trois faits que raconte saint Jean. C'est
d'abord un pisode o l'aptre se montre gnreusement dvou au Matre et pousse la
fidlit jusqu' vouloir affronter la mort. Notre-Seigneur avait publiquement enseign
aux Juifs qu'il tait gal au Pre et Dieu comme lui, et ses auditeurs avaient ramass
des pierres pour le lapider comme un blasphmateur ; mais il s'tait drob leur

fureur, car l'heure de souffrir pour la Rdemption du monde n'tait pas encore venue.
Quand cette heure approcha, il dit ses disciples : Retournons en Jude. Ces
paroles les effrayrent. Matre, s'crirent-ils, il y a quelques jours, les Juifs
voulaient vous lapider, et vous voulez retourner dans ce pays ! Ils redoutaient, dans
un double sentiment d'amour et de crainte, les mauvais traitements qui taient rservs
leur Matre et eux-mmes. C'est alors que Thomas, surmontant toute crainte,
encouragea ses compagnons rester fidles Jsus jusqu' la mort. Il leur dit ces
courageuses paroles : Allons nous aussi et mourons avec lui. Eamus et nos et
moriamur cum illo. En cette circonstance, comme le remarque saint Vincent Ferrier,
il montra plus de charit que les autres aptres, car il n'y a pas de plus grand amour
que de donner sa vie.
Amour de la vrit.
Rsolu suivre le Christ jusque sur le chemin du supplice, Thomas tait, on n'en
peut douter, trs attentif aux enseignements divins, et il voulait les bien comprendre.
Peu enclin croire sans se rendre compte et dfiant devant toute affirmation que n'appuyaient pas des preuves solides, il aimait la vrit et s'y attachait avec ardeur, ds
qu'elle s'imposait son esprit. Loin d'tre navement crdule, il raisonnait sur ce qu'il
entendait et ne se rendait qu' une doctrine lumineuse et certaine. Deux pisodes
mettent en relief cette attitude d'me. Transportons-nous au Cnacle, o le Seigneur
prend avec ses disciples son dernier repas, ce repas pascal o, aprs leur avoir donn
son Corps et son Sang par l'institution de la sainte Eucharistie, il leur livre les plus
sublimes enseignements qui aient jamais frapp oreille humaine. Comme il est sur le
point de s'offrir la mort, il console ses aptres qu'afflige la pense de la sparation
prochaine, en leur annonant qu'il va leur prparer une place dans la maison de son
Pre, et en leur disant :
Lorsque je m'en serai all et que je vous aurai prpar une place, je reviendrai
et je vous prendrai avec moi, afin que l o je suis, vous y soyez aussi ; et vous savez,
o je vais et vous en connaissez le chemin. Mais Thomas l'interrompt : Seigneur,
nous ignorons o vous allez ; comment pouvons-nous en savoir le chemin ? Par ces
mots, il avoue humblement que la doctrine du Matre touchant le terme de sa mission a
dpass la porte de son esprit, et il demande en tre mieux instruit. Et Jsus de lui
rpondre par ces paroles qui soulignent si magnifiquement son uvre rdemptrice :
Je suis la Voie, la Vrit et la Vie ; nul ne va au Pre que par moi
Aucun aptre, sans doute, n'coute alors avec plus d'attention la doctrine de vrit
et de vie que continue exposer le Sauveur.
L'heure du doute et l'heure de la foi.
Parce qu'il aimait la vrit, l'aptre Thomas la voulait pure ; il se mettait en garde
contre l'illusion et l'imagination qui la travestissent. Il y avait chez lui, jusqu' l'excs,
une sorte de prudence intellectuelle qui l'empchait d'ajouter foi tout tmoignage

humain dont il ne touchait pas les preuves incontestables. C'est ce qui apparat dans
l'pisode vanglique si connu, o il subit une heure de doute, et mme d'incrdulit,
avant l'heure exquise de la foi rassure et indfectible.
Jsus-Christ, aprs sa Rsurrection, apparut aux disciples qui, par crainte des Juifs,
s'taient enferms au Cnacle. Thomas, ce moment, ne se trouvait pas avec eux. A
son retour, ils l'entourrent et lui dirent : Nous avons vu le Seigneur. Quelque
surprenant que ft le fait de la Rsurrection glorieuse du Sauveur, l'aptre aurait d
s'incliner devant l'affirmation unanime des disciples. Il n'en fit rien, il craignait qu'ils
eussent t victimes d'une illusion. Si je ne vois dans ses mains, dit-il, la marque des
clous, et si je ne mets mon doigt la place des clous, et ma main dans son ct, je ne
croirai point.
Huit jours aprs, comme les disciples taient encore runis au Cnacle et qu'ils
avaient Thomas parmi eux, Jsus leur apparut de nouveau en leur disant : Paix avec
vous ! Puis, s'adressant Thomas et lui montrant ses plaies, il lui dit : Mets ici ton
doigt et regarde mes mains ; approche aussi ta main,, et mets-la dans mon ct ; et ne
sois pas incrdule, mais croyant. Laptre toucha-t-il les cicatrices du Sauveur ?
Le texte sacr ne le dit pas, et on peut croire qu'il suffit Thomas d'entendre le
tmoignage rendu par Jsus la ralit de sa Rsurrection pour repousser tout doute et
toute incrdulit, et pour exprimer sa foi, dsormais lumineuse et ardente, dans ce cri
plein de respect et d'amour : Mon Seigneur et mon Dieu ! Jsus reprit : Parce que
tu m'as vu, Thomas, tu as cru. Heureux ceux qui n'ont pas vu et qui ont cru ! Pour
tout reproche, il opposait la soumission tardive de son aptre le mrite et le bonheur
des mes qui croient en lui sans exiger de le voir.
Les Pres de l'Eglise se sont plu montrer combien l'incrdulit passagre du
disciple a tourn l'avantage du christianisme, en tant tout sujet de douter de la
Rsurrection, et par consquent de la divinit de Jsus. Saint Grgoire le Grand crit :
L'incrdulit de saint Thomas a plus fait pour affermir notre foi que la foi des
disciples qui avaient cru.
L'adieu de Jsus et la venue de l'Esprit.
Aprs la scne qui vient d'tre raconte, le nom de l'aptre Thomas n'apparat que
deux fois dans le Nouveau Testament (Jean, XXI, 2 ; Actes, I, 13) ; et c'est d'abord dans
une circonstance o le Sauveur ressuscit apparut encore plusieurs des siens pour
leur faire de touchants adieux avant de retourner son Pre, puis dans la runion des
disciples au Cnacle, o ils persvraient dans la prire et o ils reurent l'Esprit-Saint.
Avec Pierre, Jacques, Jean, Nathanal et deux autres disciples, Thomas se trouvait
sur les bords du lac de Tibriade, aprs avoir pass une nuit pcher sans rien prendre,
lorsque, le matin venu, Jsus apparut tout coup sur le rivage et dit aux pcheurs :
Jetez le filet droite de la barque et vous trouverez. Les filets furent jets et
s'emplirent merveilleusement de poissons. A cette vue, les disciples reconnurent le
Seigneur en celui qui venait de leur apparatre, et, quand ils furent descendus terre
avec leur pche miraculeuse, ils virent des charbons allums, du poisson mis dessus et
du pain. Et Jsus lui-mme prit du pain et du poisson et le leur donna manger ; avec
quelle tendresse il servit ses amis ce repas intime !

Et Thomas tait au nombre des heureux convives. Il fut aussi tmoin de la scne
qui suivit ce repas matinal, quand le Sauveur, trois reprises, posa Pierre cette
question : M'aimes-tu ? et l'tablit chef de son Eglise par ces paroles : Pais mes
agneaux, pais mes brebis.
Deux fois encore Thomas revit Jsus ressuscit, sur une montagne de Galile o
s'taient rassembls plus de cinq cents disciples et o retentit le commandement divin :
Allez et enseignez toutes les nations, les baptisant au nom du Pre, et du Fils, et du
Saint-Esprit, et leur enseignant observer tout ce que je vous ai command , et enfin
Jrusalem o le Sauveur apparut pour la dernire fois ses aptres, leur dit : Allez
dans le monde entier et prchez l'Evangile toute crature , les conduisit avec sa
Mre et quelques autres disciples sur le mont des Oliviers et, aprs leur avoir fait ses
suprmes adieux et les avoir bnis affectueusement, monta au ciel pour toujours.
Comme ses collgues dans l'apostolat, Thomas se retira au Cnacle aprs
l'Ascension du Matre et s'y prpara dans la prire la venue de l'Esprit-Saint. Au jour
de la Pentecte, il fut rempli, comme eux, de l'Esprit divin descendu sous la forme de
langues de feu, et il eut part tous ses dons, notamment ce don miraculeux par lequel
les aptres purent prcher en diverses langues quils ne connaissaient pas et se faire
comprendre de la foule des trangers se trouvant alors Jrusalem et qui parlaient
divers dialectes.
Eclair den haut pour mieux connatre la doctrine de Jsus-Christ et enflamm de
zle pour la rpandre, Thomas prcha l'Evangile dans les rues de Jrusalem et travers
la Jude ; il fut perscut, emprisonn et flagell par les Juifs, l'instigation des
princes, des prtres qui ne pardonnaient pas aux aptres de leur ravir leur influence sur
le peuple. Enfin, lorsque ceux-ci se dispersrent pour porter l'Evangile au del des
frontires de la Palestine et jusqu'aux extrmits de la terre , selon l'expression
mme de leur Matre, Thomas s'lana la conqute des pays assigns son zle. Il
brlait de rpandre dans l'me des autres, la foi quavaient affermie en lui la vue des
plaies de Jsus et la rception de l'Esprit-Saint.
Lgende de la ceinture de la Vierge.
Avant de suivre l'aptre dans ses travaux apostoliques, signalons une pieuse
tradition qui, sans doute, tient plus de la lgende que de l'histoire. Quand survint la
mort de la Sainte Vierge, Thomas, averti par une vision divine, serait revenu en hte
vers Jrusalem pour rendre les derniers devoirs la Mre de son Matre, mais serait
arriv trop tard.
Dj, raconte la lgende, les autres aptres avaient termin la crmonie des
funrailles et enseveli la Vierge prs de la grotte de l'Agonie. Le nouvel arrivant dsira
contempler encore une fois le visage de celle qui avait donn le jour au Sauveur. On
ouvrit donc le tombeau, mais le corps ne s'y trouva plus. Thomas commenait se
dsoler quand, levant les yeux, il aperut Marie montant au ciel au milieu d'un chur
d'anges, et la vit dtacher et laisser tomber terre sa ceinture qu'il ramassa avec une
pieuse motion.

Apostolat en divers pays d'Orient.


Comme pour la plupart des autres aptres, l'histoire est presque muette sur les
travaux apostoliques de saint Thomas et sur les pays o il porta l'Evangile. On ne
possde gure, sur ce point, que des traditions incertaines consignes dans des crits
apocryphes qui ont fait une plus large place la lgende qu' la vrit historique.
Il est racont qu'il traversa les pays habits par les mages qui taient venus jadis
adorer l'Enfant Jsus Bethlem, et qu'aprs leur avoir fait le rcit de la vie de Jsus, il
les baptisa et les associa l'vanglisation des peuples. On raconte aussi que, le roi
d'Edesse Abgare ayant crit au Sauveur pour l'inviter venir dans ses Etats et pour le
prier de le gurir d'un mal dont il tait afflig, Jsus lui avait rpondu qu'il le ferait
visiter aprs sa mort par un de ses disciples, et que, pour raliser la promesse du
Matre, Thomas envoya Thadde, l'un des soixante-douze disciples, auprs de ce
prince, qui reut le baptme et fut guri de l'infirmit dont il souffrait.
Des tmoignages plus srieux nous apprennent qu'il vanglisa la partie du
royaume des Parthes comprise entre le Tigre et l'Euphrate, et la tradition, rapporte par
plusieurs crivains ecclsiastiques, suivant laquelle il mourut Edesse, semblerait
indiquer qu'il ne poussa pas plus loin vers l'Orient ses voyages apostoliques.
Mais d'autres traditions, qu'on rencontre de bonne heure et dont il est malais
d'apprcier les bases historiques, lui font porter l'Evangile chez les Indiens et, bien que
ce nom put tre alors appliqu quelquefois tout peuple situ l'est de l'Euphrate, lui
attribuent l'honneur d'avoir annonc Jsus-Christ dans l'Inde proprement dite, au del
mme de l'le de Ceylan et jusqu'en Indo-Chine. Lorsque les Portugais, au XVIe sicle,
tablirent leur domination sur les ctes de l'Inde, ils y trouvrent des chrtiens dits de
saint Thomas, qui regardaient cet aptre comme leur fondateur et qui, dans les
antiennes de leur office, le louaient d'avoir amen les Indiens et les Chinois la
connaissance de la vrit. Ces chrtiens taient nestoriens, et leur loignement du reste
de l'Eglise les avait laisss tomber en de nombreuses erreurs. Les missionnaires portugais en ramenrent beaucoup l'unit catholique ; mais tous ne persvrrent pas.
Un miracle.
Les traditions conserves parmi ces chrtiens de l'Inde attribuent l'aptre Thomas
plusieurs miracles, qui auraient grandement contribu au succs de son ministre
apostolique. Elles racontent notamment le prodige que voici :
Le roi du pays nomm Sagame et les brahmanes s'opposaient de toutes leurs forces
au projet qu'avait l'aptre d'lever une glise en l'honneur du vrai Dieu. Or, il arriva
que la mer rejeta sur le rivage une poutre norme, que le roi voulut employer dans la
construction d'un de ses palais, Mliapour. On runit en vain les lphants et les
machines pour transporter la pice de bois ; on ne put la faire bouger de place. Je
m'offre, s'cria l'aptre, la traner seul jusqu' la ville, si l'on consent me la donner
pour btir mon glise. Sagame accepta la proposition, bien convaincu qu'un homme
ne russirait pas l o avaient chou la force des lphants et la science des

ingnieurs. Thomas attacha sa ceinture la poutre, fit sur elle un signe de croix et, en
prsence de tout le peuple, la trana avec autant de facilit qu'un ftu. Gagn par ce
miracle, Sagame, loin de s'opposer la Prdication de l'Evangile, se convertit et
contribua l'dification de l'glise projete.
Ce fait n'est pas tranger la coutume qu'avaient les statuaires et les peintres du
moyen ge de reprsenter saint Thomas une querre la main, et il a contribu le
faire choisir comme patron des architectes et des maons. Mais ce patronage drive
surtout d'une lgende clbre, raconte dans les faux Actes de saint Thomas et dans la
Lgende dore de Jacques de Voragine, et suivant laquelle le roi des Indes, Gondofer,
ayant envoy son prvt Abbanes la recherche d'un homme trs habile en
architecture pour construire un palais la manire romaine, le Seigneur aurait prsent
l'envoy l'aptre Thomas qui, parvenu la cour du prince, aurait fait le dessin d'un
palais admirable.
Le martyre.
O et comment mourut saint Thomas ? Ici encore, l'histoire est incertaine. Ce
qu'on peut dire de moins douteux et ce que presque tous les historiens ecclsiastiques
ont toujours pens, c'est, qu'il fut martyr, comme les autres membres du Collge
apostolique. Des auteurs croient qu'il mourut desse ou non loin de cette ville. Des
crivains du IVe sicle rapportent qu'il avait l son tombeau et qu'on y vnrait son
corps dans l'glise principale.
Mais une autre opinion, ancienne aussi et adopte par le Martyrologe romain, lui
fait subir le martyre Calamine, dans l'Inde, ville que les traditions de ce pays
identifient avec Mliapour. Les brahmanes s'murent du nombre des conversions
qu'opraient les prdications et les miracles de l'aptre. Ils redoutaient la chute des
idoles, qui aurait entran celle de leur puissance et de leur fortune. Ils complotrent
donc la mort du missionnaire du Christ, et, un jour qu'il avait par sa prire obtenu la
destruction d'une idole, le grand-prtre du temple le transpera d'un coup de lance en
disant : Je venge l'injure faite mon dieu ! Les chrtiens recueillirent le corps de
leur Pre et l'ensevelirent pieusement dans l'glise qu'il avait btie.
Les partisans de cette opinion admettent gnralement que, plus tard les ossements
de l'aptre furent, du moins en partie, transfre Edesse o, comme il vient d'tre dit,
ils taient au IVe sicle l'objet d'une grande vnration. Le Martyrologe Romain, au 3
juillet, place la fte de cette translation Edesse, et ajoute que les restes vnrs ont
t ensuite transports Ortona. Des vques de cette poque, comme saint Ambroise
de Milan et saint Paulin de Nole, obtinrent pour leurs glises quelques reliques.
Les historiens portugais racontent qu'on dcouvrit, en 1532, parmi les ruines de
Mliapour, le tombeau de saint Thomas, et que ce qu'on y trouva de ses ossements
glorieux fut port en grande solennit Goa, capitale des possessions portugaises dans
l'Inde. La France reut aussi des reliques de saint Thomas. Avant la Rvolution, on
montrait Chartres un ossement d'un bras de cet aptre, et Saint-Denis la main qui
avait touch le ct de Notre-Seigneur.

On reprsente saint Thomas de quatre faons principales : soit approchant la main


du ct transperc de Jsus-Christ ressuscit, soit tenant une rgle ou une querre,
cause de la lgende du palais construit pour le roi de l'Inde ; soit encore droulant un
cartouche sur lequel on lit cet article du Symbole : Il est ressuscit le troisime
jour , parce que, d'aprs la tradition qui attribue aux Aptres la composition de ce
rsum de notre foi, il serait l'auteur de l'article relatif la Rsurrection de NotreSeigneur ; soit enfin, tenant l'instrument de son martyre, la lance dont il fut perc par le
prtre des brahmanes.
Jean Cur.
Sources consultes. Evangile selon saint Jean. Tillemont, Mmoires pour servir
l'histoire ecclsiastique, t. 1er. Mgr Paul Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris).
Godescard, Vies des Saints, t. IX. Vigouroux, Dictionnaire biblique. Rite et calendrier
syro-malabars (Annuaire pontifical catholique, 1902). (V.S.B.P., n 251.)

..

PAROLES DES SAINTS


_______

Le salut.
Dieu nous a donn trois moyens de salut : l'esprance d'une vie ternelle et
bienheureuse ; le commencement de la batitude ds la vie prsente par les exercices
de la pit, et l'assurance de la consommation de la flicit dans le ciel par la certitude
de ses promesses.
Saint Barnab.
(Eptre.)

La prire attentive.
Savez-vous ce que c'est que prier sans attention ? C'est vouloir que Dieu vous
entende, quand vous ne vous entendez pas vous-mme. C'est veiller des yeux et dormir
de cur ; au lieu qu'un chrtien doit veiller de cur, quand bien mme ses yeux
seraient assoupis.
Saint Cyprien.

(Trait de l'Oraison dominicale.)

BIENHEUREUX GRACIA DE CATTARO


Frre convers de l'Ordre des Ermites de Saint Augustin (1438-1508)
Fte le 22 dcembre.

Les

Bouches de Cattaro, sur la cte dalmate, sont une vritable curiosit


gographique. Un golfe profond, dit Malte-Brun, pntre en zigzag parmi des
montagnes trs escarpes et se termine sans recevoir d'autres cours d'eau que des
torrents. Deux cueils ferment les trois entres de ce golfe, nommes Bouches de
Cattaro, dont les deux principales sont assez larges et assez profondes pour permettre
aux gros navires d'y passer. Derrire ces entres, la partie troite du golfe porte le nom
de canal de Cattaro. La petite ville de Cattaro (ou Kotor) est situe en partie sur le
golfe et en partie sur un rocher du mont Pella. Au XVe sicle, la Dalmatie s'tait
donne la Rpublique vnitienne, dans l'espoir de trouver en celle-ci un puissant
secours contre les incursions des Turcs.
Le fils du batelier.
Ce fut non loin de Cattaro, dans un petit village nomm Mulla, que naquit, le 27
octobre 1438, le bienheureux Gracia. Ce nom significatif lui fut-il donn au baptme,
ou bien l'enfant, devenu jeune homme, puis religieux, le choisit-il en considration de
la grce signale de sa vocation ? Les historiens ne le disent pas. On sait pourtant que
son pre s'appelait Benot et sa mre Bona ou Bonne. Tous deux taient des chrtiens
exemplaires. Benot tait marinier de son tat ; il gagnait pniblement sa vie jeter le
filet et transporter dans sa barque, d'une rive l'autre, les voyageurs et les
marchands.
C'tait un homme d'une foi vive et d'une profonde pit. Le soir, aprs le labeur de
la journe, il prenait l'enfant par la main et le conduisait l'glise pour la prire.
Demandons Dieu, lui disait-il, de nous donner d'abord la sant de l'me, puis celle du
corps ; la sant de l'me pour mriter d'aller au ciel, et la sant du corps, parce que,
pauvres comme nous le sommes, nous avons besoin de nos bras pour gagner le pain de
chaque jour. Et l'enfant rptait en balbutiant cette touchante et nave prire. A l'ge
de dix ans, Gracia, fit sa premire Communion avec une ferveur anglique.

Ds lors, il partagea ses journes entre le travail et la prire. Le matin de bonne


heure, il quittait la maison paternelle pour aller entendre la messe l'glise
paroissiale ; puis il rejoignait son pre sur le rivage, et, saisissant les rames d'une main
dj vigoureuse, il s'efforait d'allger la rude besogne du vieux batelier. Tous les
dimanches, le jeune homme s'approchait de la sainte Table et recevait Dieu dans
l'Eucharistie : pieuse pratique laquelle il demeurera fidle, non seulement Mulla,
mais Cattaro et Venise, o le conduisent les ncessits de son mtier.
La vocation religieuse.
Quand sonna sa vingtime anne, Gracia pria son vieux pre de prendre un repos
mrit par une longue vie de travail et de fatigue, et se chargea lui seul de subvenir
l'entretien et la subsistance de la famille. Il et volontiers quitt le monde pour se
consacrer entirement au service de Dieu, mais ses vieux parents avaient besoin de ses
bras et il comprit que Dieu lui demandait de sacrifier pour le moment au devoir filial
son attrait pour la vie religieuse. Quelques annes se passent ; Gracia a atteint l'ge de
trente ans. Il est probable que, dans l'intervalle, Dieu a rappel lui Benot et sa
femme, la vertueuse Bona, car nous retrouvons leur fils sur le seuil du clotre. Par
quels chemins la Providence a-t-elle conduit Gracia jusqu' ce terme depuis si
longtemps dsir ?
Cattaro entretenait un commerce actif avec Venise. Les petits voiliers dalmates
sillonnaient sans cesse l'Adriatique. Gracia, comme les autres mariniers ses
compatriotes, traversait plusieurs fois cette mer chaque anne. A Venise, il ne manquait
jamais de se rendre dans une glise pour y adorer le Saint Sacrement et y faire ses
dvotions. Un jour qu'il se trouvait dans une petite le, appele aujourd'hui l le des
Tombeaux , et situe entre Murano et Venise, il entra en l'glise Saint-Christophe de
la Paix. C'tait l'heure de la prdication, et un religieux Augustin, clbre par sa
saintet et sa doctrine, le P. Simon de Camerino annonait la parole de Dieu aux
fidles assembls. Quelques annes auparavant, en 1454, ce zl religieux avait russi,
par l'ascendant de sa vertu, rtablir la paix entre les vnitiens et le fier duc de Milan,
Franois Sforza, et c'est en mmoire de cet vnement que l'on avait appel son
couvent de Venise Saint-Christophe de la Paix.
Gracia coute avec motion cette parole ardente, et apostolique ; au fond du cur,
une voix lui dit que le moment est venu de fuir le monde pour se mettre entirement au
service de Dieu. Aprs le sermon, il va trouver le prdicateur la sacristie, et se jetant
ses pieds, lui demande avec instance de le recevoir au nombre de ses religieux
convers. Le P. Simon joignait un jugement sr une grande facilit de discernement ;
son regard pntrant eut vite devin le trsor que le Seigneur lui envoyait. Soyez le
bienvenu, mon fils, dit-il Gracia aprs l'avoir questionn ; saint Augustin, dont les
maximes vont devenir la rgle de votre vie, vous protgera, et vous goterez une paix
que le monde ne peut donner. Le cur plein de joie, Gracia revint en toute hte
Cattaro ; il vendit sa petite maison, les instruments de son mtier et en distribua le prix
aux pauvres. Puis, selon les indications du P. Simon, il se rendit au monastre de
Monte-Ortone, prs de Padoue.

Ce monastre avait t fond, en 1436, par le mme P. Simon de Camerino, et le


fondateur y avait tabli une Congrgation place sous la dpendance du grand Ordre
des Ermites de Saint-Augustin, mais avec une discipline plus austre et plus
rigoureuse. C'tait par consquent dans un milieu d'lite que la Providence plaait
l'humble marinier. En prenant place parmi ses nouveaux Frres, Gracia rsolut de
s'appliquer principalement l'acquisition de deux vertus qu'il suffit de nommer pour
rsumer toute sa vie : la prire et la mortification dans un travail humble, constant et
gnreux.
Mortification et lutte contre le dmon.
Il devint le modle des religieux. Chaque jour il servait avec un recueillement et
une ferveur angliques, le plus de messes qu'il pouvait. Ensuite, il s'occupait du jardin
du monastre. Quand il tait de retour au milieu de ses Frres, on le voyait rechercher
sans cesse la besogne la plus vile et la plus pnible pour allger le fardeau d'autrui.
Mais il ne se contentait pas de mortifier ses passions par un travail incessant ; son
amour du sacrifice et de la souffrance volontaire le porta des pnitences plus
rigoureuses. Il ne prenait aucune nourriture avant le milieu du jour, ne mangeait jamais
de viande ni de laitage et se privait souvent d'une partie de ses repas pour la donner
aux pauvres. Aux jenes prescrits par l'Eglise et par la rgle, il en ajoutait trois autres
par semaine. Son vtement de travail consistait en une sorte de sac noir de laine
grossire, en forme de tunique, qu'il raccommodait de ses propres mains et qu'il porta
jusqu' sa mort.
Hors du monastre comme au dedans, il demeurait toujours la tte dcouverte sous
les rayons ardents du soleil comme sous les averses les plus drues. D'ordinaire,
pendant le travail, il avait les pieds nus, mais dans l'intrieur du couvent, par respect
pour la communaut, il se servait de sandales vieilles et rapices. Jamais il ne s'approchait du feu pour rchauffer ses mains ou son corps, au moment des grands froids.
Tous les jours il se donnait la discipline, souvent jusqu'au sang. Ses reins taient ceints
d'une chane de fer aux pointes acres, et il portait continuellement un rude cilice que
l'on conserve encore prcieusement dans la cathdrale de Cattaro et dont
l'attouchement suffit maintes fois pour gurir les malades et chasser le dmon des
corps des possds. L'ennemi des mes ne pouvait supporter sans frmir cette ferveur
et cette hroque pnitence.
Souvent, Gracia le voyait apparatre sous les dehors de ses suprieurs ; le dmon
lui ordonnait de suspendre ses mortifications ou le poussait au dcouragement. Mais le
saint religieux, par sa prire et son humble confiance en Dieu, djouait toutes ces
ruses. Une nuit, Gracia se trouvait l'hospice de la Congrgation de Saint-Marc,
Padoue, prostern au pied du Crucifix, il suppliait le divin Matre de pacifier les esprits
des Padouans, chez qui soufflait un vent de discorde et de guerre civile. Tout coup
les anges des tnbres apparurent visibles ses yeux ; ils le saisirent avec violence par
les vtements, le tranrent le long des corridors du monastre et lui portrent tant de
coups que le bruit en retentit par toute la maison. Gracia fut relev cruellement meurtri
et sans connaissance. Il lui demeura la jambe une blessure qui le rendit boiteux
jusqu' sa mort.

