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COLLECTION DE VIES DE SAINTS

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UN SAINT
pour chaque jour du mois

MAI

SAINT ROMAIN LE NOMARTYR


A Bagdad (730-780)
Fte le 1er mai

Romain naquit, vers l'anne 730, dans un village de la Galatie, province grecque de l'Asie
Mineure ; 1'empire byzantin tait alors gouvern par Lon III l'isaurien. Le souverain qui venait
d'inaugurer l're des violences contre les partisans des saintes images. De ses parents, nous ignorons
tout, sauf qu'ils inculqurent de bonne heure leur enfant les principes d'une solide pit.
Jeunesse du Saint. - II embrasse la vie monastique.
Jeune encore, Romain prouva un vif attrait pour la vie parfaite, et il quitta ses parents, ses biens
et sa terre natale pour se consacrer Dieu dans le monastre de Mantinon. Celui-ci s'levait sur les
bords d'un lac, nomm Perkil, qui renfermait une le avec un convent de neuf cents religieuses. L'un
et l'autre de ces monastres ddis aux saints Aptres, celui des hommes et celui des femmes, taient
alors dirigs par une sainte personne, du nom d'Anthousa (la Fleurie), qui confessa la foi sous
Constantin Copronyme et dont l'Eglise grecque clbre la fte le 27 juillet.
Cette situation, un peu anormale pour nous, bien quon lait connue en France dans lOrdre
de Fontevrault, ntait pas alors sans exemple en Orient, et le VIIe Concile cumnique de Nice, en
787, non moins que le patriarche saint Nicphore, en 810, durent supprimer cet usage qui pouvait
entraner certains abus. Quant au lac de Perkil, prs duquel scoula la vie de notre Saint jusqu
lge denviron quarante ans, il parat tre lancien lac de Daphnousis, aujourdhui Eftene Goeul,
prs de Claudiopolis ou Bolou, sur la mer Noire, et au milieu duquel merge une petite le. Au
couvent, Romain fit ce que faisaient les bons moines de son temps : il apprit par cur tout le psautier
de David et se pntra bien des maximes de la vie monastique, s'appliquant de prfrence l'tude
des livres de spiritualit.
En dehors de la rcitation de l'Office et des pieuses lectures, son temps tait consacr des
travaux manuels, au service des pauvres, au soin des malades et des infirmes qui s'arrtaient assez
souvent au monastre. Il couchait aussi sur la terre nue, alors que l'usage monastique permettait une
natte ou mme un tapis. Bref, tout en cherchant extirper ses dfauts, Romain sut acqurir et fortifier
les vertus chrtiennes et celles qu'exigeait plus spcialement son tat.

Sa captivit chez les Arabes.


Son biographe, qui parat tre saint tienne le Thaumaturge, moine de Saint-Sabas et son
contemporain, lui attribue, ds ce moment, un vif dsir du martyre, que le ciel, du reste, devait un
peu plus tard exaucer.
Un jour, sainte Anthousa, la suprieure des deux couvents, confia Romain et un vieux moine,
son compagnon, une mission relative aux intrts de ses maisons religieuses. Les voyageurs se
dirigrent, selon toute vraisemblance, vers les frontires de la Syrie, et, surpris par une bande de
pillards arabes, ils furent faits prisonniers.
A travers la Syrie, on les envoya Bagdad, la nouvelle capitale des califes, que dj la tradition
chrtienne confondait avec Babylone. L, ils furent prsents au chef des croyants , Abdallah
Abou Djafar, qui les fit mettre aux fers. Par ce que nous savons des prisons du moderne Orient, nous
pouvons nous reprsenter les privations de toutes sortes que durent souffrir Romain et son ami dans
les cachots de Bagdad ; ils en souffrirent tant, que le vieux moine finit par succomber et que Romain
se trouva rduit quelque temps lisolement le plus complet. Son emprisonnement remonte au
printemps de 771.
Saint Romain reoit des compagnons de captivit.
Il ne tarda pas, du reste, recevoir des compagnons de captivit. C'taient deux diacres grecs de
Constantinople, Jean et Simon, qui, aprs un sjour plus ou moins long dans la capitale de leur
empire, s'taient retirs dans un couvent de Phrygie. L, maltraits par les fonctionnaires byzantins
qui poursuivaient en eux des hommes rebelles aux dits impriaux contre les images, ils s'enfuirent et
franchirent la frontire arabe.
Les officiers musulmans, qui leur avaient pourtant accord un sauf-conduit, les arrtrent et, dans
l'espoir d'obtenir de l'avancement, surent tirer parti de leur capture. Comme ils venaient de faire prisonnier un prince grec, du nom de Georges, pour rehausser son prestige et aussi leurs mrites
personnels, ils lui adjoignirent les deux moines, qui figurrent l'un comme secrtaire et l'autre
comme conseiller du prince, soi-disant capturs au cours d'une incursion sur le territoire byzantin.
Ds leur arrive Bagdad, on les remit un officier du calife que l'hagiographe appelle Rabia et qui
n'est autre que Abou-et-Fadl ar-Rabi ben Iounos. Ils furent emprisonns tous deux, ainsi que le prince
Georges, dans le cachot o se trouvaient dj Romain et nombre d'autres chrtiens de diverses
nationalits, et ils y menrent, comme lui, en dpit des exactions qu'ils devaient subir, une vraie vie
religieuse.
Les iconoclastes complotent contre la vie de saint Romain
qui est sauv providentiellement.
Sur la route de leur exil, crit le P.Peeters, les nouveaux venus avaient pass leurs longues tapes se
disputer violemment. Georges, iconoclaste dclar, soutenait la politique de l'empereur, son matre. Les
moines, de leur ct, dfendaient le culte des images, probablement avec plus d'rudition que d'opportunit
et, en tout cas, sans autre rsultat que d'exasprer leur adversaire.
En prison, la controverse recommena de plus belle, sous une forme moins inoffensive... Georges trouva
parmi ses compagnons de captivit un nombre considrable d'autres Grecs, gens de guerre ou civils, entre
lesquels son rang et son ducation lui crrent une situation prpondrante. Tous taient comme lui ou
devinrent, grce lui, de francs iconoclastes.
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Les rapports se tendirent un tel point, que les iconoclastes rsolurent d'assassiner leurs trois
adversaires : Romain, Jean et Simon.
Un jeune Arabe, qui entendait le grec, surprit ce projet criminel et le dvoila ses coreligionnaires, car,
dit le narrateur, les dtenus taient trs nombreux dans la prison et les musulmans n'y manquaient pas... Les
musulmans rsolurent de mettre la raison Georges et ses complices, moins peut-tre par sympathie pour les
moines que pour avoir une occasion d'charper quelque Grec, car, au lieu d'avertir le gouverneur de la prison,
ils laissrent les choses aller leur train.
Le jeune homme fut post aux aguets pour pier les agissements des conjurs. Le moment venu, il donna
l'alarme. Les Arabes, arms de pierres et de gourdins, se prcipitrent au secours de Romain et de ses
compagnons. Des chrtiens d'autres nationalits s'taient joints eux. Le biographe spcifie qu'il y avait l,
des Syriens et des Francs et qu'ils taient nombreux. Ceux-ci avaient t razzis sur les ctes
mditerranennes de la France.
La prison tait place sous les ordres d'un gouverneur qui, sans tre chrtien, parat avoir t anim
d'intentions fort conciliantes. Ce brave homme, averti de l'chauffoure qui venait de se produire, s'interposa
entre les partis, raisonna ses pensionnaires et finit par rtablir le calme.

Adoucissements apports sa captivit.


Un chrtien de Bagdad, un cheikh d'un certain rang, qui partageait la foi de nos prisonniers, c'est-dire qui n'tait ni nestorien, ni jacobite, ni iconoclaste, s'prit dune relle piti pour les souffrances
qu'ils enduraient. Aprs les avoir soulags en prison, il obtint la permission de les loger chez lui,
s'engageant sur sa tte les ramener ds le premier appel. Dsormais, les trois captifs purent vaquer
leurs devoirs d'tat tout comme s'ils taient rests dans leurs monastres.
Le 7 octobre 775, le calife Abou Djafar mourut, et, aprs des intrigues qu'il serait fastidieux de
rappeler ici, son second fils, Mahomet el-Mahdi, recueillit sa succession. II y avait prs de six ans
que durait la captivit de Romain. Les trois moines reurent bientt cinq compagnons, enlevs de
lle de Chypre, o les avait relgus la perscution de Copronyme, et qui furent, leur tour,
hbergs par le cheikh misricordieux.
Saint Romain dnonc comme espion syrien par un apostat.
Parmi les captifs se trouvait un moine grec, du nom de Jacques, qui abjura le christianisme, et,
pour mieux s'insinuer dans les bonnes grces des autorits musulmanes, ne rougit pas de trahir et de
calomnier ses anciens coreligionnaires. Comme il avait conserv son habit monastique, il pntrait
partout et il apprit un jour qu'un Syrien, originaire d'Emse et nomm Romain, faisait de l'espionnage
pour le compte des Byzantins. Du moment qu'il y avait Bagdad un captif du nom de Romain, qui
savait fort bien le grec et l'arabe, l'espion redoutable tait tout trouv. Le calife Mahdi n'eut aucune
peine admettre cette version, qui cadrait si bien avec son esprit souponneux. Le moine Romain fut
donc retir de la maison hospitalire du cheikh et remis en prison, o il fut enchan et trait fort
durement.
Le troisime jour, Romain comparut devant le calife, qui lui demanda ce qu'il en tait au juste de
l'accusation porte contre Lui. Le moine rpondit : Je suis Grec d'origine, je n'ai jamais habit
Emse et mme je n'ai jamais vu la Syrie, sauf pendant ma captivit. Quant au mtier d'espion, je ne
l'ai jamais fait. Bien entendu, cette dngation n'branla nullement le calife, qui ordonna d'enlever
les habits de l'inculp et de le soumettre la question pour lui arracher l'aveu de son crime. Et, ce
moment, il fit introduire le dnonciateur pour une confrontation. Tout tait Prt pour le supplice
quand Jacques entra.

Il fut si mu de tout cet appareil qu'il se troubla soudain, changea de couleur et, press de
questions, finit par avouer qu'il s'tait tromp et que ce Romain-l n'tait pas celui dont on lui avait
parl. Aprs cette confusion finale et ce dnouement tout fait inattendu, l'accusateur fut jet dehors,
et Romain, bien que reconnu innocent, ramen son cachot, o on le surveilla trs troitement.
C'tait la troisime anne du rgne de Mahdi, c'est--dire vers la fin de 777 ou dans les premiers
mois de 778.
Nouvel interrogatoire de saint Romain.
D'une accusation pareille, il reste toujours quelque chose dans l'esprit d'un souverain oriental.
Dans les derniers jours de l'anne 779, le prince des croyants voulut se rendre Jrusalem pour y
prier et faire un tour en Syrie. II quitta Bagdad et se rendit en un lieu appel Baradan, douze milles
de l, o se trouvait un palais avec des salles d'audience .
Ainsi parle le biographe. De fait, nous savons, par des historiens Arabes et byzantins, que Mahdi,
prparant une expdition contre la Syrie byzantine, concentra son arme Baradan, une
quarantaine de kilomtres en amont de Bagdad. L, il pensa, une fois de plus au moine suspect et le
fit amener devant lui, solidement garrot et portant un voile sur les yeux.

Le corps de saint Romain est recueilli


flottant sur l'Euphrate,

Le calife demanda Romain davouer son crime. Celui-ci rpondit :


- Je te lai dj dit, je suis Grec et non Syrien, et je nai jamais t espion.
- Tu mens, rpliqua Mahdi, ennemi de Dieu, ennemi des Arabes et tratre mon empire. J'ai l
des hommes qui certifieront que tu es un espion syrien.
Romain ne se troubla pas et lui dit :
- Tu peux runir tout ton empire, personne ne me convaincra de ce crime, et si quelqu'un le
soutient encore mensongrement, celui-l est ennemi de la vrit.
La rplique tombait tout droit sur le calife, qui, n'y tenant plus, sauta bas de son trne,
empoigna le moine des deux mains et lui dchira son froc jusqu' la ceinture. Romain saisit la main
du calife et lui dit :
- Je t'en prie et je t'en conjure, au nom de ton dieu, ce que tu veux faire avec moi, fais-le vite, car
voil neuf annes que je passe en prison sous le rgne de ton pre et sous le tien.
- Ce n'est pas toi de me commander ce que je dois faire, rpondit le calife. Avant tout, Je te
mnerai en Syrie, o ton crime sera dcouvert, puis tu seras mis mort comme menteur et comme
tratre.
Et il remit Romain la garde de l'mir Rabi, avec ordre de l'emmener, sous bonne escorte, la
suite de l'arme.
Saint Romain convertit des chrtiens apostats.
Vers la fin du mois d'avril 780, larme arabe s'en fut camper de Badaran Raqqa, sur l'Euphrate,
ou mieux, comme dit le biographe, dans la ville fonde prs de Raqqa par le pre de Mahdi .
Abou Djafar avait, en effet, en 772, fait construire une place forte, quelque distance de l'ancienne
ville et sur le mme plan que Bagdad ; elle s'appela d'abord Rafiqa, attira elle le mouvement
commercial de l'ancienne ville et en prit mme le nom.
Romain tait gard par les soldats dans le camp mme, employant son temps la prire, qu'il ne
cessait jour et nuit d'adresser au ciel. Or, pendant que le calife stationnait l avec ses troupes, il fut
rejoint par un groupe de prisonniers grecs, que la peur des tourments et de la mort avait dtermins
renoncer Jsus-Christ pour embrasser la religion de Mahomet.
La vue de l'homme de Dieu priant sans cesse et chantant des cantiques finit par les mouvoir au
point de les faire rentrer en eux-mmes. Regrettant dj leur apostasie, ils font part de leurs inquitudes saint Romain, qui leur dmontra l'horreur de leur crime et fut assez heureux pour les ramener
au christianisme.
Ds lors, l'affaire prenait une tournure grave. Le moine fut donc amen devant l'mir Rabi pour
cet acte de proslytisme ; l'mir lui adressa tout d'abord les plus sanglants reproches, puis il
commanda quinze soldats de lui appliquer chacun cinq coups de nerfs de buf.
La flagellation fut atroce, et, au tmoignage de l'historien, le sang et mme les chairs tombaient
jusqu' terre. Romain se contenta de dire par trois fois : Seigneur, ayez piti de moi ! Puis il
s'cria :
- Christ, aidez-moi ! et ne dit plus rien. Quand les soixante-quinze coups eurent frapp sa chair,
le Saint roula terre dans son propre sang ; il tait absolument bout de forces.

Entrevue avec le calife.


Ce fut sans doute quelques jours aprs, bien que le biographe ne l'ait pas not, que l'mir se
rendit auprs de Mahdi pour lui dnoncer Romain et justifier sa conduite. Le prince des croyants fit
amener le prisonnier devant lui, et, par les promesses les plus brillantes, il tenta d'branler son
courage, s'engageant le faire au plus tt gurir par ses mdecins et lui assurer le plus bel avenir, si
Romain se dclarait en faveur de l'Islam.
Avec une ironie qui ne manquait pas de grandeur en pareille circonstance, le moine rappela au
calife la premire accusation porte contre lui et le peu de fonds que l'on avait fait sur elle.
- Jusqu'ici, dit-il en propres termes, tu m'as regard comme un homme faux et un tratre ; aussi
m'as-tu interrog avec minutie et t'es-tu vant de citer des tmoins qui me convaincraient
d'espionnage contre ton empire. A prsent, voici une autre accusation bien plus grave, A quoi bon
prolonger ainsi la discussion ? Ce que je t'ai demand l'autre jour, je te le demande encore ; Par le
dieu que tu sers, fais vite de moi ce que tu veux en faire. Par la grce de Dieu, je suis n chrtien, je
suis chrtien et je mourrai chrtien. Telle est ma volont.
Le prince des croyants renouvela ses promesses et ses menaces et ne cacha pas sa satisfaction
lorsque, sur ses dernires instances, le moine demanda un jour pour dlibrer. Nul doute que, la nuit
portant conseil, il ne trouvt son prisonnier plus souple et mieux dispos cder ses dsirs.
Le martyre.
Romain passa la nuit qu'on lui accordait encore se prparer la mort dans les prires et le chant
des cantiques. Le lendemain matin, en dpit des douleurs qu'il ressentait de sa flagellation,
l'allgresse illuminait son visage.
Vers les 9 heures, il fut pour la dernire fois appel devant son juge, qui lui promit un heureux
avenir s'il cessait de s'obstiner dans sa religion. Sans jactance aucune, mais avec la ferme volont
d'en finir au plus vite, le Saint s'appliqua djouer les plans de Mahdi. Aprs une courte profession
de foi du plus pur christianisme, il se tourna vers le calife et lui dit :
- Fais maintenant ce que tu voudras et ne me tourmente plus ce sujet.
Le calife renouvela encore ses tentatives, mais il ne tarda pas s'apercevoir que Romain ne
l'coutait plus. C'en tait trop. En persistant lui parler de la sorte, il courrait risque de voir sa
majest tourne en drision devant ses sujets. Il donna donc au bourreau l'ordre d'tendre terre un
tapis de cuir et de menacer le moine d'avoir la tte tranche s'il ne daignait pas lui rpondre.
Peine inutile Romain ramena lui-mme ses mains derrire le dos, se tourna vers l'Orient, inclina
sa tte sous le glaive et attendit. Son esprit tait dj occup entirement de la mort et de Dieu, et pas
un mot ne sortit de sa bouche. Le calife lui-mme, avec son entourage, fut dans la plus complte
admiration devant ce courage qui atteignait jusqu' l'hrosme sous un air de parfaite simplicit. Il
ordonna au bourreau d'abattre la tte, qui tomba au premier coup de cimeterre et fut ensuite jete
avec le corps dans l'Euphrate.

C'tait le 1er mai de l'anne 780, un lundi matin.


Quelque temps aprs, la tte et le tronc, se rejoignant la surface de l'eau, flottrent de conserve.
De la rive, des chrtiens les aperurent et, avec l'aide de passants, ils recueillirent les restes prcieux
de saint Romain, qui furent ports l'Eglise cathdrale de l'ancienne ville, c'est--dire de Raqqa,
tandis que le martyre avait eu lieu non loin de l, dans la nouvelle ville.
Les Orientaux l'appellent le Nomartyr (c'est--dire le nouveau martyr) pour le distinguer des
autres Saints du nom de Romain martyriss antrieurement, en Egypte, Antioche, Samosate,
Corinthe, etc.
Franois Delmas.

Sources consultes. B.P. Peeters, Saint Romain le Nomartyr, daprs un document gorgien (dans les
Analecta Bollandiana, t. XXX, p. 393-427). (V.S.B.P., n 1870.)

PAROLES DES SAINTS


L'me et Dieu.
Semblable un charmeur habile, qui attire hors de son repaire le serpent qu'il veut mettre en
fuite, le Verbe bannit du fond de l'me les instincts sensuels, la cupidit, les dissensions, l'envie, la
jalousie, la colre et tout ce qui leur ressemble. Dlivre de ces tyrans, l'me entre dans une atmosphre de paix et de srnit divines, avant-got des joies qui lui sont rserves aprs les preuves de
cette vie, quand elle sera runie au Dieu qui l'a cre. Car c'est de Dieu qu'elle tient l'existence, et
c'est Dieu qu'elle doit retourner.
Saint Justin.
(Discours aux Grecs.)

La chair et l'esprit.
Ne t'afflige pas dans tes infirmits ; dans tes langueurs, pousse tes actions de grces vers Dieu.
Prfre toujours le bien-tre de l'me celui du corps, un esprit sain une chair contente. Les
remdes de l'me ce sont les maux du corps. La maladie qui blesse la chair gurit l'esprit, car elle
consume les vices et diminue les forces des passions. Si la prosprit te flatte de son sourire, ne t'en
lve pas, et ne le laisse pas abattre quand l'adversit viendra fondre sur toi. Ne te vante pas si la
fortune t'environne de son clat, et si un revers t'afflige, ne te montre pas faible et tremblant.
Saint Isidore de Sville.

SAINT ATHANASE
Patriarche d'Alexandrie et Docteur de LEglise (296-373).
Fte le 2 mai.

Lorsque, la messe solennelle, clate le chant puissant du Credo de Nice, magnifique


profession de notre foi en Jsus-Christ, Fils unique de Dieu, vrai Dieu de vrai Dieu, engendr et
non cr, consubstantiel son Pre , pensons-y, cest saint Athanase, ses luttes gigantesques,
ses multiples exils, que nous devons de chanter cette formule lumineuse de notre foi.
Peu dhommes ont t, de leur vivant, pour la dfense de leur foi, autant has et autant aims.
Quiconque la dfendu a dfendu la foi de Nice ; les ariens, ses ennemis, ont t aussi implacables
que ses amis lui ont t dvous, et lhistoire de cette vie si tourmente et, dailleurs, si fconde est
lhistoire mme de notre Credo catholique.

Jeunesse de saint Athanase


Athanase naquit vraisemblablement Alexandrie, en Basse-Egypte, l'an 296, d'une famille
chrtienne et d'origine grecque. Mentionner la fameuse bibliothque d'Alexandrie, l'cole philosophique d'Alexandrie, le muse dAlexandrie, cest assez marquer quelle tait la clbrit de cette
capitale intellectuelle, la premire du monde aprs Rome, Athnes tant alors dchue. Aux III e et IVe
sicles, son archevque tait patriarche et on le nommait le Pape d'Alexandrie .
Grec par son ducation, - la souplesse de sa dialectique le fera bien voir - Athanase tait aussi,
par la tnacit de sa foi et son indpendance vis--vis du pouvoir, le fils de ces Egyptiens cruel lement
perscuts par l'empereur Domitien, et qui rougissaient s'ils n'avaient montrer sur leur corps les
cicatrices des fouets sanglants.
Tout jeune, il eut aussi sous les yeux l'austre et grand spectacle des sacrifices accomplis par les
solitaires d'gypte. Il parat bien avoir t, vers l'ge de vingt ans, en relations suivies avec le plus
minent d'entre eux, saint Antoine : Je fus son disciple, crit-il, et, comme Elise, je versai l'eau sur
les mains de cet autre Elie. Il n'aura pas dans son exil de plus fidles amis que les moines, et c'est
dans la solitude brlante de leurs sables et de leurs rochers qu'il ira se cacher, remontant le Nil en
barque pour les atteindre et passant devant les Pyramides dj vieilles de quatre mille ans.

L'hrsiarque Arius.
En ce temps-l, Achillas, patriarche d'Alexandrie, venait d'ordonner prtre un homme ambitieux,
et remuant, d'infiniment de ressource, et qui n'avait pas son pareil dans l'art de manier le raisonnement. Il se nommait Arius. Ses remarquables qualits intellectuelles lui valurent aussitt aprs son
ordination sacerdotale, obtenue par ruse, d'tre plac la tte d'une paroisse importante de la ville
d'Alexandrie, l'glise de Baucalis. Il fut, en outre, charg d'expliquer les Saintes Ecritures. Il occupait
depuis huit ans ces deux fonctions, lorsque le pieux patriarche dAlexandrie apprit avec tristesse que
le prtre de Baucalis professait dtranges doctrines au sujet de la Personne adorable du Fils de Dieu.
Il soutenait que la deuxime Personne de la Sainte Trinit navait pas exist de toute ternit, et que
le Fils de Dieu ntait que le premier-n des hommes crs. Une pareille assertion tait grave !
Ladorable mystre dun Dieu fait homme et mourant pour nous ntait donc quun vain rve !
Lconomie du salut tait rompue ; linsondable abme se rouvrait aussi formidable, entre la
misrable humanit et linaccessible divinit, quaux temps antiques, et le monde ntait pas plus
avanc aprs la prdication de lEvangile, quavant la venue du Sauveur !
Saint Alexandre, successeur d'Achillas, dut excommunier Arius. Mais la mesure tait dj tardive
et le mal considrable, car la doctrine nouvelle sduisait les chrtiens faibles. En diminuant la
majest du Christ et par suite la rigueur de la justice divine, elle tait pour les mes sensuelles et
lgres comme une dlivrance.
Rfugi Csare, Arius avait de nombreux partisans, mme parmi les vques. Lun d'eux,
Eusbe de Nicomdie, l'encourageait. A Alexandrie, toute une fraction du peuple prenait parti pour
Arius, car il connaissait l'art de se mnager des sympathies, surtout auprs des femmes pieuses. Dans
le peuple on rpandait des cantiques populaires l'usage des voyageurs, matelots et autres artisans, et
destins gagner les ignorants. Arius avait pris soin de tout, et compos l'air et les paroles.
De part et d'autre se runissaient des Conciles, les uns partisans de l'hrtique, les autres
l'excommuniant. A ce moment (324-325) l'Orient tout entier tait en feu et l'Eglise menace du plus
grand pril qu'elle et jamais couru !
Saint Athanase diacre. - Le Concile de Nice.
Vers le mme temps, ravi de la saintet et de la science d'Athanase, le patriarche en fit son
secrtaire et l'ordonna diacre. Petit de taille et de chtive apparence, que pouvait cet homuncule ,
ce petit homme, comme l'appellera rageusement Julien l'Apostat ? Mais Athanase, dont le caractre,
dit Bossuet, fut d'tre grand partout, s'tait dj rvl, peine g de vingt-quatre ans, par la
publication d'un ouvrage d'une vigueur et d'une clart peu communes ; le Discours contre les Gentils,
o l'idoltrie, sous sa nouvelle forme plus thre et plus subtile, tait ridiculise et accable de
mpris.
Cependant, l'empereur Constantin, dont les sentiments taient foncirement chrtiens, inquiet de
ces disputes et de ces controverses, dcida pour y mettre fin de convoquer tous les vques de la
terre habitable , afin d'opposer l'ennemi de l'Eglise les bataillons de la phalange divine . Le
lieu de l'assemble fut fix Nice, en Bithynie.
Grce l'admirable systme de voirie par lequel l'empire romain avait fortement reli son
centre les pays conquis par ses armes, chacun des vques put trouver, d'tape en tape, des chariots,
des coches, des btes de selle, des maisons de refuge, o des employs de la poste impriale se
mettaient leur service, et vers le milieu de mai 325 (vraisemblablement le 20), les vangiles se
trouvrent runis Nice au nombre d'un peu plus de 300.
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L'empereur lui-mme ouvrit le Concile, en quelque sorte comme prsident d'honneur.


L'hrsiarque tait l, prsomptueux et fier, comptant bien blouir par sa science tous ces hommes
qu'il jugeait d'esprit simple et plus habitus catchiser le peuple, qu' discuter suivant les mthodes
des philosophes Aristote et Platon. Il comptait sans la clairvoyance du jeune diacre Athanase, qui tout
de suite apparut comme l'adversaire le plus vigoureux des ariens. Nul ne savait plus heureusement
saisir le nud d'une difficult, ni exposer plus lumineusement le point central d'o tout dpend. Arius
avait beau s'chapper dans une exposition nuageuse de la transcendance divine, Athanase le ramenait
invariablement la vraie question, le mystre de la Rdemption. A l'exception de cinq vques, tous
les Pres souscrivirent au Symbole de Nice, dont la rdaction avait t confie contradictoirement
aux deux adversaires, l'hrtique Arius et le champion de l'orthodoxie, Athanase.
Les dbuts de l'piscopat. Premier exil.
Cinq mois aprs le Concile, saint Alexandre rendait son me Dieu, aprs avoir dsign pour
son successeur le diacre Athanase. Les fidles avaient acclam ce choix, et le sacre eut lieu le 7 juin
328. Le nouvel vque avait donc, trente-deux ans. Les ovations populaires l'avaient accueilli,
enthousiastes : Athanase ! Athanase ! criait-on, C'est un ascte ! C'est un vrai vque !
Comme bien on pense, ce n'tait pas du got des ariens.
Constantin, sur linitiative intresse des adversaires d'Athanase, avait rsolu de fter la
trentime anne de son rgne par une nouvelle assemble conciliaire, qui se runit Tyr en 335.
Dans sa pense, sincre d'ailleurs, ce serait une uvre de pacification dfinitive ; mais la lettre
impriale de convocation tait significative, car qui voudrait s'y soustraire y serait contraint au besoin
par la force publique.
En fait, ce prtendu Concile ne fut qu'un indigne conciliabule. Tous les ennemis d'Athanase s'y
taient donn rendez-vous. Voici le roman qu'ils imaginrent alors pour perdre le patriarche : ils
l'accusrent d'avoir fait assassiner un des leurs, Arsne, vque d'Hypsl. La main coupe de la
victime est promene par la ville comme pice conviction. Une enqute est ouverte. Mais Athanase
a vite fait d'venter la ruse. Il dcouvre les traces du prtendu mort qui s'tait cach dans un
monastre. Le malheureux sollicite humblement son pardon et sur l'ordre du patriarche se dissimule
dans l'assemble conciliaire. Alors tandis que les accusateurs, sur un mode mlodramatique, crient
vengeance et ouvrent une boite mystrieuse o se trouve une main dessche :
- Je prie, dit Athanase, ceux qui connaissaient particulirement Arsne de vouloir bien se lever.
Puis montrant sa prtendue victime :
- Est-ce bien l, dit-il, celui que j'ai tu et dont j'ai fait couper une main ?
Arsne dut exhiber ses deux mains.
- C'est mes accusateurs, poursuivit le patriarche, de chercher o pouvait tre place la
troisime.
Cependant, une victoire si mortifiante pour ses ennemis ne pouvait rendre meilleure la cause du
saint vque. Ses calomniateurs imaginrent une nouvelle accusation; la plus capable de faire
impression sur l'amour-propre de Constantin. On l'accusa d'avoir accapar les grains pour distribuer
de larges aumnes aux pauvres d'Alexandrie, affamant ainsi Constantinople, la grande ville, si glorieusement fonde par l'empereur, sa capitale, et l'objet de sa lgitime fiert ! Cette fois l'accusation
touchait Constantin l'endroit sensible. L'empereur n'attendit mme pas que l'accus prsentt sa
dfense. Pour mettre fin toute discussion il donna l'ordre de conduire Athanase au fond des Gaules,
dans la ville de Trves. L'ordre fut excut en 335 et le patriarche resta loign de sa patrie jusqu' la
mort de Constantin (337).
11

Retour de saint Athanase. Nouveaux troubles et nouveaux exils.


La joie fut grande quand, aprs vingt-huit mois, l'exil rentra Alexandrie, au milieu d'un vrai
triomphe. Mais la paix fut de courte dure, car les ariens redoublaient de rage. S'appuyant sur
l'empereur Constance, celui des fils de Constantin qui tait chue en partage une grande partie de
l'Orient avec l'Egypte, ils assemblrent un Concile Antioche, dposrent Athanase une deuxime
fois, et lurent sa place un prtre gyptien nomm Pistos, et pendant plus d'un an, le patriarche
lgitime se trouva dans sa mtropole face face avec son rival.
Les deux partis en appelrent au Pape, qui tait saint Jules 1 er . Athanase se rendit en personne
prs du Pape pour dfendre sa cause (340). Il ny composa pas, comme on le croit gnralement, le
Symbole dit de saint Athanase ; ce sont des scribes qui, au VIIIe sicle, inscrivirent son nom en tte
du Symbole Quicumque vult que rcitent les prtres dans loffice divin : il nest pas lauteur de cette
formule, mais il en aurait aim la nettet.

Saint Athanase rencontre sur le Nil des soldats


envoys sa poursuite.

12

Jules 1er confirma Athanase dans la communion de l'Eglise et frappa les hrtiques d'un nouvel
anathme. Mais cette sentence ne put rtablir le patriarche sur son sige, bien que les Conciles de
Rome (341) et de Sardique (344) eussent pris parti pour lui, tandis que les Orientaux poursuivaient la
lutte sans repos.
Ds le dbut de son exil Rome, quand on le vit, accompagn de deux moines qu'il avait
emmens du dsert, vivre lui-mme en ascte, la sympathie gnrale s'attacha sa personne. II fut
trs cout de la plus noble socit romaine et des familles patriciennes, comme celle de la vierge
Marcelle. Il y fit connatre les merveilles de la vie des moines d'gypte, surtout celle de son grand
ami saint Antoine, dont il crivit plus tard une vie en un petit livre qui devait avoir ds son apparition
un succs extraordinaire. Saint Augustin nous a redit l'impression profonde que firent sur les mes
d'Occident ces extraordinaires rcits et l'enthousiasme avec lequel des officiers de l'arme romaine
brisaient leur pe pour imiter les austrits et les mortifications effrayantes des solitaires et des
cnobites. C'est, ne l'oublions pas, de cette milice nouvelle que sortira par la suite un nouveau clerg,
fait de la plus grande importance, puisque les Ordres religieux ont t une des plus grandes forces de
l'Eglise, au moyen ge et dans tous les temps.
Cependant, Athanase, toujours perscut et toujours vainqueur, fut rtabli sur son sige par
Constance qui cda aux prires et aux menaces que son frre Constant, lequel rgnait sur l'Italie, la
Grce et l'Afrique romaine. Le 21 octobre 346, le saint patriarche fit sa rentre dans sa ville
piscopale, au milieu d'un enthousiasme indescriptible. Le peuple et les magistrats taient alls trs
loin au-devant de lui, Saint Antoine, voyant les foules qui marchaient la rencontre du prlat, et ne
pouvant les suivre cause de son grand ge, car il tait quasi centenaire, chanta son Nunc dimittis,
heureux de contempler enfin le triomphe de la cause pour laquelle il avait offert tant de
mortifications et tant de prires (346).
Malheureusement, aprs la mort tragique de Constant (350), la tyrannie sectaire de Constance se
trouva sans contrepoids ; presque en mme temps mourut le saint Pape Jules, le plus solide appui
d'Athanase. Un Concile fut runi Arles (353), puis un autre Milan (355), mais, dans l'un et dans
l'autre, Constance se montra brutal : Ma volont, dit-il, tient lieu de rgle. Aussi la menace et la
violence finirent par avoir raison de la majorit des vques.
Le nouveau Pape, Libre, fut arrt et conduit sous bonne garde la cour impriale, puis exil en
Thrace. Restait Athanase. Le rduire par des menaces tait impossible. S'emparer de lui par un coup
de main ne le semblait pas moins, car sa popularit tait immense.
Au dbut de l'anne 356, une meute fut organise Alexandrie. Un jour donc o il clbrait
dans son glise la vigile d'une fte, des gens recruts parmi la lie du peuple font tout coup irruption.
Athanase, assis sur son sige patriarcal, refuse de quitter sa place ; mais les bandits le pressent ; ses
amis le dgagent grand'peine, et le conduisent hors de la ville, o on le tient cach. C'en tait assez
pour permettre l'empereur de dire : Athanase a fui. On installa donc sa place un certain
Georges de Cappadoce, homme grossier et brutal, qu'on vit aux ftes de Pques entrer dans l'glise,
la tte d'un corps de troupes, comme on entre dans une citadelle. Pendant dix-huit mois la terreur
rgna Alexandrie et le sang des martyrs coula.
Vie mouvemente et retour Alexandrie.
Cependant, le patriarche lgitime s'tait dirig vers les dserts de la Haute-Egypte. Les moines
accueillirent comme un pre celui qui saint Antoine mourant, avait lgu sa tunique. Mais sans
cesse relanc, Athanase dut errer de dsert en dsert, pendant tout le reste du rgne de Constance,
c'est--dire pendant six ans, n'tant jamais dnonc, au contraire toujours sauvegard par la fidlit
de ses htes, dont plusieurs se laissrent torturer plutt que de le trahir. Leur dvouement, une
protection particulire de la Providence, l'arrachrent tous les dangers.
13

Il restait le plus souvent dissimul au fond dune citerne, ne voyant pas ses amis ni mme parfois
la lumire du soleil ; son seul contact avec les hommes tait la visite d'un fidle qui lui apportait les
choses ncessaires ou parfois les lettres qu'on lui crivait.
.
Un soir pourtant, qu'tant sorti de sa cachette ordinaire, Athanase remontait le Nil en barque, il
entendit derrire lui un bruit de rames. C'tait la galre de la police impriale. Il s'entendit hler :
- Avez-vous vu Athanase ? lui cria-t-on. - Je crois bien, rpondit-il en contrefaisant sa voix. Il est
devant vous, ramez fort ! La galre le dpassa aussitt, et, virant de bord, le proscrit regagna sa
retraite.
A la mort de Constance, Julien l'Apostat, par ostentation de tolrance, le rappela de l'exil (360).
Rien de merveilleux comme les rceptions que les fidles d'Alexandrie lui faisaient chaque retour
d'exil. Athanase reprend de nouveau possession de la chaire patriarcale, et travaille restaurer la
puret de la foi en rassemblant un nouveau Concile. Mais peine les travaux en taient-ils termins
que Julien, levant le masque de l'hypocrisie, envoya Alexandrie un dit par lequel il ordonnait
Athanase de quitter son sige au plus vite. L'amour des Alexandrins pour leur patriarche ne leur
permit point de le laisser enlever sans s'y opposer. Ils crivirent donc Julien afin d'essayer de
l'attendrir. Mais pour toute rponse l'apostat fit marcher des troupes sur Alexandrie, avec ordre d'y
prendre Athanase. Nouvelle fuite (362); nouvelles alertes ; mais neuf mois aprs, Julien tait frapp
par une flche au cours d'une expdition qu'il faisait contre les Perses.

Les dernires annes. - La mort.

Sous Jovien, qui rgna ensuite, l'Eglise compta quelques jours de paix. Valens, qui aprs
quelques mois succda Jovien, porta un dit exilant tous les vques rappels par ses
prdcesseurs. C'tait la dernire preuve de l'intrpide et sublime vagabond. Il obtint, au
commencement de lanne 366, de rentrer Alexandrie et il acheva enfin en paix son
invraisemblable carrire, toujours invaincu, n'abandonnant jamais la partie, que pour la reprendre
avec plus d'ardeur ; toujours aussi ardent, toujours aussi tenace, aussi inbranlable dans son
attachement la vrit catholique.
Les sept dernires annes de sa vie ne sont un temps de repos que par comparaison avec celles
qui les ont prcdes. Pour tout autre que lui, elles seraient encore trangement actives. Car de plus
en plus, Alexandrie est comme le centre de lOrient catholique, et Athanase le conseiller de tous les
vrais orthodoxes. De toutes les parties de lunivers, on le consulte. Il crit, il encourage, il rfute, il
fortifie, il claire. Ses derniers crits sont sans doute des livres tranquilles et reposs comme ses
Commentaires sur la Bible, ils nont plus la fougue ni le pittoresque qui anime son Histoire des
Ariens ou lApologie lempereur Constance, si digne o le saint vque fait si firement justice des
calomnies : cest un pre qui cause avec ses enfants, un bon pasteur proccup uniquement du
progrs spirituel de ses ouailles. Nanmoins, il reste ce quil a t toute sa vie : lintrpide gardien de
lintgrit de la doctrine, le dfenseur acharn de la consubstantialit du Verbe. Ainsi nous le
montrent son Exposition de la foi, le Discours contre les Ariens, et sa Lettre aux vques orthodoxes.

14

Il avait gouvern pendant quarante-six ans, de prs comme de loin, lEglise dAlexandrie ; et pas
une minute il navait manqu son devoir ni modifi sa ligne de conduite. Le Seigneur jugea que en
vaillant serviteur, qui avait tant travaill, tait digne de se reposer enfin, et il le rappela lui dans la
nuit du 2 au 3 mai 373.
Tout de suite aprs la mort dAthanase, on commena lhonorer, et il est peut-tre lun des
premiers vques non martyrs qui aient reu un culte public. Dans un pangyrique trs solennel,
prononc le 2 mai dune anne qui semble bien tre 379, saint Grgoire de Nazianze associe dans un
commun loge Athanase aux patriarches, aux prophtes, aux aptres qui ont combattu pour la vrit.
Ce nest que justice.
La fte de saint Athanase est fixe au 2 mai ; le Pape saint Pie V, au XVIe sicle, la leve au rite
double. Son nom est cit au Concile de Constantinople, assembl sous le Pape Vigile en 553, comme
celui dun des grands docteurs de lEglise grecque, et il a t retenu comme tel parmi les quatre
colonnes de cette Eglise. Le magnifique reliquaire de bronze qui, dans la basilique vaticane,
renferme la chaire de saint Pierre, est soutenu par les statues colossales de quatre Docteurs : saint
Athanase y reprsente juste titre, avec saint Jean Chrysostome, lEglise dOrient.
A.Poirson.