Pauvret et obissance.
Le bon Frre n'avait jamais t riche des biens de ce monde ; dans le monastre, il
s'appliqua entrer de plus en plus dans l'esprit de la sainte pauvret vanglique. Sa
cellule, situe sous le toit, tait la plus troite et la plus incommode de la maison ; tout
son ameublement consistait en un Crucifix, une image de la Sainte Vierge et un long
chapelet de bois suspendu la muraille, au-dessus d'un lit compos de quelques
planches et d'une pierre en guise d'oreiller. Par amour pour la pauvret, Gracia
choisissait pour lui le linge le plus usag, mais prenait un soin minutieux de tous les
meubles de la communaut, et on le voyait exercer tous les mtiers, tour tour
charpentier, cordonnier, tailleur, serrurier ou maon. Son obissance tait proverbiale.
Son ge avanc lui et peut-tre confr quelque droit de commander aux Frres plus
jeunes ; il aimait mieux se mettre humblement sous leur direction et s'estimait heureux
d'tre le serviteur de tous, puisqu'il se considrait comme le dernier de tous.
Il nourrissait dans son me une dvotion ardente pour le Saint Sacrement de l'autel
et la Sainte Vierge, et il et dsir pouvoir assister chaque jour toutes les messes qui
se clbraient dans l'oratoire. Mais ses travaux ne lui permettant pas cette sainte occupation, il ne demeurait qu'une heure l'glise. Ce temps achev, il s'arrachait aux
dlices que la prire lui faisait goter au pied de l'autel, car saint Augustin lui avait
appris qu'un acte d'obissance est plus agrable Dieu que toutes les vertus runies.
Le mur qui s'entr'ouvre. Flammes mystrieuses.
Un matin, Gracia travaillait avec ardeur dans le jardin de Monte-Ortone. La
chapelle du couvent tait proche de l'endroit qu'il dfrichait, et, pendant que ses bras
maniaient la pioche, son cur tait attentif au voisinage de l'Hte divin du tabernacle.
Il avait du reste la coutume de s'unir par la pense toutes les messes qui taient dites
chaque matin. Tout coup, parvient son oreille le tintement de la petite clochette
annonant lElvation. A la pense du mystre auguste qui saccomplit sur lautel, le
pieux jardinier ne peut contenir les lans de sa dvotion : comme de coutume, il se
prosterne genoux dans ladoration et la prire. O merveille ! Voici que le mur
extrieur de lglise sentrouvre comme une porte deux battants pour permettre au
Bienheureux de plonger son regard jusqu lautel o simmole la divine Victime.
Mais entre les mains du prtre, au lieu de lHostie, Gracia aperoit lEnfant-Jsus
qui lui sourit et tend les bras vers lui au milieu dune blouissante lumire. Une autre
fois, au couvent de Saint-Christophe de la Paix, qui fut la rsidence de ses dernires
annes, le Frre priait la nuit dans sa cellule. Soudain, il se sentit embras d'un amour
de Dieu si vhment que son cur lui semblait tre devenu une vritable fournaise. Il
essaye de temprer l'ardeur de cet incendie en pressant sa poitrine de sa main droite ;
mais aussitt il en sort des flammes multiples, qui remplissent son pauvre rduit d'un
torrent de lumire. Puis ces flammes extraordinaires, pntrant travers le toit et les
fentres, s'lvent au-dessus du monastre et clairent, tout l'horizon de leurs reflets
blouissants.

Voyant cette lueur trange, quelques habitants des environs accourent, carillonnent
la porte du couvent et rveillent les religieux. L'effroi est dans toutes les mes. On
parcourt la maison en tous sens, on monte sur le toit, mais aucune trace d'incendie. La
clart miraculeuse s'tait vanouie. Un religieux toutefois n'tait pas sorti de sa
cellule : c'tait le Frre Gracia. On ouvrit sa porte et on le trouva tendu sur le sol, le
visage encore rayonnant d'une cleste clart. Interrog par le suprieur, le pieux
convers fut oblig de raconter par obissance ce qui s'tait pass entre Dieu et lui.
Charit envers les pauvres. L'eau de mer change
en eau douce.
N lui-mme dans la pauvret, le Frre Gracia aimait tendrement les pauvres. Ses
suprieurs l'avaient charg de distribuer les aumnes la porte du monastre et il
s'acquittait de cette fonction avec une bont qui charmait les indigents et leur arrachait
des larmes de reconnaissance. Pendant l't de 1469, on rparait l'glise de SaintChristophe. Le zl religieux aidait de son mieux les maons : il prparait le ciment et
puisait dans une citerne voisine l'eau ncessaire aux constructions. Cette citerne tait la
seule de la petite le qui contint de l'eau potable. Un matin, Gracia la trouva
compltement sec. La disparition de cette eau, au moment surtout o les chaleurs
excessives de l't la rendaient plus ncessaire que jamais, tait un malheur pour les
habitants de l'le. Les pauvres gens taient consterns. Que faire dans cette extrmit ?
Ils eurent recours au Fr. Gracia, qu'ils appelaient le Saint , et sollicitrent son
intervention toute puissante.
Leur esprance ne fut pas trompe. Gracia adressa au ciel une prire fervente, puis,
se dirigeant vers le rivage, il puisa dans la mer une certaine quantit d'eau qu'il jeta
dans la citerne dssche. Sur ses conseils, les assistants l'imitrent, et bientt la
citerne se trouva remplie. Le religieux toucha alors de sa main droite cette eau sale et
fit sur elle trois fois le signe de la croix : aussitt elle perdit toute son amertume et fut
change en une eau des plus douces et des plus limpides. Depuis lors, cette citerne ne
tarit jamais. Plusieurs fois les vagues de la mer aux jours de tempte, la submergrent ;
jamais elles ne communiqurent leur amertume son eau miraculeuse. Les malades
accouraient de loin pour la goter, dans l'esprance d'y trouver le remde de leurs
infirmits. Et, de fait, on cite le cas d'un religieux Augustin de Saint-Christophe, le P.
Spirito Lazzarini, qui fut, par ce moyen, dlivr d'une fivre obstine et violente. Dans
sa reconnaissance, il crivit la vie de Gracia.
Don de sagesse et de prophtie.
Le bon Frre n'avait pas reu du ciel que le don des miracles, Dieu lui avait aussi
accord celui de toucher les curs et de pntrer les mystres de l'avenir. Cet homme
ignorant des choses de la terre, qui ne savait ni lire ni crire, parlait des choses divines
avec une sagesse et une autorit admirables. On accourait de toutes parts auprs de lui

pour avoir le bonheur de recevoir de ses lvres un conseil ou une exhortation. Une
riche dame de Venise avait un fils unique qu'elle aimait tendrement. Ce jeune homme
avait pris passage sur un vaisseau, pour un lointain voyage, quand le bruit courut que
le navire avait t captur par les Turcs. On ajoutait que les corsaires avaient cruellement mis mort l'quipage et les passagers. Qu'on juge de la dsolation de la pauvre
femme cette nouvelle. On lui conseilla d'avoir recours au Fr. Gracia. Elle vint donc
lui faire part de sa douleur et de ses angoisses. Rassurez-vous, lui rpondit-il, tous
ces bruits sont faux, et vous en aurez bientt la preuve. Votre fils est vivant, et ce soir
mme vous aurez la consolation de le revoir. Remerciez-en Dieu et priez pour moi.
La dame s'en retourna rassrne, mais osant peine croire la promesse du religieux.
Quelques heures aprs, son fils tait de retour.
Mort du bienheureux Gracia.
Cependant, la sant de l'humble Frre s'affaiblissait graduellement. Un travail
incessant, ses jenes rigoureux et prolongs, ses pnitences continuelles, avaient peu
peu mins ses forces et il souffrait beaucoup d'une arthrite et de fivres priodiques.
Au milieu de ces douleurs, son visage demeurait tranquille et serein. Quand on lui
demandait des nouvelles de sa sant, il rpondait avec sa douceur habituelle : Je vais
bien et j'en remercie Dieu. Et, de fait, il considrait ses infirmits comme un bien
pour lui et remerciait sans cesse le Seigneur de lui avoir accord cette occasion de
souffrir quelque chose pour son amour.
Dans la soire du 8 novembre 1508, ses douleurs devinrent plus aigus, et le
suprieur lui ordonna d'aller se reposer et de prendre un peu de viande pour soutenir
ses forces. L'humble religieux se mit en devoir d'obir, malgr les vives rpugnances
de son me toujours porte la mortification et au sacrifice.
Le malade, se sentant dfaillir, demanda et reut avec une ferveur admirable les
sacrements de l'Eucharistie et de l'Extrme-Onction. Puis, entour de tous les
religieux, il rendit paisiblement Dieu son me gnreuse. C'tait le 9 novembre.
Le matin, la nouvelle de sa mort se rpandit rapidement, non seulement dans l'le,
mais Venise, et une foule immense accourut Saint-Christophe pour vnrer ses
restes mortels. Son corps fut dpos dans la tombe commune des religieux, mais ce fut
pour peu de temps.
A la suite d'une vision, le prieur fit faire un cercueil de cyprs o fut dpose la
dpouille mortelle que les ravages de la mort n'avaient pu atteindre et qui rpandait
autour d'elle un parfum dlicieux. Quelques mois plus tard, un snateur de Venise,
ayant t favoris d'une vision analogue, fit fabriquer ses frais, un sarcophage en
marbre blanc dor. Gracia fut ds lors honor d'un culte public et ses reliques furent
exposes la vnration des fidles sur un autel de l'glise Saint-Christophe. Un grand
nombre de malades qui eurent recours l'intercession du serviteur de Dieu furent
rendus la sant. Le corps du bienheureux Gracia fut transport d'abord du couvent de
Saint-Christophe dans Venise mme, puis, en 1810, de Venise Mulla, o on le vnre
dans l'glise paroissiale.

Lon XIII a reconnu son culte immmorial le 6 juin 1889. La mmoire et la


naissance au ciel du bienheureux Gracia de Cattaro sont clbres en vertu d'une
concession de la S. Congrgation des Rites, en son diocse d'origine et dans d'autres
localits, ainsi que dans l'Ordre Augustinien. Mais les dates ne sont pas les mmes ;
ainsi les Ermites de Saint-Augustin clbrent sa fte le 22 dcembre, tandis qu'elle
figure au 16 novembre dans le Propre des Augustins de l'Assomption.
F.G
Sources cousultes. P. Spirito Lazzarini, O.S.A., Vita del B.Grazia (Venise, 1643).
Antoine Loredan, Vita del B. Grazia (Venise, 1734). Flamino Corner, Notizie storiche delle
chiese e monasteri di Venezia. Daniel Tarlato et Jacques Collato, S. J. Illyrium Sacrum.
Giovanni Matrovic, Vita (en slave) (Zagrheb, 1887). P. Nicola Mattioli, O.S.A., Vita del B.
Grazia da Cattaro (Roma, 1890). (V.S.B.P., n 929.)

PAROLES DES SAINTS


_________

L'aumne.
Un Dieu misricordieux nous enseigne faire misricorde ; et, parce qu'il est
jaloux de conserver ceux qui lui ont cot si cher, il nous apprend nous purifier par
l'aumne.
Saint Cyprien.

(De l'aumne.)

SAINT IVES
vque de Chartres (1040-1116).
Fte le 23 dcembre.

Saint

Ives, vque de Chartres nous adoptons son sujet l'orthographe


officiellement admise en son diocse, laquelle a l'avantage d'viter la confusion avec
saint Yves de Trguier est la fois l'un des plus clbres canonistes du moyen ge,
qui mit toute sa science au service des droits de l'Eglise, et l'une des grandes figures
piscopales d'un sicle qui connut sans doute des dfections lamentables mais aussi
des Saints illustres.
Jeunesse et premiers travaux de saint Ives.
Ives naquit probablement Auteuil, au diocse de Beauvais, de parents nobles
peut-tre, mais surtout profondment vertueux. De bonne heure, il vint s'asseoir sur les
bancs de l'cole abbatiale du Bec, et aux cts de saint Anselme, son condisciple
prfr, il coutait les leons du clbre Lanfranc. A cette cole de science et de vertu,
il tudia sa vocation. Le sacerdoce l'attirait ; il se sentait fait pour servir Dieu dans la
retraite et le studieux labeur de l'enseignement. Devenu prtre, il professa d'abord le
droit canonique la collgiale de Nesle.
En 1075, Guy, voque de Beauvais, fit appel au jeune matre pour remdier la
dcadence, alors gnrale, des Chapitres, en groupant des chanoines sous une rgle,
celle de saint Augustin, prs de l'glise Saint-Quentin de Beauvais. Ives en fut nomm
Abb en 1078. Il tait dans cette voie un prcurseur, puisqu'il devanait de plus de
trente ans l'organisation des Chanoines Rguliers proprement dits, par exemple
l'abbaye de Saint-Victor de Paris, et la fondation de lOrdre des Chanoines de
Prmontr. C'est Beauvais qu'il composa les deux recueils de jurisprudence
canonique, le Decretum et la Panormia, qui allaient le placer au rang des plus clbres
Docteurs de France. Ces deux collections, composes l'une de dix-sept et l'autre de
huit parties, ont trouv place, au XIXe sicle, dans la clbre Patrologie de l'abb Migne
; ils reprsentent une uvre d'rudition remarquable pour l'poque et un acte d'nergie
vraiment sacerdotale.

Au plus fort de la lutte des investitures, le jeune professeur proclamait bien haut,
en face de l'enseignement csarien, la primaut du sige de Pierre, sa juridiction
souveraine, son droit d'excommunication, la subordination des princes chrtiens la
puissance spirituelle, leur incomptence dans les lections piscopales, enfin le crime
de leur ingrence dans l'investiture des bnfices ecclsiastiques qui avait pour
consquence la simonie, c'est--dire l'achat et la vente sacrilges des fonctions sacres.
Saint Ives est nomm vque de Chartres.
Au moment o Ives se signalait l'attention du monde chrtien, Urbain II venait
de dposer une troisime fois le titulaire, nomm Geoffroy 1 er, du sige piscopal de
Chartres, car ce personnage dshonorait l'Eglise par une conduite scandaleuse : en
mme temps, il ordonnait au clerg et au peuple de procder une nouvelle lection.
Ce mode de suffrage tait alors en vigueur ; trop souvent il se trouvait fauss par les
intrusions du pouvoir civil. Dans le cas prsent, et comme d'instinct, tous les suffrages
se portrent sur le jeune matre dont le nom brillait d'un si vif clat.
La promotion d'Ives rjouit tous les catholiques. Mais la faction simoniaque des
vques de cour, runis autour du roi Philippe 1 er rsolut de faire annuler l'lection.
Richer, mtropolitain de Sens, de qui relevait l'Eglise de Chartres, refusa de le sacrer,
prtendant que la dposition du premier titulaire avait t anticanonique. Ives n'insista
pas. Il partit pour l'Italie afin de soumettre l'affaire la dcision du Souverain Pontife.
L'accueil qu'il reut du Pape fut celui qu'un vrai Saint pouvait faire un autre
Saint. Le bienheureux Urbain II le sacra de sa main le 24 novembre 1090, Capoue.
Ives revint en France emportant avec les bndictions du Pontife, une admiration
profonde pour ce glorieux dfenseur de l'Eglise, et la ferme rsolution d'imiter une
pareille grandeur d'me.
En effet, loin de donner le baiser de paix au nouveau frre et suffragant, dont
Urbain lui notifiait la conscration, le mtropolitain de Sens, dans une lettre injurieuse,
le cita comparatre devant le synode provincial d'Etampes. La rponse d'Ives fut une
revendication solennelle des droits du Pape outrag. Rsister au jugement et aux
sentences de l'autorit apostolique, c'est, crivait-il, encourir de plein droit la note
d'hrsie.
Cependant, il ne refusa pas de se rendre au synode qui se runit en 1091.
L'archevque pensa rsoudre la difficult en prononant d'une part, la dposition de
l'vque indigne, et, d'autre part, l'invalidit, cest--dire la nullit de llection dIves ;
celui-ci en appela au Pape.
L'adultre royal.
Le mme dsordre que l'on vient de constater dans l'Eglise de France svissait
aussi la cour. La noblesse montrait un vritable dvergondage. L'exemple lui venait
de haut ; en effet, en 1092, le roi Philippe 1 er, non content de vendre des vchs, de
dpouiller les glises dans l'intervalle il en enrichissait d'autres faisait enlever dans

l'glise Saint-Martin de Tours la jeune Bertrade de Montfort, femme du comte d'Anjou


Foulques IV, dit le Rchin, et relguait au chteau de Montreuil-sur-Mer la vertueuse
reine Berthe de Hollande. En rapportant au bienheureux Urbain Il ce qui s'tait pass
au synode d'tampes, Ives le supplia de confrer le titre et les fonctions de lgat
apostolique un personnage qui serait charg de faire une enqute, et dont la vertu et
la fermet pussent opposer une digue au torrent qui menaait de tout envahir. Urbain II
n'hsita pas : il rtablit l'archevque de Lyon, Hugues de Bourgogne, dans la charge de
lgat apostolique.
Saint Ives en prison.
Convi par le monarque sacrilge assister la crmonie du mariage qu'il voulait
contracter avec sa complice, le pieux vque de Chartres lui rpondit quil ne pouvait
se plier au gr de ces caprices criminels :
Bertrade, crirait-il quelque temps aprs Philippe, ne peut pas devenir votre pouse, tant
qu'une sentence canonique n'aura pas dissous le double lien de son prcdent mariage et du
vtre. Je n'irai point Paris ; j'aimerais mieux tre jet au fond de la mer avec une meule au
cou que de donner un pareil scandale au peuple chrtien.

C'tait le non licet de saint Jean-Baptiste rpt avec une loquente indignation.
Ives fit transcrire cette lettre courageuse, et il en adressa des copies tous les
archevques et vques en leur disant que tous, avaient les mmes motifs que lui de
s'abstenir. Malheureusement, il se trouva des prlats pour prononcer la nullit du
premier mariage sous un prtexte de parent et bnir cette nouvelle union sacrilge. Ce
fut un long cri de douleur dans tout le royaume ; l'vque de Chartres paya de la libert
sa courageuse rsistance ; il fut jet en prison, dclar coupable de flonie et
consquemment dpouill de tous ses biens. Et comme ses diocsains parlaient de le
dlivrer par les armes, le saint pontife le leur dfendit.
Urbain II, en enjoignant l'archevque de Reims, Renauld du Bellay, de rprimer
l'infamie royale, mme au moyen des censures, lui ordonna en mme temps de
rclamer la mise en libert d'Ives de Chartres, et, en cas de refus, d'excommunier le
seigneur qui le tenait captif et de jeter l'interdit sur ses domaines. Le prisonnier fut
dlivr, mais les coupables adultres ne se sparant pas, l'vque redoubla de zle et
d'activit pour exciter l'ardeur du lgat. Il lui crivit aussitt :
Plus les pervers ont de tmrit pour attaquer le droit et l'Eglise de Dieu, plus il nous faut
montrer de courage pour la dfense de la religion menace. Hriodade danse devant Hrode ;
elle demande la tte de Jean ; Hrode est toujours prt la lui accorder. Mais Jean ne cesse
pas de redire le non Licet.

Le nouveau Jean-Baptiste n'tait autre qu'Ives lui-mme. Du reste, Hugues se


montrait digne d'entendre ce langage. Pendant qu'Ives s'occupait de contrecarrer
l'hypocrite lgation que Philippe 1er avait envoye Rome aprs la mort de la reine
Berthe (1094), le courageux lgat fulminait la mme anne, au Concile d'Autun, une
sentence solennelle d'excommunication contre Philippe, Bertrade et leurs complices.

Pour se venger, le roi dressa un acte d'accusation contre l'vque de Chartres qui
rpondit : Que le seigneur roi fasse contre mon humble personne tout ce qu'il voudra
ou pourra : qu'il m'emprisonne, me proscrive, m'anantisse ; je suis prt tout souffrir
pour la loi de mon Dieu jamais je ne consentirai un crime.
Le roi persista dans sa criminelle rsolution, et la coupable Bertrade lui donna
deux fils.
Saint Ives mnage la rconciliation du roi avec l'glise.
Pendant ce temps, un magnifique mouvement se prparait : c'tait celui des
croisades. Urbain II vint lui-mme au Concile de Clermont, en novembre 1095,
prcher la guerre sainte et pousser le cri de la dlivrance : Dieu le veut ! Philippe
resta, il est vrai, tranger au mouvement gnral d'enthousiasme, mais il sentait que sa
situation devenait critique, un certain nombre de seigneurs profitant de l'hostilit d'une
partie du haut clerg pour secouer l'autorit royale. Aprs deux ans d'garements, il se
montra un moment touch.
En 1096, ayant appris que le Pape devait sjourner quelque temps Montpellier
ou dans le Languedoc, il dputa vers le Souverain Pontife, Ives de Chartres lui-mme,
avec charge de faire les premires ouvertures de soumission. Le choix du ngociateur
tait de nature inspirer la plus grande confiance. Le Pape accueillit avec joie les
dmonstrations de repentir que manifestait Philippe. Il voulut bien se contenter d'une
renonciation prive. Le roi vint donc Nmes, et prta entre les mains d'Urbain II le
serment de renvoyer Bertrade ; moyennant quoi, l'excommunication fut leve.
Le dsir de la paix l'entrane des concessions excessives.
On peut supposer que le roi tait sincre, et que le retour sa passion n'tait qu'une
nouvelle faiblesse. En tout cas, la femme adultre fut rappele. Vraie ou feinte, la
soumission momentane de Philippe allait lui permettre de tromper plus srement la
bonne foi de l'vque de Chartres. Apprenant qu'Hugues de Bourgogne s'occupait
activement de la convocation dun prochain Concile, le roi craignit, non sans raison,
dy tre frapp dune nouvelle sentence dexcommunication. Il se plaignit donc
vivement prs dIves de ces prparatifs qui avaient lieu sans lassentiment royal.
Lvque de Chartres, sans vouloir condamner le lgat, donna au roi ce quon
pourrait appeler plutt une consultation juridique, dclarant quun nouveau Concile ne
pouvait, en vertu des lois canoniques, avoir lieu une date si rapproche. Il y avait l
dailleurs une erreur regrettable puisque Ives appliquait aux Conciles gnraux une
rgle qui concernait seulement les synodes ou Conciles provinciaux. Dautre part,
surtout cette priode de sa vie, le prlat semble proccup par le souci de
sauvegarder avant tout lintrt gnral de lEglise. Pour ce motif, et en vue dviter de
plus grands maux, il incline aux solutions pacifiques, toutes les fois que celles-ci lui
paraissent pouvoir se concilier avec la sauvegarde des principes, pour lesquels il
entend garder un respect absolu.

Saint Yves de Chartres, se rendant Rome,


trouve la route des Alpes barre par des envoys de Philippe 1er.

Cette remarque parait plus particulirement exacte lorsqu'il s'agit de la question


des investitures ; alors que Rome maintient une attitude nette, intransigeante, qui est
souvent la grande force de la vrit, l'vque de Chartres accepterait volontiers une
dclaration de principe formelle, et, chaque fois que la chose se peut, des dispenses,
ou, selon le cas, une discrte protestation . Il juge, en effet, et l'histoire du moyenge le confirme plusieurs fois, qu'il est de l'intrt des mes que rgne une parfaite
harmonie entre le pouvoir spirituel et l'autorit temporelle, ou, comme il crit, entre
le trne et l'autel, ces deux puissants piliers sur lesquels reposait principalement le
tabernacle de Dieu .
Ce dsir de pacification aurait entran Ives sacrer un vque nomm par le roi ;
il en acceptait la responsabilit, pourvu que l'investiture du pouvoir civil ft
postrieure la conscration piscopale, et que cette investiture ft regarde comme
rduite des effets temporels. Une telle attitude, peu clairvoyante sans doute, mais
parfaitement dsintresse, tonna d'abord le lgat. Bientt, il crut devoir l'entraver.
C'est ainsi qu'il interdit en 1097, l'vque de Chartres, de sacrer son nouveau
mtropolitain Daimbert, archevque de Sens, qui avait dj reu, dit-on, l'investiture
de Philippe, et il rclama auparavant de l'lu une profession de foi. Ives se soumit,
mais s'effora de rsoudre pacifiquement l'affaire ; dans la circonstance il se laissa
entraner des rcriminations injustes envers le lgat. Ce malentendu, qui, en se
prolongeant, n'aurait pu qu'aggraver les torts de l'vque de Chartres, ne dura pas ; le
coupable s'humilia, reconnut loyalement qu'il s'tait tromp et peine eut-il appris que

le Pape rprouvait sa conduite, qu'il s'empressa d'crire au bienheureux Urbain II une


lettre fort difiante.
Je ne prtends pas, disait-il, soutenir ma lettre ni entrer en jugement avec vous.
Et, avec une humilit qui est le propre de tous les grands Saints quand ils se
reconnaissent coupables, il suppliait le Souverain Pontife de le dcharger d'un fardeau
que ses paules trop faibles ne pouvaient pas porter. Mais le Pape connaissait trop bien
la valeur d'un tel champion pour lui permettre le repos, au moment o Philippe 1 er,
doublement adultre, affligeait de plus en plus l'Eglise de Dieu.
Les droits de la morale proclams au concile de Poitiers.
Sur ces entrefaites, Urbain II mourut le 29 juillet 1099. Ives s'empressa aussitt de
mettre son dvouement au service du nouveau Pontife, Pascal II. Brusquant les choses,
le roi de France avait fait couronner Bertrade par l'archevque de Reims, Manasss de
Chtillon, et proposait lui-mme Pascal II de convoquer un nouveau Concile.
De son ct, Ives voulut, aux environs de l'anne 1100, aller trouver le Souverain
Pontife avec ce double objectif de dfendre tous les droits de la morale outrage et
tous les droits de l'Eglise, et d'engager le Pape la conciliation. Il trouva les Alpes
gardes par les agents du roi et il dut renoncer son projet. Il parvint cependant faire
remettre Pascal II deux lettres sur la triste situation du royaume. En les lisant, le
Souverain Pontife reconnut que la grandeur du mal ncessitait des remdes nergiques.
Ives de Chartres rclamait de nouveau le rtablissement d'Hugues dans la charge de
lgat, mais l'archevque de Lyon tait parti pour la Terre Sainte. A sa place, deux
cardinaux furent envoys de Rome.
De concert avec ces lgats, l'vque de Chartres essaya de ramener le coupable ;
l'un des deux cardinaux parut mme la cour. Mais tous les efforts chourent devant
la passion. Une seconde excommunication devenait ncessaire. Ives guida les travaux
des reprsentants du Pape, choisit la ville et l'poque o devait avoir lieu le Concile.
Enfin la sentence fut, grce ses efforts, fulmine au Concile de Poitiers, le 18
novembre 1100, malgr les cris de mort profrs par une soldatesque impudente. En
dpit des difficults, l'glise Saint-Hilaire o se tenait le Concile, ne runissait pas
moins de cent quarante vques et prlats.
Ives restait suspect aux yeux du roi ; ce sentiment d'hostilit enveloppa galement
l'ami de l'vque de Chartres, Gualon, lu en 1101 vque de Beauvais. Pour ne pas
dplaire Philippe 1er l'archevque de Reims, Manasss, refusa de le sacrer. Ives prit
sa dfense, s'efforant de convaincre le prlat de passer outre ; toujours enclin
employer des moyens de conciliation, tout en conservant la primaut du spirituel, il
conseillait Manasss de sacrer l'lu, et il ajoutait : Le roi fera ce qu'il voudra.

La rconciliation dfinitive de Philippe 1er.


Conversion de Bertrade.
Philippe sentit enfin la violence du coup qui l'avait frapp. Il s'adressa encore
Ives pour lui exprimer son repentir ; celui qui avait t l'instrument de la punition allait
devenir l'instrument de la rhabilitation. Le prlat fit donc les dmarches ncessaires
Rome et, en 1104, le roi fut relev de l'excommunication dans des circonstances qui ne
sont peut-tre pas nettement dfinies.
Il devait mourir en en 1108. Plus tard, Bertrade, qui avait chou dans ses efforts
pour assurer ses enfants une situation brillante, peut-tre mme le trne l'an
d'entre eux, se retirait au monastre de Fontevrault, fond par le bienheureux
Robert d'Arbrissel dont la parole apostolique l'avait rapproche de Dieu ; elle devait
mourir sous le voile vers 1117, aprs avoir fond le monastre de Hautes-Bruyres non
loin de Montfort-lAmaury.
Derniers travaux de saint Ives.

Sa mort et son culte.