Sources consultes. Abb Gustave Bardy, saint Athanase (Collection Les Saints, Paris, 1914).
Fernand Mouret, Les Pres de lEglise (passim) (Paris, 1931). (V.S.B.P., n 14).

15

SAINT ALEXANDRE 1er , PAPE


et ses compagnons, saints Evence et Thodule, martyrs ( 132).
Fte le 3 mai.

Les

Actes de ce Pape, auxquels sont emprunts les dtails qui vont suivre, ne sont
malheureusement pas contemporains des faits relats. Ils furent rdigs aprs la paix accorde
l'Eglise (313), on ne sait pas au juste quelle poque, mais certainement pas aprs le VIIe sicle,
puisque saint Bde le Vnrable les connaissait et les estimait dignes de foi.
Saint Alexandre convertit le prfet de Rome.
N Rome aux environs de l'actuelle glise de Sainte-Bibiane, Alexandre fut lu au souverain
pontificat pour succder saint Evariste et gouverna l'Eglise de 121 132. C'est le septime Pape.
Par sa parole et ses miracles, il fit dans Rome une multitude de conversions, spcialement dans
les classes leves, et conquit Jsus-Christ une partie du Snat romain. Herms, prfet de Rome, se
convertit son tour, aprs, aprs avoir vu son fils, qui venait dexpirer, ressuscit par Alexandre ; il
fut baptis le jour mme de Pques, avec sa femme, sa sur, ses enfants et 1250 esclaves qui leur
appartenaient. Herms leur accorda tous la libert, leur distribua une partie notable de ses biens, et
donna le reste aux pauvres.
Le tribun Quirin. Un baptme en prison.
A la nouvelle de ces conversions, le matre des milices, Aurlien, fit arrter le Pape et le prfet de
Rome ; on les trana en prison. Sur leur passage, la populace ameute par les pontifes idoltres
poussait des cris de mort : Quon les brle vifs, disait-elle ; ce sont eux qui rendent nos temples
dserts et qui ont dtourns des milliers d'hommes du culte des dieux !
Le prfet Herms fut confi la garde du tribun militaire Quirin. Comment, lui disait cet
officier avec une sympathie sincre, comment, vous, un patricien, un lieutenant de l'empereur, avezvous pu perdre plaisir un poste minent pour lchanger contre des chanes rserves aux plus vils
criminels ? Herms lui rpondit : Je n'ai pas perdu ma prfecture, je n'ai fait que la dplacer. Une
dignit terrestre est soumise toutes les vicissitudes de la terre, une dignit cleste est ternelle
comme Dieu mme ! - Quoi ! s'cria le tribun, avec la sagesse que nous admirons en vous, vous avez
pu vous laisser sduire par une doctrine si insense ! Vous croyez qu'il reste quelque chose de nous
aprs cette vie, quand notre corps est rduit en cendres qu'un souffle suffit disperser ? - Moi aussi,
dit Herms, il y a quelques annes, je riais d'une telle esprance et n'estimais que cette vie, mortelle.
- Mais, reprit Quirin, qui donc a pu vous faire changer de sentiment ? Sur quelles preuves croyezvous ? Faites-les-moi connatre ; je croirai peut-tre mon tour.
Herms rpondit : Vous avez en ce moment sous votre garde le prisonnier qui ma convaincu,
cest Alexandre.
16

A ces mots Quirin clata en maldictions contre lvque de Rome et scria :


Est-il bien vrai que vous ayez pu tre sduit par cet artisan de crimes ? Mais un paysan serait
peine le jouet dun pareil charlatan, qui sera bientt brl vif ! Sil est si puissant, que ne se dlivre-til lui mme et vous avec lui ? Les juifs, reprit Herms, ont dit la mme parole Jsus-Christ, mon
Matre, quand il fut sur la croix : Quil descende, disaient-ils, et nous croirons en lui !
Or, si Jsus-Christ navait pas eu horreur de leur perfidie et sil navait pas connu clairement leur
mauvaise foi, il serait rellement descendu de la croix en leur prsence et leur serait apparu dans
toute sa majest. Eh bien ! dit Quirin, sil en est ainsi, je vais votre Alexandre, et je lui dirai :
Veux-tu que je croie ton Dieu ? je vais faire tripler le nombre de tes chanes ; trouve-toi lheure
du souper dans le cachot dHerms. Si je vois un tel miracle, je croirai.
Le tribun se rendit dans la prison dAlexandre, lui fit cette proposition et, aprs avoir doubl les
gardes sa porte, le laissa. Alexandre se mit en prires : Mon Seigneur et mon Dieu ! implora-t-il,
vous qui mavez fait asseoir sur le sige de Pierre, votre aptre, vous mtes tmoin que je ne peux
point me soustraire la passion et la mort qui mattendent. Accordez-moi seulement la faveur de
me conduire ce soir votre serviteur Herms, et faites que, demain matin, je sois de retour dans ce
cachot.
Un ange dlivre saint Alexandre.
Or, lentre de la nuit, un bel enfant, qui semblait peine g de cinq ans et tenait la main une
torche allume, apparut au prisonnier et lui dit : Suis-moi. Puis il ouvrit la fentre scelle, et
prenant le Pontife par la main, il le conduisit la cellule dHerms, aprs quoi il disparut. Les deux
martyrs miraculeusement runis se mirent en prires, et Quirin, en apportant le repas du soir, les
trouva dans cette attitude. Sa stupeur, son effroi, ne lui permirent pas darticuler une parole : il
parassait foudroy. Vous avez voulu un miracle pour croire, lui dirent-ils ; vous voyez le miracle.
Croyez donc Jsus-Christ, Fils de Dieu, qui exauce ses serviteurs, et qui a promis de leur accorder
tout ce quils lui demandent.
Quirin avait eu le temps de reprendre ses esprits : C'est peut-tre l, rpondit-il, un des
prestiges de votre magie ? Quoi ! dit Herms, est-ce donc par notre volont que nous aurions pu
briser, sans laisser de traces, les portes de votre cachot ? Vous avez tripl vos gardes, et cependant
nous voil ensemble. Croyez donc enfin, il n'y a pas en ceci d'autre magie que la puissance de JsusChrist, ce Dieu qui rendait la vue aux aveugles, gurissait les lpreux et ressuscitait les morts ! II
continua de parler, racontant au tribun l'histoire de sa conversion ; il dit comment il avait eu la
douleur de perdre son fils, malgr les sacrifices offerts pour lui Jupiter Capitolin, et comment
Alexandre avait, par la puissance du Christ, ressuscit le jeune homme et rendu la vue sa vieille
nourrice.
Au rcit de ces merveilles, Quirin sentit son cur de pre smouvoir. Jai, dit-il, ma fille,
Balbine, que je comptais marier bientt. Il lui est survenu un gotre au cou ; gurissez-la, et je croirai
en Jsus-Christ. Alexandre lui dit : Dtachez cette chane dont on a charg mon cou, faites-la
toucher votre fille, et elle sera gurie. Quirin hsitait ; il ne savait sil devait laisser les deux
captifs runis. Refermez la porte du cachot la manire accoutume, lui dit le Pontife ; demain
matin, je serai dans ma prison.
Le lendemain, la premire heure du jour, le tribun ouvrait la porte du cachot dAlexandre, qui
sy trouvait en effet. Quirin ntait pas seul ; Balbine, sa fille miraculeusement gurie,
laccompagnait. Il se prosterna aux pieds du prisonnier, et, fondant en larmes, il dit :
Seigneur, je vous en conjure, intercdez pour moi auprs du Dieu dont vous tes lvque, afin
quil me pardonne mon incrdulit passe ; voici ma fille votre servante ; jai fait ce que vous mavez
dit, elle est gurie !
17

Un baptme en prison.
Quirin tait converti. Alexandre lui demanda : Combien y a-t-il de captifs dans cette prison ?
- Environ une vingtaine, rpondit le tribun. - Informez-vous sil en est quelques-uns, parmi eux,
qui aient t incarcrs pour le nom de Jsus-Christ. Quirin fit cette enqute et revint bientt dire
au pontife : Il y a un prtre g, nomm Evence, et un autre venu dOrient, nomm Thodule.
- Allez, lui dit Alexandre, et amenez-les moi. Le tribun ne se contenta pas damener
Alexandre les deux prtres ; il runit autour du successeur de Pierre tous les autres prisonniers.
Ceux-ci, dit-il, sont des voleurs, des adultres, des assassins, tous chargs de crimes.
- Cest pour les pcheurs, dit Alexandre, que Jsus-Christ Notre-Seigneur est descendu du ciel, il
nous appelle tous la pnitence et au pardon. Commenant alors les instruire, il leur parla avec
tant de force et defficacit que les prisonniers, touchs, demandrent le baptme. Alexandre chargea
les prtres Evence et Thodule de les recevoir au nombre des catchumnes et de continuer leur
instruction. Bientt, Quirin, Balbine, sa fille, tous les membres de sa maison et tous les captifs
reurent le baptme ; la prison semblait change en une glise.

Comment un chrtien sait tout sacrifier sa foi.

Le greffier dnona Aurlien tout ce qui venait de se passer. Le matre des milices fit
immdiatement appeler Quirin : Je te voulais du bien, lui dit-il, tu mas indignement tromp ; te
voil dupe de cet Alexandre ! - Je suis chrtien, rpondit Quirin. Vous pouvez me flageller, me jeter
aux flammes, me trancher la tte, je ne serai jamais autre chose. Tous les prisonniers qui taient sous
ma garde sont chrtiens comme moi. Jai suppli le Pontife Alexandre et le praticien Herms de
quitter leur cachot, je leur en ai ouvert les portes, ils sy sont refuss ; ils aspirent la mort comme
un affam un festin. Maintenant, faites de moi ce que vous voudrez. - Insolent, dit le magistrat,
demain je vais vous faire couper la langue et vous appliquer la torture.
Quirin eut en effet la langue coupe, et fut tendu sur le chevalet ; aprs ce supplice, on lui coupa
les mains et les pieds ; enfin, Aurlien donna lordre de le dcapiter et fit jeter son corps aux chiens.
Durant la nuit, les frres enlevrent secrtement ses prcieux restes et les ensevelirent dans le
cimetire de Prtextat, sur la voie Appienne. La fte de ce martyr est clbre le 30 mars.
Balbine, fille de saint Quirin, consacra sa virginit au Seigneur. Un jour, Alexandre, la voyant
baiser respectueusement ses chanes, lui dit : Cherchez plutt les fers qua ports le bienheureux
Pierre, voil ceux qui mritent votre vnration. Balbine, en effet, russit entrer en possession de
cette prcieuse relique, et loffrit Thodora, sur dHerms ; on la vnre encore Rome. Herms
ne fut pas moins courageux que son ami dans sa fidlit Jsus-Christ et eut la tte tranche. Son
nom figure au Martyrologe le 28 aot. Thodora, sa sur, recueillit ses restes et les ensevelit dans la
catacombe de lancienne voie Salaria, prs de Rome, lendroit mme o son propre corps, supplici
lui aussi par le mme Aurlien, allait bientt reposer. Ce magistrat donna aussi lordre de saisir tous
les prisonniers baptiss par Alexandre et de les embarquer sur un navire dsempar qui fut coul en
pleine mer.

18

Martyre de saint Alexandre.


Le saint Pape Alexandre remercia Dieu de leur triomphe, et se prpara lui-mme ses derniers
combats. Au tribunal dAurlien, il parla avec une autorit et une majest dignes dun Pape. Savezvous bien, dit le fonctionnaire tonn, que vous ntes point devant un juge ordinaire, je suis le
dlgu de lempereur, la matre du monde ! Prenez garde, reprit Alexandre, la toute-puissance
dont vous vous faites gloire sera bientt rduite nant.
Alexandre fut tendit sur le chevalet, les licteurs se mirent lui dchirer les flancs avec des
ongles de fer, et ils tourmentaient les plaies saignantes avec des torches enflammes. Ce supplice
dura longtemps, le martyr tait calme et priait en silence.
Vous ne parlerez donc pas ? pria le juge impatient. Durant la prire, cest avec Dieu que le
chtien converse, rpondit Alexandre.
- Insens, dit Aurlien, vous navez pas quarante ans ! pourquoi perdre plaisir votre
existence ?
- Plt Dieu, dit le Pape, que vous ne perdiez pas, vous mme, votre me immortelle !
A ce moment l, la femme dAurlien lui envoya dire : Mettez Alexandre en libert, cest un Saint.
Si vous persistez le torturer, la vengeance divine clatera sur vous, et jaurai le malheur de vous
perdre.
- Alexandre est jeune, rpondit Aurlien au messager ; demandez ma femme se ce nest pas
la raison du tendre intrt quelle lui porte.

Saint Alexandre est conduit par un enfant


la cellule dHerms.

19

En ralit, la femme dAurlien tait chrtienne, et son mari lignorait. Le Pontife, puis par la
perte de son sang, fut dtach du chevalet, et lon amena deux prtres, Thodule et Evence. Aurlien
se tourna alors vers Alexandre :
Dites-moi, lui demanda-t-il, qui sont ceux-ci ?
- Ceux sont deux Saints, deux prtres, rpondit Alexandre.
- Comment vous nommez vous ? dit le magistrat au plus g.
- Mon nom parmi les hommes est Evence, dit le vieillard ; mais je suis chrtien, et tel est mon
nom spirituel.
- Depuis quand tes-vous chrtien ? reprit le juge.
- Depuis soixante-dix ans. Jai t baptis lge de onze ans ; vingt ans je fus ordonn prtre.
Jai maintenant quatre-vingt-un ans. Cette dernire anne de ma vie a t la plus heureuse pour moi,
car je lai passe dans un cachot, pour le nom de Dieu !
- Prenez piti de votre vieillesse, dit Aurlien. Abjurez le Christ, jhonorerai vos cheveux blancs,
vous serez ami avec lempereur, et je vous comblerai de richesses.
Le vnrable prtre rpondit : Je vous croyais quelque sagesse, mais votre cur est aveugl, il
refuse de souvrir la lumire divine. Cependant, il en est temps encore, embrassez la foi vritable ;
croyez en Jsus-Christ, fils du Dieu vivant, et il vous sera fait misricorde.
Le magistrat haussa les paules et fit loigner Evence sans lui rpondre.
Thodule reut lordre dapprocher du tribunal. Et vous aussi, dit-il, voudrez-vous compter
pour rien les ordres que je vous donne au nom de lempereur ? Ni vous, ni vos ordres ne sauriez
meffrayer ! scria Thodule. Qui tes-vous, vous qui torturez les Saints de Dieu ? Qua fait
Alexandre, le saint Pontife, pour mriter les supplices que vous lui avez infligs ? Esprez-vous
donc y chapper vous-mme ? demanda Aurlien. - A Dieu ne plaise, scria Thodule, Dieu ne me
refusera pas la grce dtre associ ses martyrs !
Un rplique du miracle de Daniel prserv du feu.
Cette parole fit natre dans lme dAurlien une pense quil crut merveilleuse. Il donna lordre
dattacher dos dos Alexandre et Evence, et les fit jeter tous deux dans une fournaise ardente. Quant
Thodule, il voulut quon le tnt prs du four embras pour y tre tmoin de leur supplice, mais
sans le partager. Cependant, le miracle des compagnons de Daniel se renouvela en ce moment. Du
milieu des flammes, Alexandre scria : Thodule, mon frre, venez nous. Lange qui apparut aux
trois jeunes Hbreux est ici nos cts, il vous garde une place !
A ces mots, Thodule, chappant aux soldats, se prcipita dans la fournaise. On entendait les
trois martyrs, libres dans les flammes, chanter la parole du psaume :
Seigneur, vous nous avez prouvs par le feu, et il ne sest trouv en nous aucune iniquit !
Aurlien furieux, les fit retirer tous trois de la fournaise. Evence et Thodule eurent la tte
tranche ; Alexandre, rserv un supplice plus douloureux, eut tout le corps perc lentement par des
pointes dacier, jusqu ce quil rendt lme. La mort de ces trois martyrs arriva le 3 mai de lanne
132.
Chtiment d'Aurlien.
Aurlien insultait leurs cadavres quand il entendit une voix du ciel qui lui disait : Ces morts
que tu outrages sont maintenant dans un lieu d'ternels dlices, mais toi, tu vas descendre en enfer !
Saisi d'horreur, le magistrat rentra dans son palais, tremblant de tous ses membres. Il appela
Svrina, sa femme. J'ai vu, lui dit-il, un jeune homme au visage tincelant. Il a jet mes pieds
une verge de fer et m'a dit : Aurlien, tu vas maintenant recevoir ta rcompense !
20

Un tremblement nerveux s'est empar de moi, la fivre me dvore, que faire ? Invoque ton Dieu
pour moi, prie-le de me faire misricorde. Svrina rpondit : J'irai moi-mme ensevelir les saints
martyrs pour qu'ils intercdent pour nous.
Elle se rendit donc dans un de ses domaines, au septime milliaire de Rome, sur la voie
Nomentane, et l, elle dposa de ses mains les corps des saints Evence et Alexandre dans le mme
tombeau. Celui de saint Thodule fut enseveli seul dans un spulcre part. Les prtres de Rome et de
nombreux chrtiens avaient accompagn les corps des martyrs.
Ils demeurrent runis pendant que Svrina revenait en toute hte auprs de son poux. Aurlien
tait en proie au plus violent dlire. Une fivre ardente le consumait, des paroles incohrentes
sortaient de ses lvres ; parfois, cependant, il lui chappait des imprcations contre lui-mme ; il se
reprochait son crime. Infortun, dit Svrina, vous avez mpris mes conseils ! La main de Dieu
s'appesantit sur vous. Bientt, Aurlien expira dans des convulsions atroces. Svrina se revtit
d'un cilice ; elle vint se prosterner sur la tombe des martyrs, et ne voulut point quitter ce lieu. Plus
tard, lorsque le Pontife Sixte, lu pour succder saint Alexandre, fut arriv d'Orient, elle obtint
qu'un vque y clbrerait chaque jour les saints mystres.
Les ordonnances liturgiques de saint Alexandre 1er.
Du Pontificat de saint Alexandre 1er datent des ordonnances liturgiques importantes. Il
rglementa le rite de l'eau bnite avec mlange de sel, et il composa des formules rituelles qu'on
emploie encore pour cette bndiction. II ajouta aux prires du Canon de la messe, la formule Qui
pridie quam pateretur, qui prcde immdiatement les paroles de la Conscration. Il ordonna de
mler un peu d'eau au vin du sacrifice, en mmoire du sang et de l'eau qui sortirent du Cur de
Notre-Seigneur perc d'un coup de lance, et pour signifier lunion du Christ et de lEglise. Il
prescrivit de remplacer pour la Conscration, le pain ferment par le pain azyme, afin demployer
une matire plus pure et de se conformer plus exactement ce que fit Notre-Seigneur au soir de la
Cne.
LEglise a inscrit au Canon de la messe le nom de ce hros des terribles luttes contre le
paganisme.
Reliques et catacombes de saint Alexandre.
Sous Pascal 1er, Pape de 817 824, les reliques des saints Alexandre, Evence et Thodule furent
transfres Rome et dposes au monastre da Sainte-Praxde, comme en fait foi une inscription
qu'on y conserve. Plus tard, on donna diverses glises des parties insignes de ces reliques, d'o, par
une quivoque assez ordinaire, on attribut divers sanctuaires la possession de leurs corps.
Ainsi, Saint-Laurent in Lucina et Sainte-Sabine des inscriptions affirment que l reposent les
corps de saint Alexandre, Pape, et de ses compagnons. De mme Lucques et Parme, et d'autres villes,
formulent des revendications analogues. videmment, il ne peut-tre question que d'une partie des
reliques, moins qu'il n'y ait plusieurs corps, appartenant des Saints du mme nom, ce qui est trs
possible, tant donn le grand nombre de martyrs qui portaient celui d'Alexandre.

21

La catacombe de Saint-Alexandre tait compltement perdue de vue depuis des sicles, quand
elle fut identifie pendant l'hiver de 1855. Pie IX s'y rendit le 12 avril 1855. Les trouvailles faites la
catacombe confirment pleinement le rcit des Actes du martyr sur plusieurs points importants. On
sait, par ailleurs, que Nomentum, aujourd'hui Mentana, avait, en 415, un vque du nom dUrsus, sur
le territoire duquel se trouve la catacombe. On peut voir en lui le successeur de cet vque que le
Pape saint Sixte dputa la garde du tombeau de saint Alexandre, et qui devait tous les jours y clbrer le saint sacrifice. Ce tombeau aurait donc t lev au dbut du Ve sicle, une poque o les
souvenirs des martyrs n'taient pas encore effacs.
Mais s'agit-il de saint Alexandre, Pape ?
Un tel doute pse sur cette question qu'il n'est pas possible de la rsoudre par l'affirmative d'une
manire certaine. Sans compter que les Actes de saint Alexandre fourmillent d'anachronismes et
d'autres erreurs manifestes. Cependant, la longue tradition de plus de douze cents ans, qui a vu sans
hsiter en ce saint Alexandre le sixime Successeur de saint Pierre, mrite quelque respect.
L'Eglise romaine y est Fidle dans son Brviaire, il reste, jusqu' nouvel ordre, que nous n'avons
pas de raison absolument dmonstrative pour prouver que le saint Alexandre ft au 3 mai n'est
srement pas le premier Pape de ce nom.
Maxime Viallet.

Sources consultes. Lacoste, Les Papes travers les ges (Paris, Bonne Presse). (V.S.B.P. n 376).

22

SAINTE MONIQUE, VEUVE


Mre de saint Augustin (332-387)
Fte le 4 mai.

C'est dans l'Afrique chrtienne du Nord, o l'Eglise tait si prospre, que Dieu plaa le berceau
de Monique. Elle naquit Thagaste en 332. Le nom de son pre nous est inconnu ; sa mre s'appelait
Faconda.
Enfance.
Grce aux soins de ses parents, qui taient chrtiens, et la surveillance d'une vieille servante
toute dvoue sa jeune matresse, Monique grandit dans la crainte et l'amour de Dieu ; ctait un lis
de puret. On put entrevoir ds son enfance le degr minent de saintet qu'elle atteindrait un jour.
Elle tait encore toue petite que dj elle sortait seule de la maison paternelle, pour aller prier
l'glise, au risque d'tre rprimande au retour. Quelquefois elle quittait ses compagnes de jeu ; on la
retrouvait genoux derrire un arbre. Souvent mme, pendant la nuit elle se levait et rcitait Dieu
les prires que sa pieuse mre lui avait apprises. Un jour, cependant, elle succomba une tentation de
gourmandise. Ses parents l'avaient charge d'aller, avec une servante, puiser la cave le vin destin
aux repas. Monique prouvait jusque-l pour le vin une certaine rpugnance ; cependant, par
espiglerie d'enfant, elle profita de sa libert pour en boire une gorge. Elle rcidiva. Peu peu elle
s'y habitua et mme y prit un certain got, au point, a-t-on dit, de passer son doigt le long des
rcipients pour en recueillir quelques gouttes.
Mais Dieu veillait sur elle. Il se servit pour la corriger, de la servante, tmoin trop complaisant de
sa faute. Cette servante, s'tant un jour dispute avec sa jeune matresse, lui jeta la face cette
insulte : Buveuse de vin pur. Monique rougit, reconnut la laideur de sa gourmandise, et ds ce
moment elle s'en corrigea pour toujours. Elle en profita pour tre dsormais plus humble, plus
attentive se mortifier et veiller sur ses sens. Son cur s'ouvrit de bonne heure aussi l'amour des
pauvres. Elle ne ngligeait rien pour les secourir : elle donnait tout, jusqu'au pain qu'on lui servait
table ; elle le cachait dans les plis de sa robe et le leur distribuait. C'tait pour elle un bonheur de leur
laver les pieds, selon l'usage du temps, et de les servir autant qu'elle pouvait le faire cet ge. Enfin,
on remarquait en elle une douceur et une patience inaltrables, vertus que nous lui verrons pratiquer
jusqu' l'hrosme une fois qu'elle sera devenue pouse et mre.

23

Mariage et preuves.
Sortie de l'adolescence, elle fut demande en mariage. Patrice, n Thagaste comme Monique, et
comme elle d'une famille noble, aspirait sa main ; il l'obtint. II paraissait pourtant peu digne d'une
telle alliance : un paen violent, brutal, dbauch, tel tait le futur poux de Monique. Qu'on ajoute
cela une grande diffrence d'ge : Monique avait peine vingt-deux ans, et Patrice plus du double.
On serait tent de se demander comment les parents de Monique consentirent une union qui ne prsageait que des tristesses, si on ne savait combien, malheureusement, les parents, mme chrtiens, se
font facilement illusion quand il s'agit de marier leurs enfants.
Du reste, ce fut sans doute ici un effet de la Providence divine, qui permit que Monique mritait
par d'amres douleurs l'honneur d'tre la mre d'un fils tel que saint Augustin.
Les preuves ne manqueront pas. Elles viendront de Patrice lui-mme, elles viendront aussi de la
belle-mre, paenne comme son fils et comme lui d'une humeur violente, excite encore contre sa
belle-fille par les calomnies des servantes. Pauvre Monique ! la voil isole, malheureuse ds les
premiers jours de son mariage ; mais c'est prcisment ici qu'elle est admirable. C'est dans le creuset
de la souffrance qu'on reconnat les grandes mes.
Sachant qu'elle peut tout en Celui qui la fortifie, elle ne recule pas devant les difficults. Elle
accepte dans toute leur tendue les devoirs de son nouvel tat. Elle comprend que Dieu l'a unie
Patrice pour le convertir ; elle se fait l'aptre du petit monde qui l'entoure. Sa prdication, c'est
l'exemple ; ses moyens de conversion, la douceur et la prire. Et quels exemples de vertu, en effet ne
donna-t-elle pas ? Exemple de douceur vis--vis des emportements de Patrice, exemple de patience
en prsence de ses infidlits ! Jamais une plainte ne sortit de sa bouche contre son mari, nous
apprend saint Augustin, et pourtant comme elle souffrait ! Comme elle pleurait et des larmes
d'autant plus amres qu'elles taient verses en secret Elle se contentait de demander Dieu la foi
pour Patrice, sachant bien que les autres vertus suivraient.
Cette mthode de douceur, de silence et d'abngation pleine de dvouement, elle la conseillait
ses amies, lorsque celles-ci venaient se plaindre elle des violences de leurs maris ; Prenez-vousen votre langue , leur disait-elle. En effet, celles qui, son exemple, remplaaient les rpliques par
un silence plein de douceur, n'avaient qu sen louer.
Malgr toute son imptuosit, jamais Patrice n'osa lever 1a main sur cet ange de bont.
Augustin.
Ce fut au milieu de ces tristesses que Dieu lui donna les joies de la maternit, en 354. Elle mit au
monde cet Augustin qu'elle devait enfanter une seconde fois la vie spirituelle, au prix de tant de
larmes ; puis Navigius et Perptue, dont la saintet devait tre dpasse par celle de leur frre an.
Elle leur fit boire tous, avec son lait, le nom et l'amour de Jsus-Christ. De ses trois enfants, elle
fera trois Saints, tant est puissante l'influence d'une mre ! Cependant, selon la coutume de l'poque,
leur baptme fut renvoy plus tard. Tout semble d'abord conspirer contre elle, et un pre paen et
une belle-mre paenne et des servantes menteuses. Mais tous ces obstacles vont s'vanouir devant sa
douceur et sa rsignation. La belle-mre se rend la premire. Elle reconnat la fausset des calomnies
de ses servantes. Les esclaves elles-mmes laissent gagner leur cur. Alors je croyais, dit saint
Augustin, ma mre croyait aussi, toute la maison croyait avec nous ; il n'y avait que mon pre qui ne
croyait pas.

24

Retenons l'aveu ; Augustin croyait. Sa pieuse mre s'efforait chaque jour de former doucement
sa conscience d'aprs les enseignements de Jsus-Christ, et d'lever son me vers Dieu par la sublimit des vrits chrtiennes. Il en resta des traces ineffaables dans le cur d'Augustin, et plus tard,
an milieu de ses garements, il s'tonnait lui-mme d'prouver comme un sentiment de vide, la
lecture des livres o l'on ne parlait pas de Jsus-Christ. Mais, hlas ! les mauvais exemples du pre
eurent bientt plus d'influence sur les passions naissantes de l'enfant, que les saints efforts de sa mre
et les corrections de ses premiers matres.
Pourtant Dieu l'avait dou d'un cur trs aimant et d'une intelligence peu ordinaire. Son pre,
esprant de lui quelque chose de grand, voulut qu'il quittt la petite ville de Thagaste pour aller
chercher, Madaure, autre ville de l'Afrique romaine, des matres plus savants. Que cette premire
sparation fut dure au cur de Monique ! Et combien d'apprhensions elle lui apportait !
Les nouveaux matres de son fils taient paens. Ils firent lire et relire au jeune homme les
auteurs paens, avec toutes leurs fables et leurs scandaleux rcits, pour le former l'loquence et au
beau style. Cet enseignement manquait par ailleurs de tout correctif, et laissait l'me dsempare en
face des grands problmes de la vie.
Cette triste ducation, contre laquelle Augustin converti protestera plus tard avec tant
d'indignation, ne tarda pas porter ses fruits. Chaque fois qu'il revenait Thagaste pour se reposer,
sa pauvre mre constatait avec douleur les progrs du mal.
Mort chrtienne de Patrice.
Cependant Augustin va terminer ses tudes Carthage, le cur brl plus que jamais par le feu
des passions. Ce dpart pour une ville si pleine de prils cote bien des larmes sa mre. Plt Dieu
que ce ne ft qu'une vaine crainte ! Mais, hlas ! elle apprend bientt, avec l'inconduite de son fils, la
naissance d'un enfant illgitime, Adodat. Alors elle est inconsolable. On craint un instant pour sa vie
; elle triomphe enfin de la douleur. C'tait pour elle un soutien de voir Patrice s'associer ses larmes,
car Patrice avait embrass la foi chrtienne et rformait chaque jour davantage sa vie. Tomb malade,
il demande le baptme, le reoit avec ferveur et s'endort chrtiennement entre les bras de la
compagne que Dieu lui avait donne.
Libre des liens du mariage, Monique prend un nouvel essor vers Dieu. Elle se retire plus
compltement du monde ; ses mortifications sont plus austres ; son amour pour les pauvres, gn
pendant dix-sept ans, a maintenant un libre panchement. Elle sert de mre aux orphelins ; elle se fait
la consolatrice des veuves et des femmes maries dues dans leurs rves de bonheur. Le service des
pauvres et la prire prennent le meilleur de son temps.
Le fils des larmes .
Mais, d'autre part, cette mort la laissait dans de vives inquitudes vis--vis de son fils ; Monique
seule ne pouvait plus rien pour son ducation. Dieu, en qui elle avait mis toute sa confiance, devait
venir son secours. A Carthage, Augustin poursuivait brillamment ses tudes, grce aux libralits
d'un ami de son pre. Mais depuis le triomphe de ses passions, sa foi allait s'affaiblissant. Il finit par
l'abdiquer publiquement. Le voil hrtique, de la secte des manichens ! Quelle fut alors la douleur
de Monique, il serait difficile de le dire. C'est un fleuve de larmes qui s'coule par ses yeux, c'est la
douleur d'une mre qui a perdu son fils unique ; ce sont les gmissements de Rachel, la mre rebelle
toutes les consolationsImages incompltes ! s'crie encore saint Augustin en ses Confessions.
25

Monique avait vers tant de larmes sur son fils libertin, que lui restait-il pour Augustin infidle
sa foi ?
Quand, l'poque des vacances, il revint la maison paternelle, au premier mot qu'il laissa
chapper la louange de l'hrsie manichenne, cette grande chrtienne se redressa avec toute son
nergie, en s'criant, au milieu de ses larmes : Non, jamais je ne serai la mre d'un manichen ! Et
elle chassa son fils de sa maison.
Augustin (il faut lui rendre ce tmoignage, car Monique elle-mme le lui rendit en mourant),
Augustin, mme dans ses garements, ne cessa jamais d'aimer sa mre et n'usa jamais d'insolence
vis--vis d'elle. Devant la majest de l'indignation maternelle, il baissa la tte et partit sans mot dire.
Il alla demander l'hospitalit son protecteur Romanien, en attendant que sa mre consentit de
nouveau le recevoir.
Monique resta abme dans ses pleurs.
Dieu vient la consoler, lui seul le pouvait. Il lui envoie un songe qui lui prsage la conversion
dsire. Une nuit donc, elle se voit debout sur une rgle de bois. Et comme elle verse des larmes
amres, un ange resplendissant de lumire, sapprochant delle, lui demande la cause de sa douleur.
- Cest la perte de mon fils que je dplore ainsi, dit-elle.
- Ne pleurez plus, rpond lange, et mettez votre esprit en repos ; ce fils est avec vous et en
sret.
Alors, se retournant, elle voit, en effet, son fils debout sur la mme rgle quelle. Console par cette
vision, Monique en fait le rcit son fils. Lui qui ne songeait point se convertir :
- Courage ! ma mre, dit-il, voyez comme le ciel se prononce pour ma doctrine ; il vous promet
quun jour vous la partagerez.
- Non, mon fils, reprend-elle avec assurance ; il ne ma point t dit : Vous serez o il est,
mais : il sera o vous tes.

.
Le songe de sainte Monique.
26

Cette rponse lumineuse fit plus impression sur le jeune homme que le rcit de la vision. Ds ce
moment, Monique sadresse aux hommes dont la doctrine est en rputation et les presse instamment
dentrer en confrence avec son fils pour le ramener la foi catholique. Mais il tait encore trop pris
de ses nouvelles erreurs pour couter.
Comme la mre suppliait un saint vque de travailler convaincre son fils, elle en reut cette
rponse :
- Allez en paix, il est impossible que le fils de tant de larmes prisse.
Fuite de saint Augustin.
La prophtie se ralisera un jour ; mais Monique ne se lasse point de mettre tout en uvre pour
en hter l'accomplissement. Augustin conoit le dessein de quitter Carthage, o il enseignait la
rhtorique, pour se rendre Rome, y montrer son gnie et y trouver des lves plus dociles.
Mais sa mre tait Carthage auprs de lui. Comment lui annoncer cette dcision ? Il prtexte
une promenade sur le rivage et s'embarque secrtement.
Quand Monique s'aperut qu'elle avait t joue, le vaisseau qui emportait son fils disparaissait
l'horizon !
Cependant Augustin tait tomb gravement malade Rome ; il gurit grce aux prires que
faisait pour lui sa mre reste seule en terre africaine.
Ds qu'elle le peut, Monique n'hsite pas s'embarquer pour aller le rejoindre. Une tempte
s'lve et la mer semble vouloir prendre le parti du dmon. Mais tandis que les matelots plissent de
terreur, intrpide au milieu des flots courroucs, Monique les rassure et prend l'aviron la place de
l'un d'eux ; le navire ne peut prir, car le salut de son fils y est engag. Que l'on aille aprs cela vanter
l'intrpidit de Csar rassurant le nautonier ! Ce qu'il fit et dit par ambition et par vanit est loin
d'galer le geste d'une simple femme voguant au secours de son fils expos perdre son me.
La conversion de saint Augustin.
Elle arrive Rome. Son fils vient de partir pour Milan ; elle se prcipite sa poursuite et le
rejoint. C'est ici que Dieu va enfin exaucer tant de prires, n'ayant, semble-t-il, diffr si longtemps
que pour accorder davantage. Des jours plus heureux se lvent maintenant pour elle, des jours de
rsurrection et de gloire. Au contact de saint Ambroise, vque de Milan, Augustin sent ses luttes
intrieures s'apaiser. Les discours du saint docteur font tomber ses doutes ; il ouvre peu peu les
yeux la foi ; le ciel vient son secours par une intervention qui tient du miracle : une voix myst rieuse lui rpte : Tolle, lege ! Prends et lis ! Il ouvre les ptres de saint Paul, il lit, et il tombe,
comme l'Aptre, vaincu par l'amour de Jsus-Christ. Quelque temps aprs, il reoit le baptme des
mains de l'vque de Milan.
Il en sort tout transfigur, prt devenir saint Augustin.
Une des grces de son baptme fut sa vocation religieuse. Un saint religieux de Milan,
Simplicien, prtre savant, l'initia ce genre de vie, qu'il commena ds ce moment pratiquer. Il
rsolut de retourner en Afrique, afin de consacrer son petit patrimoine partie des aumnes, partie
la fondation d'un couvent qui devait tre la source fconde du monachisme africain.
Il part avec ses amis et sa mre, et ils se rendent Ostie, o ils doivent s'embarquer. Mais
Monique avait accompli son uvre, son fils tait converti. Et elle pouvait dire Dieu avec le
Psalmiste : Selon la multitude des douleurs de mon cur, vos consolations ont rempli de joie mon
me. (Ps. 93.)
27

La mort Ostie.

Une scne admirable, que la peinture a popularise, nous montre la mre et le fils assis l'uni prs
de l'autre, au bord de la mer. Les yeux et le cur en haut, Monique passe en revue toute la cration la
terre, la mer, les astres ; mais tout cela parat passager ; elle monte plus haut, dans la rgion de
l'ternel amour. C'est l qu'elle trouve le bonheur, dans la possession de Dieu ; elle y reste ravie en
extase. Ce n'est qu'en soupirant qu'elle descend vers le triste sjour de la terre.
Aprs ce ravissement, dsole de se retrouver dans cette valle de larmes, elle disait Augustin :
- Pourquoi suis-je encore ici-bas, mon fils, maintenant que mes esprances se sont ralises ? Il y
avait une seule chose pour laquelle je dsirais vivre, c'tait de vous voir chrtien et catholique. Or, je
vous vois mpriser le bonheur de ce monde pour vous consacrer Dieu.
Monique, en effet, n'avait plus qu' partir pour le ciel. Une autre fois, profitant avec dlicatesse
d'un moment o Augustin n'tait pas l, elle parla avec une grande ardeur du mpris de la vie et du
bonheur de mourir pour aller Dieu. Et comme Alype, son ami, Navigius et les autres lui
demandaient si elle n'apprhendait pas de mourir loin de sa patrie, elle leur rpondit : Oh ! non, on
n'est jamais loin de Dieu, et il n'y a pas lieu de craindre qu'au jour du jugement il ait peine retrouver
ma poussire pour me ressusciter d'entre les morts. C'tait l une grce suprme de Dieu ; car,
jusqu' ce moment, nous assure saint Augustin, elle avait toujours vivement dsir tre ensevelie en
son lointain pays natal, ct de Patrice, dans le tombeau qu'elle s'tait fait construire.
Cinq jours aprs, elle est prise d'un violent accs de fivre. Elle sent sa fin prochaine. Elle
recommanda son fils de se souvenir d'elle l'autel du Seigneur, puis elle se recueille, elle se
prpare la mort ; neuf jours s'coulent ainsi. Enfin, comme on lui refusait la communion, vu
lextrme gravit de son tat, un petit enfant entra, dit-on, dans sa chambre. Il s'approcha de son lit,
baisa la poitrine de la mourante, dont l'me s'envola aussitt vers le ciel. C'tait au commencement
de novembre de l'an 387. Monique avait vcu cinquante-cinq ans. Augustin en avait trente-trois.
Je lui fermai les yeux, raconte son illustre fils, et dans le fond de mon cur affluait une douleur
immense, prte dborder en ruisseaux de larmes ; et mes yeux, sur l'imprieux commandement de l'me,
ravalaient leur courant jusqu' demeurer secs, et cette lutte me dchirait Mais sa mort n'tait, ni
malheureuse, ni entire. Nous en avions pour garants sa vertu, sa foi sincre et les raisons les plus certaines
Evodius prit le psautier et se mit chanter ce psaume auquel nous rpondions tous :
Je chanterai, Seigneur, votre gloire, vos misricordes et, vos jugements.

Aprs les funrailles, Augustin se retira l'cart, et, en prsence de Dieu, il donna un libre cours
ses larmes ; pleurant cette mre morte pour un temps ses yeux, cette mre qui l'avait pleur tant
d'annes pour le faire vivre aux yeux de Dieu , et qui lui avait donn deux fois la vie.

28

Son culte.

Mille ans devaient s'couler avant que cette mre admirable, dont la vie tait pourtant bien
connue par les confessions de son fils, jout d'un culte public et universel. Ses restes reposaient
Ostie dans un sarcophage de marbre qu'elle devait la pit d'Augustin mais n'taient l'objet d'aucun
culte spcial. Toutefois, dj en divers lieux, ds le XIIe et XIIIe sicle, on l'honorait comme Sainte ;
le 4 mai, veille de la fte de la Conversion de saint Augustin, des hymnes avaient t composes en
son honneur et des artistes l'avaient parfois reprsente dans leurs uvres.
Ce n'tait l toutefois, que l'aurore d'un culte universel. Il fallait quo le Chef de l'Eglise intervnt
pour lever Monique sur les autels.
Ce fut l'uvre de Martin V. En vertu d'une bulle de ce Pontife du 27 avril 430, les restes de sainte
Monique furent transfrs d'Ostie Rome. Durant la procession, une mre obtint la gurison de son
fils malade en le faisant approcher des saintes reliques. Ce trsor repose encore aujourdhui Rome
dans l'glise de Saint-Augustin, sous la garde des ermites de Saint-Augustin ; il y est vnr par les
plerins du monde entier.
A.R.B.

Sources consultes. - Saint Augustin, Confessions. Mgr Bougaud, Histoire de sainte Monique (14 e
dition. Paris, 1914). - (V.S.B.P., n 20.)

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SAINT PIE V
Dominicain, Pape (1504-1572)
Fte le 5 mai.

Le Pape saint Pie V est un exemple frappant de la vrification de ce passage des psaumes : De
stercore erigens pauperem ou de ce mot du cantique de la Sainte Vierge : Exaltavit humiles, c'est-dire que, quand il le veut, le bon Dieu se sert des plus pauvres, des plus humbles, par la naissance et
par le cur, pour leur faire jouer sur la terre un rle de premier plan.
Michel Ghisleri. Sa vocation.
Deux religieux Dominicains cheminaient un jour travers le Pimont, distribuant aux
populations qu'ils rencontraient le pain de la prdication vanglique. S'tant arrts dans un village
appel Bosco, non loin d'Alexandrie, ils rencontrrent un jeune ptre, dont la physionomie ouverte et
intelligente les frappa : il se nommait Michel Ghisleri, tait n Bosco le 15 janvier 1504, et
descendait d'une antique famille que les guerres du XVe sicle avaient rduite la pauvret.
Michel s'approcha des missionnaires, qui, surpris de son attitude difiante, de la maturit prcoce
de son jugement, crurent avoir trouv une vocation possible et lui proposrent de les suivre.
Aucune offre ne pouvait tre plus agrable au cur de l'enfant ; il va rejoindre ses parents, obtient
deux sur-le-champ le consentement dsir et leur bndiction, et le voil parti, tenant un pan de la
robe de l'un des religieux.
Premires annes de vie religieuse.
L'enfant n'avait que quatorze ans et se distinguait entre tous ses compagnons par son intelligence,
sa pit et une tendre dvotion envers la Mre de Dieu,
A Voghera, il fut bientt apprci des religieux qui l'avaient accueilli ; son affection pour les
pratiques de la vie monastique et la docilit avec laquelle il recevait les enseignements de ses matres
le rendirent en peu de temps cher la communaut. On lui donna l'habit avec le nom de Fr. MichelAlexandrin ; mme une fois cardinal, il sera longtemps connu sous l'unique nom d'Alexandrin, en
souvenir de la ville d'Alexandrie. Du noviciat, il passa Vigevano, clbre scolasticat, o il pronona
ses vux solennels en 1519. Enfin, il fut envoy Bologne, qui tait alors la ppinire la plus
florissante de l'Ordre. Ses progrs furent si rapides, qu'en peu de temps il devint capable d'enseigner
son tour.
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Mais les tudes, si saintes qu'elles soient, desschent bientt l'esprit qui n'y cherche qu'une
satisfaction plus ou moins mondaine. Le jeune professeur le savait : aussi rptait-il souvent ses
lves que, s'ils voulaient profiter utilement de leur science, ils devaient l'assaisonner du sel de la
pit. Il leur en donnait lui-mme l'exemple, ne se dispensant jamais, quelles que fussent ses
occupations, de l'assistance au chur et des autres exercices de sa communaut.
Quand il arriva au terme de sa vingt-quatrime anne, ses suprieurs l'appelrent la prtrise. Le
Fr. Michel-Alexandrin fit son possible pour carter un fardeau qu'il se jugeait indigne de porter ;
mais il dut cder la voix de l'obissance.
Il clbra sa premire messe Bosco, ce berceau de son enfance, qu'il ne revit pas sans une
certaine tristesse, car les armes de Franois 1 er marchant sur Pavie avaient laiss aprs elles une
profonde dsolation. Le jeune religieux consola ses compatriotes et ranima leur courage.
Charges diverses dans l'Ordre.
Il remonta dans sa chaire de thologie, et l'occupa avec le mme clat, jusqu'au jour o il fut
appel exercer la charge de prieur, successivement Vigevano, Soncino et Alba.
Rarement suprieur montra autant d'affection ses infrieurs, et en mme temps exigea d'eux
une obissance plus complte ; Svre pour lui-mme, il savait condescendre tous leurs besoins
mais jamais il ne tolra les moindres abus.
lnquisiteur de Lombardie.
La Lombardie, alors ravage par les armes franaises, tait expose un danger encore plus
srieux. Les protestants de Suisse ne ngligeaient aucune occasion d'y introduire des livres
hrtiques, et les populations peu claires se laissaient facilement sduire par ces nouveauts
impies. Aussi les cardinaux du Saint-Office, aprs mres dlibrations, tombrent-ils d'accord que le
P. Alexandrin Ghisleri tait plus capable que tout autre d'opposer une digue aux dbordements de
l'hrsie. Il fut donc, cet effet, nomm inquisiteur et envoy Cme. Autant son humilit avait eu
de peine accepter la charge de suprieur quand elle lui avait t impose, autant son empressement
fut grand quand il s'agit d'embrasser une mission qui rpondait si bien l'ardeur dont son me brlait
pour la dfense de la vrit.
A Cme, son premier soin fut de parcourir tout le territoire de sa juridiction. Il voyageait
ordinairement pied, sanctifiant la route par la mditation ou la rcitation de prires vocales, mettant
autant de Soin rechercher les incommodits et les privations, qu'un autre en aurait mis rechercher
ses aises.
Un ngociant de Cme avait convenu avec les protestants de Genve de l'envoi d'une grande
quantit de livres calvinistes, qu'il se proposait de vendre un bon prix. Le sige piscopal tait alors
vacant. Ce misrable fut assez habile pour se mnager des intelligences jusque dans le Chapitre.
Ghisleri n'hsita pas dclarer excommunis tous ceux qui avaient prt leur concours des
actes si abominables. Les chanoines en furent vivement irrits, et ils excitaient le peuple contre lui.
Le prtre le plus compromis dans cette affaire porta plainte prs de Ferdinand de Gonzague, alors
gouverneur de Milan. Il lui reprsenta que le zle intempestif de Ghisleri avait t la seule cause de
troubles qui s'taient produits, et que le remde y opposer serait de lui retirer une charge dont il
s'acquittait avec si peu de prudence. Le gouverneur fit venir l'inquisiteur et le reut d'une manire
outrageante.
31

Cependant si Ghisleri, en cette circonstance, faisait bon march de sa rputation, il ne pouvait


consentir voir l'autorit de l'Eglise ainsi mprise. Il se rendit donc Rome pour rendre compte de
sa conduite et de tout ce qui s'tait pass. Il y arriva le 24 dcembre 1550.
La rception qu'on lui fit, fut assez singulire. Comme il allait demander l'hospitalit SainteSabine, couvent de son Ordre, le prieur, qui ne le connaissait point, le prit, son extrieur nglig,
pour un ambitieux qui venait mendier les faveurs de la cour pontificale. Il lui dit mme d'un ton
railleur :
- Que venez-vous chercher ici, mon Pre ? Venez-vous voir si le collge des cardinaux est
dispos vous faire Pape ?
- Je viens Rome, rpondit Ghisleri, parce que les intrts de l'Eglise m'y appellent ; j'en sortirai
aussitt que ma tche sera remplie. Jusque-l, je ne vous demande qu'une courte hospitalit et un peu
de foin pour ma mule.
Moins de quinze ans aprs, ce voyageur d'aspect poussireux monterait sur le sige de saint
Pierre...
La conduite de l'inquisiteur fut pleinement approuve Rome, et les rclamations des chanoines
de Cme ne firent que tourner leur confusion.
vque et cardinal.
Pendant que Ghisleri tait Rome, il se lia d'amiti avec le cardinal Caraffa, prfet de la
Congrgation du Saint-Office. Celui-ci, plus clairvoyant que le prieur de Sainte-Sabine, comprit
qu'une me aux sentiments si levs et si gnreux tait appele par Dieu une mission de lutte
ardente contre l'hrsie, dont les progrs devenaient de jour en jour plus alarmants. Il le fit donc
nommer en 1551, commissaire gnral du Saint-Office. Et quand, en 1555, le cardinal Caraffa fut
appel, sous le nom de Paul IV, succder au Pape Marcel II, il s'empressa de mander auprs de lui,
l'inquisiteur dont il avait si bien jug le mrite.
Non content de le maintenir dans sa dignit de commissaire gnral du Saint-Office, il voulut le
crer vque des deux diocses unis de Nepi et Sutri. Ghisleri, vivement alarm de cette nouvelle,
alla se jeter aux genoux du Pape, le suppliant de ne point lui imposer un fardeau si redoutable et de le
laisser mourir sous l'habit monastique. Mais Paul IV ne rpondit ces instances qu'en lui enjoignant
de se soumettre ses dispositions.
Ds lors, on vit briller dans le nouvel vque toutes les vertus qui font l'aptre ; sa vie tait une
dpense incessante de lui-mme pour les besoins de son troupeau. Il essaya encore d'obtenir de Paul
IV la permission de se retirer. Le Pape lui rpondit :
- Je vous attacherai au pied une chane si forte qu'aprs ma mort mme vous ne pourrez plus
songer au clotre.
Il s'agissait du cardinalat, auquel Michel-Alexandrin Ghisleri fut promu le 15 mars 1557.
L'motion qui avait gagn son cur l'empcha d'adresser au Pape la moindre expression de remerciement, de sorte que les autres cardinaux prirent la parole pour rendre grces au Saint-Pre d'avoir
associ leur Collge un sujet si digne d'en rehausser l'clat.
Quelques jours aprs sa promotion, le nouveau cardinal fut nomm inquisiteur souverain de la
chrtient et investi de cette charge en plein Consistoire ; il fut le dernier qui porta ce titre glorieux.
Les exigences de la dignit cardinalice rpugnaient naturellement l'austre vertu de ce fils de
saint Dominique, mais il sut, sans manquer la biensance, n'en accepter que ce qui tait absolument
indispensable.

32

Son palais ressemblait un couvent. Il n'admettait son service que des domestiques disposs
entrer dans cette voie de recueillement ; mais, ces conditions une fois admises, il les traitait avec une
dlicatesse et des gards inous cette poque, n'interrompait jamais leurs repas ou leur sommeil
pour les appeler, prsidait leur prire du matin et du soir, et si l'un d'entre eux, venait tomber
malade, non seulement il le faisait soigner dans une des plus belles salles du palais, mais encore il
venait plusieurs fois par jour le visiter.
vque de Mondovi. - Son retour Rome.
Le Pape Pie IV n'avait pas les mmes ides de gouvernement que son prdcesseur Paul IV ; il
loigna de Rome le cardinal grand inquisiteur en le nommant vque de Mondovi, mais il comprit
bientt, grce surtout peut-tre aux conseils de son jeune neveu le saint cardinal Charles Borrome,
que les fonctions d'inquisiteur exigeaient la prsence du titulaire Rome ; d'ailleurs, les erreurs
protestantes et le gallicanisme qui se manifestaient cette poque exigeaient le retour rapide du
prlat au centre de la chrtient. Pour dfendre la foi catholique et les intrts de l'Eglise, mme
contre l'entourage et la parent du Pape, le cardinal Alexandrin savait parler avec une libert tout
apostolique. Sa franchise ne plaisait pas tous ; elle lui valut mme lordre de quitter de nouveau
Rome pour Mondovi.

Il supplie le Pape Paul IV de ne point le nommer


vque de Nepi.
33

Linquisiteur se prpara aussitt obir, ses bagages partis en avant, furent pris par des
corsaires ; 1ui-mme, cette poque, tombait gravement malade, et au moment o il revenait 1a
sant, Pie IV descendait au tombeau ( 9 dcembre 1565).
Pape sous le nom de Pie V.
Les cardinaux, runis en Conclave au Vatican, songeaient suivre le conseil de saint Charles
Borrome, et porter leurs voix sur l'un ou sur l'autre de deux des leurs, que leur science et la
mission importante qu'ils avaient remplie au Concile de Trente semblaient dsigner tout
naturellement leurs suffrages, les cardinaux Morone et Sirlet. Ni l'un ni l'autre n'obtint le nombre de
suffrages voulu. Alors le cardinal Borrome, oubliant qu'il tait le neveu du Pape dfunt, et soucieux
uniquement de l'intrt des mes, proposa, le 7 janvier 1566, le nom du grand inquisiteur ; il entrana
les lecteurs vers la chambre du cardinal Ghisleri, que l'on trouva en prire.
Quels ne furent pas l'tonnement et la confusion de celui-ci quand on vit les cardinaux entrer
dans sa cellule pour lui annoncer son lection. Il fallut presque l'arracher de force de sa cellule pour
l'entraner jusqu' la chapelle o se pratique la premire crmonie dite de l adoration . La volont
de Dieu se manifestait d'une manire trop visible pour qu'il persistt repousser le fardeau qu'elle
venait de lui imposer ; il accepta donc, non sans larmes, et toujours sur le conseil de saint Charles et
pour montrer qu'il oubliait le pass, prit le nom de Pie V. Ceux qui avaient t dans l'intimit du
nouveau Pape connaissaient sa bont et les qualits de son cur gnreux ; mais le peuple, qui ne
l'avait connu que par les actes d'autorit de sa charge d'inquisiteur, redoutait sa svrit. Comme on
lui exprimait ces apprhensions des Romains son gard :
- J'espre, se contenta-t-il de rpondre, qu'ils seront aussi affligs de ma mort qu'ils l'ont t de
mon avnement.
Le nouveau Pape, soucieux des devoirs de sa charge, mit une telle ardeur faire cesser Rome et
dans ses Etats les abus de toutes sortes, et spcialement l'ivrognerie et l'immoralit, que sa juste
svrit lui valut, du moins de son vivant, d'tre plus craint qu'aim.
Cependant il ne ngligeait pas les intrts matriels de ses sujets ; on le voit alimenter Rome en
eau potable, favoriser l'industrie et mme maintenir les courses de chevaux ; enfin faire sortir du
Vatican, pour les offrir au peuple romain, un certain nombre de prcieuses uvres d'art dont la
collection formera le Muse du Capitole. Chaque jour, il recevait les dolances des pauvres gens.
Pour lui-mme il continua, au milieu des honneurs de sa charge, la mme vie de dsintressement et
de pnitence qu'il avait mene depuis son entre en religion.
Sollicitude pour les intrts de l'Eglise.
Ds le dbut, il s'empressa d'inaugurer les salutaires rformes dcrtes par le Concile de Trente.
Les protestants avaient accus l'Eglise d'avoir laiss perdre la sve divine qui avait produit de
brillants rejetons dans les premiers sicles de son institution ; le pontificat de saint Pie V allait donner
un clatant dmenti aux invectives des sectaires impies. Le nom de saint Pie V est rest attach la
rforme du Brviaire demande par le Concile de Trente. Une Bulle, du 9 juillet 1568 rendait
obligatoire le nouveau Brviaire romain dans toutes les Eglises du monde catholique.
Au commencement de son pontificat, il donna des ordres svres pour abolir le luxe des tombes
dans les glises, o ces monuments funraires faisaient oublier le Dieu vivant, et par leur faste rel guaient l'autel au second rang. Il favorisa le pieux usage des mdailles auquel il attacha des
indulgences.
34

Le 29 mars 1567, il donna une bulle, trs importante, contresigne par 39 cardinaux, dfendant
d'aliner, sous quelque prtexte que ce ft, des possessions du patrimoine de Saint-Pierre ; tous les
nouveaux membres du Sacr Collge devaient s'engager par serment observer cette bulle (il en sera
ainsi au moins jusqu' la fin du XIXe sicle). Le Pape luttait contre l'erreur sous toutes ses formes ; le
.6 juin 1566, il envoyait Marie Stuart 20 000 cus d'or (plus de 200 000 francs-or) pour l'aider dans
sa lutte contre la reine Elisabeth ; il s'opposait nergiquement aux luthriens en dveloppant le rle
de l'inquisition ; il eut aussi combattre les erreurs de Michel Baius ou du Bay, professeur Louvain,
et le 1er octobre 1567, il condamna 79 erreurs de ce personnage qui fut l'anctre du jansnisme .
Pie V donna saint Thomas d'Aquin, le 11 avril 1567, le titre de Docteur de l'Eglise. Il rendit
obligatoire la rcitation alors facultative de plusieurs des prires de la sainte messe. Enfin il institua
en 1571 la Congrgation de l'Index.
Croisade contre les Turcs et victoire de Lpante.
Au XVIe sicle les esprances des sultans de Constantinople avaient sembl se rveiller la
faveur des dissensions qui dsolaient l'Eglise, et leurs armes formidables vinrent attaquer la
chrtient. L'empereur Maximilien Il avait chou en 1566 dans sa tentative de leur reprendre la
Hongrie. Soliman II parut la mme anne avec une flotte nombreuse devant l'le de Malte, refuge des
anciens chevaliers de Jrusalem, mais il dut pourtant battre en retraite.
Cet chec tait trop sanglant pour que les Turcs ne songeassent pas s'en venger. Slim II avait
succd Soliman. A la faveur d'une trve signe avec l'empereur et des dissensions entre Etats
chrtiens, il envoya Mohamed, un rengat, faire la conqute de Chypre (1570). Les habitants,
attaqus l'improviste, se dfendirent avec vigueur, mais ils furent vaincus et se virent l'objet de
terribles reprsailles.
Ces nouvelles attristrent profondment le cur de Pie V. Il crivit aux princes chrtiens pour
les pousser une alliance gnrale contre l'ennemi commun de la chrtient, mais il n'y eut gure que
les Vnitiens et les Espagnols qui rpondirent son appel. Il nomma Don Juan d'Autriche
gnralissime des troupes et Marc-Antoine Colonna chef des galres pontificales ; le Pape prdit la
victoire, mais en recommandant de s'y prparer chrtiennement. Pendant ce temps, lui-mme
multipliait les prires, les exercices de pit, les mortifications, malgr de douloureuses infirmits.
Embarque Messine, le 16 septembre 1571, l'arme catholique, qui comptait 65 000 hommes,
arriva le samedi 7 octobre, une heure et demie aprs-midi, dans le golfe de Lpante, entre la Grce
occidentale et la presqu'le de More, la vue des Turcs, au nombre de 85 000.
Le combat allait s'engager. Don Juan faisant flche de tout bois, libra les milliers de galriens
qui conduisaient les vaisseaux et leur fit donner des armes ; ce trait de gnie eut d'heureuses
consquences. Quelques heures plus tard les Turcs firent de mme, mais leurs quinze mille esclaves
chrtiens vinrent bientt grossir les rangs de l'arme catholique. La bataille fut sanglante et
meurtrire des deux cts, mais la croix y triompha d'une manire clatante, et l'Europe comprit ds
lors que le Turc n'tait pas invincible. Le mme jour, Rome, c'est--dire deux cents lieues de l,
vers 5 heures du soir, le Pape prsidait, dans une pice qui se trouve au bout de la Bibliothque
Vaticane, une runion de cardinaux relative aux affaires de l'Eglise. Tout d'un coup il se lve, ouvre
une fentre, et aprs tre demeur quelque temps comme en contemplation, la referme en disant :
- Laissons l nos affaires, et allons rendre grce Dieu ; notre arme a livr bataille aux Turcs et
a remport la victoire.

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C'tait, en effet, le moment prcis o la croix triomphait dans le golfe de Lpante. Il fallut
attendre quinze jours pour avoir confirmation de la nouvelle annonce d'une manire si surprenante.
En action de grces de ce succs magnifique, le Pape institua la fte de Notre-Dame de la
Victoire, devenue sous Grgoire XIII fte du Saint Rosaire, et quil fixa au 7 octobre, et il insra dans
les litanies de la Sainte Vierge cette invocation : Auxilium christianorum, ora pro nobis (Secours des
chrtiens, priez pour nous).

Maladie et mort. - Canonisation.


Au commencement de l'anne 1572, le ''Pape fut tortur par la maladie de la pierre, dont il avait
dj beaucoup souffert. Il supporta son mal avec patience et il mourut le 1 er mai 1572, aprs avoir
rgn six ans et quatre mois. Son corps fut inhum d'abord en la basilique Vaticane, dans la chapelle
de Saint-Andr. Pie V voulait reposer Bosco, son pays natal, parmi les Frres de son Ordre, mais
Sixte-Quint s'y refusa, et, lui ayant rig un magnifique tombeau Sainte-Marie Majeure, ly fit
transporter le 29 janvier 1588.
Pie V fut batifi par Clment X, au centenaire de sa mort, le 1 er mai 1672 ; son procs
figuraient 69 miracles. Son corps, lev de terre sous Innocent XII, le 16 septembre 1698, fut mis dans
l'urne de marbre vert et de bronze o on le voit encore aujourd'hui. Il fut canonis par Clment XI le
22 mai 1712.
A.J.D.

Ouvrages consultes. Comte Alfred de Falloux, Saint Pie V (4 e d., 1868). Farochon, La bataille de
Lpante (Bonne Presse). Mgr Georges Grente, Saint Pie V (Collection Les Saints). Mgr Battandier,
Annuaire pontifical catholique pour 1915. ( V.S.B.P., n 116).

36

BIENHEUREUSE ELISABETH DE TOESS


Princesse de Hongrie, Dominicaine (1297-1338)
Fte le 6 mai.

Cette fille de saint Dominique ne doit pas tre confondue avec sa grand'tante et homonyme
sainte Elisabeth de Hongrie, fille de saint Franois d'Assise par le Tiers-Ordre ; sa vie a t insre
par un religieux Chartreux du couvent d'Ittengen, Henri Murer, de Lucerne, dans son Helvetia
Sancta. Le texte donn par cet auteur est la traduction en allemand de la biographie crite en dialecte
local par une religieuse et qui est incorpore dans la chronique du monastre de Tss prs de
Winterthur, en Suisse ; les Acta Sanctorum, leur tour, en ont publi une traduction latine.
Enfance de la bienheureuse Elisabeth. - L'orpheline.
Andr II, roi de Hongrie, dit le Vnitien, tait, par son pre le roi tienne, le neveu de sainte
Elisabeth. Il pousa Fenna, qui tait, dit-on, fille de Manfred, roi ou plus exactement tyran de
Sicile, lequel, aprs s'tre empar de ce pays, fut, en 1266, dtrn et mis mort par les soldats de
Charles d'Anjou. Fenna n'eut qu'un enfant, une fille, ne Buda, capitale de la Hongrie, l'an 1297, et
qui elle voulut donner le nom d'lisabeth.
De grandes manifestations de joie accompagnrent la naissance de la jeune princesse : toutes les
cloches de la capitale sonnrent la fois, des fontaines furent tablies toutes les tours de la ville :
elles laissaient couler en abondance non de l'eau, mais du vin ; tous les grands du royaume se
rendirent la cour pour prsenter aux souverains leurs flicitations et leurs vux. La reine Fenna
tant morte peu aprs, Andr pousa en secondes noces la princesse Agns, fille d'Albert d'Autriche,
roi des Romains ; quand la nouvelle reine eut vcu quelque temps en Hongrie, elle obtint de son mari
la permission d'emmener sa belle-fille Vienne, pour la faire lever avec les enfants de son frre.
Mais, Andr tant mort en 1301, aprs dix ans de rgne, sa veuve persuada aux grands de fiancer
la petite lisabeth son parent le prince Henri, duc d'Autriche.
En 1308, le 1er mai, le roi Albert, pre d'Agns, tait tu prs de Windisch (Suisse), alors ville
forte et sige d'un vch, aujourd'hui simple bourgade, au confluent du Reuss et de l'Aar, par le
prince Jean, son propre neveu ; la reine de Hongrie, dsireuse de venger cette mort, revint avec
Elisabeth Buda et poursuivit ceux qui s'taient rendus coupables du meurtre de son pre, ravageant
par l'incendie ou dpeuplant leurs terres et leurs chteaux. La petite lisabeth fut profondment mue
en voyant tant de maux, tant de sang vers ; la reine finit elle-mme par l'tre aussi, et dans une
intention expiatrice, toutes deux s'unirent pour restaurer ou plutt fonder nouveau le monastre de
Koenigsfelden, en Argovie, de l'Ordre de Sainte-Claire (1310).
37

Agns esprait que sa belle-fille se dciderait s'y fixer avec elle et y embrasser l'tat religieux.
Mais le couvent dsign ne plaisant pas la jeune fille, celle-ci fut autorise choisir elle-mme en
Suisse, un monastre dans lequel elle servirait Dieu et passerait toute sa vie. Elisabeth, se pronona
pour celui des Dominicaines de Toess.
Dominicaine. Luttes intrieures.
L'innocente vierge atteignait tout juste sa treizime anne quand elle reut l'habit de l'Ordre de
Saint-Dominique devant l'autel principal de la nouvelle glise de Toess. Cet autel devait tre par la
suite ddi au mystre de l'Annonciation et sainte Elisabeth, landgrave de Thuringe. Quand la jeune
fille eut pass sous cet habit quinze semaines, en toute observance, obissance et humilit, ainsi que
l'exigent les rgles de l'Ordre, dame Agns, qui manifestait son gard des dispositions trs
intresses, commanda aux Surs de l'admettre la profession. Et comme le monastre ne pouvait
rien refuser ses pressantes instances, la Mre Prieure donna son consentement, et lisabeth
pronona ses vux, de bon cur et de son plein gr.
Mais la nouvelle Dominicaine tait encore bien jeune ; aussi la reine lui ft-elle donner pour
ducatrice une religieuse de Fribourg-en-Brisgau, prise au monastre de Sainte-Catherine de Wura ;
cette moniale appartenait galement la famille des Habsbourg ; d'un caractre trs svre, elle
traitait si durement l'enfant que les autres Surs compatissaient volontiers aux peines de celle-ci.
Peu de temps aprs la profession d'Elisabeth, le duc Henri d'Autriche vint dans ce pays afin de
prendre pour femme celle qu'il avait dj choisie. Mais voyant Elisabeth sous le voile, aprs avoir
appris qu'elle tait consacre Dieu, et cela contre son assentiment, il entra dans une telle colre qu'il
arracha le voile de sa parente et le foula aux pieds ; ensuite, devenu plus calme, recourut la flatterie,
s'efforant de la persuader de renoncer une nouvelle profession, qui l'engagerait dfinitivement,
pour venir en Autriche o il serait si heureux de l'pouser. Elisabeth, prudemment, sollicita un dlai
avant de donner sa rponse ; puis, se rendant l'glise, elle se prosterna devant le tabernacle, priant
Dieu de lui faire connatre clairement sa volont.
Le conflit tait en effet douloureux en son me, tandis qu'elle considrait qu'elle tait l'unique
hritire de son pre ; un mariage pouvait paratre excusable, vu ses consquences possibles : la paix
scelle entre deux pays, des risques de guerres carts.
Mais la grce de Dieu parlait encore plus clairement au dedans d'lisabeth et celle-ci comprenait
que son devoir tait de persvrer en la vie religieuse. Une vraie dfaillance physique accompagnait
cette lutte. S'tant ressaisie, elle eut un entretien avec le duc et lui dclara avec fermet qu'tant dj
l'pouse de Dieu elle ne pouvait violer par amour pour un homme mortel les serments qu'elle avait
dj prononcs. Elle ne voulait qu'une humble obissance, la pauvret volontaire et la chastet
perptuelle. A ces mots le duc se retira, profondment indign ; quant Elisabeth, aprs ce combat
victorieux, elle se tourna vers le Christ et lui consacra par un vu nouveau la fleur de sa jeunesse.
Vertus religieuses de la bienheureuse Elisabeth.
Pour se maintenir dans un tat de puret parfaite, la jeune moniale recourait la confession plus
souvent que le prescrivait la rgle, faisant en outre, chaque anne, une confession gnrale.
Elle observait avec un trs grand soin et la perfection la rgle et les constitutions de l'Ordre de
Saint-Dominique, tmoignant ses suprieures une profonde soumission. Cette fille de roi tait un
modle d'humilit et de charit ; aucun travail ne lui paraissait vil ou abject ; elle s'affligeait si elle se
voyait traiter d'une manire plus dfrente que ses compagnes. Elle manifestait surtout un grand
sentiment de charit l'gard de ses Surs malades ou affliges ;
38

leurs souffrances semblaient tre les siennes propres. De la pauvret religieuse elle semblait
faire le fondement des autres vertus ; elle n'avait rien elle, et tait dtache de tout. Parfois sa bellemre, la reine Agns, venant la visiter, la trouva vtue d'une tunique use et dchire. La reine le
remarqua et lui en fit doucement l'observation :
- N'avez-vous pas honte, ma bien chre enfant, d'aller et venir avec cet habit, vous, la fille du roi
de Hongrie ?
Mais ces paroles ne changrent rien sa pratique de la pauvret. Elisabeth fut mme heureuse
d'apprendre que les revenus annuels du monastre taient des plus restreints. Mais si le monastre
tait pauvre, les vertus religieuses y rgnaient, et Elisabeth donnait l'exemple.
Esprit de prire. - Vie contemplative.
Sa ferveur dans la prire tait si grande que toutes ses actions semblaient une prire continuelle.
Au chur elle tait trs empresse et trs attentive chanter les sept heures canoniales, jamais elle
ne voulut s'abstenir de cet office, pas mme lorsqu'elle tait malade, moins qu'une extrme
ncessit ne la retint ce moment-l. Souvent on la trouva dans l'glise, ravie en esprit, parfois mme
leve de terre la hauteur d'une coude, parfois aussi dans un tel tat de faiblesse physique que ses
compagnes devaient la porter sa cellule.
Chaque jour elle s'attachait avec une grande tendresse la mditation de la Passion du Seigneur ;
quand venait le Vendredi-Saint, dsireuse d'honorer le divin Matre, et mue par un sentiment
d'humilit, elle faisait quatre cents prostrations, dont chacune . tait accompagne d'une prire, et ce
jour-l elle ne prenait ni vin ni eau. De mme elle avait adopt l'habitude de rpartir sur le temps de
l'Avent la rcitation de sept mille Ave Maria, accompagne d'autant d'inclinations, pour honorer le
fruit bni du sein de la Vierge Mre. Et lorsque tait arrive la vigile de Nol , aux environs des
Matines elle se retirait dans quelque retraite pour rciter mille Ave Maria, en l'honneur du Sauveur
qui venait de natre.
lisabeth recherchait la solitude pour se livrer la contemplation. Parfois des Surs plus jeunes
venaient vers elle afin de participer ses exercices spirituels et d'apporter un adoucissement ses
douleurs et ses angoisses ; elle les congdiait avec douceur en leur disant : C'est pour moi, mes
enfants, que je travaille en vue de l'autre monde, afin que, lorsque j'y arriverai, je puisse trouver une
place ; et sur ces mots, elle se remettait en oraison.
Un jour, une des anciennes religieuses la cherchait, ayant quelque communication lui faire ; ne
la trouvant pas dans le monastre, elle se rend au chur, et l elle aperoit une Sur qu'elle ne
reconnat pas, gisant terre au pied d'une image de la Sainte Vierge ; et tandis qu'elle; la considre de
plus prs, elle la voit soudain souleve mystrieusement au-dessus du sol. C'est seulement plus tard
qu'elle comprit qu'elle s'tait trouve en prsence d'lisabeth.
Les miracles,
Deux personnes, qui de leur vivant avaient caus de graves peines la servante de Dieu,
moururent. Elles apparurent trois religieuses et les supplirent d'aller, en leur nom, se jeter aux
pieds de leur sainte compagne, de lui demander pardon pour toutes les injures que celle-ci avait
subies de leur part, et de la prier d'intercder auprs de Dieu afin de leur permettre d'ac cder bientt
aux joies ternelles. De plus, l'une de ces mes apparut la troisime Sur et lui signifia qu'elle ne
pourrait accder l'ternel repos avant d'avoir demand pardon, par son intermdiaire la princesse.
La Sur rpondit que cette dmarche ne pouvait s'accomplir aussitt, parce qu'Elisabeth, tant gravement malade, ne pourrait prier lintention indique.
39

La reine de Hongrie reproche sa belle-fille lisabeth


son mpris des vanits mondaines. .

Lme rpondit quelle ne pouvait entrer auparavant dans le ciel. Par la suite, lisabeth ellemme avoua la Sur que cette me lui avait apparu elle aussi, tandis qu'elle tait en oraison au
chur, et que cette me l'avait supplie de venir son secours.
Une pauvre femme habitant non loin de Toess tait, depuis quarante ans, paralyse du bras et de la
main et incapable de se livrer un travail. Une voix lui dit : Va voir la reine de Hongrie, prie-la de
te toucher la main, et tu recouvreras la sant. Elle crut un simple rve et n'y prit pas garde. La
mme voix se fit entendre la nuit suivante. La malade se demanda comment elle se rendrait en
Hongrie ; mais le conseil se prcisa : Va voir la reine de Hongrie qui est au couvent de Toess...
Cette femme obit et rpta ce qu'elle avait entendu, mais lisabeth, apprenant ce qu'on attendait
d'elle, prit peur, se dclarant indigne d'un tel pouvoir. Toutefois, elle cda aux instances pressantes
des Surs, se fit amener la visiteuse, la pressa dans ses bras et se mit en prire, demandant Dieu de
rcompenser son acte de foi. Bientt le bras et la main inertes reprirent leur vigueur ancienne.
Un autre jour, lisabeth entra dans le verger du monastre avec une compagnie afin d'y respirer
l'air ; les deux religieuses allaient et venaient dans le jardin. Or, l se trouvait un local dans lequel les
servantes distillaient de l'eau de roses et d'autres mdicaments pour l'infirmerie. lisabeth et l'autre
Sur s'aperurent que le feu avait pris dans ce local, construit en bois, et dans lequel se trouvait un
fourneau allum ; trs rapidement, il menaait de tout consumer. S'il se trouvait de l'eau tout prs, il
n'y avait pas de vase porte de la main : la seconde religieuse proposa d'aller chercher du secours ;
mais le temps faisait dfaut. Alors lisabeth saisit un van demi calcin, bon tout au plus porter du
charbon, et trempant dans l'eau cet ustensile perc de toutes parts, le remplit et en vida le contenu sur
les flammes qui s'teignirent aussitt.

40

Patience de la bienheureuse lisabeth devant les preuves.


Sa mort.
Parmi les preuves que supporta lisabeth, on peut citer l'extrme pauvret o elle vcut durant
les vingt-quatre annes qu'elle passa dans l'Ordre, en un petit monastre o les privations taient
extrmes. Sans doute ses amis et ses proches auraient pu lui venir en aide, mais sa belle-mre
montrait une vritable avarice, vis--vis d'elle ; et cette reine, qui dtenait tout l'hritage laiss par
Andr III, n'en avait abandonn sa belle-fille qu'une faible partie.
Peu de temps aprs sa profession, lisabeth tant tombe gravement malade, le mdecin ayant
prescrit les eaux, la jeune religieuse fut donc envoye Bade en Argovie, accompagne de quelques
Surs ; de l elle se rendit Koenigsfelden o rsidait sa belle-mre et s'y reposa un peu. La reine lui
montra tous les trsors laisss par le pre d'lisabeth, mais de tout cela elle ne donna rien sa bellefille et elle la laissa repartir pour Bade presque les mains vides. La pauvre Sur prfra tourner ses
penses du ct du ciel en allant visiter le clbre sanctuaire de Notre-Dame des Ermites ou
d'Einsiedeln. C'est l qu'elle commena oublier l'affliction dans laquelle l'avait jete la duret de sa
belle-mre.
Quelques annes aprs sa profession, lisabeth vit sa sant encore compromise ; cette fois les
mdecins ne purent dcouvrir la nature de son mal qui allait s'aggravant de jour en jour ; il fallut
garder la malade, qui finalement perdit toutes ses forces physiques et intellectuelles. Cet tat se
prolongea depuis la Pentecte jusqu'au dbut du mois de novembre. Sainte lisabeth de Hongrie, sa
grand'tante, lui apparut alors et lui promit que quatorze jours plus tard, c'est--dire la date o
l'Eglise clbre sa fte (19 novembre), elle reviendrait la sant.
En effet, au jour dit, pousse hors de son lit par la violence de douleurs intolrables, elle se rendit
en toute hte l'glise ; tant entre dans le chur, elle eut devant l'autel une dfaillance. Et pendant
que ses Surs chantaient les Vpres, la malade se retourna, ouvrit les yeux comme si elle sortait d'un
profond sommeil, et se sentit dlivre de toute douleur, ne gardant plus de son tat antrieur qu'une
certaine faiblesse.
Quatre ans avant sa mort, lisabeth fut atteinte de ce qu'on appelle la fivre quarte , ou fivre
intermittente revenant tous les trois jours, qui anantit compltement ses forces ; il semblait que
Notre-Seigneur voulait partager avec son pouse les souffrances et les peines de sa Passion, ainsi
qu'elle-mme l'avait souvent et ardemment dsir. Et la grce de tout supporter par amour pour Dieu
lui fut accorde dans une telle mesure qu'on ne perut jamais chez elle ni une parole ni un geste de
dcouragement ou d'ennui. Au contraire, les deux dernires annes qu'elle passa sur la terre firent
resplendir sa patience, alors qu'elle souffrait de douleurs aigus, auxquelles s'ajouta la paralysie qui
lui enleva tout mouvement, et notamment la possibilit de boire ou de manger sans l'aide de
quelqu'un. Cette paralysie fut suivie de la gangrne, un tel point que tout son corps tait couvert de
plaies et d'ulcres. Ainsi visite par l'preuve, elle remerciait Notre-Seigneur du fond du cur.
Une anne se passa pour Elisabeth dans cet tat qui semblait ne pouvoir se prolonger d'une
manire naturelle. Et cependant, une seconde anne allait s'couler de la mme manire, parmi les
souffrances d'un corps paralys, et qui se corrompait, souffrances supportes avec une patience et
une humilit constantes.
Une nuit que sa garde-malade s'tait endormie, sa lampe s'teignit, et Sur lisabeth soupirait
aprs le jour, tout en demeurant calme, sans vouloir rveiller la garde vaincue par la fatigue. Elle se
remit prier, et sa lampe se ralluma par miracle, rpandant en sa chambre une merveilleuse clart.
Une autre nuit, tandis que sa garde dormait encore, lisabeth se sentit tout coup si forte qu'elle
se leva de son lit, s'habilla et se rendit au chur, o elle pria quelque temps devant le Saint
Sacrement.
41

Aprs quoi, elle revint en silence sa chambre et se coucha, le tout l'insu de ses compagnes ; le
fait ne fut connu que par ses confidences ; mais elle ne voulut pas rvler ce qu'elle avait appris dans
ce colloque avec Jsus-Hostie, et elle en emporta le secret dans la tombe. Depuis lors, elle ne
retourna plus dans l'glise du monastre.
Cependant le temps de la dlivrance approchait ; gardant encore l'usage de ses sens, elle
demanda recevoir les derniers sacrements. Elle s'y prpara et les reut avec ferveur, et aprs les
crmonies usites en pareil cas, elle demanda qu'on lui ouvrt la fentre, afin qu'elle put contempler
le ciel. Puis, dirigeant son regard de ce ct, elle commena cette prire :
Seigneur mon Dieu, crateur et rdempteur de mon me, et qui me rcompenserez, un jour,
jetez aujourd'hui sur moi un regard de votre misricorde, et recevez-moi dans la cleste patrie, loin
de ce monde rempli de douleurs, par les mrites de votre Passion et de votre mort...
Ensuite, se tournant vers la Mre prieure et vers les Surs, elle les remercia de l'honneur que
celles-ci lui avaient fait, de leur bienfaisance, de leurs soins et de la patience avec laquelle elles
avaient support ses infirmits. Puis, reprenant sa prire, elle invoquait silencieusement le secours de
Dieu ; seules ses lvres remuaient.
C'est ainsi qu'elle expira le 6 mai 1338, l'ge de quarante et un ans.
Apparition de la bienheureuse lisabeth.