Au dbut du XIIe sicle, Ives n'apparat plus que de temps en temps sur la scne
agite du monde. Cependant, il reste larbitre souverain entre tous les partis. La
saintet donnait ses dcisions une force inoue. Enfin, le vnrable vieillard,
consum par les durs labeurs d'un piscopat de vingt-cinq ans, mourut paisiblement le
23 dcembre 1115. Plusieurs ont fait de lui un cardinal, mais ils ont confondu avec un
homonyme, qui reut la diaconie de Sainte-Marie in Aquiro en 1135 et mourut vers
1139 ou peut-tre en 1145.
Son nom tait entour d'une aurole de saintet que son poque, si trouble
cependant, n'a pas refus de reconnatre, et sa mmoire continua d'tre honore. Les
hrtiques ont dtruit ses restes, et l'on sait qu'en gnral, ils n'agissent ainsi que vis-vis des reliques des Saints. En 1570, le Pape saint Pie V permit aux Chanoines
rguliers du Latran de clbrer la fte d'Ives de Chartres la date du 20 mai.
A.Fr. Br.

Sources consultes. Acta Sanctorum, t. V de mai (Paris et Rome, 1866). Les


Religieuses de Sainte-Marie de Fontevrault, Histoire de lOrdre de Fontevrault, t. I : Vie de
Robert dArbrissel (Auch, 1911). Paul Fournier, Yves de Chartres et le droit canonique, dans
Revues des Questions historiques (Paris, 1898). (V.S.B.P., n 252.)

PAROLES DES SAINTS


_______

La vie de l'homme est courte.


Qu'est-ce que la vie de l'homme ? C'est une fume, dit l'criture, apparaissant pour
peu de temps, et ensuite disparaissant.
Il fut un jour qu'on appelait aujourd'hui ; de ce jour jusqu' notre aujourd'hui, tout
ce qui a t l'avenir n'est-il pas devenu le pass ?
On le considre tel que s'il n'avait pas t ; ainsi sera tout ce qui reste jusqu' la fin.
Qu'est-ce donc que vivre longtemps ici-bas, si ce n'est parvenir la vieillesse ?
Mme si le temps parat long, lorsque la mort viendra, on le trouvera court parce qu'il
finit. Tout ce qui passe est court.
Saint Augustin.

Nol.
L'enfant qui nat, c'est un Dieu ; la Mre de qui il nat est une Vierge ;
l'enfantement lui-mme est sans douleur. Au milieu des tnbres resplendit une lumire
nouvelle venue du ciel, un ange annonce une grande joie, la multitude de la milice
cleste entonne des louanges, gloire Dieu et paix aux hommes de bonne volont, les
pasteurs accourent, ils trouvent suivant qu'il leur avait t prdit, et ils l'annoncent
d'autres ; nul n'apprend cette merveille sans en concevoir d'admiration.
Saint Bernard.
(Sermon III pour la Nativit.)

SAINT DELPHIN
Evque de Bordeaux (.404).
Fte le 24 dcembre.

On peut appliquer avec vrit aux saints fondateurs des glises de France la
parole vanglique : C'est par leurs fruits que vous les connatrez. Plus soucieux
d'accomplir de grandes uvres que d'en consigner le rcit, ils n'ont laiss la postrit
d'autre moyen de les connatre que le fruit de leur apostolat, des chrtients
florissantes, des erreurs combattues et rfutes, des Saints forms par leurs exemples et
leurs conseils. C'est le cas de saint Delphin, vque de Bordeaux.
Les documents n'abondent pas sur ce Pontife. Du moins, les quelques rares qui
nous sont parvenus prsentent-ils l'avantage apprciable de nous offrir sur sa vie
quelques donnes certaines ; ils nous permettent de replacer ce personnage dans son
cadre historique, et nous le montrent guidant avec beaucoup de tact l'Eglise bordelaise
du IVe sicle.
Bordeaux au IVe sicle.
Le fondateur de l'Eglise de Bordeaux fut saint Fort. Saint Delphin en est le
deuxime vque connu ; mais entre saint Fort et lui se placent un certain nombre de
prlats dont les noms ne nous sont point parvenus. Il nous suffit de savoir que Delphin
vivait au IVe sicle, aprs que l'dit de Constantin eut mis fin aux perscutions
sanglantes et rendu la paix l'Eglise, au moment o de toutes parts s'levaient de
magnifiques difices destins au culte, o le paganisme cdait partout devant le
christianisme triomphant, quelques annes avant les grandes invasions barbares qui
vinrent balayer les derniers dbris de l'empire romain corrompu.
A cette poque, Burdigale ou Bordeaux tait dj, par son antiquit et son
opulence, l'une des premires cits de la Gaule. C'tait la capitale d'une des deux
parties de l'Aquitaine, dont Salvien vante les agrments et les dlices, les riches
vignobles, les beaux champs de bl, les vastes prairies, les vergers couverts de fruits,
les bois touffus, les fleuves majestueux . La ville s'administrait elle-mme, avait un
Snat organis sur le modle de celui de Rome, une Acadmie qu'illustrrent Ausone et

plusieurs autres grands hommes Elle tait, du point de vue ecclsiastique, la mtropole
des Eglises d'Angoulme, de Prigueux, d'Agen, de Saintes et de Poitiers. Sa situation
religieuse tait celle de toutes les cits soumises au joug de Rome. Fconde par de
nombreux martyrs, elle tait devenue chrtienne. Le germe de la foi, sem au milieu de
perscutions sanglantes, se dveloppait et annonait par sa vgtation puissante une
riche moisson de vertus et de bonnes uvres. Mais, Bordeaux comme ailleurs,
l'ivraie de l'hrsie germa bien vite ct du bon grain.
Toutes les conversions n'taient pas galement sincres et stables. Souvent, on
embrassait la foi par l'entranement de l'exemple, ou parce qu'il y avait un avantage
matriel le faire, parce qu'on esprait ainsi plaire au pouvoir civil devenu chrtien, et
l'on demeurait paen par l'esprit et par le cur. D'autres, rellement convertis, sentaient
s'affaiblir graduellement en eux l'esprit du christianisme au contact de tant de paens
que recommandaient leurs charges, leur situation et leur fortune, et ils menaient une
vie toute mondaine. En de telles mes, l'hrsie trouve un terrain tout prpar. L'erreur
qui fit le plus de ravages Bordeaux sous le pontificat de Delphin fut celle des
priscillianistes.
Saint Delphin et les priscillianistes.
Il n'est pas facile de caractriser cette hrsie, car elle est un mlange confus
d'erreurs plus anciennes, de manichisme et de gnosticisme, auquel, dit saint.
Augustin, s'ajouta la lie de toutes les autres hrsies. En fait, elle nie l'existence de la
Sainte Trinit, rejette la divinit de Jsus-Christ, et prtend tablir que l'homme est de
la mme substance que Dieu. A ces monstruosits dogmatiques, la secte ajoutait la plus
dplorable dpravation des murs, sous des dehors modestes, rgls et mme austres,
de nature donner le change bien des fidles.
D'origine gyptienne, ces funestes doctrines furent importes en Espagne et en
Aquitaine par un disciple de Mans et s'y implantrent vers l'an 380. Un Espagnol
ambitieux, Priscillius ou Priscillien, homme d'une rare intelligence, dou d'une certaine
loquence naturelle et possesseur d'une grande fortune, sduit par l'espoir de devenir
chef de secte, entreprit de les propager. Eu fait, son nom y est rest attach. En peu de
temps, le parti de Priscillien s'accrut considrablement, surtout par les femmes,
auxquelles il accordait une large part dans l'exercice du nouveau culte. Deux vques
d'Espagne, Instantius et Salvianus, embrassrent sa cause, et un troisime, nomm
Hyginus, vque de Cordoue, aprs s'tre lev avec vhmence contre Priscillien et
ses sectateurs, se laissa prendre dans leurs filets.
Le Concile de Saragosse.
Il tait grand temps d'arrter les progrs du mal. Delphin le dsirait d'autant plus
que l'un des premiers et des plus fidles disciples de Priscillien, le rhteur aquitain
Elpidius, dans son zle pour l'hrsie, faisait alors un voyage en sa patrie pour gagner
des adhrents la secte. Du consentement des vques d'Aquitaine et d'Espagne, un

Concile se tint Saragosse. La prsidence en fut remise l'ami intime de Delphin,


saint Phbade d'Agen, sans doute le plus g de l'assemble, car, sans cela, la
prsidence et t accorde son mtropolitain. Les hrtiques refusrent de se
prsenter ce Concile. Nanmoins, leur doctrine fut rigoureusement examine, juge,
et enfin condamne le 4 octobre 380. Au moment de prononcer la sentence, tous les
vques se levrent, tendirent la main et dirent :
Anathme Priscillianus et Elpidius ! Anathme Instantius, Salvianus et.
Hyginus ; aux impies qui rejettent le dogme de l'adorable Trinit, aux blasphmateurs
qui nient la divinit du Christ, aux sacrilges qui foulent aux pieds la saintet du
clibat ecclsiastique et corrompent la puret des murs chrtiennes.
Les novateurs ne se tinrent pas pour battus. Ils pensaient, et avec raison, que le
jugement de Rome est au-dessus d'un Concile particulier, et les trois principaux prlats
rvolts prirent le chemin de l'Italie pour en rfrer au Pape saint Damase 1 er de tous
leurs griefs contre les catholiques. Ils s'y rendirent par l'Aquitaine, versant partout sur
leur passage le poison de leurs erreurs. Comme ils s'avanaient jusqu' Bordeaux, fiers
de leurs succs, Delphin, qui avait appris les connatre, fit fermer les portes de la
ville pour qu'elle ne subt pas le contact de l'hrsie, et il mrita ainsi cet loge que lui
dcerne le Brviaire :
Comme les priscillianistes et leurs adhrents en appelaient des dcrets du Concile au Pape
Damase, et que, pour se rendre Rome, ils traversaient l'Aquitaine, cherchant souiller cette
province de la lpre hrtique, ils furent repousss de Bordeaux par Delphin, qui veillait avec
la plus grande sollicitude sur son troupeau.

Delphin ne put cependant empcher l'erreur de promener ses ravages dans les
campagnes environnantes. L'Aquitain Elpidius avait converti la secte sa femme
Eutrophia et sa fille Procula. C'est dans leur villa que se rfugirent les vques
rebelles, et, rayonnant de l dans la contre, ils russirent l'infecter de leur venin.
Le Concile de Bordeaux.
Le voyage des trois hrtiques Rome fut marqu par une srie d'checs. Saint
Damase, mis en garde contre leurs manuvres perverses, refusa mme de les entendre.
L'un des trois vques, Salvianus, fut appel subitement comparatre devant le
tribunal de Dieu. Les deux autres, sans se proccuper de cet avertissement
providentiel, tentrent de gagner saint Ambroise, assur que, s'il les couvrait de son
prestige, le succs de leur doctrine tait certain. Ils connaissaient mal le saint vque
de Milan qui, en relations suivies avec Delphin et Phbade, savait quoi s'en tenir au
sujet des novateurs. Un moment, ces derniers crurent avoir trouv un appui dans la
puissance impriale, car ils rangrent leur parti le matre des offices de l'empereur
Gratien ; mais cette bonne fortune dura peu, et l'empereur Maxime, successeur de
Gratien, sollicit par plusieurs vques catholiques, demanda qu'on runt un Concile
pour en finir avec le priscillianisme. Delphin fut, charg de convoquer Bordeaux
cette assemble extraordinaire et de la prsider. C'tait un hommage rendu sa
vigilance et son zle bien connus.

A ce Concile, tenu vers 384, ses adversaires Priscillien et Instantianus, invits par
le prfet des Gaules et par celui d'Espagne, au nom de l'empereur, ne purent se
dispenser de comparatre.
La prudence, l'nergie, la saintet de Delphin, furent telles que l'vque andalou
Instantius reconnut ses erreurs et demanda lui-mme tre dpos de sa charge.
Priscillien, loin de l'imiter, s'enfona plus avant dans son garement et, craignant une
dposition force, eut l'audace d'en appeler l'empereur des jugements du Concile. S'il
est vrai que les Pres eurent la faiblesse d'y consentir et de dfrer une autorit civile
une cause purement ecclsiastique, c'tait une faute, car, comme dit avec raison
Sulpice-Svre, ils devaient condamner Priscillien par contumace, ou rserver le jugement d'autres vques, et non l'empereur.
On voudrait, pour dcharger leur mmoire, pouvoir se ranger l'opinion du savant
Bndictin Dom Piolin, qui dclare apocryphes les actes du Concile de Bordeaux,
invents, dit-il, par un prtre de l'Oratoire nomm Jrme Vignier.
Quoi qu'il en soit, placs une si grande distance des vnements, nous aurions du
mal les apprcier. Nul doute que la conduite et les intentions de Delphin ne fussent
droites et pures. Les consquences de l'intervention sollicite furent graves. L'empereur rsolut la question priscillienne par le glaive. Les principaux adhrents de la
secte, condamns sans merci la peine de mort, furent dcapits, les autres exils et
dpouills de leurs biens. L'hrsie survcut pourtant ces violences et ne disparut
compltement que prs de deux sicles plus tard.
Amiti de saint Ambroise pour saint Delphin.
Le rle jou par Delphin dans la condamnation clatante de l'hrsie et surtout sa
haute rputation de science et de saintet lui acquirent d'illustres amis parmi les
vques du IVe sicle.
Qu'elle serait instructive et intressante pour nous la correspondance
malheureusement perdue change entre saint Ambroise et lvque de Bordeaux ! Le
temps ne nous en a conserv quune lettre pleine de charme et dabandon, envoye par
lvque de Milan son ami. Nous en citons un passage :
Ambroise Phbade et Delphin, vques. Polybius, notre fils, est venu passer
quelques jours dans ma demeure, et, au moment de retourner dans les Gaules, il ma demand
une lettre pour chacun de vous. Je lai promise, et jai dict une lettre adresse vous deux. Il
men a demand une seconde, et jai rpondu que je nen crivais quune seule pour mes deux
amis, que ctait l ma rgle et ma coutume, parce que ce nest pas le nombre des lettres qui
vous va au cur, mais la conjonction de vos deux noms ; on ne peut, en effet, sparer les
noms de ceux que le cur rapproche

Cette lettre laisse supposer que beaucoup dautres furent changes ; elle montre
aussi lamiti profonde qui unissait les trois prlats.

Saint Delphin fait fermer les portes de Bordeaux pour que la ville
ne subisse pas le contact de l'hrsie.

Saint Delphin et saint Paulin.


Une amiti plus troite encore unissait l'vque Delphin Paulin, Bordelais de
naissance. C'tait l'amiti d'un pre pour son fils. Paulin, descendant de la gens
Anicia, l'une des premires familles de Rome, rsolut, vers l'ge de trente-cinq ans, de
se consacrer tout Dieu. C'est prs du tombeau de saint Flix, dans la ville de Nole o
il tait proconsul, qu'il ressentit ces premiers attraits de la grce et qu'il aperut en
mme temps tout le vice de la philosophie paenne. Le temps de son gouvernement
proconsulaire tant coul, il vint se fixer en Aquitaine, o sa famille avait de riches
possessions.
C'est alors qu'il rencontra sur son chemin, pour le guider vers Dieu, l'vque
Delphin. Il arriva ainsi peu peu la connaissance des grandes vrits de la foi et
l'vque lui confra le baptme dans le baptistre voisin de sa cathdrale, la veille de
Pques de l'anne 389. Cinq lettres seulement de saint Paulin nous restent, tmoignant
de ses nobles sentiments de reconnaissance et d'attachement filial envers Delphin.
Elles ne peuvent que faire regretter l'absence des rponses, perdues pour nous, de
l'vque de Bordeaux son fils spirituel ; mais elles suffisent faire apprcier tout le
bien que ses enseignements et ses exemples de vertu produisaient dans l'me de son
disciple.

C'est de vous et par vous, dit Paulin, que je suis n dans le Christ. Je dois, en
portant de bons fruits, me montrer digne de l'arbre d'o j'ai t dtach.
Ailleurs, il lui dclare qu'il a reu l'une de ses lettres comme une terre sche et
crevasse reoit du ciel une douce pluie. Je suis, dit-il encore, un arbre que vous avez
plant ; ne cessez point de l'arroser et de le fertiliser par vos saintes instructions.
Sous l'impulsion de son matre spirituel, l'ancien proconsul rsolut de distribuer
aux pauvres sa fortune immense et de se vouer lui-mme tout entier Dieu. Alors, il
prit l'habit de moine, coupa ses cheveux, et, un peu plus tard, devenu prtre, il chercha
Nole, en Campanie, prs du tombeau du grand saint Flix, la solitude laquelle il
aspirait.
Ce que portait Bordeaux le messager de Nole.
De Nole, Paulin continua d'entretenir avec son pre et ami de Bordeaux une
correspondance non moins suivie que par le pass. Il lui parle des marques de
bienveillance qu'Anastase, Pape nouvellement lu, lui a tmoignes :
Vous apprendrez avec plaisir que notre Pre, le Pape Anastase, nous tmoigne beaucoup
d'affection. Peu de jours aprs son lection, il crivit notre sujet, aux vques de Campanie,
des lettres qui respiraient la religion, la pit et la paix, et, en nous faisant connatre l'affection
qu'il nous portait, il les engageait, par son exemple, nous accorder la leur. Lorsque nous
nous rendmes Rome pour y assister, selon notre usage, la fte des Aptres, il nous fit un
accueil aussi amical qu'honorable, et, plus tard, quand il clbra l'anniversaire de son
lvation au pontificat, il daigna nous inviter, quoique cet honneur ft ordinairement rserv
aux vques suffragants.

Cette faveur auprs du Pape, dont il est loin de se prvaloir, Paulin la met
aimablement au service de Delphin :
Si le Seigneur prolonge nos jours, nous aurons l'honneur de revoir le Pape une seconde
fois, et nous esprons en obtenir une lettre de recommandation en votre faveur.

Puis il rappelle une fois de plus, dans un style trs agrable, plein de rminiscences
scripturaires et faisant allusion au nom de l'vque de Bordeaux, le bienfait du
baptme que lui a procur Delphin :
Nous nous souvenons, dit-il, que, par notre baptme, nous sommes devenu le fils du
dauphin. Nous n'oublierons pas que vous tes non seulement notre Pre, mais encore Pierre,
que c'est vous qui avez jet l'hameon pour nous tirer des eaux amres de ce sicle, que nous
sommes une capture de salut. Mais si nous sommes votre poisson, nous devrions avoir dans la
bouche un statre, un denier, portant, non la figure et l'inscription de Csar, mais l'image vive
et vivifiante du Roi ternel. Demandez par vos prires au Seigneur que nous soyons une pice
de votre monnaie, un poisson pris dans vos filets, un fils du sein de votre chastet, un vrai fils
de Delphin...

Les beaux sentiments et la vertu du fils rejaillissent sur le pre. Heureux sommesnous, si l'histoire est avare de dtails sur la vie de Delphin, de possder du moins les
prcieux tmoignages que nous lgue de sa saintet son cher fils en Jsus-Christ,
Paulin de Nole.
Mort de saint Delphin.
Dieu pargna au saint vque de Bordeaux la douleur de voir envahies par les
hordes barbares les provinces qu'il avait vanglises avec tant de zle et d'ardeur. Il
mourut quelque temps avant ces tristes vnements, vers l'an 404, d'aprs la Gallia
christiana.
C'est lui que l'Eglise de Bordeaux doit d'avoir conserv intact au IVe sicle le
dpt de la foi catholique, malgr toutes les attaques de l'hrsie.
Et cependant, jusqu'en 1849, pas un sanctuaire, pas un oratoire, si modeste qu'il
ft, ne lui avait t rig dans sa ville piscopale. C'est alors seulement que le cardinal
Donnet rpara cet oubli du pass en faisant lever, non loin de Bordeaux, une glise,
encore bien humble, ddie saint Delphin.
Si Dieu avait permis que quelques reliques du saint vque eussent chapp la
fureur des Wisigoths du Ve sicle, des Sarrasins du VIIe, ou des Normands du IXe, cette
glise aurait pu devenir aisment un centre de plerinage o revivrait sa grande
mmoire.
Mais qu'est-il besoin des enfants de conserver la dpouille de leur pre pour se
souvenir de lui ? Si l'Aquitaine n'a plus les ossements de saint Delphin, du moins estelle assure de possder en lui un puissant intercesseur au ciel, un vigilant gardien de
sa foi, un vritable Pre.
A.L.

Sources consultes. Bollandistes. Dom Piolin, Supplment aux Vies des Saints.
Mgr Lagrange, Histoire de saint Paulin de Nole (Paris, 1882). Andr Baudrillart, Saint
Paulin, vque de Nole (Collection Les Saints , Paris, 1905). (V.S.B.P., n 1089.)

PAROLES DES SAINTS


______

Pour le rgne de Dieu.


Nous demandons Dieu l'avnement de son rgne, comme nous lui avons
demand la sanctification de son nom. Son rgne est ternel ; il a commenc avant les
temps, il persvrera aprs tous les temps. Mais le royaume que son divin Fils est venu
conqurir, c'est nous-mmes, dont il a fait le prix de son sang. Comme il est, aux
termes de l'aptre, notre rsurrection, parce que nous ressuscitons en lui ; ainsi fait-il
notre royaume, parce que nous rgnerons en lui, en ne dsirant que son royaume du
ciel, et foulant sous les pieds les royaumes de la terre.
Saint Cyprien.
(Trait de l'Oraison dominicale.)

Fermet dans la foi.


Vous avez tous les jours la preuve que rien ne peut branler, pas mme intimider la
foi que nous avons en Jsus-Christ. On a beau nous gorger, nous attacher des croix,
nous exposer aux btes, nous jeter dans les flammes, nous prouver par les tortures les
plus cruelles ; vous nous voyez fermes, intrpides dans la confession de notre foi. Plus
la cruaut s'exerce contre nous, plus aussi s'accroissent le nombre et la ferveur des
disciples de Jsus. Nous ressemblons la vigne qui porte des fruits mesure qu'on la
taille.
Saint Justin.
(Dialogue avec Tryphon.)

L'amour-propre.
L'amour-propre peut tre mortifi en nous ; mais il ne meurt pourtant jamais ; au
contraire, de temps en temps et diverses occasions, il produit en nous des rejetons,
qui tmoignent qu'encore qu'il soit coup par le pied, il n'est pas nanmoins dracin.
Saint Franois de Sales.
(Lettres, I. III, 36.)

SAINTE ANASTASIE
Martyre ( 303 ou 304)
Fte le 25 dcembre.

Le Martyrologe romain mentionne trois Saintes du nom d'Anastasie ; au 15 avril,


au 28 octobre et au 25 dcembre. La premire souffrit le martyre Rome, au premier
sicle, sous Nron ; la deuxime, Rome aussi, au milieu du III e sicle, sous Valrien ;
la troisime, sous Diocltien, au commencement du IVe sicle. Cette dernire est la
plus connue des trois et c'est d'elle que nous allons parler. La vie de cette Sainte, telle
que nous la connaissons par les Martyrologes et par Mtaphraste, est obscure et
prsente des difficults qu'il est impossible de rsoudre d'une faon absolument
certaine. Ainsi, les Martyrologes placent la mort de sainte Anastasie, les uns
Sirmium, les autres dans l'le de Palmaria, ce qui, au premier abord, semble impliquer
l'existence de deux martyres de mme nom, ftes le mme jour.
De mme, les uns assurent que notre Sainte fut condamne par un prfet d'Illyrie ;
les autres, peut-tre parce qu'ils ont trouv cette circonstance invraisemblable, ne
disent rien de son juge. Quant Mtaphraste, videmment, il a group dans les Actes
de sainte Anastasie des faits qui concernent au moins deux Saintes diffrentes. Le plus
simple sera donc pour nous de prendre pour cadre la notice mme du Martyrologe
romain, malgr les quelques invraisemblances qu'elle contient et que nous essayerons
d'attnuer ; puis, dans ce cadre, nous ferons entrer les faits narrs par Mtaphraste,
chaque fois qu'ils paraissent conciliables avec l'ensemble du rcit.
Enfance. Mariage. Charit envers les martyrs.
Une lgende voudrait qu'Anastasie ait assist la naissance du Sauveur et qu'elle
lui ait alors donn les premiers soins ; lgende inadmissible, qu'imagina sans doute
l'me populaire, inspire par le souvenir de la charit de notre Sainte envers les
martyrs, membres souffrants du corps mystique de Jsus-Christ. Il est, en effet, peu
prs certain qu'Anastasie naquit Rome dans la seconde moiti du III e sicle, et qu'elle
tait d'une famille snatoriale. Son pre, Praetextatus, tait paen ; Fausta, sa mre,
tait chrtienne ; elle mourut alors que sa fille tait encore toute jeune.

Devenue orpheline, celle-ci grandit sous la tutelle de Chrysogone, qui tait peuttre aussi son oncle, et qui se fit un devoir de dvelopper dans le cur de sa pupille les
germes de la foi chrtienne, que Fausta y avait dposs. Praetextatus ne s'y opposa
point ; il tait, sans doute, comme la plupart de ses contemporains, un de ces hommes
honntes selon le monde, mais avant tout picuriens, se souciant fort peu des choses de
l'au-del et ne songeant gure qu' jouir le plus possible des plaisirs de la vie prsente.
Un jour vint, cependant, o il se dpartit de cette indiffrence. Anastasie tait
parvenue depuis quelque temps l'ge nubile, qui chez les Romains tait de douze ans
pour les filles, et Praetextatus rsolut de la marier. Son choix se fixa sur Publius,
familier de la cour impriale et paen farouche. La jeune fille avait rv de consacrer sa
virginit au Seigneur comme la Mre du Sauveur. Elle refusa l'union projete par son
pre, mais celui-ci persista dans ses intentions et elle dut cder. Elle se rsigna donc
aller habiter avec un poux, dont elle ne voulait pas, sans renoncer toutefois rester
fidle Celui qu'elle pouvait aimer sans cesser d'tre vierge.
On nous a conserv deux lettres adresses par Anastasie son tuteur saint
Chrysogone, lettres considres par le savant Baronius comme authentiques, mais
regardes aujourd'hui comme apocryphes. D'aprs cette correspondance, la jeune fille
aurait eu recours un stratagme qui, si elle en usa rellement, dnoterait une fausse
comprhension de la loi vanglique. Au lieu d'agir franchement avec Publius, comme
sainte Ccile l'avait fait avec saint Valrien, et de lui exposer ses dsirs, de manire
l'amener renoncer de plein gr ses droits lgitimes, elle feignit d'tre malade.
Publius, qui probablement n'prouvait pas pour elle une grande affection, en prit
d'abord son parti ; peut-tre mme se consola-t-il par l'espoir d'hriter bientt d'une
pouse dont la sant tait chancelante ; et, en attendant, il usa largement avec ses compagnons de plaisirs de la dot qu'elle lui avait apporte en mariage. Quant Anastasie,
elle profita de la libert qui lui tait laisse pour se livrer comme par le passe aux
pratiques de la pit et des vertus chrtiennes ; elle menait une vie austre et retire,
portait des vtements grossiers et passait en prires la plus grande partie de ses jours et
de ses nuits. Bientt, un attrait tout particulier la porta visiter les confesseurs de la foi
dans les prisons, o ils taient enferms pour le nom de Jsus-Christ ; elle les
consolait, les aidait de ses ressources, pansait leurs blessures et, en retour, ne
demandait que leurs prires et leur bndiction.
Sainte Anastasie est squestre dans son palais.
Ces offices de charit, Anastasie les remplissait l'insu de son mari, qui elle
cachait aussi soigneusement les austrits de sa vie prive. Cela ne pouvait durer,
longtemps, et, de fait, Publius finit bientt par tout dcouvrir. Soit qu'il abhorrt
rellement les chrtiens, soit qu'il prouvt quelque ressentiment l'gard de sa femme
pour l'artifice dont elle avait us son endroit et qu'il venait de constater, soit enfin, et
probablement surtout, qu'il considra comme un tort caus lui-mme l'emploi qu'elle
faisait de sa fortune, il fut profondment irrit. Il lui intima l'ordre de ne plus quitter
son palais, et chargea des serviteurs inhumains de veiller ce qu'elle n'et plus aucune
communication avec les gens du dehors, surtout avec les chrtiens.