Lorsque la sainte religieuse eut quitt ce monde, se firent entendre de lamentations non
seulement parmi les Surs et les servantes du couvent, mais parmi tous ceux qui pouvaient la
connatre. Son corps fut ensuite prpar en vue de la spulture, selon la coutume de l'Ordre, et
conserv pendant huit jours dans un oratoire jusqu'au moment o sa belle-mre, la reine Agns, se
rendit de Koenigsfelden Toess avec une nombreuse suite. Et tandis que cette princesse qui s'tait
fixe en ce lieu pleurait, Elisabeth lui apparut resplendissante, plus blanche que neige. De cette
apparition fut aussi tmoin sa camriste ; nanmoins cette personne, si elle voyait, ne percevait pas
les paroles qui sortaient de la bouche de l'apparition ; seule la reine les entendait. Agns, ne voulant
pas divulguer ce que lui avait dit sa belle-fille, dclara que cel devait rester un secret connu
seulement d'elle-mme.
Le lendemain, aprs les obsques, au milieu des larmes des assistants, le corps d'Elisabeth fut
inhum dans l'glise. La reine Agns, trs afflige, regagna Koenigsfelden ; par la suite, elle se
montra trs gnreuse pour le monastre de Toess.
Dans la petite ville o est morte la servante de Dieu, on l'appelait sainte Elisabeth, vierge et
reine . Et tel fut son renom de saintet que le monastre tant tomb aux mains de la secte des
zwingliens, son tombeau demeura respect.
Fr. Br.

Sources consultes. Acta Sanctorum, t. II de mai (Paris et Rome, 1866).

42

SAINT STANISLAS DE CRACOVIE


Evque et martyr (1030-1079)
Fte le 7 mai.

Vers la fin du Xe sicle vivait Szczepanow,

non loin de Cracovie, en Pologne, une famille


vertueuse et sainte. Wielislas et Bogna descendaient d'une race illustre. Ils possdaient un domaine
assez vaste et de grandes richesses. Wielislas, guerrier courageux autant que fervent chrtien, s'tait
signal dans plusieurs campagnes des Polonais contre les Russes. Toutefois, la guerre contre les
hommes il prfrait la lutte contre le seul ennemi de l'humanit, qui est Satan, car, disait-il avec
raison, si cette lutte est plus longue, les palmes en sont aussi plus belles et plus durables . En
consquence, de concert avec sa femme, il s'tudiait mettre en pratique les conseils vangliques.
Les biens de la terre taient pour les deux poux une monnaie avec laquelle ils achteraient les
trsors ternels du ciel ; les veuves, les pauvres, les orphelins trouvaient chez eux un refuge assur.
Dsireux de vivre de plus en plus loigns du sicle, ils firent construire une glise sur leur terre,
afin d'assister plus commodment aux offices divins, en dehors desquels ils consacraient encore de
longues heures la prire et l'oraison. Leur vie rude et solitaire les fit regarder comme des moines
dans tout le pays. C'est pourquoi aux trangers qui passaient prs du chteau l'on disait : L vivent
en solitaires le seigneur Wielislas et son pouse Bogna,
Prires exauces. - nergie du jeune Stanislas.
Cependant, Wielislas et Bogna avanaient en ge et n'avaient pas d'enfant. Depuis trente annes
dj, le ciel semblait sourd leurs prires. Ils allaient donc tre sans hritier ; mais Dieu daigna bnir
cette union reste si longtemps strile. Stanislas naquit le 26 juillet 1030. L'tonnement fut grand
dans Szczepanow. Un enfant cet ge ! disaient les Polonais du voisinage, rarement on voit chose
pareille. D'autres circonstances miraculeuses augmentaient l'tonnement gnral.
La mission que Dieu rservait au jeune Stanislas rclamait le mpris et le dtachement absolu
des choses de la terre. Il s'y prpara de bonne heure. Plaire Dieu tait l'unique proccupation de cet
enfant bni. Pour cela, il s'adonnait la pratique de la charit, du jene et de la mortification. Il
aimait coucher sur la terre nue et s'exposer aux plus grands froids. L'argent qu'il recevait de ses
parents pour des plaisirs lgitimes, il s'empressait de le distribuer aux pauvres. C'est ainsi que Dieu
forme ceux qu'il prpare au combat.
Saint Stanislas prtre et chanoine.
Quand Stanislas eut atteint l'ge ncessaire, ses parents lui firent tudier les belles-lettres et la
philosophie. Pour le perfectionner en cette dernire tude, il fut envoy Gniezno o florissait alors
l'cole la plus illustre de la Pologne. De Gniezno, il vint probablement dans un monastre de
Lorraine pour s'adonner la thologie. Durant les sept annes qu'il y passa, l'attrait de ses vertus lui
concilia l'affection de tous ses condisciples. A son dpart, l'cole resta embaume du souvenir
qu'elles y avaient laiss.
Durant son sjour en Lorraine, Stanislas apprit mpriser encore plus le sicle et ses vanits. Il
dirigeait toutes ses penses vers le clotre, o il pourrait servir Dieu, loin du bruit et du tumulte
mondains. Mais, dit saint Franois de Sales, Dieu hait la paix de ceux qu'il a faits pour la guerre.
43

Aussi attendait-il le moment fix par sa grce pour s'emparer de Stanislas. En effet, ce dernier,
son retour en Pologne, s'tant vu par la mort de ses parents matre d'une fortune considrable, vendit
le tout, et en donna le prix aux pauvres. Ds lors, il esprait pouvoir raliser au plus tt ses pieux
desseins, quand Lampert, vque de Cracovie, l'appela, l'ordonna prtre et le fit chanoine de sa
cathdrale en 1062.
Il devient vque de Cracovie.
Les habitants de Cracovie applaudirent l'heureux choix que l'vque avait fait, en donnant la
prtrise et un canonicat Stanislas. Celui-ci tremblait la vue du lourd fardeau qu'on imposait si tt
ses faibles paules. Aussi rsolut-il de se dtacher de tout ce qui pourrait l'empcher de remplir
dignement une charge aussi importante. Assidu au chur et l'oraison, il employait encore une
grande partie de sa journe l'tude de l'criture, des Pres et de la thologie. Grce ce travail
soutenu et son intelligence peu ordinaire, il acquit en peu de temps une telle science, que de toutes
parts on venait le consulter ou le prendre pour arbitre des diffrends.
II se prtait avec douceur aux exigences de tous, ce point que plusieurs, merveills, sortaient
de chez lui en disant : Cet homme est admirable ; c'est un saint. A la mort de Lampert qui arriva
en 1072, il fut choisi par le clerg et le peuple runis pour lui succder.
Cette fois, le pieux chanoine rsista, et rien ne put le faire cder, si ce n'est l'ordre du Pape
Alexandre II, que Stanislas reut comme s'il ft man du divin Matre lui-mme.Il se croyait si
indigne de la nouvelle charge qui lui incombait, qu'il redoubla d'austrits et de vertus, afin d'obtenir
d'en haut la force ncessaire ; il se revtit d'un cilice qu'il ne quitta plus jusqu' la mort. Son
inpuisable charit apparut plus grande de jour en jour. Les pauvres taient nombreux Cracovie ; le
saint vque s'en fit donner une liste exacte, et ordonna aux gens de sa maison de ne rien refuser
personne. Au reste, lui-mme prsidait souvent la distribution des aumnes, donnant avec le pain
qui refait le corps celui qui refait l'me. Il paraissait en ces circonstances si humble et si doux, que
tous ces malheureux pleuraient de joie de rencontrer un tel pre.
Comment il se venge des injures.
Malgr tant de bont, Stanislas fut plus d'une fois en butte aux pires injures, mais sa vertu tait
au-dessus de toute preuve. Un seigneur l'invita un jour venir consacrer une glise dans sa proprit. L'vque y consent avec joie. Au jour fix il se rend, accompagn de ses clercs, la maison du
seigneur. Il arrive la porte du castel. Or, on ne sait pour quel motif, sa vue, le seigneur s'emporte
avec une incroyable insolence et en arrive le chasser en l'accablant d'invectives. Quelques-uns
mme de ses serviteurs se lancent sur les personnes escortant le pontife, et les accablent de coups.
Stanislas n'opposa pas la moindre rsistance et se retira avec sa suite dans un pr voisin.
Pour toute vengeance il fait Dieu cette prire : Seigneur, on m'empche de bnir le lieu que
j'tais appel vous consacrer ; donnez celui o je me trouve votre sainte bndiction.
Il passe la nuit en proie aux douleurs de la faim et du froid dans ce pr qui fut appel dans la
suite le pr bni , nom qu'il conserve encore aujourd'hui.
A quelques jours de l, le seigneur, confus de sa conduite, vint demander pardon l'vque ; il
lui promit de rparer sa faute, en menant dsormais une vie plus chrtienne, et, comme gage de sa
sincrit, il fit prsent du pr l'Eglise de Cracovie.

44

Saint Stanislas devant l'impie Boleslas.


La Pologne tait alors gouverne par Boleslas II, dit le Hardi, devenu roi en 1077. Ce prince, qui
s'tait montr valeureux dans la guerre contre les Russes, et plein de libralit envers ses sujets, ternit
la gloire ainsi acquise par des actions honteuses et iniques tout ensemble. Les scandales de sa vie,
d'abord secrets, clatrent bientt au grand jour, et l'indignation de ses sujets fut son comble.
Nul cependant n'osait lui faire de reproches. Seul, Stanislas, s'armant du courage que donnent la
prire et la grce divine, osa comparatre devant le monarque coupable et, sous un langage dict par
la charit et la fermet apostoliques, il blma ses dsordres et l'exhorta faire pnitence. Le tyran
entra dans une grande fureur contre l'homme de Dieu. Entre autres injures, il lui dit :
- Ai-je recevoir des conseils d'un homme vil comme vous, qui tes indigne de l'piscopat et
mriteriez d'tre jet en pture aux pourceaux ?
- Prince, rpondit l'homme de Dieu avec une fiert noble et calme, je sais le respect que je dois
votre autorit, et, sur ce point, je ne pense pas avoir failli mon devoir. Mais je n'oublie pas
davantage que la dignit apostolique dont je suis revtu est de beaucoup suprieure celle des rois.
Car il est d'institution divine que les rois et les autres princes doivent se soumettre la juridiction
spirituelle de l'vque, alors mme qu'il serait issu de race moins noble que la leur. Si donc vous avez
souci du salut de votre me, vous devez couter les conseils que je vous donne. C'est le seul moyen
de vivre en paix avec Dieu et de rgner avec gloire sur vos sujets.
Ces paroles, loin d'amener le roi rsipiscence, ne firent que l'endurcir et l'enflammer contre
celui qui se prsentait comme le mdecin le plus dvou de son me et son vritable ami.
Vengeance de Boleslas.
Stanislas avait achet un certain Pierre la terre de Piotrawin qu'il avait adjointe son glise. Le
prix convenu avait t entirement pay. Nanmoins, soit ngligence, soit excs de confiance, il
n'avait pas exig la signature du vendeur, l'affaire ayant t conclue devant plusieurs tmoins.
Boleslas appela ces derniers et s'effora par ses menaces et ses caresses de les amener ses vues,
quoi il russit parfaitement. Pierre tait mort depuis quelques annes dj. D'aprs les instructions du
roi, ses neveux dclarrent que ladite terre de Piotrawin avait t usurpe par l'vch.
A cette nouvelle l'vque se fit fort de les confondre tous par l'aveu mme des tmoins ; mais,
hlas ! ces derniers parlant contre leur conscience, il vit, malgr ses efforts, sa cause perdue sans
retour. Il ne put supporter une telle injustice. Saisi donc d'une sainte indignation, il demanda trois
jours de dlai.
- Cet espace de temps coul, je vous amnerai, comme tmoin de la vrit, Pierre lui-mme,
quoiqu'il soit dans la terre depuis trois ans.
Un clat de rire accueillit ses paroles. L'impie Boleslas se hta d'accorder le dlai sollicit, assur
qu'il tait d'y trouver une nouvelle occasion d'humilier le serviteur de Dieu.
. Le tmoignage d'un ressuscit.
Le prlat se retira avec quelques clercs et laques fervents dans lglise btie Piotrawin. Il
imposa aux siens un jene rigoureux. Il se prosterna ensuite au pied de l'autel, o il ne cessa de
demander avec larmes que le Seigneur lui envoyt son aide.
Vint le troisime jour. Aprs avoir clbr le saint Sacrifice, l'vque se revt de ses ornements
pontificaux, et, suivi par son cortge, s'avance processionnellement vers le tombeau de Pierre.
45

A la voix de saint Stanislas, un mort vient tmoigner


en sa faveur devant le roi.

Arriv l, il ordonne denlever la terre qui recouvre la tombe. Le cadavre tait presque entirement
rduit en poussire. Stanislas se met genoux et renouvelle ses instances auprs de Dieu dans une
prire prolonge. Cette prire termine, il touche de la main le cadavre.
- Pierre, au nom du Pre, du Fils et du Saint-Esprit, je t'ordonne de quitter la tombe pour venir
rendre tmoignage la vrit trahie par les enfants des hommes.
Aussitt, prodige ! Pierre se lve vivant. L'vque le prend par la main ; un frisson d'effroi
agite les assistants. Des missaires courent annoncer le miracle Boleslas en plein tribunal. Il ne veut
pas. y croire. Vient enfin Stanislas, accompagn du ressuscit qu'il tient toujours par la main. Il se
prsente au roi :
- Prince, lui dit-il, voici le tmoin le plus irrcusable de la vrit viole par vous et vos
complices.
Le tyran se tut, pouvant. Pierre alors, levant la voix, s'crie :
- Voici que Dieu, touch des prires de son serviteur Stanislas, m'envoie sur la terre pour rendre
tmoignage la vrit devant ce tribunal. En prsence de tous, je dclare que j'ai vendu ma terre
l'vque et son Eglise, et que j'en ai reu le prix convenu. Quand mes neveux, ils n'ont aucun
droit sur elle. La calomnie seule a pu les conduire la revendiquer.
A ces mots, il se tourne vers eux et leur dit :
- Quelle folie a pu vous porter commettre un tel crime, les uns par malice, les autres par
timidit ? Si vous ne faites pas pnitence aussitt, Dieu fera peser sur vous son bras vengeur en cette
vie et en l'autre. Forc par cet argument non moins incontestable qu'trange, le despote libertin
dclare le droit du ct du saint prlat. Mais sa fureur, loin de tomber, n'en fut au contraire que
fortifie et enflamme davantage.

46

Pense d'un ressuscit sur la vie prsente.


En sortant du tribunal, la foule se pressait autour du ressuscit pour lui adresser diverses
questions. Il y rpondit le moins possible :
- Car, disait-il, je ne dois le faire que par ordre de Stanislas. Celui-ci le reconduisit son
spulcre, et l, en prsence du peuple et des clercs, il lui fit cette demande :
- Pierre, veux-tu que, pour rendre grce au Seigneur du bienfait qu'il vient de nous accorder, je
lui demande de te laisser encore avec nous quelques annes ?
- Pre saint, rpondit-il, que ferais-je dans cette vie misrable de la terre, qui doit plutt tre
appele mort que vie ? Je vous en supplie, ne m'empchez pas d'aspirer cette vie vraiment bienheureuse, o l'on voit Dieu face face. Jusqu'ici j'tais dans les flammes du purgatoire, j'espre en sortir
bientt. Daignez donc prier pour moi le Seigneur, afin que mon espoir se ralise au plus vite ; ou, si
la justice s'y oppose, que mes peines soient du moins en grande partie diminues.
Le prlat n'insista pas. Il promit de prier beaucoup pour Pierre ; celui-ci descendit dans sa tombe
et son me s'chappant de son corps rentra dans l'ternit. Le clerg et le peuple rcitrent les prires
habituelles pour les morts. La fosse fut comble, et tous se retirrent merveills et rsolus en mme
temps de profiter du temps qui leur restait pour mener une vie plus difiante, pour mriter la vie heureuse dont le ressuscit venait de parler.
L'autel ensanglant.
Boleslas reut encore du pontife plusieurs avertissements au sujet de ses crimes :
- C'en est assez, dit-il enfin, il faut faire disparatre cet importun.
La mort de l'vque fut mdite et arrte en Conseil secret. Cette dcision, malgr les
prcautions prises pour la tenir cache, fut connue du peuple. Stanislas en conut une grande joie.
Depuis longtemps, en effet, il dsirait la palme du martyre.
Toutefois, le 11 avril 1079, jour o le crime devait tre commis, le pontife, voulant clbrer la
messe en lieu sr, se retira dans un sanctuaire vnr des Polonais et appel l'glise Saint-Michel.
Le roi l'y suivit de prs avec des soldats. Quand ils arrivrent, l'vque avait commenc le saint
Sacrifice. Le tyran attendit la porte avec l'espoir d'en voir bientt la fin. Mais Stanislas clbrait
plus lentement que de coutume. Les meurtriers s'impatientaient. Boleslas envoya des soldats pour le
tuer l'autel. Ces derniers entrent rsolus, mais peine sont-ils au pied de l'autel qu'une force divine
les renverse. Il leur est impossible de faire un pas en avant et ils ne parviennent sortir de l'glise
qu'en se tranant pniblement par terre. Le roi ne veut pas croire ce qui leur est arriv. Deux fois
encore les meurtriers tentent d'accomplir le crime, deux fois encore ils sont renverss.
Enfin, Boleslas se rsout agir lui-mme. Il marche donc vers l'autel. Rien ne l'arrte. D'un coup
d'pe il tue sa victime, puis s'armant d'un couteau, il saisit par la tte le corps qui palpite, et pour le
rendre le plus difforme possible, lui coupe les oreilles, le nez et les joues ; aprs quoi il le livre la
brutalit des soldats. Ceux-ci le dcoupent en morceaux qui sont disperss dans la campagne par
ordre du monstre couronn.
Spulture miraculeuse.
Quatre jours aprs, le roi et ses conseillers vinrent visiter le lieu o avaient t jets les membres
de l'vque martyr. Ils les croyaient dvors par les chiens ou les oiseaux de proie. A leur
stupfaction, quatre beaux aigles voltigeaient autour de ces reliques, prts les dfendre contre
quiconque se serait approch pour les ravir. La nuit suivante, plusieurs chrtiens vertueux virent au47

dessus de chaque lambeau du corps une lumire radieuse et trs vive que l'on pouvait apercevoir de
loin. Anims par ces prodiges et indigns de la lchet des parents du Saint, qui n'osaient enfreindre
la dfense de Boleslas, les chanoines de Cracovie, accompagns de quelques laques, allrent durant
la nuit recueillir les reliques vnres. Par un nouveau miracle attestant une fois de plus la saintet de
l'vque, ces restes prcieux taient peine runis, que le corps reprenait sa forme ordinaire, sans
qu'il restt la moindre cicatrice, comme si le prlat ft mort de la mort la plus douce.
On l'enterra dans l'glise Saint-Michel. Le prince n'osa pas troubler les funrailles par quelque
crime nouveau. D'ailleurs, l'heure de la vengeance divine avait sonn. En 1081, tandis que la
mmoire de saint Stanislas tait bnie par tous les Polonais, Boleslas, excommuni et dclar dchu
du trne par saint Grgoire VII, tait oblig de fuir en Hongrie sous la rprobation unanime de ses
sujets. II y mourut au monastre d'Ossiac, en 1083, aprs une pnitence svre que termina une mort
heureuse, obtenue, dit-on, par l'intercession de sa victime.
Stanislas fut canonis par innocent IV, le 17 septembre 1253, et en 1595, sous Clment VIII, sa
fte fut inscrite au martyrologe romain, le 7 mai.
La dvotion saint Stanislas.
Les reliques du saint vque furent transfres de Skalkat (en franais : la Rochelle, nom de la
petite colline couronne par l'glise Saint-Michel, prs de laquelle Stanislas fut massacr) la
cathdrale de Cracovie, o elles sont conserves dans une magnifique chsse d'argent dpose sur
l'autel au milieu du transept. Quant au chef du Saint, il est renferm dans un prcieux reliquaire d'or.
Chaque anne, le dimanche aprs la fte de saint Stanislas, qui est clbre le 8 mai en Pologne,
le Chapitre de la cathdrale, ayant sa tte le prince-archevque, se rend en procession l'glise de
Skalkat, qui a t reconstruite au XVIIIe sicle et appartient depuis 1172 aux moines Paulins. Les
anciens rois de Pologne, depuis Ladislas le Bref (Lokietek) (1306-1333), avaient coutume de se
rendre en plerinage de pnitence ce sanctuaire, la veille de leur couronnement.
.
Le culte de saint Stanislas est trs rpandu en Pologne, o la plupart des diocses l'ont pris pour
patron. La basilique cathdrale de Wilna a t rige sous son patronage et celui de saint Ladislas,
roi. Sur l'ensemble du territoire polonais, on compte prs de 300 glises en l'honneur du Saint. C'est
aussi sous son vocable qu'est plac, Rome, le sanctuaire national des Polonais ; il est enfin spcialement honor Nancy, depuis le sjour en Lorraine, du roi Stanislas de Pologne, au XVIIIe sicle.
A.B. Catoire.
Sources consultes. Bollandistes. Vincent, O.P., vita S.Stanislai (1260). (V.S.B.P., n 323.)

PAROLES DES SAINTS


Le jene.
Le jene est l'aliment de la vertu. C'est l'abstinence qui enfante les chastes penses, les dsirs
raisonnables, les salutaires rflexions. Ces mortifications que vous vous imposez vous-mmes
mortifient la concupiscence, retrempent les mes, leur impriment une nergie nouvelle. De ce que
vont retranchez votre table, faites la part du pauvre.
Saint Lon Le Grand.
(Homlies)

48

SAINT ACACE DE BYZANCE


Soldat et martyr ( 303 ou 306)
Fte le 8 mai.

PARMI les huit Saints du nom d'Acace que mentionne des dates diverses le Martyrologe
romain, une place de choix revient un soldat cappadocien, martyris au dbut du IVe sicle, dans la
ville de Constantinople. Il est avec le prtre saint Mucius, dcapit en 311 dans la mme cit, le seul
martyr de Byzance qui se rattache aux perscutions romaines. Une rdaction grecque de la Passion
de ce tmoin du Christ conserve dans un manuscrit de l'antique abbaye de Grotta-Ferrata, prs de
Rome, est regarde par les Bollandistes comme remontant l'poque de Constantin le Grand et digne
de confiance. A la rserve de quelques discours trop longs et trop nuancs pour n'avoir pas t
composs loisir, cette relation offre en effet, beaucoup de marques d'antiquit et de vrit
historique.
Un soldat chrtien.

Perscution de Diocltien et de Galre.

Acace, appel par les Martyrologes latins Agathius, Acathius, Agatus, Achaicus, et dont le nom
en grec (Akakios) signifie exempt de malice, appartenait une famille chrtienne, de langue grecque.
II naquit, probablement vers 270, en Cappadoce. Province romaine depuis l'empereur Tibre, la
Cappadoce, situe l'intrieur de l'Asie Mineure, entre le Pont, l'Armnie et la Cilicie, avait t
vanglise de bonne heure.
Ses principales villes : Csare, Nysse, Tyane, comptaient de nombreux et fervents chrtiens
qui, durant les perscutions de Maximien et de Julien l'Apostat, restrent fidles la foi du Christ.
Comme le faisaient cette poque plusieurs de ses coreligionnaires, Acace prit de bonne heure du
service dans l'arme impriale. Il obtint mme le grade de centurion, s'il faut en croire un passage de
ses Actes qui partout ailleurs le prsentent comme simple soldat. En tout cas, sa carrire militaire ne
fut pas de longue dure.
A l'occasion des dits perscuteurs de Diocltien et surtout de Galre, le jeune soldat n'hsita pas
rester fidle son baptme et renoncer au service de Csar. Ds les premires annes du IVe
sicle, des mesures administratives furent prises pour liminer de l'arme impriale d'Orient les
lments chrtiens qu'elle renfermait. Un grand nombre de soldats durent de ce chef abandonner la
profession des armes. Aprs l'abdication de Diocltien en 305, Maximin Daa, un barbare mal
dgrossi, fut prpos au gouvernement de la Syrie et de l'Egypte, tandis que Galre s'adjoignit, avec
l'Illyricum, les diocses de Thrace, d'Asie Mineure et du Pont. Galre tait dvot, Maximin cruel
et fanatique. Dans leurs Etats, la perscution contre la religion chrtienne fut gnrale et violente.
Des dits impriaux furent promulgus ordonnant que tous les chrtiens fussent contraints, au besoin
par la torture, de sacrifier aux idoles. Pour briser les rsistances intrpides et provoquer l'apostasie,
certains magistrats d'Asie et d'Egypte eurent recours des supplices d'une cruaut vraiment
diabolique.

Saint Acace proclame avec courage sa foi au Christ.


49

Comme les autres soldats de sa compagnie, Acace fut cit devant le gouverneur de Cappadoce,
Flavius Firmus (ou simplement peut-tre devant un tribun de ce nom, son chef hirarchique).
Interrog au sujet de sa religion, et invit pour obir aux dits impriaux sacrifier aux idoles, il
rpondit : Je suis n dans la religion chrtienne ; je suis donc chrtien et toujours je le serai avec le
secours de Dieu, comme mes parents. Insensible aux menaces qui lui furent faites alors par le
magistrat, le soldat affirma trois reprises sa foi au Christ et protesta de sa volont de lui rester
fidle. Flavius Firmus fit alors arrter et charger de chanes le centurion Acace, parce que coupable
de suivre la religion chrtienne proscrite par les dits des empereurs. Il le fit conduire sous bonne
escorte Hracle de Thrace (c'est la ville actuelle de Selybia ou Silivri, situe sur la mer de
Marmara, une distance assez rapproche de Constantinople), auprs d'un officier suprieur nomm
Bibianus. Les Actes du martyr ne nous expliquent pas la raison de la comparution du prisonnier
devant ce tribunal militaire.
Saint Acace cruellement frapp coups de nerfs de buf.
Bibianus, aprs avoir t inform du motif pour lequel le soldat Acace lui tait adress, voulut
l'interroger lui-mme. Pourquoi donc, lui dit-il, puisque l'on te nomme Acace, c'est--dire exempt
de malice, es-tu devenu mauvais ce point de dsobir aux ordres des divins empereurs ? Le
prisonnier rpondit : Je mrite d'autant mieux d'tre appel Acace, que je refuse plus nergiquement
tout commerce avec les idoles qui sont des dmons avides de sang et avec ceux qui les vnrent.
Cette fire rponse n'avait rien de flatteur, il faut l'avouer, pour les divins empereurs de ce temps
ni pour leurs partisans. Bibianus se montra indign de tant d'audace chez un prisonnier. Il en vint aux
menaces. Tu sais, dit-il, que les dits ordonnent aux chrtiens, et cela sous les peines les plus
svres, de sacrifier aux dieux de l'empire et de les honorer. Si tu ne veux pas subir de cruelles
tortures, tu n'as qu' obir et sacrifier. Acace se hta de rpondre : Ne crois pas m'effrayer en me
menaant des derniers supplices. Mon corps est tout prt ; fais-en ce que tu voudras. Disciple du
Christ, je ne veux pas sacrifier aux dmons. Ma rsolution est inbranlable : ni les empereurs, ni les
dmons, ni les tourments ne pourront la changer.
Ces paroles si rsolues et si nergiques montrrent Bibianus qu'il n'arriverait pas par des
discours ou de simples menaces faire apostasier le soldat cappadocien. Il se dcida recourir aux
supplices. J'aurais pu, dit-il Acace, te soumettre aussitt la torture : je ne l'ai pas voulu par piti
pour ta jeunesse et par gard pour ton grade militaire. Mais je ne puis souffrir que, somm d'obir
aux lois de l'empire, tu refuges, dans ta folie, de sacrifier nos dieux. Il fit planter en terre quatre
pieux, ordonna d'y attacher le prisonnier et de le flageller coups de nerfs de buf sur le dos et sur le
ventre. Acace fut donc dpouill de ses vtements, tendu sur le sol, les poignets et les pieds
solidement fixs aux quatre pieux. Une quipe de six hommes se mit le frapper avec une telle violence que des flots de sang s'chappaient de sa chair mise en lambeaux. Quand on l'eut frapp d'un
ct, on retourna son corps pour le frapper de l'autre, de manire n'en faire qu'une immense plaie.
Pendant que le martyr tait ainsi cruellement dchir jusqu' lasser ses bourreaux, il suppliait le
Seigneur de ne pas abandonner son humble serviteur et de venir son secours.
Ce supplice termin, Bibianus interpella Acace. Sacrifieras-tu maintenant, malheureux ? Est-ce
que tu prfres ce supplice l'amiti de Csar ? - Je ne sacrifierai jamais, lui rpondit le confesseur
de la foi. Le Christ m'a soutenu et je suis aussi rsolu qu'auparavant. Le juge en fureur ordonna
qu'on le frappt aux mchoires et aux diverses jointures des membres avec une massue de plomb.
Puis il fit jeter l'impie Acace, jadis centurion , dans un cachot infect, en spcifiant qu'on ne devait
lui donner aucun soin et le moins possible de nourriture.
Sur la route de Constantinople.
50

tonnement et colre d'un juge.


Enferm dans la prison d'Hracle, Acace y demeura plus d'une semaine, souffrant beaucoup des
blessures reues, mais joyeux cependant d'avoir t jug digne de confesser la foi chrtienne. Dans
l'intervalle, Bibianus recevait l'ordre de se rendre Constantinople. Il dcida que le soldat
cappadocien serait transfr, avec d'autres prisonniers, dans cette ville. Mais les tortures subies, les
mauvais traitements des geliers, avaient beaucoup affaibli les forces du martyr. Durant sa captivit,
ses plaies n'avaient pu que s'envenimer. Toujours charg de chanes, peine nourri, son corps
apparaissait incapable d'entreprendre un si long voyage ; dans les conditions o il allait se faire, ce
voyage tait un vritable supplice. Il fallut cependant obir. Aprs quelques heures de marche, Acace
sentit les forces lui manquer entirement. Il supplia les soldats de l'escorte de lui permettre de
s'arrter un peu de temps afin d'invoquer son Dieu. Il tait si extnu qu'on ne put lui refuser cette
faveur.
Alors, haute voix, il se mit supplier le Seigneur d'envoyer son ange pour que, ainsi secouru, il
put arriver Constantinople et y mourir en rendant tmoignage la vraie foi. Quelques instants
aprs, l'on entendit comme sortant des nuages (le ciel en tait alors couvert) une voix qui disait :
Acace, sois fort et robuste. Les soldats de l'escorte et les prisonniers furent stupfaits d'entendre
ces paroles sans apercevoir la personne qui les prononait. Les nuages parlent-ils donc
maintenant ? se dirent-ils. Quelques paens, fort mus par ce fait extraordinaire, demandrent
Acace de vouloir bien le leur expliquer. Il en profita pour les instruire de la religion chrtienne durant
les longues heures du voyage.
Peu de temps aprs que le cortge des prisonniers fut arriv Byzance, Bibianus fit de nouveau
comparatre Acace. Etonn de le trouver si bien portant, fort comme un athlte, alors qu'il le croyait
compltement puis et ananti par les tortures dj subies, les privations du cachot, les fatigues du
voyage, il s'en prit au gelier et au chef de l'escorte. Tous deux protestrent de leur fidlit excuter
les ordres reus ; eux-mmes ne s'expliquaient pas pourquoi ce chrtien se trouvait, malgr tous leurs
efforts encore si vaillant. Par la menace de nouvelles tortures, Bibianus essaya encore d'amener
Acace renier sa foi. Si tes menaces m'inspiraient quelque crainte, lui rpondit ce dernier, je ferais
ce que tu dsires. Mais je mprise tes menaces. Continue de faire souffrir des hommes qui n'ont
commis aucun mal et qui ne t'ont adress aucune parole injurieuse. Plein de colre, le juge fit
infliger au soldat une cruelle et sanglante flagellation.
Saint Acace est condamn mort et dcapit.
Acace fut ensuite envoy devant le tribunal d'un magistrat nomm Flaccinus, que les Actes
gratifient du titre de proconsul de la province d'Europe ou de Thrace. L'pouse de ce haut
fonctionnaire, tait favorable aux chrtiens, peut-tre mme chrtienne. Elle avait obtenu de son mari
qu'il ne soumettrait pas la torture les chrtiens qui comparaissaient devant lui pour recevoir une
sentence de mort. Ayant pris connaissance de la procdure et des supplices auxquels le soldat
cappadocien avait t soumis, sans rsultat d'ailleurs, il blma l'officier Bibianus de n'avoir pas fait
mettre mort le prisonnier ds son refus bien constat d'obir aux dits impriaux et de sacrifier aux
idoles. Il fit ensuite comparatre Acace, et, sans le soumettre un nouvel interrogatoire, sans lui
demander si oui ou non il voulait enfin adorer les dieux de l'empire, il le condamna mort. Le soldat
chrtien, coupable de rester fidle au Christ, devait avoir la tte tranche, hors de l'enceinte de
Constantinople, devant une des portes principales.
Le martyr accueillit avec joie cette sentence dont l'excution, allait bientt le mettre en posse51

ssion du ciel. Il remercia Jsus-Christ de lui accorder, lui pauvre pcheur, une si belle couronne de
gloire. Il ne tardait pas tre conduit hors des murs de la ville, au lieu choisi pour la dcapitation.
Arriv l, et ayant obtenu qu'on lui accordt quelques instants, il en profita pour prparer son me
paratre devant Dieu.

Saint Acace, bout de forces, supplie Dieu de le soutenir


et de lui permettre darriver Byzance o il doit subir le martyre.

Quand il eut achev sa prire, Acace eut la tte tranche par le glaive. C'tait probablement le 8
mai de l'anne 306. Galre gouvernait comme auguste les provinces de Thrace, d'Asie et du Pont. La
perscution svissait trs violente. Dans toutes ces rgions d'Orient, Galre, et Maximin sa crature,
voulaient exterminer la religion chrtienne. Toutefois les Bollandistes placent le martyre de saint
Acace en 303, avant l'abdication de Diocltien. Le Martyrologe hironymien joint saint Acace,
soixante-dix-sept compagnons de martyre, parmi lesquels un prtre nomm Maxime et un diacre du
nom d'Antho.
Le tombeau du martyr.
Des fidles de la ville de Constantinople vinrent prendre avec respect le corps de saint Acace, ils
l'ensevelirent pieusement dans un endroit qu'on appelait Stavrion. Le lieu de la spulture tat sinon
l'emplacement mme de la dcapitation, au moins un endroit trs voisin, car les documents fort
anciens qui parlent du tombeau du martyr ne distinguent pas entre le lieu de la spulture et celui de
l'excution capitale. Le Stavrion appartenait la rgion ou quartier que l'on nommait le Zeugma. Ce
quartier de la rive mridionale de la Corne d'Or n'tait pas compris dans l'enceinte de Constantinople
au dbut du IVe sicle. Il embrassait la vaste tendue de terrain situe entre les deux ponts actuels de
52

la Corne d'Or, la porte Oun Kapan Kapoussi et la mosque Yeni-Djami : c'est la partie o la Corne
d'Or est la plus troite et la plus facile relier avec la ville oppose de Galata. Un des points de ce
quartier du Zeugma situ dans la banlieue byzantine tait dsign sous le nom de Stavrion : c'est l
que saint Acace fut martyris et enseveli. Le moderne Ayasma-Kapoussi est peut-tre une
rminiscence de l'endroit historique.
Les glises Saint-Acace Constantinople.
A Constantinople, peu de temps aprs le martyre, un sanctuaire fut lev l'endroit mme o se
trouvait la dpouille mortelle de saint Acace. Cela se produisit trs probablement lorsque Constantin
le Grand largit (vers 330) le primtre de sa nouvelle capitale. Le Zeugma devenant un quartier de
la ville proprement dite, une petite glise, la premire ddie au martyr cappadocien, fut construite au
Stavrion, l'endroit du tombeau. L'historien grec Socrate ( Ve sicle) atteste l'existence de ce
sanctuaire sous le rgne d'Arcadius (395-408) et nous fournit son sujet quelques renseignements
intressants. Il y a dit-il, Constantinople, un grand btiment appel Karya. Il se trouve, en effet,
dans la cour de cet difice un noyer (dendroukaroia), auquel, dit-on, le martyr Acace aurait t
suspendu pour tre excut. C'est pour ce motif qu'on a rig contre cet arbre un petit oratoire.
Les Actes de saint Acace ne mentionnent pas sa suspension un arbre quelconque ; la tradition
populaire, rapporte par Socrate, aura confondu saint Acace de Cappadoce avec son homonyme saint
Acace de Milet, martyr sous Licinius (308-311) et ft le 28 juillet. En effet, pour ce martyr, les
synaxaires disent qu'il fut suspendu un arbre.
L'empereur .Arcadius venait quelquefois faire ses dvotions au modeste sanctuaire de Karya. Un
jour, c'tait dans les premires annes du Ve sicle, le souverain tait peine sorti des environs
immdiats de la petite glise, sous les yeux d'une foule de curieux accourue pour voir le prince et son
cortge, que le grand btiment qui entourait l'oratoire s'effondra, causant trs probablement la ruine
de ce dernier, mais il n'y eut aucune victime. Un grand cri d'admiration s'leva aussitt, attribuant la
prire de l'empereur la protection de tant de monde. Le sanctuaire de Karya fut magnifiquement
restaur, environ deux cents ans plus tard, au temps des empereurs Justin II (565-578) et Tibre (578582).Le martyr saint Acace avait aussi Constantinople une autre glise, d'ailleurs beaucoup plus
vaste et plus clbre dans l'histoire que celle du Stavrion. Elle se trouvait sur les bords de la
Marmara, probablement dans le quartier actuel de Koum-Kapou, dans le vieux Stamboul. Constantin
le Grand, l'aurait fait lever, selon ce qu'affirment plusieurs historiens byzantins. A cette occasion, le
corps de saint Acace dut tre transport du petit oratoire de Karya dans le nouveau sanctuaire connu
sous le nom de Saint-Acace de l'Heptascalon. Sous l'empereur Basile le Macdonien ( IXe sicle), on
restaura ce magnifique difice.
Culte et reliques de saint Acace.
Le culte de saint Acace est rest longtemps trs populaire en Orient. Ce martyr cappadocien est
mentionn, au 7 ou 8 mai, non seulement par les synaxaires ou mnologes grecs, mais aussi par les
calendriers syriaques et armniens. Ce furent sans doute les Croiss qui le firent connatre l'Europe
occidentale. Saint Acace est compt, ct des saints Georges et Blaise, parmi les quatorze Saints
Auxiliateurs. Il est vrai que dans les listes de ces Saints particulirement secourables aux hommes,
Acace de Byzance est parfois confondu avec l'un ou l'autre de ses nombreux homonymes, trs
vnrs eux aussi : sous la plume des copistes ou des hagiographes, son nom reoit aussi des formes
fantaisistes ; il est certain cependant qu'il s'agit du soldat cappadocien martyris Byzance, au dbut
du IVe sicle. L o son culte s'est conserv, saint Acace est spcialement invoqu pour les
agonisants.
La ville de Squillace, en Calabre, prtend depuis plusieurs sicles possder des reliques insignes,
le corps mme de saint Acace de Byzance ; ce martyr est son patron. Au XVIIe sicle, le grave Til53

lemont tait d'avis qu'il s'agissait vraisemblablement d'un autre personnage. En Espagne, les localits
d'Avila et de Cuenca honorent aussi des reliques de saint Acace. Le Martyrologe romain, la date du
8 mai, mentionne le martyre du soldat cappadocien. C'est ce mme jour ou au jour prcdent que
les glises d'Occident et d'Orient ftent saint Acace de Byzance.
F.C.
Sources consultes. - Acta Sanctorum (mai, t. II). - P.Svrien Salaville, Les glises Saint-Acace,
Constantinople, dans chos d'Orient (t. XII, Paris,1909) ; Acace (n 2), dans Dictionnaire d'histoire et de
gographie ecclsiastique, de Mgr Baudrillart, Vogt et Rouzis (Paris, 1912). Tillemont, Mmoires, etc. (t. V,
389). - (V.S.B.P., n1209.)

PAROLES DES SAINTS


Par la crainte la sagesse.
Lorsque le prophte donnait la premire place la sagesse, lumire indfectible de la raison, il y
a joint l'intelligence ; comme s'il rpondait ceux qui le demandent que l'on parvient la sagesse par
l'intelligence, l'intelligence par la rflexion, la rflexion par la force, la force par la science, la
science par la pit, la pit par la crainte.
Donc, par la crainte, la sagesse, puisque la crainte du Seigneur est le commencement de la
sagesse. De la valle des larmes jusqu' la montagne de la paix.
Saint Augustin.
La jactance.
Quand la vanit s'est donn de l'importance, quand la vessie s'est gonfle il faut bien qu'il s'y
ouvre un trou pour qu'elle se dgonfle, pour qu'elle lche son vent, ou bien elle crvera. Ainsi notre
homme qui dborde de contentement de soi-mme, il faut qu'il parle, sans quoi il clatera, car il est
plein de paroles, et son esprit l'touffe. Il a faim et soif d'auditeurs, devant lesquels il tale ses vanits
et rpand ses sentiments, auxquels il fasse connatre qui il est et ce qu'il vaut. Trouve-t-il une
occasion de parler, si la conversation roule sur les lettres, il cite les anciens et les modernes, les
maximes volent, les mots ampouls rsonnent. Il devance les questions, rpond qui ne l'interroge
pas ; il fait la demande et la rponse, coupe la parole son interlocuteur. Mais quand la cloche sonne,
et qu'aprs une grande heure il faut interrompre l'entretien, il se plaint d'avoir eu si peu de temps, il
sollicite la permission de revenir ses sornettes aprs l'heure passe : non qu'il veuille difier, mais
pour faire talage de sa science. difier, il le pourrait, mais ce n'est pas cela qui le proccupe. Il n'a
cure de vous instruire, ni d'apprendre de vous ce qu'il ignore ; l'important est qu'on sache qu'il sait ce
qu'il sait. S'agit-il de religion ? il cite aussitt des visions et des songes. Puis il fait l'loge du jene,
recommande les veilles, exalte par-dessus tout l'oraison ; sur la patience, sur l'humilit, sur toutes les
vertus, il discute avec une abondance qui n'a d'gale que sa vanit ; il faut qu'on soit tent de dire,
l'entendre, que sa bouche parle de l'abondance du cur, que cet homme excellent tire le bien de son
bon trsor. Mais si la conversation tourne la plaisanterie, il devient d'autant plus loquace que ce
thme lui est plus familier ; coutez-le, et dites si ce n'est pas un ruisseau de futilits, un fleuve de
bouffonnerie qui coule de sa bouche, tant et si bien qu'il force rire, comme des gens lgers, des
hommes austres et graves. Pour tout dire en un mot, ce bavardage est de la jactance.
Saint Bernard.

(Des degrs de l'humilit, XIII.)

54

SAINT GRGOIRE DE NAZIANZE


Archevque de Constantinople et docteur de l'glise (328 ?- 389).
Fte le 9 mai.

SAINT Grgoire de Nazianze fut le fruit des pleurs et des humbles prires de sainte Nonna, sa
mre, qui habitait Arianze ou prs d'Arianze, en Cappadoce. Seigneur, donnez-moi un fils,
redisait sans cesse la pieuse femme, afin que je puisse le consacrer au service de vos autels.
Une nuit, vers l'an 328 ou 329, elle s'endort tout en larmes, en rptant son oraison habituelle. Un
enfant d'une cleste beaut lui apparat alors. Tandis qu'elle le contemple avec amour, ces paroles
retentissent : Voici le fils que le ciel t'accorde ; nomme-le Grgoire, car telle est la volont d'en
haut.
Dans sa joie d'tre mre d'un ministre de Jsus-Christ, Nonna oublia les douleurs de
l'enfantement. A peine avait-elle reu dans ses bras le petit tre que, joyeuse, elle l'offrit au Sauveur.
Sa pit lui valut de nouvelles grces. Dans la suite, elle donna le jour deux autres Saints : un
fils, nomm Csaire, et, une fille, Gorgonia. A son poux, qui lui aussi portait le nom de Grgoire, et
qui vivait dans le paganisme, elle mrita la grce de la conversion. Aprs quatre ans de persvrance
dans les vertus chrtiennes, Grgoire fut lev, par ses concitoyens, de la dignit de premier
magistrat de Nazianze celle de pasteur et d'vque. Nonna est honore dans l'Eglise la date du 5
aot.
L'ducation au foyer domestique - Chastes fianailles.
L'innocence de ses enfants tait pour sainte Nonna le trsor le plus cher. Aussi, ne voulut-elle
confier personne le soin de leur premire ducation. Elle-mme leur apprit lire dans la Bible ; leur
faisant comprendre et aimer les enseignements de ce livre divin.
Dans une terre bien prpare, le grain de froment rend le centuple. Les exemples de Nonna
avaient tout spcialement dispos Grgoire la vertu. Aussi, les dons divins fructifirent-ils heureusement dans son me. Malgr sa jeunesse, il fuyait les jeux, les festins et la socit des femmes, afin
de pouvoir se livrer plus longtemps la mditation et l'tude. Toujours, il redoutait de tomber dans
le pch. Il marchait devant le Seigneur avec crainte et tremblement, son innocence lui valut
cependant, les faveurs d'en haut.
Un jour, raconte-t-il lui-mme, j'aperus prs de moi deux vierges d'une majest surhumaine, on
aurait dit deux surs. La simplicit et la modestie de leurs vtements, plus blancs que la neige,
faisaient toute leur parure. A leur vue, je tressaillis d'un transport cleste. Mais comment rendre ce
qui se passa en moi, quand elles vinrent me couvrir de baisers ! Nous sommes la temprance et la
chastet, me dirent-elles. Nous sigeons auprs du Christ-Roi. Donne-toi tout nous, cher fils ;
accepte notre joug ! Nous t'introduirons un jour dans les splendeurs de l'immortelle Trinit !
55

La tempte apaise.
Grgoire fut fidle aux deux austres compagnes que le ciel lui donnait. Aussi put-il se livrer tout
entier l'tude. Sa science se dveloppa l'gale de sa pit. Aprs quelques annes, les matres de
Nazianze, de Csare de Cappadoce, puis, de Csare de Palestine, et enfin d'Alexandrie, n'eurent
plus rien lui apprendre. Il s'embarqua donc pour Athnes, la mtropole des lettres et des arts.
Le dmon, cependant, ne voyait pas sans terreur Grgoire avancer dans les connaissances divines
et humaines. Il devinait en lui un adversaire terrible pour l'avenir. Pour se mettre l'abri de toute
dfaite, Satan voulut se dbarrasser de son ennemi pendant la traverse ; tout coup, il obscurcit le
ciel, excite les vents, soulve les flots. Le navire qui porte le jeune homme est assailli par une
furieuse tempte. La neuvime plaie d'gypte ne fut pas plus terrible , dit un contemporain.
Passagers et matelots, tous pleuraient la vie et les biens d'ici-bas, que le naufrage allait leur enlever.
Seul, Grgoire dplorait le malheur de son me ; selon un usage du temps, il n'avait pas encore
reu le baptme ; il allait donc trouver la mort dans les eaux, avant que d'y puiser le salut comme
tous les chrtiens. Seigneur, rptait-il en sanglotant, si vous nous sauvez, si je puis tre baptis, je
ne vivrai plus que pour vous. Cependant, dans un songe mystrieux, sainte Nonna a vu le danger de
son fils. Elle aussi se jette genoux ; elle rappelle au Seigneur les promesses qu'elle en a reues en
faveur de Grgoire. Comment l'offrira-t-elle au service des autels si la mer l'engloutit avant mme
qu'il soit devenu membre vivant de l'Eglise ?
De sa demeure de Nazianze, la pieuse femme faisait plus que les matelots qui luttaient contre
l'ouragan. En effet, un des serviteurs qui accompagnaient Grgoire s'cria : Je vois Nonna, ma matresse, marcher sur les eaux et guider le vaisseau vers le port. Pour confirmer ces paroles, la
tempte s'apaisa sur-le-champ ; tous les paens prsents embrassrent la foi du Christ.
Un ami sincre et un faux ami.
Le monde est plus craindre encore que l'Ocan en courroux. Ce fut dans le baptme, reu vers
l'an 360, et les sacrements que Grgoire alla chercher la force d'chapper aux prils qui l'attendaient
Athnes ; pour l'aider encore dans la lutte, Dieu lui fit rencontrer un jeune homme destin aussi de
grandes choses c'tait saint Basile, d'un ou deux ans plus jeune que lui.
Ces deux mes, si dignes l'une de l'autre, s'unirent bientt par les liens d'une affection
immortelle. Les nouveaux amis se communiquaient leurs penses les plus intimes, le dsir qu'ils
avaient galement de la perfection chrtienne. Ils demeuraient ensemble dans une studieuse retraite,
partageant leur temps entre des prires et des travaux communs.
Marchant en tte dans la voie de la perfection, les deux amis tenaient aussi la premire place
dans la carrire des sciences et des lettres tel point que, partout o l'on parlait d'Athnes et de ses
matres habiles, on citait Basile et Grgoire. Il y avait alors un autre tudiant, appel devenir
tristement clbre sous le nom de Julien l'Apostat ; sa compagnie tait vite avec soin par les deux
amis.
Cependant, ceux-ci avaient parcouru tout le cycle des tudes. Ils allaient quitter Athnes et se
sparer l'un de l'autre. Toute la ville s'en mut. Professeurs et lves les entouraient, en les conjurant
de rester encore. Basile, inexorable, s'arracha tant de regrets. Grgoire, toujours doux et humble, ne
sut pas rsister. Il accepta une chaire d'loquence. Cependant, tous les deux se retirrent quelque
temps aux bords de l'Iris, o ils s'essayrent la vie monastique. En 361, Grgoire se droba sans
bruit ses disciples, pour aller rejoindre sa famille Nazianze.

56

Saint Grgoire Nazianze, puis de nouveau dans la solitude


C'tait l'amour filial qui lui avait dict cette rsolution. Son pre, accabl de vieillesse, ne pouvait
plus suffire au gouvernement de son Eglise. Il avait rclam le secours et l'appui de Grgoire.
Celui-ci, tout en vaquant ses nouveaux devoirs, engagea contre sa chair une lutte ardente et
persvrante. La terre nue lui servait de lit. Le jene tait sa nourriture habituelle.
Grgoire puisait l'nergie d'une telle mortification dans la prire et la mditation. Aussi, tout en
remplissant auprs du vieil vque de Nazianze les fonctions de secrtaire et de majordome, il
gmissait d'avoir laisser l'oraison pour gouverner, disait-il, les serviteurs de son pre tents d'abuser
de la facilit des bons matres, pour djouer les fraudes des agents du fisc, ou soutenir en justice la
cause des plaideurs.
D'Athnes, saint Basile tait pass dans les solitudes de la rgion du Pont, et y vivait en
anachorte. Connaissant l'attrait de Grgoire pour le silence, le calme et la mditation, il essayait de
l'attirer en lui dpeignant en termes heureux sa vie toute de prire et de travail.
Il n'en fallait pas tant pour dcider Grgoire qui bientt vint rejoindre Basile au dsert. Plus tard,
lanc au milieu des agitations du monde, il voquait en soupirant cette priode bnie de son
existence.
Saint Grgoire et Julien l'Apostat.
Cependant, Julien tait mont en 361 sur le trne imprial. II se souvint alors de ceux dont il
avait voulu autrefois partager l'amiti Athnes ; il osa, dans une lettre, demander Basile de venir
aider de son exprience et de ses conseils celui qui avait t autrefois son compagnon d'tude . Le
Saint refusa, sans gard pour l'orgueil du Csar rengat. Grgoire alla plus loin : son frre, Csaire,
mdecin du prince, rsidait au palais ; il lui crivit :
En restant la cour, ou tu resteras chrtien de cur, et l'opinion publique te rangera parmi ces caractres
lches et timides, qui vivent dans le dshonneur et la honte ; ou bien, tu ne garderas plus de mesure, tu
rechercheras les dignits tout prix, et tu oublieras alors la seule affaire importante, celle du salut. Dans ce
cas, si tu chappes aux flammes de l'enfer, tu en sentiras au moins la fume.

Csaire comprit le danger. Bientt, il vint, ct de Grgoire et de Basile, chercher un refuge


dans la solitude cnobitique du Pont.
Ordination de saint Grgoire.
De nouveau, l'vque de Nazianze avait rclam ses fils avec plus d'instances que jamais. Ceuxci durent se rendre son appel. Le vieillard, pour fixer Grgoire auprs de lui, voulut l'ordonner
prtre. L'humble anachorte fut donc saisi et conduit de force aux pieds de son pre qui lui imposa
les mains, vers 362. Comme l victime qui se drobe au sacrificateur, le nouvel ordonn s'chappa
immdiatement aprs la crmonie, et regagna sa retraite. Les fidles de Nazianze vinrent bientt l'y
chercher pour le ramener dans leur glise, et Grgoire dut paratre dans la chaire sacre pour
expliquer ses refus et ses scrupules qu'inspirait une humilit excessive.

57

Les coles au IVe sicle.


Ces proccupations d'un esprit naturellement timide et inquiet n'entravaient nullement les forces
de Grgoire ; son nergie grandissait en proportion de l'audace des mchants. Pour anantir le
christianisme, Julien l'Apostat voulut rduire tous les enfants des chrtiens l'ignorance. Plus radical
que ses successeurs, il publia un dcret cartant de l'enseignement tous les disciples du Christ,
refusant aux adultes le droit d'instruire la jeunesse, et, chose encore plus odieuse, privant leurs
enfants de la frquentation des coles.
Grgoire se mit alors composer, sur des thmes de thologie et de morale, ou sur des sujets
tirs de la Bible et des hymnes, des idylles, des lgies, des odes et des tragdies. Il crivit plus de
trente mille vers. Ses posies, admirables par l'lvation de la pense et la beaut de l'expression,
remplacrent avantageusement, pour les enfants chrtiens, les livres paens qu'un tyran leur fermait.
Divers travaux de saint Grgoire.
La perscution, du reste, ne fut pas trs longue. Bientt, Grgoire pu annoncer aux fidles
terrifis la mort du prince rengat. Il perdit sainte Gorgonia, sa sur, qui il avait crit, le jour de son
mariage : Demandez Jsus-Christ une nombreuse famille, pour augmenter le nombre de ses
adorateurs. Csaire, son frre, et sa pieuse mre Nomma moururent successivement. Au milieu de
ces peines, il reut la visite de son ami saint Basile, qui dsirait diviser le vaste diocse de Csare et
le rpartir entre plusieurs suffragants ; Basile dcida Grgoire devenir vque de Sasima, en
Cappadoce, et lui-mme lui imposa les mains, Nazianze, en 371 ou 372.

Saint Grgoire encourag par la temprance et la chastet.


58

Les responsabilits de la charge piscopale, et les services de collecteur de dmes, que lui
demandait saint Basile, furent bientt trop pnibles pour ses paules. Il avertit Basile, et retourna
dans la solitude. Les appels de son pre mourant, l'en arrachrent. Le vieillard lui confia son Eglise
de Nazianze, et rejoignit au tombeau en 374, tous les siens qui l'y avaient prcd.
Grgoire se retira de nouveau dans la solitude, Isauris, o il apprit, au dbut de l'anne 379, la
mort de son ami saint Basile.
Saint Grgoire archevque de Constantinople.
A cette poque, Constantinople tait une vritable sentine d'hrsies. Dmophile, vque arien,
leur donnait toutes, l'hospitalit. Le petit nombre de catholiques qui avaient survcu taient sans
pasteur et sans glise. Dans cette triste situation, Dieu leur inspira d'appeler leur secours l'illustre
vque de Nazianze. Ils vinrent le trouver dans son clotre, en 379.
Verbe divin, s'cria l'humble Grgoire, c'est pour toi que je demeurais ici, pour toi, encore, je
m'en loignerai : envoie-moi un de tes anges pour me conduire , et il se dirigea vers Constantinople.
Le parti qui l'avait appel tait sans crdit, sans richesses, sans influence, n'ayant pas mme de
logement offrir son nouvel vque. Le Pontife reut l'hospitalit dans une famille allie de la
sienne ; en guise de cathdrale, il avait la petite chapelle de l'Anastasis (Rsurrection), o il runissait
les fidles.
Il s'y tint plusieurs jours enferm, tudiant les hommes et les choses, jenant, priant et pleurant ;
un morceau de pain, une poigne d'herbes faisaient toute sa nourriture.
Cependant, dira-t-il plus tard, si j'eusse amen avec moi la peste dans la cit, je n'aurais pas t plus ha.
On m'accusait de idoltrie parce que je prchais le mystre de l'auguste Trinit, un seul Dieu en trois
Personne. Ma maison tait assaillie par une grle de pierres. L'orage recommenait surtout l'heure de mes
repas, comme si j'avais t affam de cette nourriture indigeste. Les vques ariens s'taient promis de me
sduire. Nous savons flatter, et vous non, venaient-ils me dire ; nous frquentons les cours, et vous les
glises ; nous aimons les festins somptueux, vous vivez en moine ; nous savons nous conformer au temps et
l'opinion publique, vous tes une vritable enclume, dautant plus dure qu'on la frappe davantage. Homme de
bien ! voyez ce que vous faites avec votre genre de vie et vos belles thories. Le peuple se divise de plus en
plus votre sujet, Pour les uns, vous tes un aimant attractif ; pour les autres, une fronde laquelle on
riposte.

A force de douceur, de patience et de modration, Grgoire conquit l'amour de ses ennemis euxmmes ; on accourut en foule pour entendre ses enseignements. Il exposa tout le dogme catholique
dans une suite de sermons remplis autant de doctrine que d'loquence. Il mrita ainsi le surnom de
Thologien, avec lequel il figure au Martyrologe.
Les ariens contribuent au succs de saint Grgoire.
Les hrtiques, pour mieux constater leur dfaite, avaient recours des scnes de violence. Ils
achevaient ainsi de se dshonorer dans l'opinion et multipliaient, sans le vouloir, les conversions. Les
fidles voulaient aller demander vengeance l'empereur Thodose.
La patience vaut mieux encore, rpondit le Pontife ; si le chtiment punit le mal, la patience
ramne au bien. Cette mansutude triompha des plus endurcis. Aussi, Thodose put-il chasser tous
les prtres ariens de Constantinople et remettre le 27 novembre 380, toutes les glises sous l'autorit
de Grgoire, en qui la foule enthousiasme pouvait enfin acclamer son pasteur et son pre. Un
dernier attentat acheva du reste, de ruiner l'influence des fauteurs de l'hrsie.
59

Un jour que j'tais retenu par la maladie, raconte le saint vque, une troupe d'assez mauvaise mine,
pntra jusqu' mon lit, et m'veilla en sursaut. Que voulez-vous, mes amis ? leur demandai-je.
Vous- voir et remercier Dieu et l'empereur de nous avoir donn un tel vque.
Puis ils rclamrent ma bndiction et se retirrent. Mais tous n'taient point sortis. Un jeune homme
restait dans un coin de la chambre, le visage ple, les cheveux en dsordre, le regard enfla- mm. Aprs
quelques minutes d'anxit terrible, je le vis se prcipiter mes pieds, versant un torrent de larmes. Qui
tes-vous, lui dis-je, que puis-je pour vous ? - Mon Pre, s'cria-t-il, les ariens m'avaient pay pour vous
assassiner ! J'tais venu dans ce dessein ! j'ai voulu commettre un tel forfait ! mes pleurs pourront-ils jamais
expier mon crime ? - Mon fils, lui dis-je, allez en paix, et que Dieu vous protge comme il vient de me
protger moi-mme ! songez, dans l'avenir, rester digne de Dieu et de moi !

Cette bont n'avait pas toujours eu des effets aussi salutaires. C'est ainsi qu'un homme sacrilge,
qui aspirait en secret supplanter Grgoire, trompa la bonne foi de celui-ci en lui montrant comme
autant de cicatrices du martyre les honteuse blessures mrites par ses dbauches. Grgoire pronona
en chaire l'loge de ce malheureux ; mais quand il connut la vrit, il aspira de nouveau et plus que
jamais, la solitude. Quant au tratre, il alla jusqu' se faire sacrer clandestinement vque de
Constantinople.
Dernires luttes et dernires craintes. - La mort
Cependant, la criminelle entreprise de l'usurpateur n'eut aucun rsultat. En effet, un Concile
cumnique s'tait runi Constantinople, en 381, pour condamner une dernire fois l'arianisme.
D'une commune voix, les Pres anathmatisrent le faux vque, mais, quand il fallut confirmer
Grgoire sur son nouveau sige, ils se divisrent.
Quelques prlats gyptiens s'autorisant du fait qu'il avait quitt sans autorisation son premier
vch, prtendirent que son lection n'avait pas t rgulire. L'accusation tait facile rfuter ;
Grgoire n'y songea mme pas. Il avait ramen la vrit et la paix dans Constantinople, que lui
restait-il y faire ?
Hommes de Dieu, s'cria Grgoire, vous tes assembls pour rtablir la concorde, ce n'est pas
moi qui entraverai cette grande uvre. Mon pouvoir est discut, j'y renonce. Puiss-je, comme Jonas,
bien que je n'aie pas caus la tempte, sauver le navire en me jetant la mer ! Je fais des vux pour
que mon successeur se montre un dfenseur hroque de la foi. Adieu ! daignez conserver quelque
souvenir de moi.
Le lendemain, il fit ses adieux solennels son peuple. Il le laissa dans la douleur et les larmes,
pour aller se prparer mourir dans sa demeure de Nazianze.
Pendant deux annes, pourtant, il dut encore administrer ce diocse, toujours sans pasteur,
jusqu' ce que, en 383, il lui ft donner pour chef son cousin Eulalius, qui fut un saint prlat. Pour lui,
il se retira, non loin de la ville piscopale, probablement dans le domaine d'Arianze, patrimoine de sa
famille, l o il tait n. L, malgr son grand ge, il reprit sa vie d'oraison, de travail et de jene. Il
marchait nu-pieds. Jamais il n'allumait de feu.
Quand, le soir, la fatigue et l'puisement le foraient d'interrompre sa prire, c'tait sur la terre
nue qu'il prenait son repos. Nanmoins, il sentit se rveiller en lui les ardeurs de la tentation. La
crainte de tomber dans le pch l'agita de nouveau.
Une riche famille tant venue se btir une maison de campagne auprs de sa retraite, Grgoire
s'enfuit aussitt. Il ne voulait aucun prix vivre dans le voisinage des femmes.

60

Mon corps est vierge, mais suis-je sr que mon esprit et mon cur le soient galement ? disaitil en soupirant... O fuir, malheureux, o fuir ma propre perversit ? ajoutait-il. Que n'est-il quelque
part, pour m'y rfugier, un lieu impntrable au vice, comme il en est, dit-on, l'abri des btes
froces !
C'est dans ces sentiments, d'une humilit timide et craintive, que Grgoire, me dlicate,
impressionnable, sensible l'excs, mais soucieuse de sa propre perfection et du bien du prochain,
alla trouver, dans le sein de Dieu, la rcompense promise au bon serviteur, en 389 ou 390.
Les crits dogmatiques de saint Grgoire de Nazianze, qui sont d'une doctrine sre et profonde,
lui ont valu le titre de docteur. Ses posies, pleines d'un charme austre et de l'empreinte d'une foi
encore nouvelle et candide, l'ont fait appeler, de nos jours, le pote du christianisme oriental.
Les restes du saint vque, transports de Nazianze Constantinople en 950, furent amens
Rome l'poque des Croisades ; ils sont vnrs dans la basilique vaticane. Sa fte a t dclare de
prcepte par Clment XI, le 2 avril 1707.
Th. Quincieux.

Sources consultes. - Les Petits Bollandistes. - J.Tixeront, Prcis de Patrologie (Paris, 1918). - (V.S.B.P.,
n 220.)

61

SAINTE SOLANGE
Vierge, patronne du Berry (860?-878)
Fte le 10 mai.

L'Histoire de sainte Solange est l'histoire de la civilisation chrtienne aux prises avec les murs
encore semi-barbares des Gallo-Francs ; c'est la continuation de la lutte sublime du christianisme et
de la barbarie, de la mansutude vanglique avec la sauvagerie de temps. Tout le moyen ge est l
avec son double aspect brutal et croyant, barbare et chrtien.
L'enfance.
A trois lieues environ de Bourges, dans une riante valle arrose par l'Ouatier, petite rivire aux
ondes pures et rapides, s'lve le modeste village de Villemont, o naquit Solange entre 860 et 864.
Le nom de ses parents est inconnu. On sait seulement qu'ils taient vignerons, et, selon toute
apparence, serfs du comte de Bourges. Pauvres des biens de la terre, mais riches des biens du ciel, ils
remerciaient Dieu de leur indigence et s'estimaient plus heureux que tous les seigneurs de la contre.
Dans le pays, on les citait comme des modles de probit et d'honneur.
Ils rivalisrent de zle pour dvelopper les germes de la vertu dans l'me de leur enfant. Elle
coutait leurs paroles avec amour, car, selon la forte expression de Bossuet, elle ne respirait que du
ct du ciel .
Dans ces temps de foi, o le souffle glacial de l'athisme n'avait pas encore, plus ou moins, banni
les coutumes chrtiennes, on ne parlait pas seulement de Dieu dans les familles, on s'entretenait aussi
des Saints qui sont ses amis, et, le soir, quand, revenus de leur dur labeur, le pre et les enfants se
reposaient en un frugal repas, leur pauvret ou leur mortification volontaire tait soutenue par
quelque rcit emprunt ce qu'on appelle la Lgende dore.
Ces histoires, dont le pre et la mre taient les narrateurs, passaient de gnration en gnration,
apportant avec elles leurs fortes leons et leur gracieuse posie. En conoit-on de plus mouvante
que le rcit de la vie des Saints, et serait-il tmraire d'affirmer que nos pres y puisaient plus de
mles vertus et plus de dveloppement intellectuel que n'en trouvent les paysans de nos jours dans la
lecture des journaux et des feuilletons malsains ?
Agns, la douce vierge de treize ans qui prfra subir le martyre plutt que de donner son cur
un homme mortel, tait connue dans toutes les chaumires du moyen ge. Solange la prit pour
modle, et nul ne peut calculer ce que l'amour spcial d'un bienheureux peut valoir de grces une
me travaillant encore sur la terre.

62

Vu de virginit.
Solange n'avait que sept ans. Un jour, elle crut entendre une voix du ciel lui disant :
- Viens, je t'pouserai ternellement.
Et la sainte enfant de balbutier :
- Je suis vous, prenez-moi, Seigneur. Ah ! qu'il est beau, le Seigneur Jsus !
Et, rpondant l'invitation du ciel, dans toute l'innocence de son me qui voulait se donner
Dieu, elle s'agenouilla et fit vu de virginit perptuelle.
Ds lors, afin de plaire son divin Epoux, elle ferma les avenues de son me toutes les penses
et toutes les aspirations de la terre, car, dit saint Ambroise, la virginit a pour patrie le ciel et pour
auteur le Fils de Dieu .
Prpose ds son enfance la garde des moutons, Solange aimait ce modeste emploi, qui lui
laissait le loisir de contempler Dieu dans la splendeur de ses uvres ; car, pendant que ses brebis
paissaient autour d'elle, elle coutait l'Esprit de Dieu parlant au fond de son cur.
Dans le champ de ses parents, Solange s'tait fait une sorte d'oratoire rustique, ombrag par un
vieil orme et par quelques chnes.
Leve avant l'aube, elle assistait au Saint Sacrifice, parait l'autel de fleurs sauvages, puis s'en
allait aux champs plus joyeuse et plus forte, emportant dans son cur le Dieu de l'Eucharistie. Toutes
les lgendes de sa vie s'accordent dire qu'elle communiait trs frquemment. Arrive au lieu du
pturage, tour tour elle filait en chantant les louanges de Dieu, ou, tenant la croix embrasse, elle se
mettait genoux et priait en silence. Il arrivait que les heures s'coulaient sans que la sainte enfant
s'en apert ; les anges l'avertissaient qu'il se faisait tard ; alors seulement elle se souvenait que son
tablier contenait le pain du jour ; elle le donnait au pauvre du chemin, disant : Tenez, acceptez-le
pour l'amour de mon Seigneur Jsus.
Fidle tous les devoirs de son tat, elle lavait le linge de la famille dans l'eau du ruisseau et,
quand, penche sur l'onde transparente, elle apercevait ses traits angliques, on dit qu'elle se htait
d'agiter l'eau et de briser ce miroir, de crainte que la vanit ne vint se glisser dans son me. La
vanit ! la sainte enfant n'en avait jamais subi les atteintes, mais elle la connaissait de nom et mettait
autant de soin en fuir les dangers que trop de jeunes filles en mettent, hlas ! les rechercher.
Lorsque l'hiver retenait les brebis au bercail, l'heureuse Solange passait des journes entires au
pied du tabernacle et, dans la mditation des souffrances de Jsus-Christ, elle puisait l'ardent dsir de
verser son sang pour lui. Soit l'glise, soit aux champs, Dieu rcompensait sa fidle servante par
d'ineffables entretiens, par des extases mme. Les anges, alors, la soutenaient, et ses brebis, couches
jusque sur son manteau, ne la troublaient pas ; Dieu, qui toute la nature obit, ordonnant sans doute
ces humbles cratures de respecter la manifestation de sa divine prsence.
Sa charit.
Solange aimait Dieu en esprit et en vrit ; aussi ses prires et ses extases ne lui faisaient pas
oublier l'amour du prochain qui, aprs l'amour de Dieu, est le premier des devoirs. Elle tait la pro vidence des pauvres, et les plus rebutants avaient ses prfrences, car elle mettait d'avance en action
cette parole de saint Franois de Sales : Laissez faire, les mauvaises odeurs des pauvres sont pour
moi des roses. Mais son me de sainte ne s'arrtait point aux douleurs physiques, et les pcheurs
avaient la plus large part de ses soins et de ses prires. Sa parole gurissait plus de blessures morales
que sa douce main ne fermait de plaies au nom de Notre-Seigneur Jsus-Christ, et Dieu sait
cependant, combien de malades lui durent leur miraculeuse gurison !
63

Aussi, malgr le soin qu'elle prenait de fuir le regard des hommes, sa charit la trahissait, et le
rayonnement de sa saintet s'tendait au loin .
Jamais, dit la lgende du Brviaire, on ne la vit prendre part aucun divertissement public ; on
ne l'avait aperue ni aux chants des bardes ni aux joyeuses runions de la jeunesse foltre de son
village. Mais comment n'aurait-elle pas t connue de tous, cette jeune vierge, cette humble bergre
qui domptait Satan ? Un regard d'elle, dit un auteur, un regard svre et terrible le faisait trembler
de crainte, et sur un signe de la vierge, il disparaissait. Par sa seule prsence, elle dlivrait les
possds. Elle n'avait qu' vouloir, et les animaux qui ravagent les fruits de la terre, et qui furent une
des plaies dont Dieu frappa l'Egypte, disparaissaient. La nature entire semblait lui tre soumise, sa
seule voix dissipait les orages, elle commandait au soleil et la pluie, arrtait les inondations et
ordonnait aux nuages de tomber sur les campagnes dsoles par la scheresse.
Dieu lui avait galement donn un pouvoir absolu sur les animaux sauvages. A l'poque o elle
vivait, le Berry, comme beaucoup d'autres provinces de la France, tait couvert de forts ; cependant,
les loups n'enlevrent jamais aucune de ses brebis ; sous son regard, ils devenaient doux comme des
agneaux. Quand ses moutons s'garaient dans les champs d'alentour, Solange ne courait pas aprs
eux, ne les appelait pas grands cris, elle ne les poursuivait pas avec sa houlette, elle les cherchait du
regard, et ils accouraient se ranger autour de leur matresse. Les oiseaux voltigeaient autour d'elle et,
sans crainte, venaient se poser sur sa coiffe et sur son manteau.
Dieu voulut, par un prodige plus grand encore, manifester la saintet de sa servante, et, disent les
vieilles chroniques, le jour, la nuit, une toile brillante, splendide, en luisant sur son front, marchait
devant elle et guidait ses pas .
Jusqu'alors, rien n'avait encore troubl la srnit de la vie de Solange, mais le jour de l'preuve
approchait. La Sainte avait environ seize ans. Elle tait, dit la lgende du Brviaire, belle de visage
et plus belle encore par la foi. La sagesse prcoce qu'elle avait puise dans ses relations avec Dieu
imposait le mme respect que la chevelure blanche des vieillards. Elle savait unir la maturit parfaite
de l'esprit aux grces de l'enfance.
L'preuve.
Au moment de la naissance de Solange, le comt de Bourges appartenait Girard. Mais ce
seigneur ayant t depuis dpossd par Charles le Chauve, le comt avait plusieurs fois chang de
matre. A l'poque dont nous parlons, c'est--dire en 877, il tait gouvern par Bernard II, marquis de
Septimanie et comte de Poitiers, qui s'en tait empar les armes la main et qui, aprs s'tre rendu
coupable de beaucoup de crimes, avait t excommuni.
Il avait trois fils ; Rainulfe II, Ebbles et Gausbert. L'un d'eux, Rainulfe, sur le rcit qu'on lui fit de
l'extrme beaut, de la rare sagesse et de toutes les vertus de Solange, s'prit d'un violent amour pour
elle. Lui-mme, nous dit l'historien, tait dans toute la fleur de l'ge, beau, bien fait, plein d'esprit,
mais rude, irascible et ne connaissant ni frein ni loi. Malgr la disproportion de leurs rangs et malgr
les lois du royaume qui dfendaient aux seigneurs de se msallier, il rsolut d'pouser la villageoise,
la serve de son pre, et ne chercha plus dsormais que l'occasion de l'apercevoir souvent.
Cela n'tait pas difficile, les comtes de Bourges possdant un manoir fodal dans les environs
mmes de Villemont, et leur brillant quipage de chasse traversait souvent la valle la poursuite des
loups et des sangliers.
Plus d'une jeune fille, parmi celles de la noblesse du Berry, esprait attirer les regards du jeune
seigneur ; quant Solange, elle ignorait les avoir captivs ou, si elle s'en doutait, son me tran quille
continuait d'habiter des rgions plus hautes, auprs desquelles toutes les gloires et les splendeurs de
la terre ne sont que poussire et nant.
64

Un jour, Rainulfe, s'tant cart de sa suite, arriva sur les bords de l'Ouatier. Les derniers bruits
de la chasse s'teignaient dans le lointain, il tait tard et tout tait silencieux dans la nature. Solange,
sous un dais de verdure, tait agenouille au pied de la croix. Immobile, elle semblait perdue dans
lextase. Une aurole lumineuse lenveloppait tout entire et faisait resplendir ses traits dune beaut
cleste. Rainulfe avance, il veut parler la bergre ; mais, subjugu par lclat mystrieux dont elle
est environne, il sarrte, il attend

Sainte Solange repousse Rainulfe qui lui offre de l'pouser.

et quand, peu soucieuse de sa prsence, Solange, ayant achev sa prire, se relve tranquille et
rappelle ses moutons, il lve la voix et la supplie de l'couter. Il lui dcouvre les sentiments de son
cur, et lui, le seigneur riche et puissant, il conjure l'humble fille des champs de partager avec lui
tout ce qu'il possde. Il s'abaisse mme jusqu' lui faire valoir ses avantages :
- En vain, lui dit-il, chercherait-on dans toute la province mon gal en bravoure, en noblesse, en
fortune, en beaut.
- Jai dj un poux, lui rpond Solange. Lui n'a point d'gal en beaut, en sagesse, en vertu, en
puissance et en richesses de toutes sortes. Je suis la fiance du Christ, votre matre et le mien ; ds
mon enfance, je l'ai choisi pour poux ; j'appartiens lui seul qui m'a pouse par sa grce ; lui seul
je garde une ternelle foi.
Et, rassemblant son troupeau, elle reprend le chemin de Villemont. Muet d'tonnement, Rainulfe
reste longtemps immobile, suivant Solange du regard.

65

La nuit tait venue, il s'loigna, mais il revint souvent, et toujours Solange lui adressait la mme
rponse. Enfin, un jour :
- Il faut venir, lui dit-il, et je vous pouserai ; il le faut, suivez-moi.
- Je suis la fiance du Christ, laissez-moi, je prierai pour vous. Je suis une pauvre serve,
j'appartiens Jsus-Christ. Longtemps Rainulfe pria, supplia, conjura.
- Oh ! non, disait Solange, jamais je n'aurai d'autre poux que mon Seigneur Jsus.
Puis, cherchant, mais en vain, le moyen de fuir, elle priait en elle-mme, suppliant le Seigneur
Jsus de lui venir en aide.
Martyre de la virginit.
Enfin, las de prier, Rainulfe en vint aux menaces :
- Je saurai bien obtenir par la force, s'crie-t-il, ce que vous refusez mes prires.
Solange essaye de fuir, mais le comte bondit cheval, s'lance sur la trace de la pauvre fille,
l'atteint sans peine, et, d'un bras dont la colre augmente la puissance, il la saisit, la jette sur son
cheval et l'emporte avec lui.
- Jsus ! Jsus ! murmure la pauvre enfant en fondant en larmes.
Ils allaient franchir la rivire quand Solange, faisant un suprme effort, s'arrache au bras qui
l'treint, et, bravant le danger, se prcipite du cheval, tombe terre, se relve et s'enfuit. Rainulfe la
poursuit encore, mais, sa colre ne connaissant plus de bornes, il tire son glaive et la tte de la Sainte
roule terre, rougissant de son sang l'herbe de la prairie et l'onde du ruisseau.
- Jsus ! Jsus ! Jsus ! Tel fut le dernier cri qui s'chappa de sa poitrine.
Ainsi le Seigneur, dit la lgende du Brviaire, voulut qu'elle achett au prix de son sang la gloire
du ciel. Il voulut que celle dont la puret avait brill ici-bas comme le lis de la valle resplendt plus
belle encore sur la montagne ternelle par son martyre. Ami fidle de celle en qui il s'tait complu, et
qui l'avait uniquement aim pendant sa vie, Jsus voulut, aprs son martyre, la glorifier par de grands
miracles. De cette tte virginale, tranche par le glaive, s'chappa trois fois le nom de Jsus...
Du vase bris de Madeleine avait coul sur la tte du Sauveur un parfum qui avait rempli toute la
maison : de l'albtre bris du corps de l'innocente vierge s'chappa le baume de votre nom,
Seigneur Jsus, dont la suavit remplit toute l'Eglise... A peine le cruel bourreau lui eut-il tranch la
tte que, prenant elle-mme dans ses mains son chef ensanglant, elle le porta, sous la conduite des
anges, du lieu de son martyre au lieu assign pour sa spulture par son choix et la Providence. Elle y
fut ensevelie solennellement par les mains de pieux chrtiens, et, cet endroit mme, avec le temps,
la pit des fidles a lev l'glise connue jusqu' ce jour, dans tout le Berry, sous le nom de SainteSolange.
Comme celle de sa naissance, l'anne de sa mort est inconnue. Deux manuscrits la placent vers
l'an 880 ; les autres historiens, avec plus de raison, en 878. D'aprs la croyance gnrale, le 10 mai
est le jour de sa naissance au ciel. Ce fut aussi, pendant plusieurs sicles, le jour de sa fte principale
et du grand plerinage son tombeau. Cet tat de choses changea au XVIe sicle : le 8 juin 1511,
lundi de la Pentecte, eut lieu la translation des reliques dans une chasse en bronze dor, qui devait
elle-mme tre renferme en 1656 dans une autre d'argent massif, offerte par les habitants de
Bourges. Ds lors, l'anniversaire de la translation, qui se clbre le lundi de la Pentecte, a clips la
fte du 10 mai.