Cette dure squestration fut trs pnible pour Anastasie, non seulement cause des
mauvais traitements qu'elle eut subir, mais aussi cause de l'impossibilit o elle se
trouva ds lors de se dvouer ses frres en Jsus-Christ.
Ce qui mit le comble sa douleur ce fut de se voir prive, au moment o elle en
aurait eu le plus besoin, des encouragements de Chrysogone, qui venait lui-mme
d'tre arrt. Elle trouva cependant le moyen de lui crire une lettre, dans laquelle elle
lui confie toutes ses angoisses : Cet homme cruel, disait-elle en substance au sujet de
Publius, dissipe mon bien avec des gens tars et me tient enferme dans une dure
prison. Bien qu'il me soit trs doux de perdre la vie pour mon Sauveur, je regrette que
mon patrimoine, entirement consacr par moi au Seigneur, soit dpens au service des
faux dieux. Suppliez donc le Tout-Puissant de conserver la vie cet homme, s'il doit se
convertir, mais de la lui ter, s'il doit continuer de la sorte. Il vaudrait mieux qu'il
mourt que de tourmenter ainsi ceux qui servent le vrai Dieu.
Le ton de cette lettre, dont nous ne pouvons garantir l'authenticit, trahit une
certaine amertume, quelque peu loigne de la perfection chrtienne. Dans sa rponse,
Chrysogone chercha l'adoucir et il y russit : Prenez patience, crivait-il sa
pupille, et ne vous effrayez pas de ce qu'il vous arrive tant de maux, malgr votre vie
pieuse. Dieu vous prouve, il ne vous abandonnera pas. Fuyez le pch et n'attendez
que du Seigneur votre consolation ; il vous l'enverra alors que vous y penserez le
moins. Ces encouragements taient d'autant plus ncessaires la pauvre prisonnire
que les rigueurs de sa captivit croissaient de jour en jour. Elles devinrent
si affreuses qu'Anastasie crut vraiment sa fin prochaine. Une seconde fois, elle crivit
Chrysogone pour lui faire part de ses pressentiments et se recommander ses prires.
Le bon vieillard s'empressa de lui rpondre ; il lui prdit qu'elle recouvrerait la libert,
qu'elle assisterait encore les confesseurs de la foi et qu'enfin elle recevrait elle-mme la
couronne du martyre.
Sainte Anastasie rendue la libert.
Elle accompagne saint Chrysogone Aquile.
La prdiction de Chrysogone ne tarda pas se raliser. Quelque temps aprs,
l'empereur ayant dcid d'envoyer une ambassade au roi des Perses, Publius fut
dsign pour en faire partie. Avant de quitter Rome, cet homme sans entrailles rsolut
de faire mourir lentement sa malheureuse pouse, afin de pouvoir, son retour, hriter
de ses biens. Il la confia donc Codisse, le plus sauvage de ses esclaves, avec ordre
exprs de la tenir enferme dans un cachot infect, o l'air pntrait peine, et de ne lui
servir qu'une nourriture insuffisante.
Mais la Providence, qui nourrit les petits oiseaux et revt de leur parure les lis des
champs, djoua ces monstrueux calculs ; Publius mourut pendant le voyage et
Anastasie put quitter sa prison. Ds lors, seule matresse de ses actes, elle ne mit plus
de bornes son dvouement et se consacra tout entire au service des martyrs dtenus
dans les prisons de Rome. Tous avaient part ses bienfaits, mais c'est Chrysogone,
regard par elle comme son pre dans la foi, qu'allaient ses soins les plus assidus.

Tant qu'il demeura dans les prisons de la ville, elle pourvut sa subsistance et lui
tmoigna une affection toute filiale, affection dont elle allait lui donner une preuve
plus grande encore. On tait en l'anne 303. A l'instigation de Galre, Diocltien, en
Orient, venait de renouveler contre les chrtiens les dits perscuteurs, puis il tait
parti pour Rome, o il devait assister aux ftes clbres l'occasion du vingtime
anniversaire de son avnement l'empire. C'est probablement au cours de ce voyage
qu'il s'arrta Aquile, ville importante, assise sur les bords de la mer Adriatique, et
qui peut-tre faisait alors partie de l'Illyrie. L, il apprit que les prisons de Rome
regorgeaient de chrtiens et que Chrysogone, un des plus illustres citoyens de la ville,
prisonnier lui-mme, ne cessait de les encourager rsister aux lois de l'Etat.
Esprant vaincre le vnrable vieillard et par son apostasie entraner celle de
nombreux fidles, Diocltien fit dire au prfet de Rome de lui envoyer Chrysogone
Aquile. Quand l'ordre imprial arriva Rome, un convoi de chrtiens condamns
l'exil tait prt partir pour la Pannonie ; Chrysogone y fut aussitt adjoint. A cette
nouvelle, Anastasie se mit elle-mme en chemin sans hsiter, suivit les captifs, les
assista le long de la route, autant qu'elle le put sans se compromettre ouvertement, et
les accompagna jusqu' Aquile. C'est du moins ce que permet de conjecturer le texte
du Martyrologe hironymien au 25 dcembre : A Sirmium sainte Anastasie qui,
partie de Rome la suite des Saints conduits au martyre, souffrit elle-mme avec
gloire. Arrive Aquile, elle s'y arrta pour continuer ses soins Chrysogone, en
attendant que celui-ci fut appel au tribunal de l'empereur, ce qui, de fait, ne tarda pas
beaucoup. Vainement, Diocltien fit miroiter aux yeux du martyr l'clat des richesses
et des honneurs, dont il promettait de le combler, s'il consentait abjurer la foi
chrtienne ; le hros rsista toutes les sductions comme toute les menaces, il
demeura inbranlable et fut condamn avoir la tte tranche.
L'excution eut lieu dans un endroit cart de la ville, mais il est croire
qu'Anastasie put y assister et recueillir, comme c'tait l'usage, le sang prcieux du
vaillant athlte de Jsus-Christ. Elle et aussi voulu racheter ses restes sacrs et leur
donner la spulture ; cette consolation lui fut refuse et le corps de saint Chrysogone
fut jet la mer. Mais, quelques jours aprs, les flots, moins impitoyables que les
hommes, le ramenrent au rivage, non loin de la demeure de Zole, prtre vnrable,
qui avait fait la connaissance d'Anastasie dans la prison d'Aquile. Zole s'empressa
d'enlever la glorieuse dpouille et, avec l'aide de la pieuse femme, la dposa dans le
jardin de sa propre habitation.
Arrestation de sainte Anastasie.
Au tribunal de Florus et devant Diocltien.
Ayant ainsi rendu les derniers devoirs son oncle, Anastasie se remit visiter les
prisonniers d'Aquile ; c'est alors que, d'aprs Mtaphraste, elle aurait eu l'occasion de
prparer au martyre les saintes Irne, Agapis et Chion, et de les assister leurs
derniers moments, mais ce fait, admis par Mtaphraste, ne concorde pas avec le lieu
historique de leur supplice qui est Thessalonique. Enfin, sa charit finit par la trahir.
S'tant un jour prsente la prison, comme l'ordinaire, elle n'y trouva plus ceux
qu'elle y avait encore vus la veille. Dsole, elle s'adressa un nouveau gardien et lui

demanda o l'on avait transport les captifs. Dieu permit que ce gardien ft moins
accessible la piti que ceux qui avaient jusqu'alors autoris Anastasie visiter les
prisonniers. Il souponna bien vite qu'elle tait chrtienne ; il la fit arrter aussitt et
conduire devant Florus, vicaire ou vice-prfet de l'Illyrie occidentale, qui se trouvait
sans doute alors Aquile. Et voici le dialogue difiant qu'imagine Mtaphraste.
Ayant appris ce dont il s'agissait, Florus dit Anastasie :
- Est-il vrai que tu es chrtienne ?
- Oui, certes, je le suis, c'est mon avis le plus beau titre de gloire.
- Pourquoi as-tu quitt ta patrie ?
Pour obir la voix qui m'appelait et porter la croix la suite de mon Sauveur
Jsus-Christ.
- Pourquoi ne veux-tu pas adorer nos dieux, alors que ton noble pre n'a pas rougi
de le faire ? Crois-moi, offre de l'encens aux dieux de tes anctres !
- Ces dieux, qui taient dans la maison de mon pre, je les ai briss, et avec l'or
que j'en ai tir, j'ai apais la faim d'un grand nombre de malheureux.
A ces mots, Florus ne se contint plus :
- Un tel sacrilge, s'cria-t-il, ne peut demeurer impuni. Les dieux t'ont livre entre
nos mains ; les tourments viendront bout, sans doute, de ton arrogance.
Il n'osa cependant pas livrer de son propre chef Anastasie au bourreau parce qu'elle
tait Romaine et d'une noble extraction. Il la fit mener Diocltien, mais celui-ci se
borna lui poser quelques questions et la renvoya Florus. Le vicaire d'Illyrie la fit
enfermer dans une horrible prison et donna ses gardiens l'ordre de ne lui donner que
fort peu de nourriture, pensant ainsi affaiblir son courage en mme temps que ses
forces. Anastasie y passa un mois, puis Florus la fit de nouveau comparatre son
tribunal ; elle s'y prsenta aussi pleine de sant que si elle et t nourrie des aliments
les plus substantiels. Le vice-prfet lui promit alors de la laisser libre de suivre sa
religion si elle consentait lui cder ce qui restait de sa fortune. La noble femme
repoussa cette proposition avec indignation et rpondit firement :
- Si tu tais dans la ncessit, je t'assisterais volontiers. Mais tu es riche et je ne te
livrerai certainement pas des biens que Dieu m'a confis pour secourir ceux qui sont
dans le besoin. Il est vrai que tu es pauvre des trsors de la grce, mais ceux-l, c'est au
Christ de les distribuer ses serviteurs.
Voyant qu'il ne pouvait rien obtenir, le vice-prfet mit alors fin l'interrogatoire en
disant :
- Tu obiras notre divin empereur ; sinon, je te ferai mourir dans les supplices,
comme il me l'a ordonn.
- La mort, rpliqua Anastasie, sera pour moi une joie et une dlivrance.
Cependant, l'heure d'aller rejoindre Jsus-Christ, son cleste poux, n'avait pas
encore sonn pour la martyre. On la reconduisit dans sa prison et on l'y traita avec plus
de rigueur que la premire fois. Elle passa l, plusieurs semaines, consacrant ses jours
la prire, offrant au Seigneur tout ce qu'elle avait souffrir et le suppliant de la
soutenir dans son preuve. Si l'on admet la version du Martyrologe hironymien, qui
place le martyre d'Anastasie Sirmium, on pourrait peut-tre entendre des souffrances
atroces subies par la prisonnire l'expression souffrir une glorieuse passion ; il n'y
aurait alors rien d'impossible ce qu'elle soit morte exile dans une le comme le veut
le Martyrologe romain.

Condamnation de sainte Anastasie.


Elle consomme son martyre dans l'le de Palmaria.
L'preuve touchait sa fin. Au bout de quelques jours, Anastasie fut informe
qu'elle allait partir pour l'le de Palmaria (aujourd'hui Palmarola, dans la mer
Tyrrhnienne), voisine de celle de Pontia, o les saints Nre et Achille avaient dj
t exils sous Domitien avec sainte Domitille. On lui fit donc, probablement,
reprendre le chemin de Rome et, de l, on l'embarqua Ostie pour sa destination
dernire. Avec elle, furent emmens deux cent soixante-dix confesseurs de la foi, qui
plus tard cueillirent tous la palme du martyre. Obissant sans doute des ordres venus
de plus haut, le gouverneur de lle ne tarda pas livrer Anastasie au dernier supplice.
Un jour, il la fit saisir et attacher des poteaux, les pieds et les mains en croix, puis
tout autour d'elle on alluma un grand feu. Les flammes jaillirent et attaqurent les
membres dlicats de la martyre. Suffoque par la fume, elle exhala bientt le dernier
soupir et son me s'envola vers les cieux pour y prendre place au cortge des vierges
saintes qui suivent l'Agneau partout o il va ; c'tait selon Mtaphraste le 22 dcembre
303 ou 304, et c'est le jour de sa fte dans le rite grec-ruthne.
Ses restes glorieux furent prcieusement recueillis par une pieuse femme, nomme
Apollonie, puis transports Rome, o ils furent dposs dans le jardin de la maison
qu'elle avait habite au pied du Palatin. Le nom d'Anastasie rappellera jusqu' la fin
des temps aux peuples chrtiens le saint usage que la noble Romaine sut faire des
biens de ce monde, la tendre charit qu'elle exera envers ses frres, la fidlit
hroque qu'elle garda son Dieu. Aussi, son souvenir a-t-il t toujours, bien vivant
dans l'Eglise. Quelques annes aprs sa mort, on leva sur son tombeau une basilique,
qui existe encore, et o, jusqu' la fin du moyen ge, les Papes vinrent clbrer la
deuxime messe de Nol ; l'Eglise universelle en fait mmoire chaque anne la
messe de l'aurore ; chaque jour, des milliers de prtres en rptent le nom au Canon de
la messe, aprs le mmento des morts, et nombre de pieux fidles se plaisent donner
leurs enfants, sur les fonts du baptme, ce nom bni qui signifie rsurrection .
Th. Vettard.

Sources consultes. Martyrologe : hironymien (dans Acta Sanctorum, t. II de


novembre) ; de Bde, dAdon, dUsuard (dans Patrologie latine, t. XCXIV et CXXIII).
Mtaphraste (dans Surius t. XII, 1880). Baronius, Annales (t. II, lanne 303). (V.S.B.P.,
n 149.)

PAROLES DES SAINTS


______

On ne doit pas abuser de la patience de Dieu.


Que personne ne se flatte dobtenir limpunit de la misricorde de Dieu, parce
quil est juste et que nul de ceux qui se sont amliors ne redoute le jugement de Dieu,
parce que sa misricorde le prcde. Car, lorsque les hommes jugent, parfois vaincus
par la piti, ils prononcent contre la justice, et ils semblent ne possder que la bont, et
point de justice ; dautres fois, au contraire, en voulant garder la rigidit de leur
jugement, ils perdent la misricorde. Mais Dieu ne perd pas la svrit du jugement
dans la bont de sa misricorde, et il ne perd pas non plus cette bont en jugeant
svrement.
Saint Augustin.
L'amour de la volont de Dieu.
Ah ! Que bienheureuses sont les mes qui vivent de la seule volont de Dieu !
Hlas ! Si pour en savourer seulement un bien peu par une considration passagre, on
a tant de suavits spirituelles au fond du cur qui accepte cette sainte volont, avec
toutes les croix qu'elle prsente, que sera-ce des mes toutes dtrempes en l'union de
cette volont ? O Dieu ! Quelle bndiction de rendre toutes nos affections
humblement et exactement sujettes celles du plus pur amour divin ! Ainsi l'avonsnous dit, ainsi a-t-il t rsolu ; et notre cur a pour sa souveraine loi la plus grande
gloire de l'amour de Dieu. Or, la gloire de ce saint amour consiste brler et consumer
tout ce qui n'est pas lui-mme, pour rduire et convertir tout en lui. Il s'exalte sur notre
anantissement, et rgne sur le trne de notre servitude.
Saint Franois de Sales.

SAINT TIENNE
Diacre et premier Martyr (.35)
Fte le 26 dcembre.

Les Pres de l'Eglise, saint Augustin, saint Fulgence, saint Pierre Damien et
d'autres n'ont pas trouv assez de louanges pour clbrer tienne, le premier diacre et
le premier martyr de l'Eglise, au nom prdestin puisqu'en grec il signifie couronn.
Nous avons peu de dtails sur les annes de sa jeunesse. On croit qu'il tait n d'une de
ces familles juives qui habitaient les provinces de l'ancien empire grec.
L'cole de Gamalile.
Il y avait Jrusalem quelques coles de synagogues o l'on voyait accourir des
provinces une foule de jeunes gens dsireux d'apprendre la loi de Mose, les
crmonies et les traditions des anciens dans la capitale mme de la Jude.
Parmi ces coles, se faisait surtout remarquer celle du pharisien Gamaliel, l'homme
le plus raisonnable qui se trouvt dans le Sanhdrin, celui-l mme qui, au rapport de
saint Luc, tait vnr de tout le peuple et qui fit relcher les aptres.
Son cole comptait prs de mille disciples, la tte desquels se distinguait, par son
zle, sa science et la puret de sa vie, un jeune Cilicien du nom de Saul, que Dieu
devait ensuite convertir miraculeusement, pour en faire l'Aptre des Gentils. Cette
cole devait donner encore deux de ses disciples l'Eglise naissante : saint Barnab et
saint tienne. Gamaliel lui-mme se convertit plus tard et mourut saintement.
Ce fut donc auprs de ce rabbi qu'tienne tudia les Saintes Ecritures, avec Saul,
que l'on croit avoir t son cousin. Il devint dans la suite disciple de Jsus, comme le
pensent saint Augustin et saint Epiphane ; d'autres disent qu'il fut gagn par les
prdications de Pierre, aussitt aprs la descente de l'esprit-Saint. Ce qui est certain,
c'est qu'il se fit bien vite remarquer par la plnitude de sagesse et de zle qui tait en
lui.

lection des sept diacres.


En ce temps-l, le nombre des disciples croissant dans l'Eglise naissante de
Jrusalem, il s'leva un murmure parmi les Juifs ns hors de Palestine, et que l'on
nommait Hellnistes (Juifs de Grce), contre les Juifs ns en Jude et qui s'appelaient
hbreux. Les premiers se plaignaient que les veuves de leur nation taient mprises
dans le ministre quotidien, ou parce qu'on ne leur donnait point d'intendances aussi
considrables qu'aux autres veuves dans l'assistance des pauvres, car il y avait des
veuves choisies pour prendre soin des personnes de leur sexe et qu'on appelait
diaconesses, ou parce qu'on ne les traitait pas aussi bien que les autres dans la distribution des aumnes.
C'est pourquoi les douze aptres, ayant runi les disciples, leur dirent : Il n'est
point convenable que nous abandonnions la prdication de la parole de Dieu pour nous
occuper du service des tables. Choisissez donc, frres, parmi vous, aprs mr
examen, sept hommes de bon tmoignage, pleins du Saint-Esprit et pleins de sagesse,
que nous mettrons la tte de cette uvre. Et pour nous, nous nous adonnerons tout
spcialement la prire et au ministre de la parole. Cette proposition plut toute
l'assemble, et les disciples lurent tienne, homme plein de foi et de l'Esprit-Saint,
Philippe, Prochorus, Nicanor, Timon, Parmnas et Nicolas, proslyte d'Antioche. Ils
les prsentrent ensuite aux aptres, qui, aprs avoir pri, leur imposrent les mains.
Telle fut la premire ordination des diacres dans la Sainte glise.
Les cinq plnitudes de saint tienne.
Les vertus d'tienne lui mritrent d'tre ainsi choisi le premier. l'Esprit-Saint luimme, par la voix de saint Luc, a pris soin de nous les faire connatre. Le texte sacr
lui attribue, en effet, cinq plnitudes. Il tait plein de foi, parce qu'il croyait avec
fermet tous les mystres de la foi, et qu'il avait un don particulier pour les expliquer et
persuader. Il tait plein de sagesse, aussi personne ne pouvait rsister aux paroles qui
sortaient de sa bouche. Il avait encore la plnitude de la grce, car il tait fort agrable
Dieu, il possdait tous les dons gratuits, et cette grce se rpandait au dehors ; elle
parut surtout lorsque ses ennemis l'accusrent devait le Sanhdrin. Il tait aussi plein
de force, et son glorieux martyre en fut la preuve la plus frappante. Enfin, il avait la
plnitude de l'Esprit-Saint qu'il avait reu, au jour de la Pentecte, ou plus tard, par
l'imposition des mains des aptres. Saint Augustin ajoute tant de dons et de mrites
la grce de la virginit car, dit-il, malgr sa jeunesse et la beaut de ses traits, les
aptres n'hsitrent pas lui donner l'intendance des veuves.
Ses succs excitent la jalousie.
Tant de vertus runies ne tardrent pas porter d'heureux fruits dans Jrusalem.
Par son zle, la parole de Dieu se rpandait de plus en plus dans la ville Sainte, et le

nombre des disciples allait toujours croissant. tienne, en effet, pour confirmer la
doctrine sainte qu'il annonait, faisait des prodiges et de grands miracles parmi le
peuple, et attirait une foule de Juifs la foi de Jsus-Christ. Pousss par l'envie et par
un faux zle pour la loi, qu'ils s'imaginaient tre dtruite par l'vangile, quelques
membres de diverses synagogues dites des Affranchis, des Cyrnens, des
Alexandrins, des Ciliciens et des Asiatiques, se mirent discuter avec tienne et
vouloir le confondre. Ils employrent toute leur subtilit pour dtruire la doctrine du
saint diacre, mais ils furent toujours vaincus, sans pouvoir jamais rpondre ses
arguments, ni rsister la sagesse et l'Esprit Saint qui parlait par sa bouche.
Accus et conduit devant le Sanhdrin.
La honte d'avoir t confondus les porta aux extrmits les plus indignes. Alors, ils
subornrent des misrables pour dire qu'ils l'avaient entendu profrer des paroles de
blasphme contre Mose et contre Dieu. Ils excitrent ainsi le peuple, les Anciens et les
Scribes, et, se jetant l'envi sur lui, ils l'enlevrent et le conduisirent avec violence
devant le Conseil. En mme temps, ils produisirent les faux tmoins qui dirent :
Cet homme ne cesse point de profrer des paroles de blasphme contre le
Temple et contre la Loi. Nous l'avons, en effet, entendu dire que Jsus de Nazareth
dtruira ce lieu et changera les traditions que nous a laisses Mose. Et tous ceux qui
sigeaient dans le Conseil, ayant jet les regards sur tienne, virent son visage clatant
de lumire, comme celui d'un ange.
Rponse de saint tienne.
Contrairement son Matre qui avait gard le silence devant ses juges, tienne prit
alors la parole, et, s'oubliant lui-mme, il ne se proccupa que de dfendre la vrit et
de proclamer la gloire de Jsus-Christ. Pourquoi tienne ne garda-t-il pas lui aussi le
silence ? Parce que, fait remarquer saint Augustin, son Seigneur mme avait dit : Ce
que je vous enseigne dans les tnbres, publiez-le au grand jour ; et ce qui vous est dit
l'oreille, prchez-le sur les toits.
Il commena remettre devant les yeux de l'assemble toutes les grces que leur
nation avait reues de Dieu depuis Abraham jusqu' Jsus-Christ. Il leur rappela la
prophtie de Mose touchant le Messie ; il leur remit en mmoire toutes les
ingratitudes et toutes les rvoltes de leurs pres. On l'avait trait de blasphmateur
contre Mose et contre le Temple, mais Etienne rfuta victorieusement ces calomnies,
et il prouva que le blasphme et l'impit n'taient pas de son ct, mais du ct de ses
accusateurs, dignes fils de leurs pres.
Ttes dures et inflexibles, leur dit-il dans une sainte indignation contre leur
incrdulit, curs et oreilles incirconcis, vous rsistez toujours au Saint-Esprit, et vous
tes tels que furent vos pres. Quel est le prophte que vos pres n'aient point
perscut ? Ils ont mis mort ceux qui leur prdisaient la venue du Juste que vous
venez de trahir, et dont vous avez t les meurtriers. Vous avez reu la loi par le

ministre des anges, mais vous ne l'avez point garde. A ces paroles, ils entrrent
dans une rage qui leur rongeait le cur, et ils grinaient des dents contre lui.
Saint Etienne voit les cieux ouverts.
Alors, le ciel s'ouvrit, comme pour encourager le saint athlte de Jsus-Christ, et
Etienne, tout rempli de l'Esprit-Saint levant les yeux au ciel, vit la gloire de Dieu, et
Jsus debout sa droite ; et dans sa joie et son admiration, il s'cria : Voici que je
vois les cieux ouverts, et le Fils de l'homme qui est debout la droite de Dieu.
Ses ennemis, en entendant ces paroles, poussrent des cris de mort ; ils se
bouchrent les oreilles et se rurent tous sur lui.
Le martyre.
Et l'ayant entran hors de la ville, quelque distance de la porte du Nord, appele
aujourd'hui porte de Damas, ils se mirent le lapider, selon qu'il tait ordonn dans la
Loi. Les faux tmoins dposrent leurs vtements aux pieds du jeune Saul, appel plus
tard une clatante conversion sur le chemin de Damas, et jetrent les premires
pierres contre le martyr. Or, pendant qu'ils le lapidaient, Etienne, debout, invoquait
Dieu et disait : Seigneur, recevez mon esprit. Le saint diacre, dit saint Augustin,
se tenait debout afin d'exprimer la confiance qu'il ressentait en lui-mme pour avoir
bien lutt, bien combattu, pour n'avoir pas flchi devant l'ennemi, pour avoir mpris
la peur, ddaign la chair, vaincu le monde et le dmon.
Puis, s'tant mis genoux, il s'cria haute voix : Seigneur, ne leur imputez
point ce pch. Aprs ces paroles, Etienne s'endormit dans le Seigneur. C'tait le 26
dcembre, et probablement de l'anne 35 de l're chrtienne.
C'est ainsi que les Actes des Aptres nous rapportent la glorieuse mort du premier
martyr, qui mrita l'Eglise le grand Paul, aptre des gentils, car, dit saint Augustin si
Etienne navait pas pri, lEglise naurait pas eu saint Paul. Aprs sa mort, des
hommes craignant Dieu prirent soin de son corps, et firent ses funrailles en grande
pompe. La mmoire de saint Etienne fut si honore des premiers fidles que les
aptres saint Pierre et saint Paul, nous dit le Pape saint Clment, ordonnrent de fter
le jour de son martyr.

Devant le Sanhdrin saint Etienne voit les cieux ouverts.

Rvlation du lieu de sa spulture.


Le vendredi 3 dcembre de l'an 415, sous les empereurs Honorius et Thodose le
Jeune, saint Innocent 1er tant Pape, un prtre vnrable, nomm Lucien, dormait dans
le baptistre de l'glise de Caphargamala. C'tait sa coutume de passer ainsi la nuit,
pour garder les vases sacrs de l'glise. Vers la troisime heure, il vit apparatre un
vieillard majestueux, qui le toucha avec une verge d'or et l'appela par trois fois, puis il
ajouta :
- Pars pour Jrusalem, et dis Jean, qui en est vque, de venir ouvrir les
tombeaux o les restes illustres de plusieurs grands Saints gisent sans honneur.
- Seigneur, qui tes-vous, demanda Lucien, et quels sont les Saints dont vous
parlez ?
- Je suis, rpondit-il, le docteur juif Gamaliel, qui ai lev l'aptre du Christ, Paul.
A l'orient du tombeau o repose mon corps, se trouve aussi celui d'tienne, que les
Juifs lapidrent hors de la porte septentrionale de Jrusalem sur la route de Cdar. Son
corps resta l, expos pendant plusieurs jours, sans que les oiseaux ni les btes
osassent y toucher. J'avais aim, durant sa vie, ce ministre de Jsus-Christ, je
partageais dsormais sa foi, et voulais avoir part son hritage.