66

Son culte.

Une des manifestations de la pit populaire envers sainte Solange est la confrrie qui porte son
nom et dont l'origine se perd dans la nuit des temps. Enrichie d'indulgences par Alexandre VII en
1657 et par Benot XIV en 1751, elle a t restaure en 1805, sous Pie VII, par les soins de Mgr de
Merry et dote de nouvelles faveurs spirituelles par deux dcrets de la Congrgation des Indulgences,
en date du 17 juillet 1844.
Le Berry a religieusement conserv le souvenir de la petite bergre, de la bonne Sainte, comme
on l'appelle encore aujourd'hui. On montra l'emplacement de la chaumire o elle est ne. Le champ
de ses parents s'appelle toujours le champ de Sainte-Solange, et on peut voir encore aujourd'hui la
trace du chemin qu'elle suivait : Ce sentier, racontait, il y a deux sicles, un grave crivain, ce
sentier, que foulrent si souvent les pieds de l'pouse de Jsus-Christ, prsente peu prs la largeur
d'un char. Il se distingue dans le champ comme la voie lacte dans l'azur du firmament. La moisson y
est plus paisse que partout ailleurs, plus haute et plus vigoureuse. Or, le mme prodige s'est
toujours renouvel, et il est bien connu des populations du Berry.
Dans le champ se trouve un oratoire, l'emplacement de celui qu'difia Solange ; la dvotion des
fidles et les miracles de la Sainte obligent en renouveler souvent la croix, car les plerins en
coupent des morceaux pour les appliquer sur les malades, dont beaucoup sont guris.
Le nom de Solange est port par les jeunes filles nobles et par les villageoises ; il est sur les
lvres et dans le cur de tous.
Les bienfaits de la Sainte ne s'tendirent pas seulement ses contemporains ; toutes les pages
de l'histoire du Berry, nous retrouvons la trace de sa protection. Dans les calamits publiques, que ce
ft la scheresse ou la peste, sa chsse tait porte processionnellement et son secours ne se faisait
jamais attendre. Tmoin, les registres des dlibrations de la ville de Bourges qui contiennent le
curieux rcit des processions solennelles des annes 1676, 1693, 1719 et 1731, et la mention des
offrandes faites par les bourgeois reconnaissants l'glise du bourg voisin de Sainte-Solange, o se
conservait la chsse de la vierge.
Cette chsse respecte du protestantisme, les terroristes s'en emparrent en 1793 et en
dtruisirent le contenu prcieux. Par bonheur, l'abbaye cistercienne de Loroy (Cher) possdait depuis
un temps immmorial une partie des reliques de la Sainte. En 1791, quand ils durent quitter le
monastre, les religieux confirent leur trsor la paroisse voisine de Mry-s-Bois. La tourmente
passe, le dpt heureusement soustrait aux perscuteurs fit retour au sanctuaire de Sainte-Solange,
sauf quelques reliques, attribues, aprs enqute mene en 1838 par l'autorit diocsaine, partie la
cathdrale de Bourges, partie l'glise de Mry-s-Bois. Notons encore que Nevers a pu sauver
galement sous la Rvolution ce qu'il possdait des restes prcieux de la Sainte.
Une belle chapelle a remplac au XIXe sicle la croix qui marquait le lieu sanctifi par la mort de
sainte Solange. Mgr de La Tour d'Auvergne l'a consacre, le 10 mai 1874, au milieu d'un concours
immense de fidles.
A. L.

Sources consultes. P.Honor Niquet, Vie de sainte Solange (1653). P.J. Alet, Vie de sainte Solange,
patronne du Berry (Bourges, 1859). Abb Joseph Bernard, Histoire de sainte Solange (Paris, 1878).
(V.S.B.P., n 428.)
67

PAROLES DES SAINTS


____________

La charit envers les pauvres.

On se fait du bien soi-mme quand on en fait aux autres. C'est mettre son trsor en dpt dans
le ciel que de l'employer nourrir Jsus-Christ dans la personne du pauvre. Dieu a voulu que vous
fussiez dans l'abondance pour vous mettre en tat de soulager les misres d'autrui, pour subvenir aux
besoins de l'indigent, et vous mnager vous-mmes dans l'aumne le remde vos propres
iniquits.
Le prcepte de l'aumne s'adresse tous en raison des facults. Si tous n'ont pas les mmes
moyens, tous doivent tre dans les mmes dispositions. L'aumne ne se mesure pas sur la valeur du
don, mais sur l'intention et la bienveillance.
Quelque vil que vous semble ce pauvre, il est homme comme vous. Gardez-vous de mpriser en
lui cette mme nature que le Crateur de l'univers a unie sa propre personne. A quelle sorte
d'indigent pouvez-vous refuser une aumne que Jsus-Christ vous demande pour lui-mme ?

Saint Lon Le Grand.


(Homlies.)

68

SAINT MAMERT
Archevque de Vienne ( 475).
Fte le 11 mai.

Saint Mamert a t une des plus brillantes lumires de l'Eglise des Gaules au Ve sicle.
Cependant on ne sait rien de positif sur lui jusqu' son piscopat ; on ignore mme l'anne prcise
laquelle il fut promu l'vch de Vienne. Divers auteurs lui donnent Orlans pour patrie. Selon
quelques-uns, il aurait t disciple de saint Aignan, vque de cette ville, lui-mme originaire des
environs de Vienne ; et tel serait le motif qui a port plus tard les Orlanais convoiter pour eux les
reliques de saint Mamert.
Commencements de saint Mamert.
Toutefois, il est plus probable que saint Mamert appartenait une famille viennoise. Ses parents
le confirent saint Aignan, qui veilla avec soin sa premire ducation, A l'cole de ce matre
illustre par la saintet de sa vie, la puret de sa foi et l'tendue de sa science, Mamert fit de
merveilleux progrs dans les lettres et dans la vertu.
La lgende de saint Aignan, reproduite par Surius, dit que cet vque d'Orlans, allant en 451
Arles, s'arrta dans Vienne, sa ville natale, et logea chez Mamert, homme fort riche. Ce dernier tait
l'article de la mort, et saint Aignan le gurit par le signe de la croix, Les historiens de l'Eglise
d'Orlans prtendent que ce Mamert est le mme que celui qui fut depuis archevque de Vienne.
Quoi qu'il en soit, on trouve saint Mamert la tte de cette dernire Eglise en 463. L'un de ses
plus illustres successeurs, saint Avit, s'accorde avec saint Sidoine Apollinaire, vque de Clermont,
pour louer sa sagesse et ses mrites.
II y avait des liens d'amiti et peut-tre de parent entre saint Mamert et les nobles familles des
Avitus et des Apollinaire. D'autre part, saint Mamert avait un frre qui a laiss un nom illustre dans
l'Eglise, le prtre pote Claudien-dicte : on lui connat aussi une sur marie et un neveu nomm
Ptrius. L'histoire a conserv les lettres que saint Sidoine Apollinaire crivit ce dernier pour le
consoler de la mort de son oncle Claudien.
Difficults avec Arles au sujet de la primatie.
Le sige d'Arles possdait depuis longtemps des privilges fort tendus. Celui de Vienne donnait
son nom la province, et son glise remontait aussi jusqu'aux aptres par ses premiers vques.
L'rection de la mtropole d'Arles priva Vienne de quelques-uns de ses suffragants et les deux siges
mtropolitains se disputrent longtemps le titre primatial. Or, quelque temps aprs sa promotion
l'piscopat, Mamert vint Die assister aux funrailles de saint Ptrone, vque de cette ville.
L'assemble des fidles choisit pour remplacer le dfunt son frre, le prtre Marcel, dont le nom
69

figure au Martyrologe le 9 avril. Le nouvel lu prit aussitt la fuite et courut se cacher dans une
caverne. Dcouvert, il fut ramen en triomphe et conduit saint Mamert pour recevoir l'onction
piscopale. En face des agissements du parti arien que soutenaient les Burgondes et sur les instances
de tout un peuple anxieux de voir son lu se cacher encore dans quelque solitude, l'archevque
Mamert crut devoir hter les vnements et sacrer le nouvel vque avant d'avoir prvenu
l'archevque d'Arles, mtropolitain de Die.
Cette prcipitation lui causa des difficults srieuses. Il y eut de vives protestations de la part de
Gondioc, roi des Burgondes, dont la politique favorisait l'arianisme. Le jour mme du sacre on jeta
des pierres la tte de l'lu ; Marcel fut exil et Mamert dnonc au Pape saint Hilaire comme
coupable d'avoir ordonn un vque hors de sa province.
Le Pape, circonvenu par Gondioc, ordonna Lonce, archevque d'Arles, de convoquer un
synode de vingt vques, lesquels envoyrent au Souverain Pontife un de leurs collgues avec une
lettre. Le Pape y rpondit, en 464, que saint Vran, vque de Vence, devait donner un avertissement
Mamert, et obtenir de lui, au nom du Saint-Sige, la promesse de s'abstenir l'avenir d'ordinations
illgales, sous peine d'tre dpos et priv de toute espce de privilge. En mme temps le Pape
adressa tous les vques des provinces de Lyon, de Vienne, des deux Narbonnaises et des Alpes,
une lettre dans laquelle il se plaignait de Mamert, et les engageait se garder de tout empitement les
uns l'gard des autres, et se soumettre l'autorit de l'archevque d'Arles, qui il accordait le
privilge de runir le Concile des cinq provinces.
Mamert reut cette rprimande avec le mme esprit et les mmes sentiments que saint Pierre
reut autrefois celle qui lui fut faite par saint Paul, et se soumit au rglement que les vques
venaient de publier dans leur Synode. Plusieurs annes aprs, le sige de Die fut remis au nombre
des suffragants de Vienne ; ce fut comme une rparation la mmoire de Mamert. Au reste, le silence
plein de modestie que l'archevque garda en cette circonstance nous fait connatre son admirable
humilit et sa soumission exemplaire aux dcrets des Papes.
Les Rogations (468).
Ce ne fut pas la seule preuve laquelle Dieu voulut soumettre la vertu de son serviteur. Vienne
n'tait plus alors cette ville sainte arrose par le sang de tant de martyrs ; abandonne de ses protec teurs cause de ses crimes, elle devint l'objet de la colre divine, comme en tmoigne saint Avit, fils
spirituel et plus tard un des successeurs de saint Mamert.
En ce temps-l, crit-il, des prodiges effrayants se manifestrent dans la ville et frapprent de
terreur tous les esprits. Les incendies, les tremblements de terre se succdaient sans interruption, des
bruits lugubres troublaient le silence des nuits, et le dsordre de la nature semblait prsager les
funrailles du genre humain. On vit jusqu' des btes sauvages franchir les portes de la ville et venir
errer dans le vaste forum.
L'effroi rgnait parmi les citoyens, et tandis que les uns ne voulaient reconnatre dans ces
prodiges que les tristes effets du hasard, les autres les acceptaient comme des avertissements d'en
haut et n'attendaient leur salut que de la misricorde divine. Quelles que fussent les amertumes dont
leurs curs taient abreuvs, ils attendaient avec impatience l'approche de la fte de Pques, dans
l'espoir qu'elle mettrait un terme leurs maux et leurs anxits.
Or, la veille mme de Pques, tandis que les chrtiens taient runis, un incendie formidable
clata dans la ville. La crmonie fut interrompue et l'archevque resta seul en prire. Dieu couta
son ardente supplication, car le flau cessa soudainement et la joie pascale succda l'angoisse.
70

Mais coutons encore saint Avit :


Ce fut pendant ces vigiles mmorables que le saint Pontife conut la pense des Rogations et
qu'il arrta, entre Dieu et lui, les crmonies et les prires que rpte aujourd'hui le monde entier. Il
n'tait plus question que de savoir de quelle manire et quand on pourrait mettre excution ce projet
qui ne s'agitait encore qu'en confrences secrtes. On craignait que le Snat de Vienne ne s'oppost
cette nouvelle institution ; mais l'loquence et encore plus les prires du digne pasteur surent amollir
si bien les curs que, loin de rsister, ses ouailles allrent, pleines de componction, au-devant de ses
vux .
Les trois jours qui prcdent l'Ascension furent consacrs prparer cette solennit, par le jene,
des litanies et des processions. Mamert, pour prouver la ferveur de son peuple, indiqua d'abord pour
station du premier jour l'glise la plus voisine des murs de la ville ; mais, les jours suivants, il assigna
un terme plus loign, sans que la route part trop longue la vive et ardente pit des fidles.
Telle fut l'institution des Rogations qui prserva la ville des malheurs dont elle tait menace. Ce
n'est pas dire que l'archevque de Vienne soit l'auteur des processions annuelles faites pour attirer
les bndictions de Dieu sur les fruits de la terre. Saint Lazare, archevque de Milan, mort le 14 mars
449, les avait institues auparavant dans sa ville archipiscopale. Le mrite de saint Mamert fut de
remettre en honneur cette pieuse coutume tombe en dsutude, d'y ajouter le jene et la prire et de
la fixer aux trois jours qui prcdent l'Ascension.
Nous avons ce sujet un tmoignage prcieux, celui de saint Sidoine Apollinaire :
Sans doute, crit l'vque de Clermont, il y avait bien auparavant des supplications publiques,
mais vagues, tides, peu suivies et en quelque sorte somnolentes, interrompues par des repas qui
affaiblissaient la dvotion des fidles ; elles avaient pour objet de demander la pluie et le beau
temps ; mais, dans celles-ci, institues par le saint Pontife [Mamert], on jene, on prie, on psalmodie,
on pleure.
Quelques glises des Gaules suivirent l'exemple de l'Eglise de Vienne, et cette religieuse
pratique, gagnant de proche en proche, finit par tre reue de toutes les glises de Gaule, du vivant
mme de Mamert. Le dcret du premier Concile d'Orlans, tenu sous Clovis, sanctionna l'usage,
jusqu'au jour o saint Lon III devait l'tendre l'Eglise universelle, vers le dbut du IXe sicle.
Les trois jours des Rogations furent longtemps des jours de jene ; aujourd'hui encore ce sont des
jours d'abstinence, moins que le Pape n'en ait dispens.
Invention des reliques des saints Ferrol et Julien, martyrs.
Dans l'intervalle qui s'coula entre les premires Rogations et un Concile des vques de la
province de Vienne, assembls pour autoriser l'institution nouvelle, saint Mamert fit construire une
glise en l'honneur de saint Ferrol, tribun militaire et martyr, dont la fte est clbre le 18
septembre. Sous l'empire de Constantin, un catchumne, nomm Castule, avait fait difier une
chapelle sur les bords du Rhne, au lieu mme du martyre de saint Ferrol, qui tait aussi celui de
son tombeau. Les eaux du fleuve ayant min les murs de cet difice, saint Mamert en prvint la ruine
en le faisant reconstruire sur un terrain plus lev. Cette glise tait d'une belle structure, et elle
subsista jusqu'au VIIIe sicle, o les Sarrasins la ruinrent. Saint Grgoire de Tours, qui l'avait vue,
nous apprend qu'on y avait conserv la symtrie et les proportions de l'glise primitive. Mais laissons
parler le pre de l'histoire de France :
Me trouvant un jour Lyon, auprs du saint vque Nizier, raconte Grgoire de Tours, il me
vint la pense d'aller Vienne prier sur le tombeau du glorieux martyr Ferrol. Il me semblait qu'a
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raison de l'antique amiti qui l'avait uni Julien, le patron de mon pays, je n'tais pas moins le fils de
l'un que de l'autre. Aprs avoir pri, je levai la tte et je vis au-dessus du jub deux vers dont voici le
sens ; Les restes de deux hros du Christ sont renferms dans cette enceinte, la tte de Julien et le
corps de Ferrol.
Le premier est saint Julien dit de Brioude , du nom du lieu de son martyre. Originaire de
Vienne, il tait comme son ami saint Ferrol, tribun militaire ; il fut mis mort galement sous
Diocltien ; sa fte se clbre le 28 aot.

Saint Mamert la procession des Rogations.

Saint Grgoire de Tours ayant demand au gardien de l'glise quelques explications, celui-ci
raconta la translation solennelle des reliques de saint Ferrol dans la nouvelle glise effectue au
temps de l'archevque Mamert et de la dcouverte du chef de saint Julien :
Au jour marqu pour la translation, une foule innombrable de fidles, un grand nombre d'abbs
et de moines, se rassemblrent. On passa la nuit chanter les cantiques sacrs, et le matin on se mit
creuser l'endroit o l'on esprait trouver les prcieuses reliques. Quand on fut arriv une certaine
profondeur, on dcouvrit trois cercueils. Grande fut la stupfaction, car nul ne pouvait distinguer des
deux autres celui du saint martyr.
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Comme chacun restait dans le silence de l'incertitude, un des assistants, clair par une
inspiration divine, s'cria tout coup : On disait anciennement, et c'tait une tradition trs rpandue
dans le peuple, que la tte de Julien tait renferme dans le tombeau de Ferrol ; ouvrons les trois
cercueils, peut-tre dcouvrirons-nous cette marque le corps du bienheureux martyr.
Alors, saint Mamert invita tous les assistants prier avec lui et invoquer le Pre des lumires.
On ouvre deux cercueils, mais rien n'indique le nom de ceux qui y avaient t dposs. On arrive au
troisime, et on y trouve un homme dont la tte tait tranche et qui tenait une autre tte entre ses
bras. Ses traits et son visage conservaient tant de srnit et de fracheur, qu'on et dit qu'il tait
seulement endormi.
Plein d'une joie sainte, l'vque s'crie : C'est bien l, le tombeau de Ferrol ; c'est bien l la
tte du martyr Julien. Le peuple rpond aux paroles du pontife par des chants d'allgresse ; on
entonne des psaumes et on porte les saintes reliques l'glise qui leur avait t prpare.
Mort de saint Mamert. - Son corps transport Orlans.
Mamert russit ramener la ferveur dans son troupeau, et celui-ci jouissait de la tranquillit,
lorsque, aprs une longue vie et des travaux continuels, Dieu rappela lui son serviteur pour lui
donner la couronne rserve aux lus. Le saint archevque mourut le 6 ou le 11 mai de l'an 475 et fut
inhum dans l'glise des Saints-Aptres ct du grand autel. On grava sur sa tombe deux vers qui
exprimaient simplement son nom et sa dignit.
Dieu ne tarda pas faire connatre les mrites de son serviteur par d'clatants miracles dont le
bruit se rpandit par toute la Gaule. La ville d'Orlans, qui se vantait de lui avoir donn la premire
ducation, s'en prvalut pour rclamer son corps en s'appuyant sur l'autorit du roi Gontran et du
Pape Jean III.
Elle obtint satisfaction, au moins en partie ; mais la chose n'alla pas sans protestation de la part
du peuple de Vienne qui se voyait enlever son pre et son protecteur.
Les reliques de saint Mamert que les Orlanais russirent emporter furent dposes dans
l'glise Sainte-Croix, o fut institu un collge de clercs, appels Mamertins, qui chantaient l'office
auprs de ces prcieuses dpouilles. On clbrait Orlans trois fois dans l'anne la mmoire de saint
Mamert ; au 11 mai, jour de sa fte ; au 13 octobre, anniversaire de la translation du corps ; au 14
novembre, anniversaire de celle de son chef. Les reliques se trouvaient renfermes dans deux chsses
d'argent qui taient portes aux processions. Au cours de la guerre froce que les huguenots firent
aux glises, aux statues et aux chsses, tous ces trsors et ces merveilles d'art, amasss depuis des
sicles, elles furent jetes au feu, et le collge des Mamertins fut supprim.
Le tombeau de saint Mamert Vienne.
II convient d'ajouter que la translation des reliques Orlans ne fut point une crmonie
solennelle effectue au grand jour. C'est une tradition fort ancienne que les restes du saint prlat ont
t drobs, et les conclusions de l'archologie s'accordent avec la tradition populaire.
L'glise Saint-Pierre, o avait t inhum Mamert et dont la fondation remonte l'tablissement
du christianisme Vienne, avait subi les mmes vicissitudes que cette antique cit tour tour ravage
par les Bourguignons, les Francs et les Sarrasins. Il ne restait que de faibles dbris de la basilique
primitive, lorsque, au commencement du Xe sicle, le comte Hugues, qui rgnait Vienne au nom de
son parent, l'empereur Louis l'Aveugle, entreprit la restauration de l'glise et de l'abbaye de SaintPierre.
73

Les tombeaux des Saints qui recommandaient l'glise la pit des fidles ne furent point
oublis ; et c'est cette poque qu'il faut attribuer la restauration de celui de saint Mamert. Ce tom beau fut alors plac dans le chur, du ct de l'Eptre, sous une arcade pratique dans l'enfoncement
de la muraille. En face, se trouvait le tombeau de saint Lonien, fondateur de l'abbaye. L'harmonie de
cette disposition ne tarda pas tre trouble ; et bientt, en raison des dangers qu'avaient courus les
reliques, l'arcade fut mure et une lourde maonnerie droba le sarcophage toute profanation.
Toutes ces prcautions pour conserver le prcieux dpt contre une nouvelle dprdation furent
insuffisantes.
En 1026, d'anciens documents attestent encore l'existence de reliques de Mamert ; mais, en 1251,
au relvement des corps saints de cette glise par l'ordre du Pape Innocent IV, il n'est plus fait
mention du saint vque, et c'est dans cet intervalle qu'eut lieu le rapt de ses principaux ossements.
Ensuite la mmoire de son tombeau se perdit ce point, qu'au moment des restaurations subies par
l'glise Saint-Pierre, vers la fin du XVIIIe sicle, on n'hsita point faire disparatre sous une couche
de mortier et de pltre l'pitaphe qui vainement en indiquait la place. En 1860, des fouilles pratiques
dans le mur de l'abside de Saint Pierre mirent jour l'pitaphe de saint Mamert, puis, au-dessous, un
tombeau qui, d'aprs les archologues les plus comptents, tous les caractres de l'poque o
mourut le Saint. Une ouverture, qui avait t faite dans la partie antrieure, ne laisse aucun doute sur
la violation des reliques.
Lorsqu'on eut soulev le couvercle, il devint facile de reconnatre qu'il ne restait plus du corps
qui y avait t dpos que le petit nombre d'ossements que la main du ravisseur, en passant par
l'ouverture, n'avait pu atteindre et enlever. La tradition se trouvait confirme.
Une Commission d'ecclsiastiques, d'archologues et de mdecins, contrla avec soin, en 1860,
ces restes sacrs qui, aprs dcision de l'autorit piscopale, furent reconnus comme tant
authentiquement ceux de saint Mamert. Tout concordait avec la tradition orlanaise. Les prcieux
fragments, oublis plutt que respects du temps et des rvolutions, sont conservs dans plusieurs
reliquaires de l'glise Saint-Maurice de Vienne et exposs la vnration publique.
On attribue saint Mamert plusieurs ouvrages, aujourd'hui perdus ; on a de lui deux homlies
insres dans la Patrologie, l'une sur les Rogations, l'autre sur la pnitence des Ninivites.
Deuxime patron de l'glise Sainte-Croix d'Orlans, saint Mamert est invoqu en Gtinais contre
la rage et en Dauphin contre les pidmies. En divers lieux, les pompiers se sont mis sous son patronage. Le Grand Sminaire de Vienne tait plac sous son vocable ; plusieurs glises lui taient
ddies, entre autres celle du Grand-Serre, bourg du diocse de Valence, et celle de Saint-Mamert des
Ctes-d'Areys, aux environs de Vienne ; enfin un chef-lieu de canton du Gard porte son nom. Sa fte
est clbre dans plusieurs diocses de France.
E. Varnoux.

Sources consultes. uvres de saint Avit, de saint Sidoine, de saint Grgoire de Tours ; les auteurs
viennois Le Livre, Charvet, Colombet, etc. Lgendes de saint Marcel et de saint Aignan ; de Terrebasse,
Inscriptions viennoises. Petits Bollandistes, avec leur supplment. (V.S.B.P., n 956).
74

PAROLES DES SAINTS


____________

Le repentir des fautes.


Comme les remontrances d'un pre, faites doucement et cordialement ont bien plus de pouvoir
sur un enfant pour le corriger que n'ont pas les colres et les courroux, ainsi, quand notre cur aura
fait quelque faute, si nous le reprenons avec des remontrances douces et tranquilles, ayant plus de
compassion pour lui que de passion contre lui, l'encourageant l'amendement, la repentance qu'il en
concevra entrera bien plus avant que ne ferait pas une repentance pleine de dpit et de colre. Ditesvous vous-mme : Or sus, mon pauvre cur, nous voil retombs dans la fosse. Oh ! relevonsnous et quittons-la pour jamais ! Que si votre nature molle rclame un traitement plus rigoureux,
qu'il y ait toujours cependant de l'onction dans votre repentir et que la paix du Seigneur demeure
avec vous.
Saint Franois de Sales.

Pour l'glise.
0 mon Dieu, au nom de vous-mme, ayez piti, je vous en conjure, de tant d'mes qui vont leur
perte, secourez votre Eglise ; arrtez le cours de tant de maux qui affligent la chrtient, et sans plus
tarder, faites briller la lumire au milieu de ces tnbres.
Sainte Thrse dAvila.

75

SAINTS NRE ET ACHILLE


Martyrs Rome (dbut du IIe sicle)
Fte le 12 mai.

CE que furent au juste les deux clbres martyrs Nre et Achille, nous ne le savons pas d'une
faon certaine. Leurs personnes et leur vie nous sont connues par deux documents qui semblent
premire vue s'accorder difficilement entre eux, et qui, d'ailleurs, ne sont pas contemporains des
vnements qu'ils racontent.
Les Actes du martyre.
Le premier de ces documents consiste dans les Actes du martyre de sainte Flavie Domitille et des
saints Nre, Achille et leurs compagnons. Nous y apprenons ce qui suit :
Flavie Domitille, petite-nice de Vespasien ( 79), nice des empereurs Titus ( 81) et Domitien
( 96) et fille de Plautille, fut baptise avec sa mre et les deux serviteurs de sa mre, Nre et
Achille, par l'aptre saint Pierre. Peu de temps aprs son baptme, Plautille mourut, confiant,
Nre et Achille l'avenir religieux et moral de son enfant. Quand celle-ci eut quinze ans, on la fiana
au jeune paen Aurlien. On devine l'inquitude de ses deux protecteurs ; qu'allaient devenir la foi et
l'innocence de cette jeune fille jusque l si pure ? Ils lui dirent alors leurs craintes, lui parlrent
loquemment de la virginit chrtienne, et la dcidrent prendre le voile, que lui imposa saint
Clment, troisime successeur de saint Pierre.
Aurlien, le fianc frustr, finit par dcouvrir que Domitille tait chrtienne, ce qui lui expliquait
le changement survenu dans les sentiments de la jeune fille. Il obtint de Domitien qu'elle ft loigne
de Rome et relgue dans une le de l'archipel tyrrhnien, lle Pontia. Lexil et la solitude, pensait-il,
auraient tt fait de lamener rsipiscence. Il en fut autrement, et, aprs une anne dattente vaine,
Aurlien se crut oblig de recourir linfluence de Nre et dAchille, et, ignorant encore que ceuxci fussent eux-mmes chrtiens, il leur promit des prsents si les deux serviteurs dvous faisaient
revenir la vierge sur ses dcisions antrieures.
Mais les deux Saints continuent les Actes ayant rejet de telles offres avec horreur, et fortifi
davantage encore Domitille dans sa fidlit, Aurlien les condamna une cruelle flagellation, puis
les fit conduire Terracine, o ils furent remis aux mains du consulaire Memmius (ou Minutius)
Rufus. Celui-ci employa le chevalet et les torches ardentes pour les forcer sacrifier aux idoles ;
mais tous deux rptaient quayant t baptiss par le bienheureux aptre Pierre, rien ne pourrait les
faire consentir ces sacrifices impies. On finit par leur trancher la tte.
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Sur lordre de Domitille, un chrtien, nomm Auspicius, recueillit leurs corps, les emporta
secrtement Rome et les ensevelit prs de la via Ardeatina, dans une proprit de Flavie, tante de
Domitille, o dj lon avait dpos Ptronille, la fille spirituelle de saint Pierre. Quant Domitille,
elle fut elle-mme martyrise Terracine, aprs des pripties que les Actes racontent tout au long,
cest--dire brle vive, dans la chambre quelle habitait, avec deux vierges ses compagnes,
Euphrosine et Thodora ; le nom de ces trois Saintes figure au Martyrologe Romain la date du 7
mai. Sur le document que nous venons de citer, le grand archologue Jean-Baptiste de Rossi a donn
une apprciation dont voici la substance :
Les Actes de ces saints martyrs racontent beaucoup de choses peu croyables ; aussi la
critique est-elle svre leur endroit. On ne peut cependant pas les traiter de pur roman
dimagination. Ils ont certainement une base historique, et les fouilles pratiques dans le cimetire de
Domitille ont vrifi un certain nombre de leurs indications
Il est cependant vraisemblable que la date du martyre des deux serviteurs de Dieu doit tre
recule de quelques annes et reporte du rgne de Nerva ( 98) celui de Trajan ( 117).
Linscription du Pape saint Damase.
Le second document concernant les deux martyrs est une inscription en vers du Pape saint
Damase 1er (366-384). Elle tait depuis longtemps connue, mais les codices ou manuscrits anciens ne
lappliquaient pas tous aux martyrs Nre et Achille. Jean-Baptiste de Rossi ayant retrouv une
partie importante de linscription originale, tout doute cessa. Le texte nous apprend que Nre et
Achille taient soldats, aux ordres dun tyran perscuteur ; que la crainte du matre les fora
excuter ses uvres cruelles ; qu la suite dune conversion merveilleuse la foi chrtienne, ils
senfuirent du camp imprial, quils jetrent leurs armes et insignes de leur grade, qu'ils confessrent
joyeusement la religion du Christ et qu'ils acquirent ainsi la palme du triomphe. Le Pape-pote ajoute
qu'il voit en tout cela un miracle de la grce toute-puissante du Christ.
Ces documents peuvent-ils tre concilis ? M. de Rossi pensait qu'il n'y a pas entre eux de
rpugnance absolue. L'inscription damasienne affirme que Nre et Achille ont d'abord t au
service de l'empereur, dans la garde prtorienne probablement, puis qu'ils se sont enfuis. Pourquoi ne
placerait-on pas alors leur sjour dans l'le Pontia, auprs de Domitille prisonnire ? Le texte de
l'inscription s'y oppose d'autant moins, qu'il ne fixe ni le genre ni la date du martyre.
Quant, la qualification de serviteurs d'une nature particulire, que leur donnent les Actes, de
Rossi l'explique ainsi : les Actes ont t traduits du grec entre le Ve et le VIe sicle. Or, cette
poque, certains serviteurs taient tout-puissants la cour de Byzance, et il se peut que l'auteur du
texte grec se soit inspir de l'usage de son pays, dans la qualification des deux personnages chargs
de protger Domitille. Cela a d lui paratre d'autant plus naturel que la vierge chrtienne tait
apparente aux empereurs romains.
Tombeau primitif des deux Saints. - La basilique souterraine.
Nous venons de voir, par les Actes, que les corps des saints martyrs Nre et Achille furent
dposs, sur la via Ardeatina, dans une proprit appartenant la famille impriale des Flavii, et prs
du tombeau de sainte Ptronille. Ils y furent, de la part des chrtiens de Rome et d'ailleurs, l'objet
d'un culte assidu, et les itinraires des plerins du VIIe sicle donnent plusieurs dtails intressants sur leur spulture. L'archologie avait ds le milieu du XIXe sicle identifi le praedium ou
77

domaine funraire de Flavie Domitille avec le sous-sol d'une proprit, connue sous le nom de
Tor Marancia . Rossi supposait que sainte Ptronille et les saints Nre et Achille y avaient
t inhums ; il crivait en 1864 :
Il nous reste nanmoins trouver, soit les inscriptions historiques des saints Nre, Achille et Ptronille,
soit une preuve quelconque tablissant que Tor Marancia tait en ralit le praedium Domitillae mentionn
dans les Actes de ces Saints...

La proprit sous laquelle s'tend la catacombe de sainte Domitille fut achete en 1873 par Mgr
de Mrode, et la Commission d'Archologie chrtienne, dirige par M. de Rossi, y commenta
aussitt ses fouilles. Elles aboutirent, en 1874, la dcouverte de la basilique souterraine de SaintePtronille et des Saints-Nre et Achille.
Cette basilique avait t construite, comme le prouvrent plusieurs inscriptions, entre 390 et 395
de l're chrtienne, sous le pontificat de saint Sirice, successeur immdiat de saint Damase 1 er. On y
retrouva les vestiges d'un sige piscopal, d'un matre-autel ciborium de marbre, etc. Les corps des
saints martyrs Nre et Achille, et peut-tre aussi le sarcophage de sainte Ptronille, qui fut par la
suite transport au Vatican sous le pontificat de saint Paul 1er (757-767), se trouvaient sous le matreautel. Deux colonnes portent chacune la reprsentation de la dcapitation d'un martyr. Sur l'une,
demeure entire, on lit en caractres du IVe sicle : Acilleus (Achille). Le fragment de la deuxime
colonne permet de reconstituer un bas-relief analogue, au-dessus duquel le nom de Nereus (?)
(Nre) devait tre crit.
Ces colonnes supportaient le tabernacle de la confession des martyrs. (H. Leclercq.) Tout
comme aujourd'hui, le toit ne devait s'lever que trs peu au-dessus du sol extrieur. C'est dans cette
glise de la via Ardeatina, non dans l'glise urbaine du mme nom qui s'lve sur la via Appia, que le
Pape saint Grgoire le Grand (590-604) pronona le jour mme de la fte des saints Nre et
Achille, une homlie clbre, la XXVIIIe homlie sur l'vangile. On en comprend mieux l'austre
gravit si l'on se rappelle que l'ltalie tait alors livre en proie aux Lombards et qu'autour de Rome la
peste et les autres flaux s'ajoutaient aux incursions de ces barbares pour accrotre l'angoisse
gnrale.
Ces saints martyrs, prs de la tombe de qui nous sommes runis, ont rpondu aux attraits du
monde par le mpris de leur cur...
Ils avaient devant eux la perspective d'une vie longue, heureuse, et que rien ne semblait devoir
troubler, mais le monde qui, autour d'eux, apparaissait florissant, tait devenu aride dans leurs curs.
C'est le contraire pour nous : le monde qui nous entoure n'offre qu'aridit, mais il reste florissant dans
nos curs. Partout c'est la mort, le deuil, la dsolation ; de tous cts le monde nous frappe et nous
abreuve d'amertume et cependant, aveugls par la concupiscence de la chair, nous aimons les
amertumes du monde, nous le poursuivons quand il nous fuit, nous nous attachons lui tandis qu'il
nous chappe.
De saint Lon III (795-816), Anastase le Bibliothcaire crit :
Cet illustre pontife, voyant que l'glise des bienheureux martyrs Nre et Achille s'affaissait
sous le poids des annes et sous l'action des eaux qui l'inondaient souvent, fit construire dans une lieu
voisin et plus lev, une glise nouvelle, de proportions plus grandes et d'une merveilleuse beaut.
Le texte que nous venons de citer devait provoquer une polmique. En effet, de Rossi l'appliquait
la basilique cimitrale de la via Ardeatina, que saint Lon III aurait remplace par une construction
nouvelle. En 1874, le grand archologue exprimait l'espoir de retrouver cette dernire, mais il mourut
sans avoir vu ses prvisions se raliser. D'autres savants soutiennent qu'il s'agit de l'glise urbaine des
Saints-Nre et Achille dont nous allons parler.
78

De toute manire, il parut de Rossi que la basilique souterraine avait d tre mthodiquement
dpouille et abandonne ; on en enleva la chaire piscopale, les siges du presbyterium, le pav en
marbre, l'autel, les sarcophages, tout ce qui constituait, en un mot, la partie mobile, et, on n'y laissa
que l'ossature de ldifice dont les portes furent ensuite rgulirement mures et condamnes ; Plus
tard, une date inconnue et qu'on pourrait peut-tre fixer l'anne 897, un tremblement de terre, sans
doute, dtruisit de fond en comble la basilique du IVe sicle. C'est dans cet tat de ruine que la
retrouvrent les fouilles de 1874.
Le titre de Fasciola
et la basilique urbaine des Saints-Nre et Achille.
Outre leur basilique des Catacombes, les saints Nre et Achille avaient donc, l'intrieur de
Rome, sur la via Nova ou voie Appienne, une autre glise. Elle tait situe au commencement de la
voie Appienne, dans le voisinage des Thermes de Caracalla et sur l'emplacement d'un ancien temple
d'Isis, la divinit gyptienne. Il est vraisemblable que cette glise ne fut pas construite en l'honneur
des deux clbres martyrs, mais qu'elle ne leur fut ddie que plus tard.
On a cru pouvoir identifier le titre primitif de cette glise avec celui de Fasciola, en s'appuyant
sur le fait, connu par les inscriptions, que le clerg de Fasciola avait juridiction sur la catacombe
voisine de la via Ardeatina.
En tout cas, c'est seulement la fin du VIe sicle qu'apparat dans des documents prcis un
archiprtre des Saints-Nre et Achille, Graciosus, qui aurait t ensuite l'un des premiers cardinaux
prtres de ce titre . A l'poque dont nous parlons, l'glise ainsi dsigne tait une fois l'an, le lundi
de la Semaine Sainte, le thtre de la solennelle station quadragsimale : le Pape, d'ordinaire
pieds nus, avec le clerg romain et le peuple, s'y rendait en procession, partant de Sainte-Balbine ; il
y clbrait la divine Eucharistie et distribuait la communion.
C'est cette glise qu'aurait reconstruite de fond en comble Lon III. Et ce qui semble le prouver
c'est un monogramme : Leo, Papa (Lon, Pape), qui tait encore visible au XVIe sicle sur un
fragment de mosaque de l'abside, avant sa restauration. Anastase le Bibliothcaire numre les dons
d'un grand prix que saint Lon III fit cette mme glise ; leur richesse amne croire qu' cette
poque, c'est--dire autour de l'an 800, les corps des deux martyrs auraient t transfrs du cimetire
de Domitille leur glise titulaire, de mme que, quelques annes plus tt, sous saint Paul 1 er, le
sarcophage de sainte Ptronille avait t port la basilique du Vatican.
Encore sommes-nous sur ce point encore rduits des suppositions. A la fin du XVIe sicle, le
savant cardinal Baronius affirme, et, aprs lui le Pape Clment VIII, que sous Grgoire IX les
reliques des saints martyrs furent dposes, en 1213, Saint-Adrien au Forum, mais on ne sait si
elles venaient de l'glise de la via Ardeatina ou de celle de la via Appia.
L'glise urbaine des Saints-Nre et Achille au moyen ge.
Sous Innocent III (1198-1216), la fonction d'archiprtre des Saints-Nre et Achille tait tenue
en si haute estime que ce Pape ne l'accordait qu' des personnages exceptionnellement mritants et
comme preuve de sa particulire bienveillance. Vinrent, moins d'un sicle plus tard, les jours
douloureux de l'exil d'Avignon ; comme Rome entire, comme ses basiliques, l'glise des SaintsNre et Achille tomba dans la pauvret d'abord, dans l'abandon et la solitude ensuite, enfin dans la
ruine la plus complte. Le pote Ptrarque, tmoin de cette dcadence lamentable, adressait au Pape
Clment VI (1342-1352), jadis cardinal titulaire des Saints-Nre et Achille, des vers latins dont
voici la traduction :
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Que dis-je, Pre saint ? La demeure illustre des martyrs Nre et Achille, votre basilique
titulaire, ses arcs, ses mosaques sont menacs de la ruine suprme ; les quatre colonnes mmes de
son ciborium, dont lclat fait songer celui du ciel ; oui, ces colonnes sont rserves, loin de tout
gardien, aux derniers malheurs ; de vous seul leur peut venir le secours. Prenez, donc en piti ce
sige, qui fut le vtre, et que la chaire, plus sublime que vous occupez ne vous le fasse pas oublier
jamais.
Le secours implor ne vint pas ; la basilique fut bientt dans un tel tat de dlabrement qu'on
renona y faire la station quadragsimale. Il faut attendre jusqu'au jubil de 1475 pour voir procder une restauration assez importante.
Restauration de l'glise sous le cardinal Csar Baronius.
Au temps o il n'tait encore qu'un simple prtre de l'Oratoire, l'auteur des Annales
ecclsiastiques, passant un jour devant l'glise des Saints-Nre et Achille, dit son compagnon de
route :
- Voyez en quel tat est rduite cette antique et vnrable basilique ! Que doivent penser les
hrtiques de notre ngligence et que ne se disent-ils pas entre eux ! Le Seigneur m'est tmoin que si
j'en avais les moyens je me hterais de la restaurer.
Devenu cardinal en 1596, il demanda, en effet, au Pape Clment VIII de lui donner pour titre
cette glise, ce qui lui fut accord. Il emprunta, et, dans l'espace d'un an, russit faire une uvre
magnifique que nous admirons encore aujourd'hui, car la basilique offre sensiblement le mme
aspect que lorsque le pieux cardinal eut achev les travaux de restauration et de dcoration.
Les fresques de la grande nef, uvre de Roncalli, plus communment appel Pomarancio
(1552-1626), retracent la vie et le martyre des Saints titulaires de l'glise et de leurs compagnes. En
voici la liste :
1. Laptre saint Pierre baptise Flavie Domitille, encore enfant, sa mre Plautille et les saints
Nre et Achille.
2. Le Pape saint Clment impose le voile des vierges sainte Domitille, en prsence de
nombreux chrtiens.
3. Domitille, Nre et Achille confessent la foi chrtienne devant lempereur Domitien.
4. Baptme des vierges Thodora et Euphrosine converties par sainte Domitille.
5. Les vierges enchanes et les martyrs soumis au dernier supplice.
6. Les vierges brles vives ; saint Csaire recueille leurs corps.
Les deux groupes de Saints se retrouvent dans la dcoration de l'abside.
Translation des reliques. - Le culte des deux saints martyrs.
Aprs avoir rendu au sanctuaire son antique splendeur, Baronius s'employa avec ardeur diriger,
sinon rintgrer, les reliques des deux saints martyrs et celles de sainte Domitille vers l'glise qui
porte le nom des deux premiers. Dj un Bref pontifical de Clment VIII, du 14 fvrier 1597,
l'autorisait runir leurs reliques parses dans diverses glises de Rome. Ce pieux travail achev, il
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obtint, le 3 mai suivant, un second Bref relatif la translation.