J'allai donc trouver les fidles de Jrusalem, et je les engageai se rendre


secrtement au lieu o gisait son corps ; ils purent s'en saisir et, le plaant, sur mon
char, ils le transportrent vingt milles de Jrusalem, dans ma maison de campagne
qui porte encore mon nom (Caphargamala signifie villa de Gamaliel ). L, nous
fmes pendant quarante jours les funrailles solennelles et je le mis dans mon propre
tombeau. Nicodme, qui venait voir Jsus de nuit, est ct, dans un autre cercueil.
Les Juifs, ayant su qu'il avait t baptis par les disciples du Christ, le chassrent de la
ville. Je le reus dans ma maison o il termina ses jours, et je l'ensevelis ct
d'tienne. J'enterrai encore dans le mme tombeau mon fils Abibas, qui mourut avant
moi, l'ge de vingt ans, aprs avoir reu, comme moi, le baptme de la main des
aptres. Et plus tard, mon corps fut dpos prs du sien.
Le prtre demanda alors :
- Mais o pourrons-nous trouver votre spulcre ?
- Au milieu du champ qui se nomme maintenant Delagabria (les hommes de Dieu).
Aprs ces mots, la vision disparut. Le prtre Lucien sembla se rveiller alors
comme d'un songe, et il se mit prier avec ferveur. Craignant qu'un excs de crdulit
ne le fit traiter d'imposteur, Lucien, pour s'assurer que cet avertissement venait de
Dieu, demanda dans sa prire que cette vision se renouvelt une deuxime et une
troisime fois, et, pour mriter cette faveur, il jena plusieurs jours. Le vendredi
suivant, le vieillard lui apparut de nouveau dans les mmes circonstances ; il lui
reprocha de n'tre pas all voir l'vque de Jrusalem, puis lui montra de quelle faon
taient disposs les corps dans le tombeau, en lui faisant voir quatre corbeilles places
rgulirement. Il y en avait trois d'or et une d'argent. Des trois premires, l'une tait
pleine de roses rouges, elle figurait le martyr Etienne ; les deux autres taient pleines
de roses blanches, qui reprsentaient saint Nicodme et saint Gamaliel. La corbeille
d'argent, remplie de fleurs odorifrantes, figurait l'innocence du jeune Abibas. Aprs
cela, la vision disparut. Lucien voulut encore attendre un autre signe, et le vendredi
suivant, 17 dcembre, Gamaliel lui apparut une troisime fois, mais l'indignation
clatait sur son visage. Aprs cette dernire vision, Lucien partit pour Jrusalem.
L'vque Jean, en entendant ces choses, pleura de joie et commanda au prtre Lucien
de commencer les fouilles.
Invention et translation des reliques de saint tienne.
Ds le lendemain, Lucien runit ses fidles dans l'glise de Caphargamala, puis,
aprs le chant des hymnes, on se dirigea en procession vers le champ indiqu. Un
vnrable moine du nom de Migetius, qui Gamaliel tait galement apparu, indiqua
le lieu prcis du tombeau. Les chrtiens se mirent fouiller cet endroit, et bientt l'on
vit apparatre trois cercueils. Le premier portait pour inscription un nom syriaque crit
en grec, Celiel, ce qui signifie Etienne ou Couronn ; le second portait de mme
Nasuam, ce qui veut dire Nicodme ou Victoire du peuple. Le troisime, qui
renfermait deux corps, portait linscription Abibas et Gamaliel. L'vque de Jrusalem,
averti, vint aussitt avec les vques de Sbaste et de Jricho, au bourg de
Caphargamala. Ds qu'on eut ouvert le cercueil de saint Etienne, la terre se mit

trembler. En mme temps, il s'exhala un parfum trs agrable qui frappa tous les
assistants. Soixante-treize malades de tout genre qui se trouvaient dans la foule furent
guris l'instant. Les vques, aprs avoir bais les reliques du protomartyr, les
enfermrent dans une chsse prcieuse. Puis on procda, au chant des psaumes et des
hymnes, leur translation Jrusalem. A ce moment, une pluie bienfaisante
commena tomber et mit fin la longue scheresse qui dsolait la contre.
L'histoire de cette dcouverte et de cette translation, crite en grec par le prtre
Lucien lui-mme et traduite en latin par le prtre espagnol Avit, produisit une profonde
sensation dans toute l'Eglise, et partout l'on sollicita la faveur de possder quelques
parcelles des reliques du glorieux saint Etienne. Dj, la ville d'Ancne possdait une
des pierres qui avaient servi la lapidation du saint diacre ; elle avait t apporte dans
cette ville par un chrtien tmoin du martyre.
Miracles de saint tienne Mahon et Hippone.
A l'poque de l'invention des reliques de saint Etienne, Paul Orose, prtre
espagnol, passa en Afrique pour confrer avec saint Augustin, puis Jrusalem pour
consulter saint Jrme. Il fut le premier qui apporta aux pays d'Occident des reliques
du bienheureux Etienne. Le prtre Avit lui en donna quelques parcelles pour l'vque
de Braga, en Lusitanie. Mais les Goths l'empchrent de passer en Espagne, et il laissa
les reliques Mahon, principale ville de lle Minorque. Svre, vque de l'le, s'y
rendit afin de recevoir ce trsor sacr et d'ouvrir des confrences avec les Juifs, fort
nombreux en cette ville. La prsence de ces reliques opra un prodige tonnant. En
418, dans l'espace de huit jours, cinq cent quarante Juifs se convertirent et
demandrent le baptme.
En 424, l'Eglise d'Hippone reut une portion des reliques du premier martyr. Saint
Augustin nous raconte dans ses crits un grand nombre de miracles dont il fut le
tmoin oculaire. A Csare, dans l'Algrie actuelle, il y avait une famille considrable
de dix enfants. Le fils an se livra aux plus dtestables excs, et s'emporta mme
jusqu' lever sur sa mre une main parricide. Tous ses frres et surs, prsents cette
scne de violence inoue, ne firent rien pour protger leur mre. Alors, celle-ci,
dsespre de tant d'ingratitude, lana sur tous ses enfants une maldiction solennelle.
A l'instant, le fils an fut pris d'un tremblement convulsif dans tout le corps. Dans
l'espace d'une anne, tous les autres enfants reurent le mme chtiment.
Ils allrent cacher leur honte dans d'autres pays, cherchant leur gurison prs des
grands sanctuaires. Le second fils l'obtint, Ravenne, par l'intercession du diacre saint
Laurent. Le sixime et le septime de ces enfants, Paul et sa sur Palladie, vinrent
Hippone en 425. Le jour de Pques, Paul se tenait debout, les mains appuyes sur la
grille qui entourait la mmoire du bienheureux Etienne, lorsque subitement il fut guri.
Saint Augustin adressa la parole au peuple, et, montrant Paul, il dit : au lieu
d'entendre un rcit, vous assistez un miracle ; au lieu d'un parchemin, vous voyez la
face rayonnante d'un miracul.
Le mardi de Pques, il fit placer Paul et Palladie sur les degrs de la chaire afin

que le peuple les vt, le premier, dj guri, mais la sur encore agite. Puis, les ayant
fait retirer, il prcha sur le respect des enfants envers leurs parents, et la modration
des parents envers leurs enfants, mais, au milieu de son sermon, des cris de joie
s'levrent dans l'glise. Palladie venait son tour d'tre gurie.
Le reste du corps fut apport de Constantinople Rome sous le pontificat de
Pelage 1er, vers 560, et dpos dans le tombeau de saint Laurent, au Campo Verano ; la
fte de cette seconde translation est le 7 mai.
Quant l'invention et la premire translation Jrusalem, l'Eglise les clbre le 3
aot.
En France.
La France a vou une grande dvotion saint Etienne ; sans compter les chapelles
et glises, treize cathdrales le reconnaissent pour leur patron, et plusieurs, depuis
lpoque des premiers prdicateurs de la loi dans les Gaules.
A.R.

Sources consultes. Actes des Aptres (chap. VI-VII). Saint Augustin, uvres
oratoires. (V.S.B.P., n 253.)

SAINT JEAN
Aptre et vangliste (101).
Fte le 27 dcembre.

Jean-Baptiste,

stait fix sur les bords du Jourdain, non loin du lac de


Gnsareth, pour baptiser les foules qui se pressaient autour de lui, un jour, comme il
se trouvait sur la rive du fleuve avec deux de ses disciples, Notre-Seigneur vint
passer ; Jean-Baptiste le leur dsignant de la main, dit : Voil l'Agneau de Dieu.
Les deux disciples l'entendirent, et ils suivirent Jsus. Le Seigneur, se retournant, vit
qu'ils marchaient derrire lui, et leur demanda : Qui cherchez-vous ? Et ils lui
dirent : Matre, o demeurez-vous ? Jsus leur rpondit : Venez et voyez. Ils
allrent, virent o Notre-Seigneur demeurait, et ils passrent avec lui le reste du jour et
la nuit suivante. Bienheureuse journe, bienheureuse nuit, s'crie saint Augustin, et
qui nous rptera les clestes entretiens dont vous ftes tmoins ! L'un des deux
disciples s'appelait Andr ; le rcit vanglique tait le nom de l'autre, car la modestie
de l'auteur du quatrime Evangile ne lui a pas permis d'inscrire son propre nom dans le
rcit de la premire entrevue qu'il eut avec le Fils de Dieu.
La famille de saint Jean.
Celui qu'on devait appeler un jour le disciple bien-aim avait, cette poque,
environ vingt-cinq ans, l'ge o l'homme entre dfinitivement dans la carrire qu'il
poursuivra jusqu'au bout de sa vie. Il tait n Bethsade, bourgade situe au bord du
lac de Gnsareth, appel aussi mer de Galile, et habite par une rude population de
mariniers et de pcheurs. Zbde, son pre, tait patron d'une barque ; il exerait sa
profession sur le lac, en compagnie de ses deux fils ; Jean et Jacques, ce dernier un peu
plus g et qu'on appellera plus tard le Majeur. Salom, leur mre, apparat deux fois
dans le cours de l'histoire vanglique. D'abord, elle s'y montre comme la femme
juive, avec les ides charnelles , c'est--dire intresses, qui taient rpandues au
milieu de sa nation. C'est une mre que l'amour maternel rend ambitieuse ; elle dsire
pour ses enfants les deux premires places dans le royaume terrestre d'Isral.

Plus tard, nous la rencontrons sur la Voie douloureuse, ct de Marie et de Jean,


son fils ; puis au matin de la Rsurrection, alors la Galilenne, mieux claire,
comprenait que le trne du Messie sur la terre tait l'infme gibet o il devait expirer
pour sauver les hommes. Un lien troit de parent unissait Salom la famille de
Jsus, et Jean avait l'honneur d'tre, selon la chair, tout comme l'autre Jean, le Baptiste,
le cousin de Notre-Seigneur. C'est l une opinion qui a t admise par la plupart des
Pres. Le fils de Zbde s'attacha de bonne heure Jean-Baptiste, lorsque celui-ci,
quittant le dsert, vint prcher la pnitence sur les rives du Jourdain. En coutant les
prdications du Prcurseur, il acheva de prparer son me l'avnement prochain du
Messie. La rgularit de sa vie, la puret de ses murs l'avaient admirablement
dispos profiter des enseignements du nouvel Elie. Au milieu de la corruption
gnrale, Jean avait su rester vierge. Ce miracle de chastet explique l'amour de
prdilection que Notre-Seigneur, l'ami de la virginit, porta toujours cet aptre,
appel dans l'vangile le disciple que Jsus aimait .
La vocation.
Aprs l'entretien que nous avons rapport, Andr et Jean avaient quitt le Matre.
Ils taient retourns leurs barques et leurs filets. Ils n'avaient pas encore entendu la
parole puissante de Jsus qui, en appelant les hommes, les rend capables de tout
abandonner pour le suivre. Ils l'entendirent bientt. A quelque temps de l, Jsus,
marchant le long de la mer de Galile, vit Andr et le frre de celui-ci, nomm Simon,
et plus tard surnomm Pierre, qui jetaient leurs filets dans les eaux du lac, car ils
taient pcheurs ; Suivez,-moi, leur dit-il, et je vous ferai pcheurs d'hommes.
Aussitt, laissant leur barque et leurs filets, ils le suivirent. Un peu plus loin, il aperut
les deux fils de Zbde, c'est--dire Jacques et Jean son frre, qui raccommodaient
leurs filets dans leur barque. Il les appela. Et ils le suivirent, laissant dans leur barque
leur pre avec ses ouvriers. Telle est l'histoire de la premire vocation apostolique, type
fondamental de toutes celles qui auront lieu dans la suite des ges. En choisissant ses
aptres, Jsus leur demandera toujours, comme aux pcheurs galilens, de renoncer
aux possessions de la terre et de le suivre.
A l'cole de Jsus.
Jean et ses compagnons n'taient pas arrivs, tant s'en faut, au sommet de la
perfection, lorsqu'ils rpondirent l'appel de Jsus. Du reste, le Sauveur ne les sparait
du monde que pour mieux les prparer l'apostolat. Il fallait lever l'esprit et les
penses de ces hommes grossiers, largir leur cur troit, corriger leur ambition,
rprimer leur zle mal rgl, en un mot, transformer ces humbles pcheurs de poissons
en sublimes pcheurs d'hommes . Ce fut la principale occupation de Notre-Seigneur
durant les trois annes de sa vie publique. Dans le mme espace de temps, il aurait pu,
s'il l'et voulu, convertir le monde entier ; il prfra faire cooprer les hommes

l'uvre de la Rdemption, et il se contenta de former ceux qui devaient renouveler la


face de la terre. Un jour, Jean, le fils de Zbde, vit quelques disciples qui, n'tant pas
du collge apostolique, se permettaient de chasser les dmons au nom de Jsus-Christ ;
son cur s'en offensa comme d'une usurpation : Matre, dit-il Jsus, nous avons vu
quelqu'un qui chassait les dmons en votre nom ; mais, comme il n'est pas des ntres,
nous l'en avons empch. Et Jsus lui rpondit : Ne l'en empchez pas, car celui
qui n'est point contre vous est pour vous. Grandes paroles qui proclament la libert
du bien, et ouvrent un libre champ l'initiative personnelle des disciples du Christ.
Une autre fois, Jsus, se rendant la Ville Sainte, voulut passer par la Samarie,
mais les habitants de la contre, ennemis des Juifs, refusrent de le recevoir parce qu'il
allait Jrusalem. Indigns de ce refus, Jean et Jacques, son frre, qui avaient un
caractre fougueux, au point de mriter le nom de fils du tonnerre , demandrent au
Seigneur de faire descendre le feu du ciel sur la tte des coupables. Vous ne savez
pas de quel esprit vous tes, rpondit le Matre. Vous ne vivez plus au temps d'Elie,
sous la loi de justice et de crainte ; les jours du Messie sont arrivs, et avec lui la grce
et la misricorde rgnent sur la terre.
Les deux frres ne comprirent pas sur-le-champ la parole du Sauveur, ils
continurent d'ignorer de quel esprit ils taient . Salom, leur mre, qui suivait le
collge apostolique avec d'autres saintes femmes pour subvenir aux besoins de Jsus,
partageait l'ignorance de ses fils. S'tant concerte avec eux, elle vint trouver le
Seigneur et lui parla en ces termes : Matre, nous voudrions que vous fassiez pour
nous tout ce que nous vous demanderons. Que voulez-vous ? dit Jsus. Et Salom :
Ordonnez que mes deux fils que voici soient, l'un votre droite, l'autre votre
gauche, dans votre royaume. Jsus, faisant rvler ainsi les inspirateurs de la requte,
ne rpondit rien la mre ; mais, se tournant vers les deux disciples il leur dit : Vous
ne savez pas ce que vous demandez. Pouvez-vous boire le calice que je dois boire ?
Les deux frres, sans entendre parfaitement le sens de l'interrogation divine, mais
souponnant que Jsus demandait quelque sacrifice leur gnrosit, rpondirent :
Nous le pouvons. Et le Sauveur, dvoilant l'avenir, leur prdit le martyre qui les
attendait. Vous boirez, dit-il, mon calice. Mais ce n'est pas moi de confrer
l'honneur d'tre assis ma droite ou ma gauche. C'est le partage de ceux qui mon
Pre l'a destin. Telle fut la leon que Jean et Jacques reurent du Matre ; il n'y a pas
d'enseignement plus lev, puisqu'elle contient la science de l'immolation complte et
absolue, la science du martyr.
Le disciple bien-aim.
Au sein du collge apostolique, Jean occupe une place part. Reprsentant de
l'amour, il marche ct de Pierre qui symbolise la doctrine. Les plus tendres effusions
de son cur, Jsus semble les avoir rserves Jean. Le Rdempteur des hommes
multiplia les occasions o il pouvait manifester sa tendresse singulire envers son cher
disciple. Il en fit le tmoin des uvres mystrieuses qu'il voulut accomplir en dehors
de la foule, loin mme des regards de la plupart des aptres. Il le fit assister avec Pierre
et Jacques la rsurrection de la fille de Jare, et pour la premire fois, Jean vit ce

spectacle admirable : le Matre, en face de la mort, lui commander comme commande


un souverain et la mort restituer immdiatement sa proie. A quelque temps de l, Jsus,
prenant encore part les trois aptres privilgis, les conduisit sur le Thabor, o ils
virent la gloire du Verbe, comme l'Evangliste devait l'crire plus tard. Mais ce fut
surtout la veille de la Passion, la dernire Cne, que l'amour du Cur de Jsus
dborda dans l'me de Jean. Aprs avoir particip au banquet eucharistique, le disciple
put doucement reposer sa tte contre la poitrine du divin Matre. A cette source de
charit et de science, il puisa la doctrine et l'amour qu'il rpandit ensuite sur le monde ;
il puisa aussi la fermet et la constance qu'il allait dployer quelques heures aprs.
Seul, en effet, de tous les disciples, il eut le courage de suivre Jsus sans dfaillir,
depuis Gethsmani jusqu' la maison de Caphe, et depuis la maison de Caphe
jusqu'au Calvaire. Il y resta en compagnie de la Vierge des douleurs. Debout au pied de
la croix de Jsus, taient la Trs Sainte Vierge, Marie, femme de Clophas, MarieMadeleine, et Salom, mre de Jean.
Jsus, ayant vu Marie auprs de lui, et le disciple qu'il aimait, dit sa Mre :
Femme, voici votre fils. Aprs quoi il dit au disciple : Voici votre Mre. Et,
depuis cette heure-l, le disciple, prenant la lettre son rle de fils, reut Marie en sa
propre demeure. Il tait juste quayant particip aux souffrances de la Passion, Jean
gott, un des premiers, les joies pures de la Rsurrection ; le troisime jour depuis la
mort du Seigneur, Marie-Madeleine, qui tait alle au spulcre avec Salom, vint de
grand matin la maison o se tenaient renferms Pierre et Jean, et elle leur dit : Ils
ont enlev le Matre, et je ne sais o ils lont mis. A ces mots, les deux aptres
smurent, et ils sortirent de la maison pour aller au tombeau. Jean, plus jeune et plus
agile, courut plus vite que Pierre, et arriva le premier au spulcre ; mais il ny entra
que le second. Alors, il vit et il crut. Durant les quarante jours qui sparent la
Rsurrection de lAscension, les apparitions de Jsus se multiplient, afin que les
disciples demeurent persuads de la ralit du miracle. Mais, ils ont encore une ide
bien vague de leur future destine. A voir leur manire dagir, on peut supposer quils
croyaient leur mission termine.
Ils abandonnent le Cnacle, Jrusalem mme, et reprennent leur ancien mtier sur
le lac de Gnsareth. Comme ils pchaient, Jsus apparut sur le rivage, mais ils ne le
reconnurent pas dabord. Le Matre renouvela en leur faveur le prodige de la pche
miraculeuse ; alors les yeux de Jean furent les premiers ouverts, il dit Pierre :
Cest le Seigneur ! La virginit, remarque saint Ambroise, reconnut la premire
ce corps virginal.
Dans cette apparition, Jsus, aprs avoir confi Pierre le soin de son troupeau,
prdit laptre que lui aussi mourra sur la croix. Puis il annonce, en termes voils,
que Jean, tout en buvant le calice du Christ, mourra doucement et sans violence : Je
veux quil demeure ainsi jusqu ce que je vienne.

Saint Jean la Cne

Aprs l'Ascension.
Aprs l'Ascension et la Pentecte, Jean ne s'loigna pas de Jrusalem aussi
promptement que les autres aptres. Il y resta pour veiller sur le prcieux trsor que
Notre-Seigneur lui avait confi avant de quitter la terre. Il vivait, dit la tradition, dans
sa maison du mont Sion, en compagnie de la bienheureuse Vierge Marie, dont il tait
le fils tendrement aim. Le fils du tonnerre , dont le cur, ptri par le divin Matre,
tait maintenant rempli de bont et de douceur, accompagnait cette Mre aimante dans
le plerinage qu'elle accomplissait aux diverses stations sanctifies par les souffrances
de Jsus. Il s'entretenait avec elle des sublimes mystres. Il est permis de croire que
chaque matin Jean offrait le sacrifice, et Marie, pour attnuer les douleurs de l'exil,
participait au corps et au sang de son Fils, en attendant l'heureux moment o elle
pourrait s'unir lui, dans la gloire du paradis. Sous la direction de la Trs Sainte Vierge
et de l'aptre Pierre, Jean travaillait la conversion des enfants de la maison d'Isral.
Un jour, Pierre et Jean se rendaient au Temple pour la prire de la neuvime heure. Ils
rencontrrent, la porte, un pauvre boiteux qui leur demanda l'aumne. Les deux
aptres, jetant les yeux sur lui, dirent : Regarde-nous, Et Pierre ajouta : Je n'ai ni
or ni argent, mais, ce que j'ai, je te le donne : au nom de Jsus de Nazareth, lve-toi et
marche. Le boiteux fut guri sur-le-champ.

Le peuple stonna du miracle ; il entoura les aptres et couta leur doctrine : les
princes de la Synagogue s'en alarmrent, ils se saisirent des deux prdicateurs et les
jetrent en prison. Le lendemain, les aptres comparurent devant le tribunal ; on leur
dfendit, avec des menaces, de prcher au nom du Crucifi. Mais Pierre et Jean rpondirent : Jugez s'il est juste de vous obir plutt qu' Dieu. On les remit en libert,
par crainte du peuple. Aprs la mort de la Sainte Vierge et la ruine de Jrusalem, Jean
quitta dfinitivement cette ville et vint s'tablir dans la partie de l'Asie qui lui tait
chue lors du partage du monde entre les aptres. Saint Paul l'avait prcd dans ces
contres, y rpandant la semence de la parole divine. Jean acheva l'uvre du docteur
des Gentils ; il fonda et organisa des Eglises, c'est--dire des assembles de fidles
sous un chef, dans les principales villes de ce florissant pays. Il fixa sa rsidence
Ephse, d'o il dirigeait tous les chrtiens d'Orient.
Comment l'aptre saint Jean but le calice du Seigneur.
Cependant, tout autour de lui, Jean portait de rudes coups l'idoltrie. Le culte de
Diane, si rpandu en Asie, Ephse surtout, paraissait peu prs dtruit. Les
sectateurs des faux dieux s'murent ; ils dnoncrent l'Evangliste au proconsul romain
qui, l'ayant fait saisir, l'adressa Rome, l'empereur Domitien, sous la triple
accusation de magie, de mpris des dieux et de sacrilge.
Nous n'avons plus les actes de l'interrogatoire que le disciple bien-aim subit au
tribunal de Csar, mais des tmoignages irrcusables nous en apprennent les rsultats.
Le prince commena, dit-on, par faire couper la longue chevelure, que Jean portait la
nazarenne. Il ordonna ensuite que l'aptre, aprs avoir t battu de verges, ft conduit
dans un des espaces libres qui se trouvaient prs de Rome, d'aprs la tradition,
l'endroit o devait s'lever plus tard la Porte Latine, et condamn prir dans une
chaudire remplie d'huile bouillante ; mais Jean sortit de l'tuve plus vigoureux qu'il
n'y tait entr. La fte en est commmore le 6 mai.
Le miracle fut attribu aux artifices de la magie, et le prtendu magicien condamn
travailler aux mines de Pathmos, lot strile du groupe des Sporades, dans la mer
Ege ; c'tait en 95. En mme temps qu'il travaillait extraire le fer des carrires, il
s'efforait de tirer des tnbres de l'idoltrie le peuple qui l'entourait, mais plus encore
peut-tre de prserver de l'hrsie la portion fidle de son troupeau, menace par des
innovations dangereuses.
L' Apocalypse .
C'est alors qu'il crivit la Lettre aux sept Eglises d'Asie, adresse
principalement, semble-t-il, aux chrtiens venus de la Synagogue. Cette composition
inspire, d'une couleur toute biblique, qui rappelle les prophties de l'Ancien
Testament, a t jointe au livre de l'Apocalypse, que Jean composa gaiement dans l'exil
de Pathmos, et dont elle constitue les premiers chapitres. Dans l'Apocalypse, remplie
de visions sublimes, l'aptre inspir dcrit la srie des vnements qui devaient

s'accomplir depuis la naissance de l'Eglise, jusqu'au jour du jugement. Ce livre


contient, en effet, toute l'histoire, mais enveloppe d'une merveilleuse obscurit, qu'il
est difficile de dissiper. Saint Jrme disait qu'il y trouve autant de mystres que de
mots ; ses pages ne livrent leur secret qu' mesure que le rclame le bien de l'humanit.
La liturgie s'en est appropri plusieurs passages, en particulier ceux qui tiennent lieu de
l'ptre dans la messe de la Ddicace d'une glise et surtout dans la messe de la fte de
tous les Saints laissent entrevoir ce que seront les joies de la Jrusalem cleste.
Le quatrime vangile. Les Eptres.
Aprs la mort de Domitien, le Snat romain ayant annul les dcrets du tyran, Jean
put revenir Ephse en 97. Or, les disciples pressaient leur Pre dans la foi, avec de
longues instances, de leur laisser par crit ce qu'il enseignait touchant la personne de
Notre-Seigneur.
L'aptre les invita un jene et une prire de trois jours. Durant ce temps, une
vision lui ordonna d'accder aux vux des frres. Il crivit alors son Evangile, le
dernier selon l'ordre chronologique, le premier par la grandeur et la sublimit du rcit,
d'une importance telle, par la lumire clatante de ses aperus thologiques, que les
ennemis du catholicisme se sont efforcs avec passion, notamment au dbut du XXe
sicle, d'en dmontrer, mais en vain, la non-authenticit.
Les trois autres vanglistes semblent marcher sur la terre avec Jsus-Christ
homme ; mais Jean, comme un aigle puissant, vole au-dessus d'eux tous, il s'lve par
del les cieux et ne se repose que dans le sein du Pre, dont il raconte la mystrieuse
fcondit.
Au commencement tait le Verbe et le Verbe tait en Dieu... Et le Verbe s'est fait
chair Tels sont les premiers mots qui ouvrent son rcit ; l'Eglise les rpte chaque
jour la fin de la messe ; elle n'a pu trouver une page plus belle lire le jour de Nol,
la messe du jour. En certaines rgions, le prtre, tenant l'tole pose sur la tte des
petits enfants, lit ce dbut de l'vangile de Jean pour appeler sur eux la protection
divine. De l'aptre bien-aim, il reste aussi trois ptres, d'une importance ingale. Le
premier de ces trois crits est une sorte d'encyclique adresse celles des glises
d'Asie Mineure avec lesquelles il tait en relations plus intimes ; les deux autres ne
sont que de petits billetset furent probablement les deux derniers crits de saint
Jean. (Fillion). Le zle apostolique clate dans le premier ; les autres sont tout
empreints d'une paternelle bont.
Le testament de saint Jean. Sa mort.
L'aptre aimait prsider les runions chrtiennes. Quand l'ge ne lui permit plus
de s'y rendre pied, il s'y faisait porter, et l, ne cessait de rpter : Mes petits
enfants, aimez-vous les uns les autres. Les frres, las d'entendre toujours la mme
chose, lui dirent : Matre, pourquoi toujours les mmes paroles ? Parce que c'est le
prcepte du Seigneur ; si vous l'accomplissez, cela suffit.

Cette rponse fut comme le testament du disciple bien-aim.


Le dernier des aptres, alors g de plus de cent ans, s'endormit doucement dans la
paix du Seigneur, Ephse, selon la tradition latine, le 27 dcembre 101. Aprs sa
mort, des hrtiques, connus sous le nom de gnostiques , ont rpandu de prtendus
Actes de Jean qui dans l'ensemble ne mritent point crance.
A. F.

Sources consultes. vangile selon saint Jean. Louis Pirot, Saint Jean (Collection Les
Saints). (V.S.B.P., n 202.)

LES SAINTS INNOCENTS


Martyrs (1er sicle).
Fte le 28 dcembre.

Les Innocents sont appels de ce nom pour trois motifs : en raison de leur vie qui
fut sans souillure ; en raison de leur martyre, parce qu'ils ont souffert injustement et
sans tre coupables d'aucun crime ; en raison des suites de leur mort, parce que leur
martyre leur a confr l'innocence baptismale, c'est--dire les a purifis du pch
originel. Le massacre des Innocents est, avec la venue des mages et la fuite en gypte,
un des vnements qui accompagnrent la naissance de Notre-Seigneur Jsus-Christ
Bethlem et dont le rcit occupe le chapitre deuxime de l'vangile selon saint
Matthieu.
Texte du rcit vanglique de saint Matthieu.
Or, Jsus tant n Bethlem de Jude, au temps du roi Hrode, voici que des
mages venus d'Orient arrivrent Jrusalem, disant : O est le roi des Juifs qui vient
de natre ? Car nous avons vu son astre l'orient, et nous sommes venus ladorer.
L'ayant appris, le roi Hrode fut troubl et Jrusalem tout entire avec lui, et ayant
assembl tous les princes des prtres et les scribes du peuple, il s'informait auprs
d'eux o devait natre le Christ. Ceux-ci lui dirent : A Bethlem de Jude ; car il est
ainsi crit par le ministre du prophte : Et toi Bethlem, terre de Juda, tu n'es point
la plus petite parmi les princes de Juda.
Car de toi sortira un chef, qui doit patre mon peuple, Isral. Alors Hrode, ayant
fait appeler les mages, apprit d'eux exactement le temps de l'apparition de l'astre, et les
ayant mis sur le chemin de Bethlem, il dit : Allez, enqurez-vous exactement de
l'enfant, et, lorsque vous l'aurez trouv, annoncez-le moi afin que moi aussi j'aille me
prosterner devant lui. Sur ces paroles du roi, ils partirent, et voici que l'astre qu'ils
avaient vu l'orient, les prcdait jusqu' ce qu'il vnt s'arrter au-dessus de l'endroit
o tait l'enfant. A la vue de l'astre, ils se rjouirent vivement d'une grande joie. Et
tant entrs dans la maison, ils virent l'enfant avec Marie sa mre, et, ayant ouvert

leurs trsors, ils lui offrirent des prsents de l'or, de l'encens et de la myrrhe. Et ayant
t instruits en songe de ne pas revenir vers Hrode, ils se retirrent dans leur pays par
un autre chemin. Aprs qu'ils se furent retirs voici qu'un ange du Seigneur apparat en
songe Joseph, disant : Lve-toi, prends l'enfant et sa mre et fuis en Egypte et
restes-y jusqu ce que je te donne avis ; car Hrode va chercher l'enfant pour le faire
prir. Lui donc se leva, prit l'enfant et sa mre pendant la nuit, et se retira en Egypte,
et il y demeurait jusqu' la mort d'Hrode, afin d'accomplir ce qui avait t dit par le
Seigneur par le ministre du prophte : J'ai appel d'Egypte mon fils.
Alors Hrode, voyant qu'il avait t jou par les mages, entra dans une grande
fureur et envoya tuer tous les enfants qui taient Bethlem et dans tout son territoire,
depuis l'enfant de deux ans et au-dessous, selon le temps qu'il avait appris exactement
des mages. Alors fut accompli ce qui avait t dit par le prophte Jrmie :
Une voix a t entendue dans Rama, lamentation et maint gmissement : Rachel
pleure ses enfants et n'a pas voulu tre console, car ils ne sont plus.
Or Hrode tant mort, voici qu'un ange du Seigneur apparat en songe Joseph en
Egypte, disant : Lve-toi, prends l'enfant et sa mre et va au pays d'Isral, car ils sont
morts ceux qui en voulaient la vie de l'enfant. Lui donc se leva, prit l'enfant et sa
mre et entra dans le pays d'Isral. Mais ayant appris qu'Archlas rgnait sur la Jude
la place d'Hrode son pre, il craignit de s'y rendre, et ayant t instruit en songe, il
se retira dans la rgion de Galile, et vint habiter dans une ville nomme Nazareth, afin
d'accomplir ce qui avait t dit par le ministre des prophtes, qu'il serait appel
Nazaren.
Vracit de ce rcit.
Saint Matthieu est le seul qui rapporte ces vnements, les autres vanglistes n'en
font pas mention. Saint Luc lui-mme, qui, cependant, a donn sur la naissance de
Notre-Seigneur et sur son enfance des dtails prcis, est muet sur cet pisode ; pour lui
Joseph est de Nazareth et il y retourne aprs la prsentation de Jsus au Temple ; il
n'est question ni de mages, ni de fuite en Egypte, ni de massacre de petits enfants. Pour
saint Matthieu, au contraire, saint Joseph semble tre chez lui Bethlem et, au retour
d'Egypte, il cherche mme s'y tablir ; s'il s'installe Nazareth, c'est la suite d'un
avertissement divin et de faits qui lempchent de regagner son domicile.
Les historiens anciens, et tout particulirement l'historien juif Josphe, qui raconte
les moindres faits de la vie d'Hrode, ne font, eux non plus, aucune mention du
massacre des Innocents. Aussi la plupart des exgtes rationalistes, devant ce silence
des historiens et l'apparente contradiction de saint Matthieu et de saint Luc, ont-ils ni
ou contest la vracit du rcit vanglique ; ils n'ont voulu y voir qu'une belle lgende
habilement agence comme un conte oriental et mise en accord avec les prophties.
La cruaut d'Hrode en cette circonstance nous pouvante, mais elle ne doit pas
nous tonner. La conduite de ce tyran froce est d'accord, dans ce drame sanglant, dans
cet gorgement d'enfants, avec tout ce que l'histoire nous apprend de son astuce, de son
mpris de la vie de ses semblables, de sa politique insidieuse et de son ambition. Il
n'ignorait pas les espoirs messianiques des juifs ; il savait que, d'aprs les docteurs de
la loi, les soixante douze semaines prdites par Daniel touchaient leur fin et que le

Rdempteur d'Isral tait attendu cette poque mme. Mais il ne faut pas oublier que
pour Hrode, comme pour les juifs, le Messie devait tre un roi temporel qui rtablirait
le royaume de David dans une puissance et une splendeur incomparables.
Josphe rapporte, du reste, un fait qui ne manque pas de ressemblance avec le
massacre des Innocents ; il dit qu'Hrode fit tuer tous ceux des membres de sa
domesticit qui s'taient dclars pour les Pharisiens lorsque ces derniers annonaient
que le gouvernement d'Hrode cesserait, que sa postrit serait prive de la royaut et
qu'une autre branche la remplacerait. La haine dHrode et ses soupons n'pargnrent
pas les membres de sa famille ni mme ses enfants ; cinq jours avant de mourir, il fit
excuter son fils Antipater.
Macrobe raconte le fait suivant : Auguste, lorsqu'il apprit que parmi les enfants
au-dessous de deux ans, qu'Hrode roi des juifs avait fait mettre mort en Syrie, son
propre fils avait t tu, dit ces paroles : Il vaut mieux tre le porc d'Hrode que son
fils. Il y a l en grec un jeu de mots ; l'authenticit en est justement suspecte, car
Hrode n'avait point alors d'enfant en bas ge, mais cette anecdote montre que dans les
temps anciens on rattachait ce massacre des Innocents au meurtre d'un des fils du roi
des juifs. Du reste le meurtre de quelques enfants dans un obscur village de la Jude
tait un vnement presque insignifiant pour les historiens de l'antiquit.
Quant la divergence entre saint Luc et saint Matthieu, elle est plus apparente que
relle. Chaque vangliste ne se propose pas de noter tous les faits concernant le
Messie mais chacun utilise ceux qui conviennent son plan particulier et au public
qu'il veut enseigner : saint Matthieu s'adresse aux juifs et saint Luc aux gentils. De
sorte que, loin de se contredire, les deux vangiles se compltent ainsi que l'explique
saint Augustin.
Date du massacre.
On sait que Notre-Seigneur naquit vers la fin du rgne d'Hrode, trs
probablement dans la dernire anne. Hrode mourut au printemps de 750, peu de
jours avant la Pque ; les vnement qui suivirent jusqu'au retour d'gypte de la Sainte
Famille se ralisrent dans un espace de temps trs court ; cependant il est peu
vraisemblable de les marquer dans les quarante jours qui sparent la naissance de Jsus
de sa Prsentation au Temple. Saint Augustin place trs naturellement la fuite en
gypte aprs la Prsentation. Il en est de mme par consquent de l'adoration des
mages et du massacre des enfants de Bethlem, autrement la Prsentation apparat
comme impossible.
Il est dj difficile d'expliquer quHrode, dont la mfiance tait extrme et la
police bien faite, nait pas envoy ses sbires avec les mages ou sur leurs talons. Il n'y
avait pas une minute perdre. On pourrait supposer que la Sainte Famille a prolong
son sjour Bethlem et que l'arrive des mages n'a eu lieu que prs de deux ans aprs
la Nativit. C'est l'opinion d'un certain nombre d'anciens : Eusbe, saint Epiphane,
Thodore de Mopsueste, Hippolyte de Thbes. Mais il est bien plus certain, au
contraire, que Notre-Seigneur ntait g que de peu de mois. Quoi quil en soit, les
mages, au lieu de retourner vers Hrode, regagnrent leur pays par un autre chemin, selon lavertissement de lange.

En quelques heures, ils pouvaient gagner le haut du Jourdain par le dsert et


atteindrent de l le pays des Nabatens. Mais le moyen le plus sr d'chapper
Hrode tait d'aller directement au sud de la mer Morte ou de la traverser en barque.
C'tait se jouer d'Hrode que de se drober par la fuite au lieu de rpondre son
invitation. Il n'attendit gure pour s'informer des mages et apprit que ceux-ci avaient
disparu. Assurment, selon les usages orientaux de la vie au grand air, tout Bethlem
avait su o les mages taient entrs. Mais la Sainte Famille n'tait plus l. On pouvait
croire qu'elle n'tait gure loigne. Plutt que de s'enqurir, Hrode fait tuer tous les
enfants mles dans la petite ville et dans ses limites.
Nombre des victimes.
Pourquoi ce chiffre de deux ans et au-dessous ? Si l'astre tait apparu deux ans
auparavant, il tait inutile de descendre si bas. S'il tait apparu depuis peu, pourquoi
remonter si haut ? De toute faon, Hrode fait bonne mesure. Il s'tait inform
exactement, mais il ne s'en tint pas l, ne sachant pas en somme la valeur exacte du
prsage. Dans l'aveuglement de sa fureur, il prit toutes les prcautions possibles pour
russir dans le coup qu'il prmditait, et en portant la limite jusqu' l'ge de deux ans,
il tait convaincu qu'aucun enfant n'chapperait. D'autre part, cet astre, toile ou
comte, qui avait inspir et guid les mages dans leur voyage, devenait pour lui un
signe sinistre, et pour conjurer le mauvais sort qui menaait son trne et celui de ses
fils, Hrode, comme plusieurs empereurs romains, comme tant de princes orientaux,
verse abondamment de sang pour loigner le flau.
Quant au nombre des enfants victimes de la cruaut d'Hrode, on ne peut l'valuer
que d'une manire approximative. La liturgie thiopienne et le mnologe grec ont
fortement exagr en adoptant le nombre de 144 000 ; c'est une fausse interprtation
du texte de lApocalypse que lEglise fait lire lptre de la messe de la fte des
Saints Innocents et dans le brviaire au 28 janvier. Certains Pres aussi sont tombs
dans lexagration : ainsi saint Justin dclare quHrode ordonna de tuer tous les
enfants de Bethlem ; Origne affirme galement quHrode fit massacrer tous les
enfants de Bethlem et des environs.
A lpoque dHrode, Bethlem et ses environs devaient compter tout au plus deux
mille habitants ; rgulirement, il nat une moyenne de trente enfants par an pour
chaque millier dhabitants ; la moiti tant des filles, il reste donc quinze garons ; si
on dfalque la moiti qui devient la proie de la mort, nous avons sept ou huit enfants ;
pour deux ans nous pouvons compter de quatorze seize enfants, vingt au maximum ;
cest l le nombre probable et approximatif des victimes dHrode. Nous ignorons
compltement le genre de mort des Saints Innocents. Limagination des hagiographes
et des prdicateurs sest donne libre cours comme celle des artistes pour faire de cette
scne un tableau plus mouvant. Mais on peut facilement admettre, avec saint Vincent
Ferrier, quHrode convoqua, sous un prtexte allchant, les mres porter ellesmmes leurs enfants dans une salle ou dans une place publique pour y recevoir
quelque rcompense, sans se douter quelles allaient les livrer aux bourreaux.

Le massacre des saints Innocents.

Mais ce que l'Evangile rapporte en termes impressionnants, c'est la grande douleur


des mres, dans laquelle saint Matthieu voit la ralisation d'une prophtie faite par
Jrmie lors de la prise de Jrusalem par les Chaldens. Les Juifs qui devaient tre
dports Babylone furent alors rassembls Rama, ville situe deux heures au nord
de Jrusalem, sur l'ancien territoire de Benjamin. Et pour exprimer combien grande fut
alors la dsolation du peuple de Dieu, le prophte suppose, dans une figure saisissante,
que Rachel, mre de Benjamin, sortit en ce moment de son tombeau (qui tait aux
environs de Bethlem) et pleura sur ceux qui taient ses descendants. Ainsi les mres
des petits Innocents pleurrent sur leurs enfants. Autant l'iniquit a abond contre
ces bienheureux enfants, dit saint Augustin, autant se sont rpandues sur eux les grces
et les bndictions clestes. Le monde, en les faisant natre la vie ternelle, les a
rendus plus heureux que n'avaient fait leurs mres en les enfantant pour la terre,
puisqu'ils ont t trouvs dignes d'une vie sans fin, presque avant d'avoir pu faire usage
de la vie prsente. L'Eglise nous dcrit leur bonheur au ciel par le rcit de la vision
qu'eut saint Jean et o il aperut dans le ciel une lite parmi tous les lus. Ce sont les
mes virginales qui ont spcialement t prserves du pch et qui forment la portion
choisie de ceux qui ont t rachets par l'Agneau de Dieu. Ainsi sont les Saints
Innocents ; dans leur bouche il ne s'est point trouv de mensonge, ils sont vierges, et,
tus pour le Verbe de Dieu, ils lui ont rendu tmoignage et ont lav leurs robes dans
le sang de l'Agneau .

Les reliques. Le culte.


L'antiquit chrtienne a profess ds les premiers jours un vrai culte pour ces
enfants martyrs ; leurs reliques furent recherches avec une grande avidit et elles se
trouvent trs anciennement rpandues dans toute la chrtient. A Bethlem, non loin de
la grotte de la Nativit, est une chapelle qui porte le nom des Saints-Innocents ; elle a
t ddie ces innocentes victimes, soit parce qu'il tait convenable qu'elles fussent
honores prs du berceau pour lequel elles ont rpandu leur sang, soit que leurs corps,
comme le disent les traditions, aient t jets dans la caverne qui se trouve au mme
lieu. A Rome, la basilique de Saint-Paul hors les murs, il y a plusieurs corps des
Saints Innocents. En ce souvenir, la station se tient en cette glise le jour de leur fte,
et les moines Bndictins dcouvrent le crucifix miraculeux qui parla sainte Brigitte.
Les Saints Innocents reoivent aussi un culte spcial dans l'glise des Agonisants. En
France, l'abbaye de Mauriac, fonde au VIe sicle par sainte Thodechilde, possdait
les corps de trois des Saints Innocents.
Avant la Rvolution franaise, on voyait le corps en entier de l'un de ces martyrs,
Saint-Denis, dans son berceau fait de branches de palmier et enchss dans une caisse
en argent dor, qui fut donne cette abbaye par l'empereur Charlemagne, et un autre
l'glise des Innocents Paris, encore en chair et en os, enferm dans un cristal garni
d'argent et enrichi par la munificence de Louis XI. Cette glise des Saints-Innocents
avait t construite sur le territoire de la paroisse Saint-Germain l'Auxerrois, vers l'an
1150 ; on croit que ce titre des Saints-Innocents lui fut donn l'instigation du roi
Louis VII qui avait pour eux une grande dvotion, au point qu'il jurait , si l'on peut
dire, Per sanctos Betlem (par les Saints de Bethlem !) ; Louis XI professait la mme
prdilection ; elle se manifesta en 1474 par une fondation en faveur de six enfants de
chur. Prs de l'glise s'tendait un cimetire trs ancien, lequel servait au quartier de
Saint-Germain et remontait une date de beaucoup antrieure la construction de
l'glise ; il fut supprim en 1786 par raison d'hygine ; l'glise disparut aussi peu aprs
pour faire place un march qui fut plus tard transform par la construction des
Halles. C'est alors que fut cr, en 1859, le square au centre duquel s'lve la fontaine
dite des Innocents.
La fte des saints Innocents.
Ds l'origine, l'Eglise a honor les Saints Innocents d'un culte spcial. Leur fte
remonte un temps trs recul, il est probable qu'elle existait dj au II e sicle, car
nous avons encore une homlie attribue Origne, o il en est fait une expresse
mention. Saint Irne, saint Cyprien, saint Hilaire en parlent. Saint Augustin, croit-on,
a prononc deux pangyriques pour le jour de l'octave, ce qui prouverait que l'octave
existait dj de son temps. Saint Grgoire aurait compos cet office qui tait semidouble avant saint Pie V ; ce dernier Pape l'leva au rite double. Dans cet office
l'Eglise considre que le massacre des enfants de Bethlem manifeste la royaut de
Jsus. C'est parce qu'Hrode croit la parole des mages et celle des princes des
prtres qu'il voit un rival dans l'enfant de Bethlem et poursuit jalousement ce Roi

des Juifs qui vient de natre . Mais, comme le chante lEglise, dans lhymne des
vpres de lEpiphanie, Hrode cruel, que crains-tu de larrive dun Dieu qui vient
rgner ? Il ne ravit pas les sceptres mortels, lui qui donne les royaumes clestes.
Cest ce Dieu-Roi que les innocents confessent par leur mort , dit Origne.
Leur passion est lexaltation du Christ , affirme loffice au 3e nocturne de Matines.
Et la louange quils rendent Dieu est pour les ennemis de Jsus un sujet de
confusion, car loin datteindre leur but, ils nont fait que raliser les prophties qui
annonaient que le Fils de lhomme reviendrait dEgypte, et que lon entendrait
Bethlem les lamentations des mres pleurant leurs enfants.
Mre compatissante, l'Eglise, le jour de la fte, revt ses prtres d'ornements de
deuil, dont la couleur est violette, cause de l'affliction des mres, et elle supprime le
chant du Gloria et de l'Alleluia. Mais l'octave elle emploie la couleur rouge pour
rappeler la gloire et le bonheur ternel que ces enfants ont conquis par l'effusion de
leur sang. Le pote chrtien Prudence, qui mourut en 413, crivit en l'honneur de ces
martyrs un hymne que l'Eglise a adopte et quelle chante aux Vpres de leur fte.
Salut, fleurs des martyrs, qu'au seuil mme de la vie le perscuteur du Christ emporta
comme la tempte les roses naissantes. Vous tes les premires victimes du Christ, tendre
troupeau d'agneaux immols. Sous l'autel, vous jouez innocemment avec vos palmes et vos
couronnes.

Au moyen ge, la fte des Innocents tait suivie de divertissements profanes ; dans
beaucoup d'glises, les enfants de chur lisaient l'un d'entre eux qui revtait les
ornements sacerdotaux o mme piscopaux et prsidait une parodie des crmonies
sacres. Cet usage se maintint pendant plusieurs sicles, mais il donna lieu de tels
abus qu'il fut aboli, en France, en 1444. Cependant, les petits saints martyrs de
Bethlem sont demeurs les patrons des enfants de chur. Si les rites burlesques et les
lments profanes de la fte des Innocents ont disparu bon droit du sanctuaire, les
jeunes clercs n'en restent pas moins ce jour l l'honneur. On leur rserve par exemple
le chant d'une antienne ; ils occupent des places rserves en temps ordinaire aux
prtres. Des rjouissances qui gardent le caractre religieux et moral qui convient sont
aussi en usage dans les maisons de recrutement de plusieurs Ordres monastiques et
Congrgations. Enfin, les pauvres petits enfants trouvs, innocentes victimes de la
misre et parfois du pch des autres, sont aussi placs sous le patronage des victimes
d'Hrode, premiers tmoins morts pour le nom de Jsus-Christ.
A.E.A.

Sources consultes. V. Ermoni, Saints Innocents, dans Dictionnaire de la Bible, de F.


Vigouroux (Paris, 1910). P. M.J. Lagrange, Evangile selon saint Matthieu (Paris, 1923).
Mgr Paul Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). (V.S.B.P., n 254.)

SAINT THOMAS BECKET


Archevque de Cantorbry et martyr (1117 -1170)
Fte le 29 dcembre.

Thomas Becket naquit Londres le jour de la fte de saint Thomas aptre, le 21


dcembre 1117. Son pre tait, ses origines, un Normand de Rouen, et sa mre la
fille d un bourgeois de Caen.
Son enfance.
L'influence maternelle profondment chrtienne inspira de trs bonne heure
l'enfant le got de la prire, une trs particulire dvotion envers la Sainte Vierge et
l'amour ardent des pauvres. Sa mre avait imagin une faon tout fait originale de
l'associer, mme avant qu'il et conscience de ses actes, aux uvres de misricorde.
Elle le faisait peser trs frquemment, et chaque fois elle distribuait en secours en
nature un poids gal celui de l'enfant. Quand Thomas fut en ge d'tudier, il se rendit
Paris. A son retour Londres, il se vit confier par son pre la gestion de ses
immenses domaines. Le jeune homme y acquit ce sens pratique des affaires, cet esprit
positif qu'il tenait du sang normand, cet esprit clair et prudent qui firent de lui un
juriste consomm, avec lequel le roi retors Henri II aura plus d'une fois fort faire.
A ces qualits naturelles il unissait une pit rare. Son cur resta toujours pur, et
mme dans la priode mondaine de sa vie, bien qu'il fit d'une nature facile et enjoue,
il n'aurait pas permis qu'une parole dplace chappt en sa prsence. C'tait, disent les
chroniqueurs d'alors, un jeune homme de tournure lgante, grand, distingu, plein
d'aisance et de bonne grce et d'une conversation charmante, et surtout dun commerce
sr, d'une droiture et dune horreur de lquivoque, qui sont un de ses traits dominants
et qui inspiraient tous ceux qui l'approchaient une estime tenant de la vnration.
Lorsque Thomas perdit ses parents, vers 1141, le vieil archevque de Cantorbry,
Thibaut, lui offrit d'entrer l'archevch, au titre de familier du roi d'Angleterre. Le
palais piscopal formait alors une cour originale semi-militaire, semi-ecclsiastique,
o les riches costumes des barons et des hommes de guerre se mlaient au froc sombre
des moines.

L'archevque de Cantorbry, primat d'Angleterre, tait aprs le roi le premier


personnage de la nation. A cette poque rgnait sur l'Angleterre un jeune roi da dixneuf ans, Henri II, le deuxime roi de l'illustre famille des Plantagenets ; il tait
possesseur de sept des plus belles provinces franaises, dont la Normandie et le Poitou.
Henri II avait de relles qualits. Trs intelligent, dou d'un esprit d'observation tel
qu'il lui suffisait d'avoir vu une personne une seule fois pour se la rappeler dsormais,
il tait au physique d'une corpulence excessive allant jusqu' l'infirmit. Dans ce sanguin puissant, vrai petit-fils de Guillaume le Conqurant, bouillonnait un amour
dsordonn des plaisirs qui n'avait d'gale que sa colre, et ce dernier dfaut prenait
vite les caractres de la frnsie. Malheur qui commettait limprudence de le
contredire !
L'archevque, dsireux, avait de mourir, de mettre en relief Thomas Becket, dont il
reconnaissait la valeur, l'envoya tudier pendant un an le droit civil et le droit canon
Bologne et Auxerre, puis, son retour, il lui confra en 1154 l'ordre du diaconat ;
cette dignit pourvoyait l'lu du titre d'archidiacre de Cantorbry en mme temps que
d'une magnifique prbende. Thomas n'avait que trente-six ans. Ds qu'il parut au
Conseil royal, ses capacits hors pair et la sduction qui manait de toute sa personne
firent sur Henri II la plus vive impression. Le roi rsolut sur-le-champ de faire de lui le
chancelier du royaume, c'est--dire quivalemment son premier ministre. C'tait en
1155.
Le chancelier.
L'Angleterre tait alors dans l'anarchie. Les troupes mercenaires, venues des
Flandres pour maintenir l'ordre, en ralit semaient le dsordre, et le droit de proprit
n'existant quasi plus, leurs chefs s'adjugeaient terres et chteaux pour prix de leurs
services. Mais en moins d'un an, sous l'impulsion du jeune ministre, domaines, vchs et abbayes firent retour leurs possesseurs lgitimes. Aussi diplomate peut-tre
qu'un Richelieu, il n'tait pas moins fastueux. Les arts ne furent pas ngligs, et la Tour
de Londres, aujourd'hui orgueil de la cit, est une des restaurations de Thomas Becket.
Ses contemporains ne tarissent pas sur son got des splendeurs. A cet gard, la
visite qu'il fit en 1158 au roi de France Louis VII, pour traiter d'un mariage royal, vaut
d'tre rapporte : Les Franais n'avaient jamais vu rien de semblable. Il traversa la
Manche sur six frgates portant 2000 hommes. Quand il entrait dans une ville, le
cortge s'ouvrait par un dfil de 250 jeunes gens chantant des airs nationaux. Ensuite
venait la meute des magnifiques lvriers dont il tait si fier, suivie de 8 chars trans
chacun par 6 chevaux, superbement caparaonns et conduits par des cochers en riche
livre. Sa chapelle, sa chambre coucher, sa cuisine, sa vaisselle d'or et d'argent
taient portes la suite ; puis les cuyers avec les chevaux de bataille. Et quand le
cortge se dployait, les habitants du pays de s'crier : Quel homme doit tre le roi
d'Angleterre, quand son chancelier voyage en un tel quipage !
Cependant Thomas tait rest juste, bon, chaste. Comme il n'avait pas abus de la
grce, Dieu allait le combler de ses grces !
L'archevque.