On procda d'abord, le 9 mai, la reconnaissance des prcieux restes dans l'glise de SaintAdrien au Forum, et procs-verbal fut dress par devant notaire.
Enfin, le surlendemain, qui tait, un dimanche, fut dsign pour la translation solennelle, dont le
P. Gallonio, de l'Oratoire, qui en fut le tmoin oculaire, a laiss un rcit dtaill.
De nombreux enfants, les Chapitres de Rome, des chanteurs et musiciens prcdaient le brancard
ou lit de parade, port par douze prtres de l'Oratoire, et sur lequel taient poses les reliques ; des
porte-flambeaux, des thurifraires, cinquante gardes-suisses lentouraient. Le cortge fit halte prs du
Ges, o se dressait un reposoir ; une nouvelle halte eut lieu au Capitole, o les magistrats de Rome,
au son des musiques, au bruit des mortiers, offrirent aux trois Saints leurs hommages et se chargrent
de leurs reliques. Le cortge retrouvait plus loin d'autres reposoirs, un arc de triomphe, des
inscriptions pieuses sur les arcs de triomphe antiques. La basilique des Saints-Nre et Achille, rajeunie par le zle industrieux de son cardinal titulaire, s'ornait de trois inscriptions dont nous citerons
celle-ci :
L'antique basilique accueille aujourd'hui ses patrons sculaires, Flavie Domitille, Nre et
Achille ; elle, qui en perdant leurs reliques avait perdu sa gloire, reprend joyeusement, en les
recouvrant, sa fiert et sa splendeur.
Sur le seuil du temple, le cardinal Baronius, en chape et en mitre, tait prostern jusqu' terre. Il
entonna l'antienne : Entrez, saints de Dieu. La solennit s'acheva au milieu de la pit et de la joie
gnrales, et Clment VIII profita de la circonstance pour rtablir la station quadragsimale,
supprime depuis plusieurs sicles.
A dater de ce jour, le cardinal Baronius introduisit dans ses armoiries deux palmes croises, par
vnration pour les saints martyrs de son titre .
A la demande de l'minent Oratorien, Clment VIII leva au rite semi-double l'office des saints
Nre et Achille, qui tait simple au Brviaire de 1550, et il y adjoignit sainte Domitille. Leur fte
tait clbre le 12 mai. Prsentement, sainte Domitille est clbre, en outre, le 7 mai, la date qui
est considre comme celle de sa mort. Au calendrier copte, le martyre des saints Nre et Achille
est commmor le 1er mai.
A.DE.

Sources consultes. - II. Leclercq, Les, martyrs : 1. Les temps nroniens et le IIe sicle (Paris, 1902) ;
La Catacombe de Domitilla, dans Dictionnaire de liturgie et darchologie (Paris, 1921). A. DEspres. La
basilique des Saints-Nre et Achille, dans la revue Rome (Paris, 1911). (V.S.B.P., n 485).

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BIENHEUREUSE IMELDA LAMBERTINI


Vierge Dominicaine (1322-1333)
Fte le 13 mai.

Imelda vcut peu d'annes en ce monde, mais quelles annes ! La saintet, comme l'enseigne
saint Thomas, se rsume tout entire dans l'amour de Dieu ; or, cet amour fut assez vif dans le cur
d'Imelda pour arracher son me son corps mortel, et l'unir a Jsus-Christ pour toujours.
Le divin Matre a rendu ce beau tmoignage de sainte Madeleine : qu'elle avait beaucoup aim ;
il en fut ainsi de l'anglique Imelda, qui avait reu au baptme le nom de Madeleine.
Dans la maison paternelle.
Madeleine Lambertini naquit dans la ville de Bologne, en Italie, en 1322. Son pre, le comte
Egano, tait un homme d'une grande foi. II remplissait dans la cit la haute charge de capitaines
gnral. La mre, Castora Galluzzi, tait trs pieuse ; se voyant sans enfants, elle recourut avec
persvrance la Vierge du Saint-Rosaire qui exaua enfin ses supplications.
La famille de Madeleine, d'une noblesse dj ancienne, tait riche et puissante ; elle avait donn
des hommes illustres par leurs exploits et par les services rendus leur pays et elle comptait alors de
saints religieux : l'Augustin Napolon Galluzzi, l'vque Dominicain Egide Galluzzi, Gisle
Galluzzi, fondatrice d'un couvent franciscain ; et aussi, du ct paternel, Massima de Ramiero
Caccianemici, qui renona au monde pour s'enfermer dans un monastre, avec quarante-neuf nobles
dames, et que la voix populaire proclama bienheureuse sa mort, en 1344. Au milieu du XVIIIe
sicle, un des rejetons de cette vaillante race, le cardinal Prosper Lambertini, deviendra Pape sous le
nom de Benot XIV et gouvernera l'Eglise prs de dix-huit ans, vritable prince de la science
ecclsiastique.
Dieu ne rservait pas la petite Madeleine une gloire aussi brillante aux yeux du monde, mais il
avait vers dans cette me des dons si rares, que, ds sa plus tendre enfance, elle parut un ange dans
un corps mortel. Sa jeune intelligence semblait s'ouvrir comme naturellement aux premiers
enseignements des vrits chrtiennes. Si quelque accident ou quelque douleur venait troubler la
srnit de son visage et exciter ses larmes enfantines, il suffisait de lui parler de Jsus et de Marie,
pour captiver immdiatement son attention, scher ses pleurs et lui rendre ses sourires.
Elle tait srieuse, applique, obissante, modeste dans ses regards, grave dans son maintien,
ennemie du bruit et de la dissipation. Son plus agrable passe-temps tait de se retirer dans un petit
oratoire rustique situ au fond du parc de ses parents, et o elle avait dress un autel surmont d'une
image de la Trs Sainte Vierge. L, elle priait son aise, aimant surtout rciter le rosaire, comme sa
mre le lui avait appris, et elle se livrait divers exercices de pit, dans le silence et le
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recueillement.
Elle prenait pour modle le divin Enfant Jsus et croissait en sagesse et en grce devant Dieu et
devant les hommes.
Dans ces saintes occupations, elle comprenait de plus en plus que le monde prsent n'est que
vanit en prsence de l'ternit, que la grande affaire de la vie est de sauver son me, que Dieu, la
Beaut sans gale et la Bont infinie, est seul vraiment digne d'amour, et que la mesure de l'aimer
est de l'aimer sans mesure , comme dit saint Bernard. Aussi s'efforait-elle de lui donner chaque
matin, tout son cur, et de rester unie toute la journe cet unique Bien-Aim.
Les proccupations de vanit et de toilette, qui se glissent si vite dans l'imagination des jeunes
filles, n'existaient point pour elle; car elle s'oubliait elle-mme pour ne songer qu' plaire Dieu. Les
richesses de la maison paternelle la laissaient indiffrente. Mais mesure qu'elle grandissait, elle
constatait combien l'esprit du monde est diffrent de l'esprit de Dieu. Elle se sentait attire vers le
saint asile d'un clotre o, renonant toutes les choses de ce monde par un gnreux sacrifice, elle
serait toute Jsus-Christ.
Elle supplia ses parents de la conduire en quelque couvent ; et ces bons parents, offrant Dieu
leur sacrifice, acquiescrent sa demande. Madeleine aimait vivement sa famille et en tait galement aime ; mais cette joie de la terre il fallait prfrer Dieu et sa sainte volont, et il fut fait ainsi.
Cette enfant vraiment prdestine avait peine dix ans.
La petite religieuse.
A peu de distance de Bologne, dans le lieu appel Val di Pietra, s'levait le couvent de SainteMadeleine, tabli d'abord Ronzano, du vivant mme de saint Dominique, par la bienheureuse Diane
d'Andalo, et o de ferventes religieuses Dominicaines servaient le Seigneur avec amour. C'est l que
se prsenta la fille des Lambertini. Par son brlant amour divin et par sa puret parfaite, la jeune
Madeleine tait digne d'tre la fille des deux Patrons de l'Ordre : saint Augustin au cur d'or et
l'anglique fondateur des Frres Prcheurs.
Suivant un usage trs ancien et encore frquent cette poque, l'enfant fut reue au monastre,
malgr son jeune ge, et revtue de l'habit religieux. Cette dmarche, d'ailleurs, n'engageait point
l'avenir, et la profession ne pouvait avoir lieu qu'aprs l'ge nubile.
En recevant l'habit des novices, Madeleine changea son nom contre celui d'Imelda. Les enfants
de son ge, admis dans les monastres, ntaient soumis qu' une partie de la rgle ; la jeune Sur
Imelda voulut l'observer tout entire. On la voyait tous les exercices de la communaut, mme
parfois, lorsqu'elle en obtenait la permission, ceux qui avaient lieu au milieu de la nuit ; elle tait la
plus exacte, la plus modeste, la plus obissante. Elle chtiait son corps rest frle par de rudes
pnitences, comme si elle et eu de grands pchs expier, car elle dsirait ressembler Jsus
crucifi. Les Surs les plus anciennes la regardaient avec une secrte admiration comme leur
modle.
Sa dvotion envers l'Eucharistie.
C'tait un spectacle touchant de voir la merveilleuse dvotion de la sainte enfant envers le
Sacrement de l'Eucharistie, Sachant que Jsus y est prsent, Jsus l'unique objet de son ardent amour,
elle prouvait un bonheur sans lassitude passer des heures entires en adoration devant le
tabernacle. Dans ces suaves entretiens avec le divin Enfant, le temps lui paraissait court.
Chaque matin, elle assistait au saint sacrifice de la messe. Son me tait alors tout absorbe dans
la mditation de cet auguste mystre ; son recueillement et ses larmes tmoignaient de sa ferveur.
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Mais c'est surtout au moment de la communion, quand les Surs quittaient leur place pour aller
s'agenouiller la Table Sainte, que la petite religieuse ne pouvait retenir le flot de ses larmes. Qu'elle
et souhait recevoir aussi son Roi bien-aim ! Aucun sacrifice ne lui et cot pour tre admise un
tel bonheur ; mais son ge l'en retenait encore loigne.
En attendant, l'heure de la rcration, elle s'approchait de quelquune de ses compagnes qui
avait eu la grce de communier le matin, pour s'entretenir avec elle de ce divin mystre :
- Oh ! je vous en prie, disait elle dans l'ingnuit et l'ardeur de son amour, expliquez-moi
comment on peut recevoir Jsus dans son cur et ne pas mourir.
Ne pouvant plus rsister l'ardeur de ses dsirs, elle alla prier 1e confesseur du couvent de lui
permettre de s'approcher de la sainte Table. Mais c'tait alors l'usage, en ce pays, de ne pas admettre
les enfants la premire Communion avant l'ge de quatorze ans. La tradition de l'Eglise d'admettre
la premire Communion les petits enfants au moins ds lge de discrtion ayant t abandonne,
malgr les interventions du IVe Concile de Latran en 1215, elle devait achever de disparatre avec les
sicles suivants, et il faudra attendre jusqu'au pontificat de Pie X pour voir rtablir, en 1910, l'antique
discipline.
Il est facile de concevoir, ds lors, que l'aumnier du couvent des Dominicaines ne crut pas
devoir faire une exception pour lmelda. Il se borna encourager les saints dsirs de l'enfant, sans lui
permettre encore de les raliser, lmelda se soumit ; Mais quel sacrifice !
Sa premire Communion miraculeuse.
Cependant le divin Matre, qui ne se laisse pas vaincre en gnrosit, ne pouvait restez
longtemps sans rpondre des appels aussi ardents.
Lpreuve de la bienheureuse enfant durait encore, quand arriva la fte de l'Ascension. On tait
au 13 mai 1333. Imelda venait d'atteindre sa douzime anne. Pensant qu'en un si beau jour, son
confesseur se relcherait de sa svrit, elle surmonte sa timidit et ritre sa demande avec plus
dinstances que jamais. Ce fut en vain...
Mais, qu'est la volont de l'homme devant celle de Dieu ? On peut bien, il est vrai, interdire une
me de sapprocher de lui ; mais est-il au pouvoir de personne dempcher Dieu de s'unir cette
me ? Dieu lui-mme n'a-t-il pas dclar dans les divines Ecritures, que ceux qui le cherchent le
trouveront infailliblement, et qu'il rassasiera de ses biens ceux qui sont affams ?
Le cur bris par le nouveau refus qu'elle venait d'essuyer, Imelda se rendit l'glise du
monastre, pour assister la messe et unir son sacrifice celui de ladorable victime
Quand le moment de la communion fut venu, toutes les religieuses sans exception vinrent se
ranger, heureuses et recueillies, autour de la Table sainte.
Seule, Imelda resta dans le bas du chur.
L, agenouille, la tte dans ses mains, elle donne un libre cours ses larmes, en songeant au
bonheur de ses Surs ; elle se plaint amoureusement son divin Epoux de rester sourd sa prire, et
le conjure par de nouvelles instances de ne pas diffrer plus longtemps de combler ses vux.
Comme elle priait et pleurait encore, une Hostie s'chappe miraculeusement du Ciboire, s'lve
en l'air, franchit la grille du chur et vient s'arrter, sans qu'aucune main la soutienne, au-dessus de
la tte de l'enfant. Imelda, agenouille, les yeux fixs sur la sainte Hostie, adorait son Dieu, si prs
d'elle, et semblait s'unir aux anges dans un mme mouvement de respect et d'amour. Les Surs n'en
peuvent d'abord croire leurs yeux. Cependant, le miracle persistant, elles avertissent le chapelain.
Celui-ci, trs mu, s'approche et s'agenouille, la patne la main : l'Hostie, jusque-l immobile, vient
s'y placer elle-mme. Alors, ne doutant plus de la volont de Dieu, le prtre prend avec vnration
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l'Hostie miraculeuse et en communie la bienheureuse enfant.


Sa mort.
lmelda venait de faire sa premire Communion ! Enfin, ses vux sont accomplis ! et, comme si
elle n'et pu dans un corps mortel supporter une telle joie, elle s'affaisse sur elle-mme, abme dans
une contemplation profonde : ainsi la fleur s'incline sous les gouttes de la rose du ciel, trop faible
pour en soutenir le poids. Les mains toujours croises sur sa poitrine, les yeux doucement ferms,
Imelda paraissait livre un dlicieux sommeil
Longtemps les Surs l'admirrent en silence. Elles ne se lassaient pas de la regarder ni de
louer Dieu au fond de leur cur, parce qu'il est bon, et que sa misricorde s'tend tous les sicles.
Toutefois, l'office achev, la voyant toujours immobile et prosterne, elles ne peuvent se dfendre
d'une vague inquitude. On l'appelle ; on la prie, on la supplie, on lui commande de se relever ; elle,
toujours si prompte en obissance, cette fois n'obit pas ; elle n'a pas entendu... On la relve... elle
tait morte !
Qui aurait eu la pense de plaindre cette heureuse enfant d'tre entre si saintement dans la vie
qui dure sans fin, au ciel, aprs une premire Communion si fervente, et en ce beau jour de
l'Ascension ?
Ne la plaignons pas en effet, mais flicitons-la d'tre entre si saintement dans la vie qui dure
sans fin, au ciel.
Aprs la mort. - Ses reliques.
Le bruit de ces prodigieux vnements se rpandit bientt dans la ville de Bologne, et le
monastre de Val di Pietra vit accourir une vritable foule, chacun dsireux de contempler une
dernire fois les traits de la petite moniale. Ce fut le comte Lambertini qui ferma lui-mme les yeux
de sa fille, que le peuple appelait dj la petite Sainte .
Les moniales l'inhumrent dans leur chapelle et firent lever l'entre du chur un mausole de
marbre blanc, qui devint un centre de plerinage, et prs duquel les fidles venaient implorer la
protection de l'anglique enfant et en obtenir des miracles.
Pendant deux sicles, ses restes reposrent dans leur spulture primitive. Mais, par suite de
troubles et de guerres, les religieuses durent chercher asile dans la ville de Bologne, en 1566, et
quitter Val di Pietra o les Servtes les remplacrent. Les religieuses avaient d laisser leur cher
trsor, et elles ne s'en consolaient pas. Cdant leurs instances, le cardinal Paleotti, vque de
Bologne, ordonna le transfert du corps d'lmelda, ce qui eut lieu le 24 fvrier 1582. La famille
Lambertini fit dcorer une chapelle en son honneur, et on y plaa une inscription rappelant le miracle
de sa communion et sa mort.
L'ancien couvent des Dominicaines de Val di Pietra est aujourd'hui occup par les Capucins ;
dans le chur de la petite glise, prsentement ddi saint Joseph, une inscription latine marque
l'endroit prcis o arrivrent la communion miraculeuse et la mort de la petite Sainte . En voici la
traduction :
Ici, le XX des calendes de juin (13 mai) 1333, en la fte de l'Ascension de Notre-Seigneur dans les cieux,
la bienheureuse Imelda Lambertini, vierge trs noble de l'Ordre dominicain, qui, cause de la jeunesse de son
ge, stait vu interdire l'accs de la sainte Table, fut nourrie miraculeusement par la sainte Hostie qui se posa
sur elle, et rendit heureusement son me A Dieu.

85

Son culte.
On conoit aisment que les Dominicaines de Bologne furent les premires honorer comme
une Sainte leur chre petite Sur ; elles inscrivirent son nom dans leur Martyrologe et elles
clbraient sa fte le 16 septembre. La famille Lambertini n'tait pas moins empresse faire
connatre les vertus d'lmelda, qu'elle considrait, juste titre, comme sa gloire la plus pure. Au XVe
sicle, la bienheureuse Jeanne Lambertini, Clarisse de Bologne, contribua beaucoup rpandre le
culte de sa parente. Au XVIIe sicle, un certain Jean-Baptiste Lambertini, appartenant la mme
famille, publiait en latin, Anvers, la biographie de la sainte Dominicaine. Enfin, au milieu du sicle
suivant, le cardinal Prosper Lambertini, la veille de devenir le Pape Benot XIV, s'occupa de faire
introduire officiellement la cause de la batification d'Imelda. La mort ne lui laissa pas le temps
d'achever son uvre et le procs fut suspendu jusqu'au sortir des guerres de la Rvolution et de
l'Empire.
Sous la domination franaise, les Dominicaines furent contraintes de quitter leur couvent de
Bologne et de se disperser ; les pauvres religieuses se partagrent alors les ossements de leur petite
Sur grce la pit de la famille Malvezzi, ces reliques furent de nouveau runies et places dans
l'glise Saint-Sigismond, sur laquelle cette famille avait un droit de patronat. Elles s'y trouvent
encore aujourd'hui, vnres dans une chsse, sous une effigie en cire de l'anglique enfant qui meut
profondment les visiteurs.
Le 6 mai 1826, la S. Congrgation des Rites confirmait le culte rendu la petite Dominicaine, ce
qui quivalait la batification, et, le 16 dcembre suivant, le Pape Lon XII la proclamait
officiellement bienheureuse, accordant toute la famille Dominicaine et au diocse de Bologne la
permission de clbrer l'office et la messe propres en son honneur. Sa fte est fixe au 13 mai, depuis
la rforme du Brviaire, pour l'Ordre de Saint-Dominique.
Patronne des premiers communiants.
La bienheureuse Imelda Lambertini a t donne pour patronne aux enfants de la premire
Communion, afin de leur obtenir deux grces : celle de bien recevoir la premire visite de Jsus
Hostie et celle de la persvrance. Une confrrie a t fonde, le 17 mai 1891, par Mgr Billard,
vque de Carcassonne, Prouille, dans ce sanctuaire qui se flatte d'avoir vu natre la dvotion du
saint Rosaire, prs duquel saint Dominique a fond le premier couvent de religieuses et d'o il a
envoy ses premiers Frres travers le monde. Affilie l'Ordre des Frres Prcheurs, le 21 aot
1893, par le R.P. Fruhwirth, Matre gnral, et plus tard cardinal, elle a t rige en archiconfrrie
par un Bref du Pape Lon XIII, le 7 mai 1896, et enfin transfre Rome, le 18 octobre 1910, sous le
pontificat de Pie X, le Pape de la premire Communion prcoce.
Voici l'antienne et l'oraison graves sur une plaque de bronze, l'an 1600, dans l'glise du couvent
des Dominicaines de Bologne, prs de l'inscription dj signale :
Glorieuse vierge, pouse du Christ, Imelda, perle prcieuse de virginit, illustre par les dons du
ciel, coutez les prires que nous rpandons en votre prsence : faites que nous soyons un jour unis
aux churs clestes, et en attendant, protgez-nous au milieu des calamits qui nous pressent de
toutes parts.
- Priez pour nous, bienheureuse lmelda.
- Afin que nous devenions dignes des promesses de Jsus-Christ.
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Prions, Seigneur, que l'intercession de la bienheureuse lmelda, votre vierge, nous protge contre
tout pril, et que par son intervention il nous soit donn de recevoir, avant notre mort, le sacrement
du Corps et du Sang de Notre-Seigneur Jsus-Christ, aprs une vraie pnitence et une sincre
confession. Par le mme Jsus-Christ Notre-Seigneur. Ainsi soit-il.
Maxime Viallet.

Sources consultes. R.P. Lataste, O.P., vie de la bienheureuse Imelda Lambertini (Paris, 1875).
Anonyme, La bienheureuse Imelda (Bureau des uvres eucharistiques, Paris). Rene Zeller, Imelda
Lambertini, vierge Dominicaine (Paris, 1922). Les Saints et Bienheureux de lOrdre de Saint-Dominique
(Paris, 1927). P.Bianchi, O.P., La Sanctina della prima Communione (dans lAurora nel secolo del
Sacramento, Milan). M.C. de Ganay, Les Bienheureuses Dominicaines (Paris, 1913). (V.S.B.P., n 587).

PAROLES DES SAINTS


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La vraie libert.
Que tu le veuilles ou non, tu es soumis un Dieu et Seigneur unique et tu es averti de cette vrit
afin que, de toute ta volont, tu obisses ton Dieu. Le juste sert noblement, le mchant sert comme
un esclave ; tous, cependant, obissent la divine Providence ; mais les uns obissent comme des
fils, et font avec elle ce qui est bien ; les autres sont lis comme des esclaves, et elle fait d'eux ce qu'il
convient.
Les bons servent Dieu de tout leur cur, mais les mchants servent par ncessit ; personne,
cependant, n'chappe aux lois du Tout-Puissant. Autre chose est de faire ce qu'ordonne la loi, et autre
chose de la subir ; c'est pourquoi les bons agissent suivant les lois, tandis que les mchants souffrent
selon les lois.
Il t'est donc avantageux de servir volontiers ; car en ne voulant pas obir au Christ, tu ne fais rien
autre chose que de ne pas servir un bon matre, mais que tu serves l'iniquit. Si tu es bon, mme en
obissant, tu es libre ; si tu es mauvais, mme si tu rgnes, tu es esclave, non pas d'un homme, mais,
ce qui est beaucoup plus pnible, tu as autant de matres que de vices.
Saint Augustin.
Lesprit denfance.
L'esprit du mystre de la Nativit de Notre-Seigneur, c'est l'esprit d'enfance : le Fils de Dieu
tant venu en ce monde, selon qu'il est dit dans lEvangile de saint Jean, a donn tous ceux qui
lont reu le pouvoir de devenir enfants de Dieu . Cet esprit denfance consiste dans la simplicit,
docilit, puret, et dans le mpris des richesses et des grandeurs mondaines.
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Saint Jean-Baptiste de la Salle.

SAINT PONS
Martyr, aptre des Alpes ( vers 255 ou 261).
Fte le 14 mai.

Un couple paen entrait au temple de Jupiter le Grand Rome, pour y offrir l'encens et faire ses
dvotions. C'taient deux fervents ; le mari s'appelait Marc, tait snateur, et par consquent de noble
extraction ; la femme avait nom Julie et tait fort dvote aux idoles. Aprs tre demeurs vingt-deux
ans sans enfants, ils avaient enfin l'espoir de voir bientt un petit tre gayer leur foyer, et venaient
remercier le pre des dieux d'avoir rpondu leur attente.
Un futur ennemi des dieux.
Au mme moment, un prtre de Jupiter se prcipita vers eux comme un furieux, en leur barrant
le passage :
- Arrire, maudits, s'criait-il en les menaant de ses gestes d'pileptique ; osez-vous braver
Jupiter dans son temple ? Sortez !
- Nous sommes au contraire fidles serviteurs des dieux, et ces prsents sont pour Jupiter luimme, dit Marc tout tremblant.
Le possd dchira le voile qui lui couvrait demi le visage, arracha les bandelettes qui
ceignaient son front puis, fixant d'un oeil terrible Julie pouvante, il s'cria avec une nergie
sauvage :
- Hors d'ici, toi qui vas enfanter le monstre ennemi des dieux ! Celui que tu portes doit les briser
et renverser leur temple sacr.
Il les poursuivit ainsi de ses clameurs, ameutant contre eux le peuple qui croyait, quelque
sacrilge. Les deux poux furent heureux de trouver asile en cet instant critique dans une maison
amie voisine du temple. L, Julie, brise d'motion, et surtout dsespre de ce qu'on venait de lui
annoncer, se livra son tour contre elle-mme un accs de fureur. Dans son aveuglement
idoltrique, elle protestait qu'elle aimait mieux mourir que d'enfanter un ennemi de ses dieux.
Le temps venu, cette femme mit au monde un charmant enfant plein de vie ; elle eut cependant le
triste courage de demander qu'on lui remet le pauvre petit, afin de l'trangler, mais son mari l'arrta :
- Laisse donc, lui dit-il, laisse Jupiter se venger seul de son ennemi, il en est bien capable.
L'enfant fut appel Pontius (en franais Pons), du nom de la famille (Pontia).
Par curiosit ou amour de la musique.
Comme on peut bien le penser, l'enfant ne fut gure conduit au temple de Jupiter ; il ne fit
connaissance qu'avec les lares et les pnates, objets du culte familial. Du reste, il tait si bien dou
qu'il apprenait et comprenait tout sans effort, presque sans travail.
Il continua s'instruire en, grandissant, et merveillait ceux qui l'approchaient, tant il l'emportait
sur ses condisciples. Valre, son ami, qui a crit son histoire, l'appelait une bibliothque vivante .
Un matin que tous deux se rendaient chez un de leurs professeurs, les paroles d'un chant trange
et inconnu vinrent frapper leurs oreilles ; des voix qui se rpondaient racontaient la grandeur d'un
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Dieu qui avait cr le ciel et la terre ;


puis venaient des railleries l'adresse des idoles des nations qui ont une bouche et ne parlent
point, des oreilles et n'entendent point, des mains sans pouvoir toucher, et des pieds pour ne point
marcher . Le chant tait tout nouveau pour eux et leur parut curieux. Les deux compagnons
heurtrent la porte et demandrent entrer pour prendre part la fte. Aprs avoir parlement
quelque temps de la fentre, on consentit leur ouvrir, mais ils durent attendre seuls jusqu' la fin du
service divin auquel on ne leur permit pas d'assister. Les deux jeunes paens se trouvaient sans le
savoir dans une glise chrtienne. C'tait le moment o le Pape saint Pontien achevait la messe
matinale, et les paroles tranges qu'ils avaient entendues n'taient autres que les versets du psaume in
exilu Israel, qui se chante aujourd'hui aux Vpres.
Premier catchisme.
L'office termin, l'vque de Rome, Pontien, vint lui-mme trouver les visiteurs, et Pons le pria
de leur expliquer quel tait le chant qu'ils avaient entendu de la rue. Le Pape rpondit :
- Je sais, mon fils, que Dieu a clair ton cur pour le chercher. Dis-moi, toutes les statues des
dieux, qu'elles soient d'or, d'argent, de marbre ou de toute autre matire, ne te semblent-elles pas
choses purement matrielles et sorties de la terre ? Des blocs de pierre, taills dans un rocher,
transports dans un chariot grand renfort de bufs, dposs sur le forum, ne sont toujours pas autre
chose que des pierres, qui retourneront la terre, d'o ils ont t pris. Mais notre Dieu nous est le
Dieu du ciel, invisible aux yeux, car il est esprit ; mais visible au cur qui le cherche.
Pons, surpris, rpondit :
- Seigneur pre (c'tait un titre de respect en usage), il est vident, en effet, que les statues sont
sans rne et sans mouvement, tout le monde en conviendra. On a mis une quantit de ces dieux un
peu partout. Il a fallu les sceller avec du plomb, pour quils rsistent bien au vent, et les voleurs en
enlvent de temps en temps quelques-uns malgr leur poids.
L'vque fut tonn de cette sage rponse, et aussi d'une telle libert de langage chez un paen si
jeune. II prit Pons par la main et voulut le faire asseoir, mais Pons refusa par respect :
- Je me suis tenu debout devant des matres qui m'enseignaient des choses bien moins
importantes que celles-ci, dit l'adolescent, et je ne m'assoirai pas en votre prsence.
Pendant prs de trois heures, le Pape exposa ses visiteurs les vrits de la religion chrtienne, et
surtout leur raconta l'histoire du Sauveur Jsus. Puis il demanda Pons :
- Avez-vous votre pre et votre mre ?
- Voil deux ans que ma mre est morte, rpondit l'adolescent, mon pre est vieux et je suis son
unique fils.
- Adore-t-il les dieux de Rome ?
- Oh ! il est trs fervent pour leur culte.
Alors saint Pontien reprit :
- Dieu, qui vous a ouvert les yeux vous-mme sans le secours de personne, saura, s'il lui plat,
se servir de vous, mon fils, pour donner la vie immortelle celui qui vous a donn la vie mortelle.
Croyez donc en Jsus-Christ, et vous recevrez le baptme.
Et il l'inscrivit aussitt, lui et son ami Valre, parmi les catchumnes, puis il les renvoya tous les
deux.

89

Saint Pons catchise son vieux pre.


Les visites l'glise chrtienne se renouvelrent souvent et devinrent mme quotidiennes. Pons
fit de trs rapides progrs dans l'instruction et la vertu. Marc, son pre, qu'il n'avait pas mis dans ses
confidences, lui disait quelquefois au retour de ses sorties :
- Eh bien ! mon fils, as-tu encore appris quelque chose ?
Pons rpondait :
- Jamais, mon pre, je n'avais appris d'aussi bonnes choses qu'aujourd'hui.
Et le vieillard se rjouissait, le croyant en voie d'acqurir la science humaine.
Pons cependant cherchait une occasion de parler son pre de Jsus-Christ. Un jour enfin il lui
dit :
- Pre, j'entends souvent des hommes affirmer que nos dieux sont vains, qu'ils n'ont rien de la
majest qu'ils affectent; ne te parait-il pas qu'il en est un peu ainsi ? Ils ont bien la forme humaine et
des membres, mais ils ne sauraient en user. Je te prie de me le dire si tu t'en es aperu, les dieux que
nous avons ici, la maison, ont-ils montr quelque puissance depuis leur fabrication ?
- Je ne m'en suis jamais aperu, rpondit le pre.
- Alors, pourquoi leur offres-tu des sacrifices et de l'encens ?...
A cet argument un peu trop personnel, le vieux Marc entra en fureur, et, saisissant son pe, il
voulut en frapper son fils. Quand il se fut un peu apais, il se contenta de dire avec amertume :
- Veux-tu donc que, seuls dans cette ville, nous soyons sans dieux et sans sacrifices ?
- Nous ne serons pas seuls, rpondit le jeune homme. Il y en a dj beaucoup dans Rome qui
sacrifient au vrai Dieu.
- Et o les trouvons-nous ?
- Ordonne-moi mon pre, de tamener quelquun qui puisse te parler de cette question avec
comptence, et je saurai le trouver.
- Volontiers, amne-le.
Pons dit en sortant Valre, tmoin de cette scne :
- Certainement le doigt de Dieu est l .
Ils amenrent saint Pontien, qui neut pas de peine convaincre le vieillard. A la suite de cette
premire confrence, tous ensemble brisrent les idoles de la maison, et quelque temps aprs la
famille du snateur, y compris serviteurs et esclaves, recevait le baptme. Le pre mourut au bout de
quelques mois et Pons se trouva hritier de sa charge et de sa fortune. Il avait vingt ans.
Chez les empereurs.
Le jeune chrtien continua ses relations avec le Pape Pontier qui l'avait baptis, et ensuite avec
saint Anthre qui noccupa qu'un mois le sige de saint Pierre. Puis, vint saint Fabien, qui Pons fit
une donation gnrale de ses biens en faveur des pauvres.
Les deux Philippe rgnaient alors, ou plutt, l'empereur avait associ l'empire, en qualit de
Csar, son fils, du mme nom que lui ; ils gouvernaient, avec entente et habilet. Pons, qui avait pris
au Snat la place de son pre, avait gagn l'amiti des empereurs. Or, aux approches de l'an 247,
pendant qu'on prparait au palais et dans Rome les ftes du millnaire de la fondation de Rome, le
Csar et son pre sentretenaient devant le jeune snateur chrtien du sacrifice solennel qu'on allait
offrir aux dieux cette occasion. Pons dit tout coup :
- Enfin, trs pieux empereurs - c'tait une formule en usage puisque vous reprsentez la
puissance de Dieu ici-bas, pourquoi ne lui rendriez-vous pas hommage ce jour l ?
90

Cest prcisment ce que nous voulons faire, dit Philippe.

Pons reprit en souriant :


- Ne vous trompez point, il ny a quun seul Dieu dans le ciel, cest celui qui a tout cr par son
Verbe et tout vivifi par le Saint-Esprit.
Les empereurs se regardaient tonns, ne comprenant rien ces tranges paroles. Lun deux dit
Pons :
- Nous ne savons dans quelle intention tu nous dis cela.
Et Pons :
- Jupiter a-t-il toujours exist ?
.
Evidemment non, Saturne son pre existait avant lui pendant lge dor. Cest Saturne qui a
introduit lagriculture en Italie.
- Et quand Saturne rgnait en Crte, avant dtre dpossd par son fils Jupiter, ny avait-il pas
des hommes en Italie qui lui donnrent lhospitalit lorsquil fut chass ?
- Oui, il y en avait.
- Ce ne sont donc pas les dieux qui nous ont crs ! Il ny a quun seul Dieu, cest celui qui
nous a faits ; il est Pre, Fils et Esprit.
- Sil ny a quun seul Dieu, rpliqua lun des deux princes, pourquoi lui donnes-tu un fils ?

Le corps dcapit de saint Pons est jet dans une rivire.

Pons fut alors amen parler de lincarnation et du pch originel qui lavait rendue ncessaire ;
il raconta la vie de Jsus, le Dieu fait homme, comme saint Pontien la lui avait autrefois racont
lui-mme ; il parla du bonheur du ciel et des tourments de l'enfer et occupa longtemps l'attention des
empereurs, aussi charms qu'tonns des nouvelles choses qu'ils entendaient. Plusieurs confrences
91

semblables convainquirent les deux Philippe qui crurent en Jsus-Christ.


Le sacrifice du millnaire fut dcommand, on se borna aux spectacles et aux rjouissances
publiques. Telle est la tradition. De fait, on ne lit dans aucun auteur, remarque un historien latin du
Ve sicle, Paul Orose (liv.VII, chap, XX), qu'on soit mont ce jour-la au Capitole, ni que, suivant
l'usage, on y ait immol des victimes.
Le Pape saint Fabien fut dans l'allgresse en apprenant ces heureuses nouvelles : toutes les idoles
avaient t brises dans les diffrentes rsidences impriales, et les chapelles intrieures du palais
affectes d'autres destinations.
Malheureusement, cette conversion des empereurs n'eut pas le temps de porter de fruits pour la
socit romaine : les deux Philippe furent tus par trahison, deux ans aprs, en249.
Dce, qui leur succda, fit martyriser ds la premire anne le Pape saint Fabien (250). Puis
vinrent sur le trne Gallus et Volusien qui ne l'occuprent que deux ans et quelques mois, et enfin
Valrien et Gallien qui furent de violents perscuteurs ; ils publirent un dit gnral contre les
chrtiens et ceux qui les cacheraient.
Pons tait trop connu comme chrtien depuis plusieurs rgnes, pour ne pas tre en danger. Il se
cacha quelque temps dans Rome, puis se retira dans la petite ville de Cimelia, au pied des Alpes.
Saint Pons est saisi. - Interrogatoire.
Mais la perscution passa aussi en province, o l'on cra des tribunaux d'exception contre les
chrtiens. Les Gaules eurent comme prsident un certain Claude, avec Anabe comme assesseur. Pons
finit par leur tre livr. II fut amen devant le tribunal. Alors s'engagea un dialogue, que les actes du
tribunal nous ont conserv :
Le prsident. Les princes Valrien et Gallien, mes matres, ont entendu parler de toi, et comme
tu es d'une famille noble, ils ont ordonn que tu sacrifies aux dieux, sinon tu seras condamn subir
diffrents supplices en compagnie de misrables et de gens de basse extraction.
Pons. Le Christ est ma consolation. Si je perds ma fortune terrestre, j'en aurai une ternelle ; lhaut j'aurai non pas une noblesse humaine, mais la mme gloire que les anges.
Alors, le prsident ordonna de lui mettre des fers et de le garder en prison jusqu' ce que les
empereurs eussent t aviss. Il crivit en effet Rome, do on lui rpondit par l'autorisation de
faire prir le chrtien de n'importe quelle manire s'il ne renonait sa foi. On tira Pons de sa prison.
De nouveau le dialogue reprit :
Le prsident. Ecoute les ordres salutaires de tes matre ; ils t'ordonnent d'offrir un sacrifice aux
dieux ou de prir.
Pons. Je n'ai qu'un matre, Jsus-Christ, rpondit le martyr. Celui l peut me dlivrer des
tourments dont tu me menaces.
Le prsident. N'est-il pas tonnant que toi, un homme influent, tu en sois venu ce point de
bassesse d'appeler ton matre un homme pauvre et sans nom que le prsident Pilate, magistrat comme
nous, a fait mettre mort pour je ne sais quelle accusation ?...
Pons. N'est-il pas tonnant aussi, que toi, un homme raisonnable, tu en sois venu ce point de
folie de ne point reconnatre celui qui est le Matre du ciel et de la terre, et qui, pour ton salut, n'a pas
ddaign d'tre pauvre ? Tu oses appeler homme sans nom celui que les anges honorent aux
cieux ! Quant l'accusation des Juifs et au supplice de la croix ordonn par le juge Pilate, ils sont
arrivs parce que Jsus les voulait pour notre salut, et non par ncessit. Oh ! si tu voulais t'incliner
devant ce Dieu, ton esprit s'lverait jusqu'aux cieux, tu verrais que tes dieux sont on ralit des
dmons, et que ton esprit est dans les tnbres...