En 1162, avant de partir pour le pays de Galles afin d'y rprimer une rvolte, il vint
prendre cong du roi en Normandie, au chteau de Falaise. C'est alors qu'Henri II,
pressentant celui qu'il considrait sincrement comme son ami, mais qu'il se flattait
intrieurement d'avoir toujours sous sa dpendance, lui proposa de le faire nommer
l'archevch de Cantorbry devenu vacant en 1161 par la mort de Thibaut, Mais
Thomas souriant finement :
- Allons, dit-il, voyez donc mon accoutrement : est-ce l l'homme sur qui vous
jetez votre dvolu pour gouverner des moines ? D'ailleurs, ajouta-t-il, moiti srieux,
moiti plaisant, ne craignez-vous pas d'avoir regretter un jour d'avoir aid cette
nomination ? Car, en toute droiture, je dois vous le dire : si jamais Votre Majest avait
la fcheuse inspiration d'entreprendre sur les droits et immunits ecclsiastiques, je ne
saurais en bonne conscience l'endurer, tant prince ecclsiastique !
Le roi ne vit l qu'une boutade sans porte. Cependant Thomas, partir de son
lvation l'piscopat, commenait une vie tout apostolique, expiant par le cilice la
mollesse de sa vie d'autrefois, et tout en menant la vie officielle du prlat, il prenait sur
le sige primatial le genre de vie et l'habit bndictins, suivant ainsi les traditions
d'austrit lgues par un de ses prdcesseurs, le grand saint Anselme, d'abord abb
du Bec et de Saint-Etienne de Caen, puis archevque de Cantorbry.
Il fut ordonn prtre le samedi, veille de la Pentecte, et sacr le lendemain, 3 juin
1162. Le jour de son sacre qui fut magnifique, il avait eu l'attitude d'un homme ployant
sous le fardeau ; mais, un de ses familiers qui le flicitait, il avait rpondu avec
vivacit : Si jamais vous remarquez quelque chose de rprhensible en moi, n'hsitez
pas m'avertir. Deux paires d'yeux valent mieux qu'une seule. Il tait sur ses gardes et
veillait, sachant quel adversaire il aurait bientt faire front, pour la dfense des
droits de l'Eglise. Son premier geste d'archevque fut trs dsagrable au roi. En
acceptant l'archevch de Cantorbry, Thomas avait renonc ses fonctions de
chancelier, ces deux charges ne lui paraissant pas compatibles.
La deuxime tincelle qui allait mettre le feu aux poudres jaillit propos d'une
action judiciaire, que, sur une dnonciation intresse, le roi intentait deux prtres
accuss d'homicide. L'un d'eux fut condamn la prison perptuelle, l'autre fut
reconnu innocent, mais, son procs ayant t repris en sous-uvre, il eut le tort de
s'emporter contre le magistrat injuste qui l'avait condamn. Thomas, qui les deux
victimes firent appel, tudia en toute impartialit les pices du procs ; il consulta une
assemble d'vques qui dclarrent irrecevables les prtentions des magistrats.
D'ailleurs, les coutumes royales, dont ces magistrats entendaient se prvaloir, n'taient
nulle part codifies. Elles avaient dj donn lieu en fait aux arbitraires les plus
indignes, et Thomas, qui connaissait bien le roi, n'ignorait pas qu'elles deviendraient
entre ses mains le prtexte peine dguis aux pires caprices royaux ! Jusqu'o n'iraitil pas, en s'engageant dans cette voie ?
- J'observerai les coutumes royales, sauf l'honneur et les droits de ma juridiction,
dclara l'archevque.
A quoi le prince en colre riposta :
- Il y a du venin dans ces paroles !
L'assemble de Clarendon

Ds lors, Henri II, exaspr, s'armant d'un grief quelconque, condamna l'exil le
meilleur ami de Thomas, Jean de Salisbury, pensant priver ainsi l'archevque de son
confident le plus influent. L'intimidation tait trop purile elle resta vaine. Mais ce roi
vindicatif avait plusieurs cordes son arc. En vain convia-t-il Thomas une assemble
qui serait convoque, disait-il, pour sauver la faade : on ferait amende honorable, au
roi, pour l'incartade commise envers lui, en la personne des magistrats royaux, par un
prtre, innocent peut-tre, mais impertinent. Mais cette soumission serait de pure
forme. Thomas fut inflexible. Les agents du roi s'avrent alors de recourir un genre
d'attaques contre lesquelles un homme d'honneur n'est jamais suffisamment en garde.
Ils prsentrent Thomas Becket des lettres apostoliques supposes crites par le Pape
Alexandre III, et dans lesquelles le Pontife conseillait de fermer les yeux sur quelques
abus. Cette pice tait un faux.
Cependant l'archevque, que sa droiture dfendait de souponner de flonie ses
adversaires, et qui un grand respect pour la personne du Saint-Pre ne permettait pas
de mettre en doute les volonts pontificales, s'inclina. Il alla trouver le roi qui
sjournait ce moment Woodstrock. Henri II l'accueillit courtoisement, mais avec
une froideur affecte. Il lui dit qu'il agrait ses excuses, mais que, l'insulte ayant t
publique, la rparation devait l'tre aussi. En consquence, il le priait de se rendre
l'assemble qu'il avait dcid de runir au chteau de Clarendon, dans la seconde
quinzaine de janvier 1164. C'est le fameux Concile de Clarendon, si clbre dans les
fastes de l'histoire d'Angleterre. Tout de suite Henri II avait lev le ton de voix. Il tait
trs sr de lui et s'tait entour de conseillers gages qu'il avait chargs de prsenter
l'assemble une charte compose de seize articles manifestement attentatoires la
libert de l'Eglise.
Sous l'empire de la crainte, tous avaient souscrit aux seize articles, sauf Thomas
Becket. Longtemps il resta inflexible et finalement il se laissa branler par les larmes
de ses collgues, qui le rendaient responsable des maux que sa rsistance attirerait sur
lEglise dAngleterre ; il se borna toutefois donner son consentement verbal, sans
apposer sa signature. Mais il connaissait mieux que tout autre labus que le roi nallait
pas tarder faire de son consentement ; il se retira donc lme trouble et tout afflige
de remords. Tandis quil allait tristement cheval, accompagn de quelques clercs,
lun deux, le porte- croix, qui avait son franc parler, murmura :
- Qui osera se lever, maintenant que le chef est tomb !
- Mon fils, pour qui sont ces paroles ? dit larchevque.
- Pour vous, dit le clerc, pour vous, dont les mains se sont tendues pour jurer
lobservation des lois iniques. Ce fut, dit Bossuet, le chant du coq qui rveilla saint
Pierre. Lhumble Thomas pleura amrement. Il sestima coupable, et pendant quarante
jours sabstint de clbrer la messe, jusqu ce que le Pape let rassur et lui et
envoy labsolution de sa faute. Alexandre III, qui tait exil et rsidait en France,
condamna les dcisions de Clarendon et encouragea Thomas la rsistance. Le 6
octobre 1164, larchevque se rendit Northampton, cit par le roi. Quelle tait cette
nouvelle assemble ? Avant tout le roi voulait que Thomas y entrt comme accus et
nen sortit que condamn.

Le roi d'Angleterre supplie saint Thomas Becket


de reprendre ses fonctions.

Le courage de larchevque ne dfaillit pas. Il se prsenta revtu des ornements


pontificaux. Lassemble le dclara tratre et parjure.
- Ecoutez votre sentence, dit le comte de Lejcester.
- Ma sentence ? dit l'archevque. Je dcline le jugement du roi, ne pouvant tre
jug que par le Pape aprs Dieu. J'en appelle devant vous tous son tribunal, et je me
retire sous la protection du Sige apostolique ! Il se retira, personne n'osa l'arrter. Il
monta tranquillement cheval, revtu du rochet et de l'tole, et tenant de la main
gauche sa grande croix primatiale. Bientt une foule norme lui fit cortge. L'lment
populaire lui avait toujours donn sa sympathie, et, sachant les menaces profres
contre lui, commenait craindre de ne pas le revoir vivant.
L'exil.
Cependant Thomas, estimant qu'il tait, pour l'instant, plus opportun d'viter le roi,
prit un dguisement. Revtu de la tunique de grosse laine grise des Frres convers de
Sempringham et se faisant appeler Fr. Christian, le 2 novembre 1164, il traversa la
Manche sur un petit bateau pilot par deux prtres courageux ; mourant de faim, et
malgr une mer trs mauvaise, il prit terre non loin de Boulogne, une lieue environ

de Gravelines, et sachemina au plus tt vers Saint-Omer, mais il ne fut bien en sret


qu' Compigne, o rsidait alors le roi de France, Louis VII le Jeune. Celui-ci rassura
le primat.
- La France lui dit-il a toujours t une terre hospitalire. Ne craignez rien.
Cependant, le Pape pouvait seul juger et prendre une dcision. Thomas alla le
trouver Sens. Se jetant aux pieds du Pontife, il le supplia d'accepter sa dmission et
lui remit humblement son anneau pastoral. Le Pape le lui rendit avec bont. Il voulut
mme que Thomas reprt sa dignit, et il lui assura un exil convenable pour sa dignit
prsente, en l'envoyant dans une abbaye de Cteaux, Pontigny, prs de Sens, o il se
fit le plus humble et le plus mortifi d'entre les moines. Mais Henri II ne dsarmait
pas. Il somma l'abb de Pontigny d'expulser son hte, sous peine d'tre chass du
royaume, lui-mme et ses religieux. Thomas, ne voulant pas exposer la ruine une
famille religieuse laquelle il avait tant d'obligations, se retira Sens, dans l'abbaye
bndictine de Sainte-Colombe, o il demeura quatre ans. L aussi, il tint n'avoir
qu'une cellule de moine. Encore la partagea-t-il avec un de ses compagnons d'exil,
devenu son chapelain, et en mme temps le ministre de ses effrayantes macrations.
Entre temps, le roi de France cherchait conclure avec le roi d'Angleterre un de ces
nombreux traits de paix que la mauvaise foi d'Henri II rendait toujours si prcaires.
Le Pape aussi appelait de tous ses vux une autre rconciliation ; celle de l'archevque
et de son souverain. Louis VII consentit volontiers s'entremettre en faveur de
Thomas Becket. Le roi d'Angleterre se montra favorable devant ces sollicitations ; le
saint vque accepta de retourner en son pays. Admis en prsence du souverain, il se
jeta ses pieds en disant :
- Sire, ayez piti de moi. Je m'abandonne Dieu et Votre Majest, sauf l'honneur
de Dieu et pour la vtre !
Mais Thomas avait ajout : Sauf l'honneur de Dieu. Tout tait remis en cause,
par cette petite phrase qui contenait tant de sens.
Le prtexte ne fut pas difficile trouver. Les vques d'York, de Londres et de
Salisbury avaient demand Thomas Becket de les relever des censures qu'ils avaient
encourues et ils avaient chou. Tous trois allrent trouver le roi au chteau de Bur,
prs Bayeux, et lui exposrent les faits de manire dnaturer les intentions du primat
et faire croire au roi qu'il tait excommuni lui-mme.
- Lches et flons ! s'cria celui-ci. Maudits soient ceux qui mangent mon pain,
s'ils ne me dlivrent de ce prtre insolent !
L'intention tait claire ; elle allait recevoir sa sanglante confirmation.
Le martyre.
De quelque mystre que se fussent entours les conjurs du roi ils n'avaient pu
empcher que quelque chose ne transpirt de leur arrive Cantorbry. Les hommes
d'armes qui remplissaient la ville mtropolitaine n'taient pas sans inquiter la famille
piscopale. C'est pourquoi les clercs de Thomas lui demandrent de veiller auprs de
lui dans la nuit du 28 au 29 dcembre.
- Il en sera ce que Dieu voudra, dit-il ; c'est ici, dans l'glise dont je suis le chef,

que je dois attendre le sort qui m'est rserv.


Le repas fut sur son ordre un peu abrg. Il voulait tre prt recevoir ses
bourreaux. A l'heure des Vpres, les conjurs pntrrent dans l'glise, o l'archevque
s'tait dj rendu.
- O est Thomas Becket, tratre au roi ?
- Me voici, dit le Saint sans se troubler, non tratre au roi, mais prt mourir pour
Celui qui m'a rachet de son sang.
Dans l'glise, des visages consterns s'approchaient pour considrer cette scne.
Alors, craignant un renfort de moines et de fidles :
- Frappez vite ! cria Fritz Urse, leur chef, en brandissant sa hache.
Thomas aurait pu encore leur chapper, soit en se rfugiant dans la crypte, soit en
prenant un escalier drob qui conduisait au fate de la basilique. Il se tint immobile,
adoss contre une colonne qui sparait le transept de la grande nef.
Le premier coup, port par Guillaume de Tracy, n'atteignit que lgrement Thomas
la tte, mais s'abattit en dviant sur Herbert, son familier, dont le bras fut presque
entirement sectionn. Survint alors Renaud, Fils d'Ours , qui d'un furieux coup de
taille fit au primat une profonde blessure l'endroit mme o il tait dj bless. Un
troisime et un quatrime coups, assns avec tant de violence que la lame se brisa, lui
firent ployer les genoux, puis l'tendirent. On l'entendit murmurer :
- Je meurs volontiers pour la dfense d l'Eglise !
Enfin, comme s'il et fallu qu'une cinquime plaie vint complter dans sa chair sa
ressemblance avec le Christ, un sous-diacre, conjur, dont le surnom de Mauvais
clerc disait assez le mpris o il tait tomb, mit le pied sur le cou de la sainte
victime, enfona son pe dans le crne, d'o jaillit la cervelle ensanglante, et dit :
- Partons maintenant, chevaliers. Cette fois, il n'en reviendra pas!
Ainsi prit Thomas Becket le 29 dcembre 1170, dans la cinquante troisime
anne de son ge et la neuvime d'un piscopat dont les deux tiers s'taient couls
dans l'exil. Dieu ne tarda pas venger son serviteur ; les bourreaux prirent l'un aprs
l'autre de mort violente et le royaume d'Angleterre fut dsol par les dissensions et les
guerres civiles qui clatrent entre le roi et son fils. Henri Il voulut, plus tard, s'excuser
auprs du Pape de sa responsabilit dans le meurtre du saint vque ; il n'obtint
l'absolution que sous condition d'une pnitence publique et solennelle. Il l'accomplit,
nu-pieds, dans toute sa rigueur, le 12 juillet 1174, sur la tombe du Martyr.
Cette tombe tait dj illustre par des miracles innombrables attestant la saintet
de Thomas Becket ; aussi, ds le 21 fvrier 1173, le Pape Alexandre III le plaa sur les
autels et sa dvotion se rpandit rapidement par toute l'Europe.
La translation de ses restes eut lieu le 7 juillet 1220. On croit qu'ils furent dtruits
en septembre 1538 par ordre d'Henri VIII mais plusieurs auteurs assurent que le
squelette dcouvert en 1888, dans la crypte de la cathdrale de Cantorbry, est bien
celui de saint Thomas Becket. Lon XIII, le 24 fvrier 1896, a lev d'un degr, pour
toute l'Eglise, le rite de la fte du saint archevque martyr.
A. Poirson.
Sources consultes. Bossuet, Pangyrique de saint Thomas Becket (1668). Mgr Demimuid,
Saint Thomas Becket (Collection Les Saints, 1909). Mgr Robert Hugh Benson, Saint Thomas of
Canterbury (1910). (V.S.B.P., n 45 et 671.)

BIENHEUREUX SBASTIEN VALFR


Prtre de la Congrgation de l'Oratoire de Turin (1629-1710)
Fte le 30 dcembre.

Au moment o saint Vincent de Paul tonnait la France par les merveilles de son
ardente charit pour les pauvres et les dlaisss, naissait Verduno, petit village du
diocse d'Alba, en Pimont, un enfant qui devait, lui aussi, dpenser sa vie et ses
forces secourir les infortuns et les malheureux. Sbastien Valfr vit, en effet, le jour
le 9 mars 1629 ; bientt aprs l'eau sainte du baptme rgnrant son me faisait de lui
un enfant de Dieu, capable de monter jusqu'aux sublimes hauteurs de la perfection.
Sa famille tait ancienne et avait autrefois tenu un rang honorable ; mais, par suite
de malheurs domestiques, son pre tait rduit la condition de simple laboureur et
cultivait lui-mme ses champs. Mais, si les parents de Sbastien n'taient pas favoriss
des biens de la fortune, ils possdaient, richesse beaucoup plus prcieuse, une vertu
toute preuve. Ils prirent tche d'lever dans la crainte de Dieu leur nombreuse
famille et jetrent de bonne heure dans le cur du futur Bienheureux les semences de
vertus qui devaient plus tard produire des fruits abondants.
Sa jeunesse. Sa charit.
Ds son enfance, Sbastien manifesta un ardent amour et une tendre compassion
pour les pauvres. Il s'empressait pour soulager leur infortune. A peine un pauvre se
prsentait-il la porte de la maison paternelle que l'enfant accourait aussitt, en criant :
Voici un pauvre qui demande l'aumne ; vite la charit, la charit ! Il arriva que
pour l'prouver, sa mre manifesta l'intention de refuser ; alors l'enfant se mettait
pleurer, et parfois mme poussait de si grands cris que les voisins, connaissant la cause
de sa douleur, venaient eux-mmes au secours des malheureux. Lorsqu'il n'avait plus
rien donner aux pauvres, Sbastien se faisait pauvre lui-mme, et allait de porte en
porte solliciter des aumnes qu'il leur distribuait ensuite. Cette bont de cur et cette
charit taient jointes une grande mortification : l'enfant, si attentif aux besoins du
prochain, tait svre pour lui-mme, et, l'ge de dix ans, il jenait dj le Carme
tout entier au pain et l'eau.

L'tudiant ecclsiastique.
L'appel de Dieu ne tarda pas se faire entendre cette me d'lite, et, de bonne
heure, Sbastien dclara que son plus vif dsir tait d'embrasser l'tat ecclsiastique.
Cet attrait du jeune homme n'tonna personne, car ses brillantes qualits naturelles,
jointes aux vertus qui ornaient son me, semblaient le prdisposer cette sublime
vocation. Mais un obstacle s'opposait la ralisation de ses dsirs. Ses parents taient
pauvres et pouvaient peine se suffire eux-mmes ; comment auraient-ils pay les
frais d'tudes assez dispendieuses ? Il n'y avait point alors, comme aujourd'hui en
France, des tablissements destins l'ducation ecclsiastique des enfants de la classe
pauvre, et il semblait que les aspirations du jeune Sbastien ne dussent point aboutir.
Heureusement, la famille Valfr tait une de ces familles chrtiennes o l'esprit de
foi conserve toute sa vigueur et inspire toutes les dcisions. Devant les instances et les
larmes de son fils, le pre crut devoir cder, dt-on pour cela faire de nouveaux
sacrifices. L'enfant fut donc envoy Bra pour y commencer ses tudes.
Bientt ses progrs dans les lettres dpassrent toutes les esprances, sans nuire
sa pit qui allait grandissant chaque jour davantage. Chez lui, la ferveur et la science
se prtaient un mutuel appui, et la prire lui apprenait plus que tous les livres. Il communiait frquemment, fuyait les mauvaises compagnies et montrait pour ses matres
une grande docilit et un grand respect. Les succs venaient souvent couronner son
travail et ses efforts, mais son humilit n'en recevait aucune atteinte, et l'enfant
demeurait toujours aussi simple et aussi modeste. A Bra, comme Verduno, le petit
ami des pauvres vcut de la manire la plus frugale et la plus austre, rservant pour
les indigents presque tout ce que ses parents lui envoyaient pour sa subsistance.
Ses humanits acheves, Sbastien s'adonna l'tude de la philosophie et de la
thologie. Au mois de dcembre 1650, il recevait le sous-diaconat Turin.
Il entre dans la socit de lOratoire.
Depuis peu de temps, la Socit de l'Oratoire, fonde Rome par saint Philippe
Nri, et approuve par Grgoire XIII, le 15 juillet 1575, s'tait tablie Turin. Cette
fondation avait beaucoup de peine se soutenir, si bien que les sujets qui se
prsentaient en vue d'tre admis manquaient du courage ncessaire pour s'y fixer et se
retiraient. Sbastien, qui se sentait attir vers la perfection, fut plus gnreux, et,
vainqueur de tous les obstacles, il entra en 1651 dans cette Socit dont il devait tre
une des lumires et une des gloires. Ds ce moment, il entreprit de mener une vie tout
apostolique, et, ordonn diacre, il dbuta dans le ministre par des catchismes et par
de courtes instructions sur les vrits de la foi. Par ce moyen et par son assiduit la
prire, il sut dj conqurir un grand nombre d'mes Jsus-Christ. Les prtres qui
vivaient avec lui imitaient son exemple, et leur ferveur ne tarda pas leur attirer des
disciples et des ressources. Le marquis de Pianezze, premier ministre du duc de
Savoie, plus clbre encore par ses vertus que par le haut rang qu'il tenait dans le
monde, frquentait, ainsi que sa femme, la pauvre chapelle des Prtres de l'Oratoire.

La modestie et la pit de Sbastien et de ses confrres touchrent tellement les deux


poux qu'ils s'intressrent la jeune fondation et l'assistrent plusieurs reprises.
Le sacerdoce et le doctorat en thologie.
Les difficults du commencement s'taient vanouies, et l'Oratoire de Turin
recevait avec abondance les bndictions du Seigneur. Le P. Valfr, attentif aux
directions de la Providence, crut qu'il serait plus utile ses frres et aux fidles s'il
devenait prtre. Aussi, bien qu'il n'et pas encore l'ge requis, aprs avoir obtenu une
dispense, fut-il ordonn prtre Albe, dans son propre diocse, le 22 fvrier 1662.
Vou ds lors tout entier Dieu, il travailla avec un zle infatigable au salut des mes.
Le peu de temps que ses occupations lui laissaient tait employ l'tude et la prire.
Des ouvrages utiles furent le fruit de ces veilles.
Ainsi il composa un opuscule intitul : Courte instruction l'usage des personnes
simples, qui obtint le plus grand succs. On a encore de lui des Exercices spirituels, qui
sont un modle du genre, et un petit ouvrage sur la Manire de se sanctifier dans le
mtier des armes. Sa science devint bientt si remarquable qu'on crut devoir l'lever au
grade de docteur en thologie, titre qu'il n'accepta qu'avec une grande rpugnance, car
son humilit le portait fuir tout ce qui pouvait contribuer le grandir aux yeux des
hommes.
L'aptre des malheureux.
Affermi de plus en plus dans le recueillement et la prire, Sbastien se met
luvre avec ardeur et commence cette vie toute de dvouement, de zle et de sacrifice
qui lui mrita le nom d aptre de Turin . L'immense charit dont il a dj donn des
preuves clatantes le porte naturellement vers les malheureux. Aussi les hpitaux et les
prisons deviennent l'objet de sa sollicitude quotidienne. Il passe sans cesse de l'un
l'autre, soit pour assister les moribonds, soit pour consoler les prouvs, joignant de
bonnes paroles aux secours temporels que sa bont ingnieuse est parvenue
recueillir. Cette charit, que nous avons signale dans son enfance, il l'exera toute sa
vie avec une incomparable ardeur : ce fut le caractre distinctif de sa saintet.
Quelques traits en feront foi.
Un jour, se prsente lui un pauvre prtre tranger rduit l'indigence, et qui lui
demande l'aumne : Je n'ai rien, lui rpond le P. Valfr, mais venez avec moi. Il
l'introduit dans sa cellule ouvre se garde-robe, et lui dit : Choisissez, prenez, voil
tout ce que je possde. Un autre trait, choisi au temps de sa vieillesse, donnera
quelque ide du dvouement hroque qui dvorait son cur. Il apprend un jour qu'un
pauvre infirme n'avait pas de quoi rchauffer ses membres glacs et qu'il mourait de
froid. Sur-le-champ, le P. Valfr, malgr son grand ge, prend sur ses paules une
lourde charge de bois et court la porter au malheureux. Rien n'chappait son attention
et sa charit lorsqu'il s'agissait du bien des mes. Les mendiants qui venaient
demander l'aumne la porte de la maison de l'Oratoire ne la recevaient qu'aprs avoir

appris de lui quelques prires ou la manire de bien remplir tel devoir de religion. Le
jour o se faisait la distribution, il en profitait pour leur enseigner le catchisme. On le
voyait s'arrter sur les chemins pour les interroger sur la doctrine chrtienne. Un jour
d't, alors que le P. Valfr revenait de la campagne Turin, vers l'heure de midi, il
aperoit sur le bord de la route un mendiant trs g et aveugle ; il s'approche de lui, le
questionne avec bont pour savoir si le malheureux a le matin rcit sa prire et depuis
combien de temps il ne s'est pas confess. L'aveugle rpond qu'il a bien d'autres soucis
en tte. Il n'en fallut pas davantage pour exciter le zle du Pre. Malgr les ardeurs
d'un soleil brillant, il entretient en dtail ce malheureux, des dispositions ncessaires
pour une bonne confession, lui fait promettre de venir le trouver, enfin il lui donne
l'aumne et l'embrasse avec affection avant de poursuivre sa route.
Un ministre difficile. Confrences publiques.
Un zle aussi pur et aussi ardent devait recevoir sa rcompense, et la ville de Turin
fut tmoin d'une infinit de conversions opres par le compatissant Oratorien.
L'hpital Saint-Jean-Baptiste tait un des thtres prfrs de son action apostolique,
et il y annonait souvent avec fruit la parole de Dieu au personnel et aux malades. On
ne tarda pas le savoir dans la ville, et, au bout de quelques temps, une foule de gens
du peuple accoururent pour entendre sa prdication. Le saint prtre profita de cette
bonne disposition pour prcher le vendredi de chaque semaine, et bientt le local
devint trop troit pour contenir la foule des auditeurs. A la vue de ce peuple si avide
d'entendre les vrits du salut, le P. Valfr conut le dessein d'vangliser les
dsuvrs et les vagabonds qui abondaient Turin, comme dans toutes les grandes
villes.
Mais comment les atteindre ? Son zle apostolique lui inspira de saintes
hardiesses. De temps en temps, il se rendait sur la place publique, et, avec un autre
prtre, dsireux comme lui de gagner des mes Jsus-Christ, il commenait un
dialogue sur quelque vrit du dogme ou de la morale chrtienne. L'interlocuteur
posait des objections que le F. Valfr rsolvait avec clart et simplicit. Ctait une
manire de fixer lattention dauditeurs peu accoutums de srieuses rflexions, et
laptre profitait de ces entretiens pour leur enseigner les points essentiels de la
doctrine chrtienne, les corriger de leurs dfauts, leur faire aimer la vertu et dtester
leurs pchs. Longtemps, il donna ces confrences publiques sur la place au Vin, parce
que ctait lendroit le plus frquent de la classe dont il avait en vue la conversion. Le
grand bien quil opra par ces confrences publiques montra que son zle ne stait
point tromp en choisissant un moyen si apostolique.

Le bienheureux Sbastien Valfr allait dans les casernes rappeler


aux soldats les vrits ternelles.

L'aptre des domestiques et des soldats.


Sbastien Valfr entretenait des relations non seulement avec les pauvres, mais
dans tous les rangs de la socit. Il entretenait une grande correspondance suivie avec
des vques et des prtres trangers sur des matires de thologie. De plus, le
souverain et les grands de la cour de Savoie en avaient fait le dpositaire de leurs
aumnes, leur conseil et leur ami. Sa rputation de saintet et de science tait si
grande, qu'il fut choisi, en 1676, pour confesseur du jeune duc Victor-Amde II, alors
g de douze ans, et qu'on lui offrit peu de temps aprs l'archevch de Turin. Mais il
refusa par humilit. Ses relations avec le monde aristocratique lui firent toucher du
doigt une autre plaie laquelle il voulut immdiatement porter remde : il s'aperut
que le personnel domestique des maisons riches tait assez nglig du point de vue de
la sanctification et du salut des mes. Pour remdier cette lacune, il rsolut de runir
dans un oratoire particulier les gens de maison. Au cours de ces runions, qui avaient
lieu tous les samedis, le prdicateur enseignait ses auditeurs la manire de servir
Dieu en servant leur matre ; il les exhortait frquenter les sacrements et pratiquer
toutes les vertus conformes leur tat. Les soldats n'chappaient point la sollicitude
du P. Valfr nous avons vu qu'il crivit pour eux un ouvrage spcial, destin leur
servir de guide et de direction au milieu des dangers auxquels ils sont exposs.

Cela ne lui suffisant pas, il allait les trouver dans leurs casernes, surtout l'poque
de Pques, les instruisait de leurs devoirs d'tat, leur enseignant le catchisme et ne les
quittait pas sans avoir fait chacun d'eux une lgre libralit. Parmi ces soldats il s'en
trouvait quelquefois qui taient protestants et qui, loin de s'loigner de lui, l'coutaient
volontiers parler sur des matires de religion. Mais s'il traitait avec bont ceux d'entre
eux qui ne se montraient pas ennemis dclars de la religion catholique, il veillait avec
un soin extrme empcher les doctrinaires de la mme secte rpandre leurs erreurs
en Pimont. Des ministres protestants essayrent, en diverses circonstances, d'entrer en
lice avec lui ; mais toujours le docte religieux, par la force de ses raisons, les rduisait
au silence. Il eut mme la consolation d'en faire rentrer quelques-uns dans le sein de
l'Eglise.
Le supriorat.
Bien qu'occup presque continuellement instruire, confesser et gagner Dieu
les simples fidles, ou soulager leurs ncessits corporelles, Sbastien ne ngligeait
pas ses confrres. Son mrite et sa vertu l'avaient plac leur tte en qualit de
suprieur. Il remplit avec zle les devoirs de sa charge. Le bien spirituel de ses
confrres l'intressait avant tout ; il les voulait adonns l'oraison, intrieurs et
recueillis. Il exigeait, en outre, que chacun d'eux ft exact rendre service au prochain
et se trouvt l'heure marque au confessionnal, mme s'il ne se prsentait pas de
pnitent. Afin de les y engager plus efficacement, il leur racontait qu'il avait eu de cette
manire la consolation de ramener l'Eglise un apostat qui, le voyant sans occupation
au confessionnal et un livre la main, s'approcha de lui, puis, cdant l'impulsion de
la grce, lui fit l'humble aveu de ses erreurs.
Amour de Dieu.

Dvotions spciales.

Quand on allait rendre visite au P. Valfr, on le trouvait presque toujours


agenouill dans sa cellule, la face resplendissante, les yeux baigns de larmes, les
regards fixs vers le ciel, dans une sorte d'extase. Mon Dieu ! Mon amour ! rptaitil. Oh ! si les hommes vous connaissaient, s'ils savaient vous aimer ! Oh ! Amour
divin ! Quelle flicit ! Quel paradis vous tes !
Il clbrait le saint sacrifice de la messe avec une telle ferveur et une telle pit
que des larmes perlaient souvent ses yeux, et sa grande joie, aprs avoir clbr luimme, tait de servir une ou deux autres messes : jusque dans une extrme vieillesse,
il fut fidle cette pratique. Il veillait des heures, des nuits entires au pied du Saint
Sacrement, surtout lorsqu'il voulait obtenir quelque grce particulire de conversion.
Aprs l'amour de Jsus dans l'Eucharistie, il n'aima rien tant que la Vierge Marie ;
il avait pour elle une tendresse vraiment filiale. On l'entendait souvent rpter : Oh !
Marie, douce Mre de Dieu ! Recourir vous, c'est s'adresser la trsorire des
richesses clestes !

Lorsqu'il commena enseigner la thologie, l'un des premiers sujets sur lesquels
il appela l'attention de ses disciples fut l'lmmacule-Conception, glorieux privilge de
Marie que Pie IX devait proclamer en 1854. Pendant six mois, il expliqua l'Ave Maria,
chaque parole de cette belle prire lui servant de texte pour dvelopper les grandeurs et
clbrer les vertus de la Mre de Dieu. Il recommandait beaucoup la dvotion aux
saints anges gardiens devait-il entreprendre un voyage, il s'adressait eux pour tre ses
compagnons de route. Dans toutes les difficults, il avait recours son bon ange, et
toujours il obtenait ce qu'il avait demand par l'intercession de ce protecteur cleste.
Les mes du purgatoire excitaient sa compassion et il ne ngligeait rien pour leur venir
en aide. Chaque anne, le jour de la Toussaint, il prchait sur le dogme de l'expiation,
et il recommandait aux fidles de ne point oublier ces pauvres mes, de leur appliquer
souvent le fruit du saint sacrifice, et lui-mme ne passait jamais un seul jour sans prier
leur intention.
Le sige de Turin et la Vierge de la Consolata .
En 1706, sous le commandement du duc de La Feuillade, les Franais vinrent
mettre le sige devant Turin. Sbastien encourageait les assigns, chose pour eux bien
ncessaire, car ils restrent pendant plusieurs mois exposs au danger et en butte aux
privations. Le sanctuaire de la Consolata, de temps immmorial, cher aux curs de
tous les habitants de Turin, tait le rendez-vous de la population civile, qui attendait de
Marie le salut.
Pre, demandait-on au P, Valfr, les Franais entreront-ils Turin ? Prendre
Turin ? Non, rpondit-il en faisant allusion la Consolata : il y a une citadelle qui les
en empchera.
Cette parole devait se raliser. Le 7 septembre 1706 l'arme de La Feuillade,
pourtant suprieure en nombre, abandonnait ses positions devant les troupes du prince
Eugne de Savoie et l'arme du duc Victor-Amde. La ville tait sauve. Un tableau
de Lorenzone, l'gise Saint-Philippe Neri, Turin, reprsente Sbastien Valfr
rconfortant les blesss, les femmes et les enfants aux alentours de l'glise de la
Consolata.
La mort.
On se demande comment l'aptre de Turin pouvait mener de front tant
d'occupations et de travaux si divers. Dans son zle dvorant pour le salut et la
sanctification des mes, il se multipliait, passant d'un hpital dans un monastre pour y
annoncer la parole de Dieu, entretenir la ferveur et faire rgner partout l'esprit de pit.
Pendant plus de trente ans, il prcha rgulirement, tous les dimanches, dans la maison
de l'Oratoire. Dieu voulut prolonger une vie si bien remplie et si fconde, et il accorda
son fidle serviteur une magnifique vieillesse. Sbastien Valfr avait atteint l'ge de
quatre-vingt-un ans, sans avoir rien perdu de son activit dvorante et de son zle
apostolique.

Il devait mourir sur la brche. Au mois de janvier 1710, les fatigues qu'il prouva
dans l'exercice de son pnible ministre lui causrent une maladie qui, en peu de jours,
le conduisit au tombeau. Il s'teignit dans la paix du Seigneur le 30 janvier de cette
mme anne.
La batification
De nombreux miracles vinrent confirmer bientt l'opinion qu'on avait de sa
saintet. L'aptre de Turin a t batifi par Grgoire XVI le 26 mai 1831 et la
solennit s'est droule Saint-Pierre de Rome trois ans plus tard, le 15 juin 1834,
sous le mme Pontife.
Octave Caron.

Sources consultes. Mgr Paul Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). Herlani, La
Madone della Consolata Turin, dans Notre-Dame (Paris, 1925). (V.S.B.P., n 777.)

SAINT SYLVESTRE
Pape (270-335).
Fte le 31 dcembre.

Saint Sylvestre est un des grands Pontifes dont s'honore le Sige apostolique. Il
doit cette renomme, d'abord ses vertus personnelles, mais aussi aux mmorables
vnements auxquels il a t ml, et qui ont fait de lui l'instaurateur du culte public
chrtien. La vie de ce Pape ne nous est connue que par ses Actes, que la plupart des
critiques se refusent tenir pour vridiques et qu'ils jugent postrieurs d'au moins un
sicle et demi. On sait d'autre part que l'Eglise romaine en avait interdit la lecture
publique. Le Liber pontificalis en accepta certaines donnes, rejetant les autres.
Lorsque a t effectue la rforme du Brviaire, les anciennes leons de la fte du saint
Pontife ont encore, sous Lon XIII, fait l'objet de plusieurs suppressions. Cette
observation essentielle ne devra pas tre perdue de vue par le lecteur, notamment en ce
qui concerne le baptme de l'empereur Constantin.
Jeunesse de saint Sylvestre.

Le martyr Timothe.

Sylvestre, fils de Rufin, naquit Rome vers l'an 270 et eut pour matre un prtre
nomm Cirin. Quand il fut en ge de disposer de ses biens, il se plaisait donner
l'hospitalit aux chrtiens trangers venus en plerinage au tombeau des saints Aptres.
Si nous en croyons ses Actes, il reut en particulier dans sa demeure Timothe
d'Antioche. Pendant un an, ce confesseur de la foi, dont l'existence est un fait
historique, parcourut librement Rome, arrachant les paens l'erreur et confirmant
les chrtiens dans la voie du salut. Le soir, aprs ses longues journes d'apostolat, il
payait son hte en lui expliquant les mystres de la foi, mais un jour il fut pris, conduit
devant le juge, et il conquit la palme du martyre au milieu de cruels tourments. Non
contents d'avoir t la vie leur victime, les perscuteurs voulaient encore priver ses
restes de la spulture, mais ils comptaient sans l'hte de Timothe. A la faveur de la
nuit, Sylvestre trompa les gardes qui veillaient prs du corps du martyr, et droba ses
reliques pour les dposer dans un riche monument, d la munificence d'une donatrice
gnreuse.

Saint Sylvestre devant le prfet de Rome.


Ds lors, Tarquinius, prfet de Rome, souponna Timothe d'avoir laiss
d'immenses richesses et rsolut de s'en emparer. Il fit venir Sylvestre son tribunal, et
couvrant sa cupidit du voile de la religion, lui dit :
- Adore l'instant nos dieux, et remets-nous les trsors de Timothe, si tu veux
sauver ta vie.
L'illustre martyr n'avait laiss son hte qu'un seul hritage, celui de sa foi et de
son courage.
- Insens, lui rpondit Sylvestre clair d'une lumire divine, tu n'excuteras pas
tes menaces, car, cette nuit mme, on t'arrachera ton me et tu reconnatras malgr toi
que le seul vrai Dieu est celui qu'adorent les chrtiens.
Troubl par ces paroles, Tarquinius ordonna de jeter le confesseur en prison, et
pour chasser les apprhensions qui l'envahissaient, il alla festoyer. C'est l que Dieu
l'attendait. Une arte de poisson lui demeura dans la gorge, et il expira malgr tous les
soins. Les officiers qui avaient entendu la prdiction de Sylvestre vinrent aussitt
dlivrer celui-ci de ses chanes, de peur qu'un pareil chtiment ne les frappt leur
tour, et c'est ainsi que les paens le rendirent l'Eglise.
Son lection au souverain Pontificat.
A l'ge de trente ans, Sylvestre fut ordonn prtre par le Pape saint Marcellin et il
se distingua par son zle et sa charit, ce qui lui valut l'inimiti des donatistes. A la
mort du Pape saint Melchiade, le clerg et le peuple le dsignrent d'une voix unanime
pour lui succder (31 janvier 314). Les Actes affirment avec vraisemblance que les
chrtiens, mme aprs la victoire miraculeuse remporte par Constantin sur Maxence
au pont Milvius, ne laissrent pas d'tre encore perscuts, soit qu'il y et un
revirement dans l'esprit de l'empereur, soit plutt que, pendant que ce dernier
guerroyait contre ses collgues, Maximin et Licinius, les magistrats paens, aient abus
de son absence pour tourmenter les contempteurs des faux dieux. Quoi qu'il en soit,
Sylvestre, afin de se conserver son troupeau, aurait, quitt furtivement Rome, pour se
retirer avec ses prtres au mont Soracte, appel Syraptim, et distant d'environ sept
lieues de la Ville ternelle.
Le baptme de Constantin.
Au sujet du baptme de l'empereur, les Actes de saint Sylvestre offre un rcit que
les critiques considrent comme une pieuse lgende, faite pour difier, plutt que
reposant sur une base historique. C'est ainsi que nous la prsenterons nous-mmes,
avant de dire ce que l'histoire donne comme certain. Donc, Constantin, qui n'avait pas
encore embrass toute la vrit, fut frapp d'un mal salutaire, qui devait sauver son
me ; des ulcres horribles le couvrirent depuis les pieds jusqu' la tte.

Les mdecins accoururent des provinces les plus loignes pour lui prodiguer leurs
soins ; mais ni l'art des hommes ni les puissances de l'enfer ne purent gurir
Constantin. Il devait se rsigner mourir. Au milieu du dsespoir gnral, les prtres
de Jupiter, inspirs par le dmon, vinrent suggrer un horrible remde :
- Grand prince, dirent-ils au souverain, ordonnez qu'on rassemble une troupe de
jeunes enfants de votre empire, nous les gorgerons, vous vous plongerez dans leur
sang encore chaud, et peut-tre recouvrerez-vous la sant par ce moyen.
Les paens entendirent cette proposition sans frmir. Des bourreaux parcoururent
les provinces, et trois mille nouveau-ns furent amens Rome pour y tre gorgs.
Au jour fix pour le massacre, Constantin quitta son palais pour se rendre au
Capitole. Une grande troupe de femmes vinrent se jeter ses pieds ; folles de douleur
et de dsespoir, elles s'arrachaient les cheveux, levaient leurs mains vers le ciel et le
suppliaient d'avoir piti d'elles et de tant de pauvres petites cratures.
- Quelles sont ces femmes ? demanda l'empereur tonn.
- Ce sont les mres des enfants que l'on doit immoler pour vous, rpondirent les
gens de son escorte.
Sortant alors comme d'une longue ivresse, Constantin s'cria :
- Egorger ces innocents serait un crime, et qui sait si je recouvrerais, par leur mort,
la sant qu'on ma promise ?
Aussitt, il contremanda le sacrifice, revint dans son palais, ordonna de remettre
une somme d'argent chacun des enfants qu'on avait amens et les fit rendre leurs
mres.
Le soir de ce mme jour, l'empereur, au milieu de son sommeil, se trouva en
prsence de deux vieillards environns d'auroles.
- Qui tes-Vous, augustes messagers du ciel ? leur demanda-t-il en tremblant.
- Nous sommes Pierre et Paul, les aptres du Christ. Vous avez, par piti, laiss
une vie mortelle de pauvres enfants ; notre Seigneur et Matre nous envoie pour
gurir votre corps, et donner votre me une vie qui ne finira point. Appelez Prs de
vous l'vque Sylvestre, que la perscution a forc de se retirer au mont Soracte ou
Syraptim ; il vous dira dans quel bain salutaire disparatront les ulcres qui couvrent
votre corps et les pchs qui souillent votre me.
A ces mots, les deux aptres disparurent. Constantin passa le reste de la nuit
remercier le Seigneur. Quand, le lendemain matin, son mdecin s'approcha, il lui dit de
se retirer, et il commanda qu'on alla, aussitt la recherche de Sylvestre. A la vue des
soldats romains, le Pontife crut que l'heure de son martyre tait arrive ; il se remit
entre leurs mains et les suivit joyeux. Quand il arriva devant l'empereur, son
tonnement fut grand ; au lieu d'un perscuteur, ce fut un fils soumis qu'il trouva.
Constantin baisa avec respect la main de Sylvestre et lui dit :
- Au nom du Christ, apprenez-moi si les chrtiens nadorent point des dieux du
nom de Pierre et Paul.
- Nous n'adorons quun seul Dieu, Crateur du ciel et de la terre, dit Sylvestre ;
ceux que vous venez de nommer sont ses serviteurs.
- Montrez-moi leurs images, afin que je sache si ce sont eux que j'ai vus pendant
mon sommeil.
Un diacre alla chercher les images des saints Aptres, et, pendant ce temps,
Constantin raconta au Pape sa vision ; quand, dans les images qu'on lui prsenta, il eut

reconnu ceux qui l'avaient visit, il s'cria :


- Oui, ce sont bien ceux que j'ai vus cette nuit ; montrez-moi la piscine o, selon
leur promesse, mon corps et mon me doivent tre purifis. Personne n'y peut entrer
s'il ne croit d'abord que le Dieu prch par Pierre et par Paul est le seul vritable.
- Si j'adorais encore d'autres dieux que le Christ, je ne vous aurais point appel
prs de moi ; htez-vous donc de me conduire au bain salutaire qui m'a t annonc.
- S'il en est ainsi, grand prince, humiliez-vous dans la cendre et les larmes pendant
huit jours, dposez la pompe impriale et retirez-vous dans votre palais, confessez vos
pchs, faites cesser les sacrifices des idoles, rendez la libert les chrtiens qui
gmissent dans les cachots et dans les mines, rpandez d'abondantes aumnes et alors
votre dsir sera satisfait.
Constantin promit tout. De son ct, le Pape runit le clerg et les fidles de Rome
et leur ordonna de jener et de prier pour le triomphe de l'Eglise. Huit jours se
passrent dans la pnitence et dans les supplications. Au jour fix pour le baptme,
Sylvestre vint trouver Constantin, acheva de l'initier aux vrits de la foi chrtienne et
lui dit :
- Il est temps, illustre empereur, d'entrer dans l'eau qui a t sanctifie par
l'invocation de l'adorable Trinit ; venez ce bain salutaire o, selon la parole des
saints Aptres, votre me et votre corps seront purifis.
Constantin se dpouilla alors de ses vtements, il entra dans la piscine et le Pontife
lui confra le baptme. A ce moment mme, une lumire brillante claira l'assemble.
Le Christ se manifesta aux yeux de lempereur, et la main divine se posa un instant sur
sa tte, puis tout disparut. Quand Constantin sortit de la piscine sainte, sa chair tait
pure et saine comme celle d'un enfant, mais l'eau tait couverte d'cailles affreuses,
souvenir de la lpre qui couvrait auparavant et son me et son corps. Le nouveau
chrtien ne reprit pas immdiatement la pourpre impriale; mais pendant, huit jours, il
se plut porter la robe blanche, symbole de son innocence. Il ordonna de renverser les
temples des idoles, dlever des glises, quil enrichit de ses dons, et dfendit de
blasphmer le nom du Christ. Telle est la pieuse lgende offerte par les Actes. Le Liber
pontificalis avait accept la fuite de Sylvestre sur le mont Syraptim , la gurison
miraculeuse de la lpre dont aurait t atteint l'empereur, et son baptme Rome dans
le baptistre du Latran. Or, il est prouv aujourd'hui que la tradition du baptme de
Constantin Rome mme n'existe pas en cette ville avant le VIIIe sicle ; le baptistre
du Latran, qui parat d rellement la gnrosit de l'empereur, ne garde aucun
souvenir de son baptme. Un dernier argument achve de ruiner la vraisemblance de
ce rcit ; Constantin ne fut baptis que tout fait la fin de sa vie. Nous avons d'autres
exemples des premiers sicles ; qu'il suffise de rappeler que cinquante ans plus tard
saint Augustin resta longtemps catchumne avant de recevoir le saint baptme.
L'empereur, dont les sentiments chrtiens et les convictions sont indiscutables, se
trouvait Constantinople lors des ftes de Pques de l'an 337 ; fin avril, il tomba
malade Hlnopolis en Bithynie, et quelques semaines aprs, le jour de la Pentecte,
22 mai, il mourait Ancyre aprs avoir reu le baptme des mains de l'vque de la
ville voisine de Nicomdie. Il n'en est pas moins vrai que, depuis l'an 312, les
chrtiens, l'Eglise et les deux Papes successifs, saint Melchiade et principalement saint
Sylvestre, bnficirent d'abord de la tolrance, puis d'une protection de plus en plus
grande qui favorisa merveilleusement l'extension du christianisme.

Dons aux glises.


L're des perscutions tant close, il fallait de toute justice rendre aux chrtiens les
biens lui leur avaient t enlevs. On fit plus encore ; ils bnficirent aussi de certains
immeubles affects jusque-l au culte paen. Cette uvre, commence sous le Pape
saint Melchiade, fut mene bien pendant le long pontificat de Sylvestre. Constantin
ne s'en tint pas l et dota royalement les glises qu'il faisait construire et celles qui
existaient dj, et dont voici la liste : la basilique Constantinienne ou du Latran, le
baptistre Constantinien, Saint-Pierre du Vatican, Saint-Paul hors les murs, Sainte
Agns hors les murs, Saint-Laurent hors les murs, Saints-Pierre-et Marcellin, l'glise
du titre Equitius actuellement dnomme des Saints-Sylvestre-et-Martin ; en outre, les
glises d'Ostia Tiberina, d'Albano, de Capoue, de Naples.
Prescriptions canoniques et liturgiques.
Le rle de saint Sylvestre dans l'panouissement au grand jour de la liturgie
catholique, qui jusqu' lui ne se droulait gure que dans l'obscurit des Catacombes, a
port les auteurs lui attribuer quantit de dcrets, dont quelques-uns ne font que
renouveler ou codifier ce qui tait dj en usage dans l'Eglise. En voici quelques-uns :
L'vque seul pourra prparer le saint Chrme et s'en servir pour confirmer les
baptiss. Les diacres porteront l'autel la dalmatique. Dfense est faite de se servir
pour le saint sacrifice de la soie ou du drap de couleur, qui doivent tre remplacs par
la toile de lin, parce que c'est dans un linceul de cette matire qu'a t enseveli le corps
du Seigneur. Qu'un laque n'ait pas la hardiesse de se faire dnonciateur contre un
clerc, et qu'un clerc ne soit pas cit devant un tribunal profane pour y tre jug. Les
jours de la semaine, except le dimanche et le samedi, seront appels fries .
Saint Sylvestre fixa aussi la dure des interstices, ou intervalles de temps
observer entre la rception d'un Ordre et celle d'un Ordre suprieur : vingt ans lecteur,
trente jours exorciste, cinq ans acolyte, cinq ans sous-diacre, dix ans gardien des
martyrs, sept ans diacre et trois ans prtre.
Le Concile de Nice.
Le premier Concile gnral de toute l'Eglise, qui est celui de Nice, tenu en 325 en
prsence de Constantin, fut clbr sous saint Sylvestre qui, trop g, le fit prsider par
ses lgats : Osius, vque de Cordoue, et les prtres Vite et Vincent, du clerg romain.
Trois questions principales, mais ingales en importance, firent l'objet des discussions
conciliaires. C'tait d'abord l'hrsie arienne : un jeune diacre, saint Athanase, y
confondit victorieusement Arius, qui niait audacieusement la divinit de Jsus-Christ.
Le Concile nous a laiss une formule de Credo qui, sauf une lgre addition

postrieure (381) concernant le Saint-Esprit, est exactement celle que chante encore
l'Eglise la messe dominicale. La deuxime question tait celle d'un schisme provoqu
en gypte par Mltios de Nicopolis. La troisime tait l'unification de la date pascale.
La runion de ce premier Concile cumnique, o sigrent 318 Pres, est dans
l'histoire de l'Eglise une date considrable, l'vnement le plus glorieux peut-tre du
pontificat de Sylvestre 1er. On en a commmor Rome le 16e centenaire en 1925.
La mmoire de saint Sylvestre.
Sylvestre mourut le 31 dcembre 335, aprs un pontificat de vingt et un ans et
onze mois. Il fut enseveli au cimetire de Priscille, la via Salaria, dans une basilique
forme par la runion de deux plus petites, et o avait t enterr le Pape Marcel. Cette
basilique tait antrieure saint Sylvestre, mais la spulture de ce Pape lui valut tant
de renomme qu'elle prit son nom. Elle a t entrevue dans des fouilles htives
pratiques en 1890, puis retrouve par l'archologue Marucchi en 1907 et, aprs une
reconstruction sur les fondements primitifs, solennellement inaugure le 31 dcembre
de la mme anne, sous les pontificat de Pie X. La vnration dont tait entoure la
mmoire de saint Sylvestre ressort du fait que, dans les Litanies des Saints, il est le
seul Pape nomm avec saint Grgoire le Grand et que sa fte, bien que tombant
pendant les solennits de Nol, est clbre le jour de sa mort. Depuis saint Pie V, elle
est du rite double. Saint Paul 1er transporta ses restes Saint-Sylvestre in capite, et la
gloire de cette tombe effaa bientt le souvenir de saint Denis, en l'honneur de qui
cette basilique avait t construite. Etienne II, en 753, aurait accord le corps l'abb
de Nonantule, ce qui doit assurment s'entendre de quelques reliques. C'est encore le
seul Pape qui ait eu le privilge, concd par Grgoire IX et qu'il a gard pendant cinq
sicles, d'avoir sa fte de prcepte avec chmage et messe. L'un et l'autre ne furent
supprims qu'en 1798, lorsque Pie VI enleva l'obligation de la messe et du chmage
un certain nombre de ftes. Les Grecs ont plac cette fte immdiatement aprs la
Circoncision, au 2 janvier, et les hymnes qu'ils chantent, en le proclamant le divin
coryphe des vnrables Pres de Nice, qui a confirm le dogme sacr et ferm la
bouche impie des hrtiques , tmoignent de leur vnration pour sa mmoire en
mme temps qu'elles sont un splendide tmoignage du magistre infaillible du Pontife
romain.
A. L.

Sources consultes. Mgr Gurin, Les Petits Bollandistes (Paris). Dom Piolin,
Supplment aux Petits Bollandistes (Bar-le-Duc). Dom Cabrol et Dom Leclercq,
Dictionnaire d'archologie chrtienne, au mot Constantin . Mgr Albert Battandier, Les
Papes du IVe sicle (Annuaire Pontifical, 1910). (V.S.B.P., n 150.)

PAROLES DES SAINTS


________

Les preuves.
Le Pre des misricordes permet les preuves afin de nous arracher des habitudes
d'autant plus nuisibles que nous y faisons moins attention : l'ingratitude de ses
bienfaits, l'amour pour ce qui passe, l'oubli de ses commandement, et un million
d'autres choses qu'on se permet, et qui se payent toutes ensemble...
Saint Franois de Borgia.
(Correspondance.)

Les uvres.
Les ouvrages de Dieu se font peu peu ; ils ont leurs commencements et leurs
progrs Notre-Seigneur venant sur la terre pouvait venir dans un ge parfait, oprer
notre Rdemption, sans y employer trente ans de vie cache qui pourrait sembler
superflue ; nanmoins il a voulu natre petit enfant et crotre en ge la faon des
autres hommes, pour parvenir peu peu la consommation de cet incomparable
bienfait. Ne disait-il pas aussi quelquefois, parlant des choses qu'il avait faire, que
son heure n'tait pas encore venue, pour nous apprendre de ne pas trop nous avancer
dans les choses qui dpendent plus de Dieu que de nous. Il pouvait mme de son temps
tablir l'Eglise par toute la terre, mais il se contenta d'en jeter les fondements et laissa
le reste faire ses aptres et leurs successeurs. Selon cela, il n'est pas expdient de
vouloir tout faire la fois et tout coup, ni de penser que tout sera perdu si un chacun
ne s'empresse avec nous pour cooprer un peu de bonne volont que nous avons...
Saint Vincent de Paul.

SOMMAIRE
DCEMBRE
1. Saint Eloi, vque de Noyon (vers 588 vers 659), L. Tabourier
2. Bienheureux Jean Ruysbroeck, chanoine rgulier de Saint-Augustin (12931381), F.C.
3. Saint Franois xavier, Jsuite, aptre des Indes et Japon (1506-1552), A.P.I.
4. Sainte Barbe, vierge et martyre Nicomdie (235), Comte de Lapparent.
5. Saint Sabas, abb en Palestine (439-532), Fr. Delmas.
6. Saint Nicolas, vque de Myre (270-341 ?), A.L.
7. Saint Ambroise, vque de Milan et Docteur de lEglise (340-397), A.R.B.
8. Saint Romaric, abb de Remiremont (vers 573-653), A.P de la M. et Fr. Br.
9. Saint Pierre Fourier, cur et fondateur dOrdres (1565-1640), A.L.P.
10. Saint Melchiade, Pape (314), E.Lacoste.
11. Saint Damase 1er, Pape (305-384), Lambert Saive.
12. Bienheureux Calixte II, Pape (1060 ?-1124), A.F.C.
13. Sainte Odile, abbesse de Hohembourg et patronne de lAlsace (..720), A.L.
14. Saint Spiridion le Thaumaturge, vque de Tremithus (270-344), M.A.A.
15. Sainte Chrtienne ou Nina, vierge et aptre de la Georgie (..330), A.E.A.
16. Sainte Eusbe, vque de Verceil et martyr (286 ?-371), A.E.M.
17. Sainte Olympiade, veuve (368 ?-410), A.A.L.
18. Saint Gatien, premier vque de Tours (1er ou IIIe sicle), A.L.
19. Bienheureux Urbain VI, Pape (1310-1370), M.G.
20. Saint Dominique de Silos, abb Bndictin (1000-1073), Jean-Emmanuel
Drochon.
21. Saint Thomas, aptre et martyr (1er sicle), Jean Cur.
22. Bienheureux Gracia de Cattaro, Frre Convers de lOrdre des Ermites de
Saint-Augustin (1438-1508), F.C.
23. Saint Ives, vque de Chartres (1040-1116), A.Fr. Br.
24. Saint Delphin, vque de Bordeaux (..404), A.L.
25. Sainte Anastasie, martyre (303 ou 304), Th. Vettard.
26. Saint Etienne, diacre et premier martyr (..35), A.R.
27. Saint Jean, aptre et vangliste (..101), A.F.
28. Les Saints Innocents, martyrs (1er sicle), A.E.A.
29. Saint Thomas Becket, archevque de Cantorbry et martyr (1117-1170),
A.Poirson.

30. Bienheureux Sbastien Valfr, prtre de la Congrgation de lOratoire de Turin


(1629-1710), Octave Caron.
31. Saint Sylvestre 1er, Pape (270-335), A.L.

(Illustration de J.M. Breton et de Jos. Girard.)

TABLE DES MATIRES

SAINTS
Adelphe
Ambroise
Am
Arnoul
Augustin
Barnab
Basile
Bernard
Clment
Cyprien
Damase 1er
Delphin de Bordeaux
Dominique de Guzman

Paul
Paulin de Nole
Pierre Damien
Pierre Fourier
Romaric de Remiremont
Sabas
Spriridion le Thaumaturge
Sulpice de Bourges
Sylvestre
Thomas
Thomas Becket
Timothe
Vincent de Paul

SAINTES
Dominique de Silos
Eloi
Etienne 1er
Eusbe de Verceil
Euthyme
Franois de Borgia
Franois de Sales
Franois Xavier
Gatien de Tours
Grgoire de Nazianze
Ignace de Loyola
Innocents (Les Saints)
Ives de Chartres

Anastasie
Angle Mrici
Barbe
Bathilde
Chrtienne
Gbtrude
Godelerte
Marcelline
Nina
Odile
Olympiade
Ripsime
Sotre

Jean Chrysostome
Jean LEvangliste
Justin
Marc
Martin de Tours
Melchiade
Nicolas de Myre
Ouen

Bienheureux
Calixte II
Gracia de Cattaro
Jean Ruysbroeck
Sbastien Valfr
Urbain V