92

Le chevalet, les ours et le bcher.


Claude, furieux, donna l'ordre de soumettre le gnreux chrtien divers supplices. Or, comme
les bourreaux tournaient la roue force de leviers, soudain le chevalet se brisa, et Pons, debout et
tranquille au milieu de ses bourreaux pouvants, disait Claude :
- Eh bien ! crois-tu maintenant la puissance de mon Dieu ?
Le prsident, confondu et troubl, ne trouvait pas de paroles pour rpondre ; son assesseur,
Anabe, vint son secours :
- 0 le plus sage des magistrats, dit-il, vous savez que deux ours magnifiques des montagnes de
Dalmatie sont arrivs ici en mme temps que nous ; faites disposer l'amphithtre et que Pons n'ait
d'autre spulture que la gueule des ours qui vont le dvorer.
Claude se rendit cet avis, et Pons fut dpos dans l'arne. On lcha les deux ours, et, comme ils
semblaient rcalcitrants et engourdis, deux gladiateurs vigoureux et bien arms descendirent aussi
dans l'enceinte pour les exciter contre l'ami de Dieu. Ils avaient peine pos le pied sur le sable que
les deux fauves se prcipitrent sur eux, les touffrent entre leurs bras nerveux et s'acharnrent sur
leurs cadavres jusqu' les rendre mconnaissables. Ensuite les deux btes, toutes souilles de sang,
vinrent se coucher caressantes un pas du martyr en prire.
Claude, exaspr, disait aux licteurs d'une voix trangle :
- Vite ! Apportez du bois quon l'entasse autour de lui et nous verrons si ses incantations
teindront le feu.
Quand le martyr vit le bois dispos, il dit son juge :
- Pour quel crime me condamnes-tu au feu ?... Tu seras toi-mme livr au feu ternel. Pour moi,
j'ai confiance en mon Dieu qui a autrefois arrach les trois enfants de la fournaise.
La flamme s'lana bientt en tourbillonnant. Le peuple cependant regardait anxieux, et Claude
ricanait, croyant bien en avoir fini cette fois. Quand l'chafaudage se fut consum et la fume
dissipe, on revit Pons debout ; ses habits n'taient pas mme noircis.
La mort. - Chtiment des bourreaux
Alors Claude, ne voulant pas s'avouer vaincu, eut recours la flatterie, esprant ainsi persuader
le martyr de sacrifier Apollon, dont le temple tait prs de l, mais le gnreux chrtien rpondit :
- Je sacrifie mon corps Jsus-Christ, mon Matre ; essaye encore d'autres tourments en
attendant que la vengeance de Dieu t'atteigne.
Il y avait des Juifs dans l'assemble ; ils se mirent crier :
- A mort ! A mort le malfaiteur !
Le martyr leva alors la main droite vers le ciel :
- Merci, Seigneur Jsus, dit-il ; ils parlent comme leurs pres qui vous criaient : Crucifiez-le !
Crucifiez-le !
Le prsident se leva et dclara avec colre :
- Oui, il va mourir, car ce n'est pas moi seul, mais les empereurs qu'il outrage depuis si
longtemps.
Puis il dit aux bourreaux :
- Conduisez-le et tranchez,-lui la tte sur le rocher qui domine la rivire ; que son corps soit jet
ensuite au fond du prcipice.
Il fut ainsi fait, et le martyr Pons rendit son me Dieu.
93

Les prdictions du Saint s'accomplirent la lettre : l'empereur Valrien, fait prisonnier et esclave
par Sapor, roi des Perses, courbait le dos et servait d'escabeau son vainqueur chaque fois que celuici montait cheval (259).
Gallien fut perc de coups d'pe par ses propres soldats son entre Milan (268). Enfin, au
moment mme o tait dcapit saint Pons, Claude et Anabe tombrent au pouvoir des dmons et
expirrent au milieu d'affreuses tortures.

Les deux monastres et la ville de Saint-Pons.

Valre, l'ami d'enfance de Pons, avait t tmoin de son martyre ; il prit soin d'ensevelir son
corps sur le lieu mme du supplice.
Charlemagne combla de faveurs le monastre lev en l'honneur de saint Pons non loin des villes
de Cimelia (Cimiez,) et de Nice.
La ville de Cimiez ayant ts dtruite par les Lombards, l'abbaye de Saint-Pons de Cimiez
subsista seule. Au Xe sicle, un comte de Toulouse, appel Raymond Pons, dpouilla cette abbaye
des reliques du Saint qu'il transfra Thomires, en Languedoc, balisant en ce lieu un nouveau
monastre en l'honneur du martyr. Ce fut le monastre de Saint-Pons de Thomires ; il donna peu
peu son nom la ville actuelle. Le Pape Jean XXII y rigea un vch en 1318. L'glise abbatiale,
devenue cathdrale, ayant t ruine en partie par les protestants (1567), le monastre fut scularis
en 1615 ; les reliques avaient t dtruites pendant les guerres de religion.
Christophe Portalier.

Sources consultes. Les Petits Bollandistes. Annuaire pontifical catholique pour 1920. (V.S.B.P.,
N 845).

94

SAINT JEAN-BAPTISTE DE LA SALLE


Prtre, fondateur de l'Institut des Frres des coles chrtiennes
(1651-1719).
Fte le 15 mai.

Dans le mme sicle o saint Vincent de Paul instituait la Socit des Prtres de la Mission
dans le dessein d vangliser les pauvres , Dieu suscitait un autre prtre pour procure l'instruction
et l'ducation chrtienne aux enfants des pauvres : tel est, en effet, le but de l'Institut des Frres des
Ecoles chrtiennes, institu par saint Jean-Baptiste de La Salle.
Ce qu'tait le Fondateur des Frres.
N Reims, le 30 avril 1651, Jean-Baptiste de La Salle appartenait une noble Maison, qui avait
donn larme et la magistrature des hommes minents ; il aurait donc pu, lui aussi aspirer une
position leve selon le monde, d'autant plus qu'il tait lan de la famille. Mais il tourna de bonne
heure ses regards vers le sanctuaire, et se sentit doucement inclin se donner Dieu.
Ds l'ge de huit ans, il suivit les cours du collge de l'Universit de Reims. Le zle avec lequel
il se livra l'tude ne nuisit en rien sa pit, car il se montrait parfaitement assidu aux offices de
l'Eglise et y ajoutait de nombreuses pratiques de dvotion.
Au lieu de contrarier sa vocation, ses parents eurent le bon esprit de la favoriser. Honor par la
tonsure de la dignit de clerc ds l'ge de onze ans, Jean-Baptiste ne tarda pas attirer l'attention et
mriter l'estime de tous. Il avait peine seize ans lorsque selon un usage de lpoque, un vnrable
chanoine rsigna sa prbende en sa faveur ; c'tait Pierre Dozet, ancien vicaire gnral, chancelier de
l'Universit de Reims et archidiacre de Champagne. Jean-Baptiste de La Salle prit possession de son
canonicat dans l'illustre Chapitre de la mtropole de Reims. Quoique plac sur la voie des honneurs,
le jeune chanoine ne perdit rien de sa modeste simplicit ; il se montra parfaitement assidu au chur,
tout en continuant ses tudes, reut les ordres mineurs, prit le grade de matre s arts, travailla se
sanctifier, et enfin voulut aller faire sa thologie au Sminaire de Saint-Sulpice.
II tait Paris depuis dix-huit mois, lorsque la mort de son pre, qui avait suivi de prs celle de
sa mre, le fora de retourner Reims, cause de sa qualit de chef de famille. Il donna, dans cette
circonstance, des preuves d'une sagesse remarquable, veilla l'ducation de ses frres et de ses
surs, dirigea leurs tudes, et les forma surtout la vertu, tel point que deux de ses frres entrrent
aussi dans les ordres, et qu'une de ses surs se fit religieuse. Pour lui, il continuait ses tudes de
thologie la Facult de Reims, y prenait le grade de licenci, et plus tard le bonnet de docteur. En
mme temps il avanait dans les ordres sacrs : il fut ordonn prtre en 1678, et clbra sa premire
messe le jour de Pques.
95

L'estime qu'il s'tait acquise tait dj si grande, qu' cette mme poque il tait l'objet de la
confiance, la plus honorable. Son confesseur labb Rolland, lui laissa en mourant le soin de la
communaut rmoise des Surs de l'Enfant-Jsus, connues aussi sous le nom de Dames de SaintMaur, Congrgation institue depuis quelques annes par le P. Barr, Minime, et non encore
approuve. Le jeune ecclsiastique russit obtenir des lettres patentes pour cet Institut destin
l'ducation des jeunes filles. C'tait comme le prlude de l'uvre qu'il tait appel fonder lui-mme
pour les jeunes garons.
Comment Dieu prpara l'tablissement des coles chrtiennes.
En vertu de cette parole du Sauveur : Allez, enseignez toutes les nations , l'Eglise s'est
constamment proccupe du soin d'instruire les ignorants et surtout les pauvres. Pendant les longs
sicles du moyen ge, on trouve une cole l'ombre de chaque glise ou dans l'enceinte de chaque
monastre.
Malheureusement, les longues et terribles guerres qui ensanglantrent l'Europe au XVIe et XVIIe
sicle avaient dtruit la plupart de ces fondations, ruinant les paroisses et les couvents qui les entretenaient. Les matres, crivains jurs, et tous ceux qui faisaient mtier d'enseigner, n'taient ni assez
nombreux ni assez dvous ; d'ailleurs l'insuffisance de la rtribution exige des lves ne facilitait
pas leur recrutement. On sentait donc le besoin d'une Congrgation religieuse qui se vout de
prfrence l'ducation chrtienne des enfants. M. Bourdoise, qui a laiss Paris un grand renom de
vertu, disait :
- Un prtre, qui aurait la science des Saints et du salut, se ferait matre d'cole, par l arriverait
se faire canoniser.
C'est sous cette inscription que se forma Paris, en 1649, une association de prires ayant pour
but unique de demander Dieu, l'homme capable d'une telle entreprise ; elle tait place sous le
patronage de saint Joseph ; et saint Vincent de Paul, M. Olier et surtout l'abb Bourdoise taient la
tte des associs. Tout nous porte penser qu'elle eut pour rsultat loign l'tablissement des Frres
des Ecoles chrtiennes, dont le fondateur naissait Reims, peu de mois aprs, en avril1651.
L'abb de La Salle pris aux filets de la Providence
En 1679, vivait Rouen une dame Maillefer, originaire de Reims et, parente de l'abb de La
Salle. Durant de longues annes, elle avait men une vie toute mondaine ; mais, enfin, touche de la
grce, elle s'adonna la pnitence et aux uvres de charit ; elle favorisa surtout la propagation des
coles gratuites de filles diriges Reims par les Surs de l'Enfant-Jsus. Infatigable dans son zle,
elle voulait procurer aux jeunes garons le mme bienfait d'une ducation chrtienne, au moins dans
sa ville natale. C'est pourquoi elle s'entendit avec un laque dvou, M, Andrien Nyel, qui s'tait
occup des coles de charit de Rouen, et elle l'envoya Reims pour en ouvrir de semblables. Elle
lui remit une lettre pour l'abb de La Salle, qui elle le recommandait.
Non seulement celui-ci ne fit pas de difficult d'accorder le concours gracieux que dsirait de lui
sa parente ; mais, pour conserver la mission de M. Nyel le secret qui devait en favoriser le succs,
il lui offrit, l'hospitalit dans sa maison, et fit lui-mme discrtement les dmarches ncessaires pour
l'ouverture d'une cole gratuite, qui fut bientt suivie d'une seconde ; l'une et l'autre commencrent
en 1679. Le bon chanoine, tout en croyant suivre son dsir de seconder seulement une uvre
charitable qui lui tait trangre, se trouvait ainsi engag dans la voie o Dieu l'appelait.
96

Insensiblement il se prit de sollicitude pour luvre nouvelle, donna ses soins aux matres
qu'avait recruts M. Nyel, et mme pour mnager leurs instants, et faire servir leur formation
jusqu'au temps des repas, il les admit sa table.
Ceci se passait en 1680. L'anne suivante, il les installait dans sa propre maison, malgr le
mcontentement de sa famille. Cependant, ces premires recrues, qui n'aspiraient qu' tre de simples
matres d'cole, menaient dj une vie digne de religieux ; le rglement leur parat un peu trop
gnant, et presque tous se retirrent. L'abb de La Salle russit les remplacer par d'autres plus
fervents et s'occupa de ceux-ci avec une sollicitude qu'il s'expliquait d'autant moins qu'elle tait
accompagne d'une rpugnance relle pour ce genre de vie. Mais enfin, dit-il lui-mme, je compris
que Dieu m'appelait.
En consquence, en 1682, il quitte l'htel paternel et va habiter avec ses matres d'cole, la
maison qui doit tre rellement le berceau du nouvel Institut.
Budget de la nouvelle fondation.
Le succs des coles chrtiennes et gratuite de Reims avait inspir dautres villes le dsir
den possder de semblables. Guise, Rethel, Chteau-Porcien et Laon sollicitrent la mme faveur.
Lardent M. Nyel, enchant de rpondre leur empressement, sabsentait sans scrupule et laissait
peser la responsabilit de ltablissement de Reims sur labb de La Salle, qui sy dvoua plus que
jamais. Pour le prparer davantage encore sa mission sublime, Dieu lui demanda alors un grand
sacrifice. Les matres dcole, moins dvous et moins gnreux que lui, navaient pas renonc aux
calculs intresss de lavenir. Il se disaient mme que M. de La Salle tait exempt de pareilles
inquitudes, parce que, grce sa riche prbende canoniale, il serait toujours labri du besoin. Le
vnrable prtre, cette rflexion, se sentit soudain inspir de se dmettre de son canonicat, et
poussant jusqu lhrosme sa gnreuse rsolution, il le rsigna, en 1683, en faveur dun
ecclsiastique tranger sa famille, plutt que de porter son choix, comme on len pressait sur un de
ses frres, dj engag dans les Ordres.
Ce nest pas tout. Suivant les conseils du P. Barr, quil ne manquait jamais de consulter, il ne
voulut pas btir son uvre sur un autre fonds que sur la Providence, et il se dcida se dpouiller de
son riche patrimoine en faveur des ncessiteux, que la famine de 1684 et 1865 avait multiplis dune
manire extraordinaire. Devenu ainsi pauvre volontaire, lancien chanoine de la mtropole de Reims
se trouva vritablement lhomme des desseins de Dieu, pour mener bonne fin luvre qui lui tait
confie. A la suite dune retraite faite avec ses disciples, il stablit parmi eux et embrassa lui-mme
les pratiques qui sont devenues la rgle de lInstitut des Frres des Ecoles chrtiennes ; il dtermina
galement lhabit quils ont fidlement gard depuis deux sicles.
On ne triomphe des hommes quen triomphant de soi, et le fondateur, pour vaincre les obstacles,
non seulement se fit pauvre, mais perscuta cruellement sa chair ; il portait de rudes cilices et se
donnait de frquentes disciplines, o le sang coulait abondamment. Il simposa aussi de longs jenes.
Sa vie tait de plus en plus une vie de prires, car il aimait rpter quon ne fait pas la moiti
des uvres quon pourrait faire si lon priait assez. Il y employait une partie de ses nuits, qu'il passait
terre ou sur une chaise, pour tre plus prompt interrompre frquemment le sommeil ; Reims, il
se faisait enfermer parfois dans l'glise Saint-Remi, et demeurait prostern sur le tombeau du Saint
qui a baptis les Francs.
Souvent aussi, il passait des jours, des semaines, et quelquefois des mois entiers en retraite, soit
dans un petit jardin qu'il avait lou pour cela ct du couvent des Augustins, sur les remparts de la
ville de Reims ; soit Notre-Dame de Liesse, o il aimait conduire en plerinage quelques-uns de
ses Frres ; soit enfin dans le dsert des Carmes, prs de bouviers, en Normandie.
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Ses premiers succs.


En 1688, au moment o lInstitut s'tablissait Paris, il comptait dj les cinq maisons nommes
plus haut. Toutefois, on ne le connatrait quimparfaitement, si lon se bornait noncer ce chiffre.
Quest-ce, en effet, que cinq ou six coles ?
Les promoteurs bruyants de linstruction laque moderne, dans la guerre acharne quils ont
dclare lenseignement congrganiste, se doutent-ils que cest Jean-Baptiste de La Salle quest
due la cration des Ecoles normales en France, pour la formation des jeunes matres sculiers ?
Dans cette maison de Reims, qui fut le berceau du nouvel Institut, nous voyons commencer, ds
1685, un Sminaire de matres pour la campagne , reus gratuitement par le gnreux fondateur,
instruits et forms sous sa direction, pour aller ensuite tenir des coles dans les paroisses. Ils taient
habituellement au nombre de trente, sans compter les quatre boursiers que le duc de Mazarin avait
dots par une fondation chez les Frres de Rethel, pour la direction des coles rurales de son duch.
Cette uvre fut toujours singulirement chre l'abb J.B de La Salle ; lorsque des circonstances
indpendantes de sa volont eurent amen la fermeture du Sminaire de Reims, il en ouvrit de
semblables Paris, plus tard Saint-Denis, et enfin Saint-Yon de Rouen.
Dveloppement de l'Institut.
Il convenait de s'tendre sur les premiers temps de l'histoire de Jean-Baptiste de La Salle ; la
suite est l'histoire du dveloppement rapide de son uvre, accomplie au milieu de contradictions et
de perscutions qui auraient d la faire sombrer.
II vint Paris et fonda les coles de Saint-Sulpice, puis celles de Vaugirard, subit des procs de la
part des matres d'coles, fut calomni et perscut de toutes faons ; et toutes ces attaques aboutirent
enfin un arrt du Parlement lui interdisant d'instruire Paris tous les enfants, sauf ceux dont
l'indigence tait bien constate.
C'tait providentiel ; linstitut se rapprochait ainsi de sa voie dfinitive. A la suite d'une grave
maladie, l'abb de. La Salle avait prpar le Fr. Henri Leureux lui succder, lui avait fait faire des
tudes brillantes, lorsque ce fils aim fut enlev subitement par la mort. Dans son chagrin, le
fondateur comprit que son projet d'avoir des Frres prtres dans chaque maison amnerait
certainement des difficults, et il y renona dfinitivement, interdisant ses religieux les tudes
classiques, qui peuvent conduire au sacerdoce. C'est seulement en 1923 que le Pape Pie XI, eu gard
aux ncessits des temps, a ordonn de droger ce point de rgle, tout en maintenant le principe
essentiel de religieux non prtres, tabli par Jean-Baptiste de La Salle.
A la fin du XVIIe sicle, l'Institut comptait 16 coles, comprenant plus de 1500 enfants. Bientt,
elles se multiplirent en province : Troyes, Avignon, Marseille, Darnetal, Rouen, Dijon, Mende,
Alais, Grenoble, Saint-Denis, Versailles, Moulins, Boulogne ; toutes ces maisons furent ouvertes
de1701 1710. Il faut citer aussi Rome, o deux Frres avaient t envoys ds l'an 1700.
En 1712, le saint fondateur, g de soixante et un ans, entreprit la visite de ses coles dans le
midi de la France, et ce fut souvent un chemin de croix qu'il suivit. Les jansnistes lui opposaient, en
effet, de cruels obstacles, faisant parfois fermer ses maisons, comme Marseille ; plus souvent il
triomphait d'eux. A Alais notamment, il alla, aprs un sermon de l'Assomption, se jeter aux pieds d'un
prdicateur qui avait vit de parler de la Trs Sainte Vierge en ce jour de sa principale fte ; il le
convertit si pleinement qu'il fit de lui un ardent prdicateur de la vrit ; on en eut la preuve ds le
dimanche suivant.
98

Le sjour de M. de La Salle dans le Midi dura deux ans, et il faillit tre fatal l'Institut naissant,
qui avait t priv pendant ce temps de sa direction immdiate encore si prcieuse. En effet, des
personnages puissants taient intervenus pour favoriser des innovations et des changements ; tout
allait tre perdu, lorsque les anciens religieux, en toute hte, supplirent leur Pre de revenir ; il
apparut et la paix se rtablit.
Dmission.
LInstitut paraissant bien affermi, le saint fondateur pria si vivement ses Frres de le dcharger
du supriorat que ceux-ci durent y consentir. Ils lurent pour Gnral le Fr. Barthlemy, digne
d'ailleurs de lui succder. Cette lection, qui marque la fin des fonctions de l'abb de La Salle comme
Suprieur gnral, eut lieu le 23 mai 1717.
Ds lors la vie efface du Saint, qui avait encore deux ans passer sur la terre, fut consacre
entirement la prire et la pratique de l'humilit. Etant venu Paris pour une affaire, il sut que ses
religieux voulaient lui faire honneur, et pour viter qu'on le traitt ainsi, il descendit au Sminaire de
Saint-Nicolas du Chardonnet, qu'il difia par sa rgularit ; mais le Fr, Barthlemy vint le chercher
au nom de son autorit, et aussitt le serviteur de Dieu le suivit. De l, il retourna la maison SaintYon, Rouen, o il avait fix sa retraite et o il habitait la plus humble cellule.
Il ne sortit gure de la rserve vis--vis des Frres que pour fliciter ceux d'entre eux qui ne
craignirent pas de se compromettre dans la rsistance au jansnisme, et trois mois avant sa mort, il
crivit une forte dclaration pour affirmer son attachement l'orthodoxie en face des bruits
malveillants rpandus contre sa foi, cause du nom de l'un des membre de sa famille, qui figurait
parmi les trop fameux appelants de la bulle Unigenitus de Clment XI.
Comment il mourut.
Le Carme de 1719, dont il ne devait pas voir la fin, commenait ; il voulait en suivre toutes le
observances. On s'y opposa. Quelques jours aprs, une porte lui tant tomb sur la tte, occasionna
des accidents si graves, que le mdecin dclara le mal mortel.
Comme la fte de saint Joseph approchait, le vnrable prtre souhaitait offrir le saint sacrifice
encore une fois avant de mourir ; mais sa faiblesse extrme semblait devoir le priver de cette joie,
lorsque, dans la nuit du 18 au 19 mars, ses douleurs disparurent, pour ne reparatre que le lendemain
au soir ; il clbra donc sa dernire messe, et s'entretint tout le jour avec ses Frres.
Le Mercredi-Saint, le cur lui porta le Viatique ; M. de La Salle le reut genoux avec une
dvotion extraordinaire ; le lendemain, Jeudi-Saint, on lui donna l'Extrme-Onction, et ses enfants
l'en ayant suppli, il leva les mains et consentit les bnir. L'agonie commena au milieu de la nuit
du Jeudi au Vendredi-Saint, et 4 heures, il rendit l'me, le mme jour que son Sauveur. C'tait le 7
avril 1719.
La foule, qui se pressa bientt pour contempler une dernire fois les traits du serviteur de Dieu,
ne put rsister au dsir de conserver quelques reliques de lui, et l'on mit son habit en lambeaux.
La cause de Jean-Baptiste de La Salle fut introduite par Grgoire XVI en 1840 ; Lon XIII l'a
batifi le 19 fvrier 1888, puis canonis le 24 mai 1900, en mme temps que sainte Rite de Gascia,
et a tendu sa fte toute l'Eglise le 10 fvrier 1901.
Sa statue a t place en 1904 dans la basilique Vaticane parmi celles des principaux fondateurs
d'ordres.

99

L'Institut des Frres aprs la mort de son fondateur.

Aprs la mort du Saint, sa Congrgation jouit dune longue priode de paix et de prosprit.
Comme il l'avait souhait, prvu et mme prdit, des lettres patentes furent accordes son Institut
par le roi Louis XV, qui lui donna ainsi une existence lgale. Une Bulle du Pape Benot XIII lui
confra, en 1725, lapprobation canonique. Ses tablissements s'affermirent, se dvelopprent et se
multiplirent. La Rvolution franaise crut l'avoir dtruit, mais il s'tait conserv dans les
communauts d'Italie et le Pape Pie VII le rtablit officiellement en 1805.
En France, il reparut ds le temps du Consulat, rappel par les populations, acclam par les
municipalits, autoris mme par le gouvernement. On sait quels dveloppements il a pris depuis, et
quelles attaques il est en butte aujourd'hui. A la fin du XIXe sicle nous avons vu le costume des fils
de saint Jean-Baptiste de La Salle disparatre des coles officielles ; les lois impies de 1901 et de
1904 l'ont mme chass de nos coles catholiques. Mais l'arbre a pouss travers le monde des
rameaux vigoureux, et en l'Anne jubilaire 1925, on publia que 12 000 Frres instruisaient en divers
pays prs de 275 000 lves ; sur ce chiffre, prs de 1100 Frres se trouvaient dans les missions avec
41 000 lves.
Que les fidles recourent au Saint ; qu'ils lui demandent de conserver leurs enfants la foi de
leur baptme, et qu'ils s'unissent avec ferveur aux prires qui se font et aux efforts qui se multiplient
pour obtenir que les religieux aient partout la libert d'enseigner.
A.F.B.

Sources consultes. Armand Ravelet, Le bienheureux Jean-Baptiste de La Salle (Tours, 1888).


Alexis Delaire, Saint Jean-Baptiste de La Salle (collection Les Saints, 1900). ( V.S.B.P., n 10 et 1056).

100

SAINT JEAN NPOMUCENE


Prtre et martyr (1330-1383).
Fte le 16 mai.

Le

nom de Jean Npomucne voque immdiatement l'ide du secret de la confession


sacramentelle : c'est en effet, pour rester fidle ce secret qu'il a donn sa vie, prfrant le martyre
la trahison de son devoir de prtre. Pour le peuple tchcoslovaque, saint Jean Npomuk , ainsi
qu'on l'appelle en son pays d'origine, est le Saint national ; il est aussi vnr qu'en France sainte
Jeanne d'Arc, que saint Franois d'Assise en ltalie ou que saint Jacques en Espagne. La petite ville de
Npomuk, qui lui a donn son nom, se trouve prs de Klattau, dans le district de Plzen ou Pilsen,
entre Prague, et la frontire bavaroise.
Ses parents. - Sa naissance.
L'un des premiers jours de l'an 1330, deux vieillards, le mari et la femme, deux artisans, dont le
nom de famille tait Wolfflin ou Wolfflein, sortaient de la petite ville de Npomuk et se rendaient au
couvent cistercien de Sterbnberg, voisin de la cit. Dans l'glise du monastre, on vnrait une image
miraculeuse de la Vierge Marie. Les deux, plerins s'agenouillrent au pied de l'autel et supplirent la
Mre de Dieu de leur accorder enfin un fils. Leur prire fut entendue, et, peu de temps aprs, ils
obtinrent un enfant qui reut le nom de Jean.
Quelques mois s'taient couls quand le petit enfant, rest frle et dbile, tomba
dangereusement, malade. Tous attendaient sa mort. Les deux vieillards reprirent avec confiance le
chemin du sanctuaire o Marie les avait dj exaucs et ils firent le vu de consacrer lenfant, s'il
revenait la sant, au service de Dieu.
Le petit Jean, plein de vie, s'lana de son berceau dans les bras de sa mre.
Le modle des enfants de chur .
Pntrs d'une vive reconnaissance, les parents tinrent leur promesse et n'pargnrent rien pour
donner leur fils une excellente ducation, et ils s'imposrent cette fin les plus rudes sacrifices.
Envoy de bonne heure l'cole, Jean y apprit d'abord le catchisme et les rpons de la messe.
Ds qu'il les sut, il allait tous les matins dans l'glise des Cisterciens de Sterbnberg, au pied de
l'image de Marie, et servait toutes les messes qui s'y disaient. C'tait l son bonheur et son plus doux
passe-temps. L'glise conventuelle, sanctifie par la prire du futur martyr, devait tre dtruite en
1420 par les hrtiques hussites ; quant sa maison natale, elle a fait place une glise, la
Jacobskirche.
101

Saint Jean fait ses tudes ecclsiastiques.


A la pit la plus tendre, Jean joignait un esprit trs vif. Ses parents russirent l'envoyer tudier
Staab, puis l'Universit de Prague, fonde par l'empereur Charles IV en 1348, o il obtint le grade
de docteur en thologie et en droit canon.
Il reut en cette dernire ville une dignit bien plus prcieuse, celle du sacerdoce ; il ne se
prsenta l'ordination qu'aprs avoir pass un mois dans la retraite et les mortifications.
Ses remarquables aptitudes pour la parole publique furent aussitt connues et utilises, et,
nouveau prtre, il fut plac par son archevque dans la chaire de Notre-Dame du Tyn, Prague. Une
foule immense accourait ses sermons ; on y comptait plusieurs milliers d'tudiants. Parmi ces
derniers, beaucoup donnaient la population le triste spectacle d'une conduite lgre et souvent scandaleuse. Jean Wolfflin, par le charme de son loquence, les attira, les retint au pied de sa chaire. Les
plus effronts d'entre eux sortaient mus et bouleverss de ses sermons, et prenaient bientt la
rsolution de changer de vie.
Ces rsultats admirables, dus la saintet du prdicateur, furent apprcis leur juste valeur par
l'archevque et le Chapitre de Prague, et, soit pour rcompenser de si minents services, soit pour
s'attacher le concours d'un homme aussi distingu, ils le nommrent chanoine. Jean se montra
toujours fort exact assister au chur, mais son zle ardent et actif savait encore trouver de longues
heures pour travailler au salut des mes.
Saint Jean est nomm aumnier de la cour.
Parmi les auditeurs de l'loquent chanoine on vit mme une fois l'empereur Wenceslas IV, roi de
Bohme, fils et successeur de Charles IV. A cette poque, le jeune prince ne s'est pas encore montr
le perscuteur et le bourreau qu'il sera plus tard. Il y prlude nanmoins par des excs qui le font
surnommer l'Ivrogne ou le Fainant. Il a prs de lui pour pouse une douce et sainte personne,
l'impratrice Jeanne de Hollande, fille d'Albert de Bavire, duc de Hollande, et petite-fille de
l'empereur Louis de Bavire. Capricieux et changeant l'excs, tantt il aime sa femme avec passion,
tantt il la jalouse et l'accable de ses propos injurieux.
Des hommes d'un tel caractre sont capables de mouvements vers le bien : Wenceslas, instruit
par la renomme des succs du prdicateur, avait voulu en juger par lui-mme. C'tait le dimanche
des Rameaux. Or, le chanoine Wolfflin, dsireux sans doute d'viter les maux plus grands qu'aurait
provoqus une rvolte, peut-tre imminente, des peuples de la monarchie contre un souverain si
lamentable, prcha sur le respect d l'autorit lgitime. Ce sujet fut naturellement trs agrable
Wenceslas, et il prouva une telle satisfaction qu'il voulut nommer le prdicateur l'vch de
Litomerice qui tait devenu vacant. Ce fut en vain. Jean de Npomuk se dclara indigne d'exercer
une fonction si importante.
Sur ces entrefaites, l'impratrice, qui apprciait de plus en plus les qualits morales de ce prtre,
aussi modeste qu'loquent, le fit nommer aumnier de la cour. Il accepta cette dernire fonction,
malgr son humilit, avec l'espoir de faire du bien au milieu des princes et des grands, prs de qui il
allait vivre, de ramener l'empereur une vie meilleure et de secourir les pauvres.
Jean justifia vraiment le titre d'aumnier et son appartement devint le rendez-vous des pauvres.
Sa charit tait ingnieuse dcouvrir les misres caches et concilier les diffrends qui s'levaient la cour et dans la ville ; il assoupissait les querelles et prvenait les procs. Ses premiers
sermons firent une impression sur l'me de l'empereur dont ils arrtrent quelque temps les
drglements.
102

Wenceslas prenait volontiers les conseils du saint prtre ; il crut lui tre agrable en lui proposant
la prvt de Wisegrad qui, aprs les vchs, tait la premire dignit ecclsiastique de la Bohme.
C'tait peu connatre l'me de Jean Npomucne ! Si celui-ci avait repouss la dignit piscopale,
bien qu'elle lui offrit des travaux et des croix, combien plus encore devait-il mpriser une situation
o il n'avait que des trsors recueillir, des honneurs recevoir ! Il dclina cette nouvelle offre et se
contenta de son poste d'aumnier.

L'impratrice le choisit pour son confesseur.


L'impratrice le prit pour directeur de sa conscience. Jusqu'alors elle s'tait montre femme d'une
grande innocence de murs, digne de son rang encore plus par ses vertus que par la noblesse de son
sang, aimant les indigents et les servant de ses propres mains, mortifiant son corps par des jenes et
donnant la prire une grande partie de ses nuits. Sous la direction de Jean Npomucne, elle avana
rapidement dans les voies de Dieu.
Elle pleurait comme ses propres pchs et expiait par ses austrits les garements de l'empereur
qui, entran par les passions, sduit par les conseils de courtisans impies, s'tait laiss aller toutes
les dbauches. La grande vertu de la princesse aurait d difier et toucher le cur de Wenceslas.
Mais tout au contraire, la pit mme de sa femme devint odieuse et insupportable au roi de Bohme.
II laissa pntrer dans son me les doutes les plus outrageants l'gard de sa femme, et, sans motif,
aveugl par la passion de la jalousie, il ne voult plus voir en elle qu'une pouse infidle, d'autant
plus coupable de le tromper qu'elle lui tait apparemment plus dvoue. Successivement, d'ailleurs,
deux favoris de l'empereur avaient encourag la malveillance de leur matre contre le pieux chanoine.
Le second, nomm Andronic, ayant compromis une jeune fille, le pre confia sa cause
l'impratrice et l'aumnier de la cour ; la plainte fut transmise Wenceslas d'une manire si
nergique qu'il tait difficile d'touffer l'affaire. Pour se venger, Andronic machina une dnonciation
anonyme contre la vie prive de l'impratrice.
Or, le lendemain mme, Jeanne s'approchait publiquement de la sainte Table ; son tyrannique
mari savait que quelques heures peut-tre auparavant elle s'tait confesse ; cet tre jaloux se mit
dans l'esprit de savoir la vrit de la bouche mme de Jean Npomucne. Il le fit mander prs de lui,
et faisant allusion au sacrement de Pnitence que l'impratrice avait reu, Wenceslas somma le prtre
de dire ce qu'il savait sur les motifs qui tenaient la reine l'cart de son mari. Par deux fois Jean
Npomucne se contenta de ces mots Je n'ai rien dire.
La colre de l'empereur fut telle qu'il mit la main son pe. Andronic, qui tait prsent, incita
son matre plus de calme, lui suggra de laisser l'aumnier de la cour le temps de rflchir.
Wenceslas cda, mais ce fut pour ordonner de jeter l'aumnier dans un cachot.
Seul, en face de sa conscience et de Dieu, Jean Wolfflin, loin de revenir en arrire, crivit
l'empereur une lettre digne de la noble cause qu'il dfendait, et, soit prudence humaine, soit retour
des ides plus saines, Wenceslas donna l'ordre d'largir le prisonnier. Ce n'tait pas, hlas ! pour
longtemps.

103

De nouveau en prison et tortur.


Cette fois l'incident fut caus par un nouvel accs de cruaut du tyran. On servit sur la table
impriale une volaille qu'il estima n'tre pas cuite point. Wenceslas s'emporta jusqu' ordonner
qu'on embrocht le cuisinier pour le faire rtir au mme feu. Les serviteurs terrifis ne voulaient
point se soumettre si trange injonction, et d'autre part ils craignaient non sans motif d'tre
condamns bientt au mme supplice.
Jean se rendit alors prs du roi, lui reprocha hautement ses fantaisies criminelles, puis,
adoucissant la voix, s'effora de l'apaiser. Le malheureux cuisinier russit s'chapper, mais toute la
colre de Wenceslas s'tait retourne contre le saint prtre, qui fut de nouveau incarcr.
Le chanoine Wolfflin supporta avec joie son indigne traitement, il n'ignorait pas que ce qui le lui
avait attir, c'tait beaucoup plus son silence pass au sujet de la confession que les remontrances
qu'il venait de faire au roi ; il entrevit dans ses souffrances le commencement d'un long martyre et il
en remercia Dieu. Wenceslas laissa bientt percer ses vritables proccupations.

Saint Jean Npomucne envoy au supplice.

Il fit dire au prisonnier que celui-ci ne recouvrerait la libert quaprs avoir rvl la confession
de l'impratrice. C'tait se heurter un roc inbranlable.
Le roi changea alors de tactique ; il largit son prisonnier et lui envoya un messager pour le prier
d'oublier le pass et de venir en gage de rconciliation, dner le lendemain la cour.
104

L'aumnier obit et se prsenta la table royale ; il fut reu avec honneur. Tout alla bien jusqu'
la fin du repas. Wenceslas renvoya alors tous les assistants et resta seul avec Jean Npomucne.
Aprs quelques instants d'entretien sur des matires indiffrentes, il revint sur le sujet qui lui tenait
tant cur et somma le confesseur de parler.
- Je n'y consentirai jamais, rpondit le martyr ; et vous-mme, Sire, souvenez-vous que vous
empitez sur les droits de Dieu, qui seul appartient le discernement des consciences. En toute autre
chose, commandez, je vous obirai ; mais en ceci, j'ose dire Votre Majest ce que rpondait saint
Pierre aux princes des prtres : Il vaut mieux obir Dieu qu'aux hommes.
L'empereur, exaspr, fait venir le bourreau, qu'il appelait son compre . Le saint prtre est
sur ses ordres, conduit dans la salle des tortures, tendu sur un chevalet ; le bourreau et ses satellites
lui piquent les flancs avec des lances dont la pointe a t rougie au feu. Ses os craquent, ses
membres, violemment tendus, se disloquent, de larges blessures ont dchir sa chair, les brlures
l'ont rendu mconnaissable. C'est dans cet tat qu'il est retir du chevalet, sur lequel il n'a cess,
durant son supplice, d'invoquer le nom de Jsus et de Marie ; puis, une fois de plus, le voil jet en
prison, o il pense expirer.
L'impratrice, mise au courant des horribles traitements infligs son confesseur, n'eut point de
repos qu'elle n'en et obtenu du roi la dlivrance.
Saint Jean Npomucne prdit sa mort
et les malheurs de la Bohme.
Le martyr rentra dans sa demeure, calme et joyeux. Il ne se plaignit personne, laissa ses plaies
se refermer et reprit le cours de son ministre avec plus de zle que jamais. Il savait que la haine de
l'empereur n'tait point apaise. Dieu lui avait rvl qu'il mourrait bientt sous ses coups ; il se
prparait donc au martyre par un redoublement de ferveur.
L'heure approchait o il devait verser son sang pour Jsus-Christ. Il monta une dernire fois en
chaire pour faire ses adieux ce peuple qu'il avait vanglis depuis de longues annes. Ses paroles,
inspires par le dernier discours que le Fils de Dieu tint ses aptres la veille de sa mort, prirent
ensuite une allure prophtique. Son historien les rapporte ainsi :
- Vous me verrez encore un peu de temps, leur dit-il, mais je ne vous parlerai plus beaucoup ; je finis ma
carrire, ma fin approche ; je mourrai pour les lois de Jsus-Christ et de son Eglise.
L'hrsie que l'enfer suscitera dans peu de temps dsolera le royaume de Jsus-Christ, et dans ce
royaume de Bohme, o la religion est prsent si florissante, on verra les autels profans, le sanctuaire
ananti, l'usage des sacrements aboli, les conseils vangliques mpriss, toutes les lois divines et humaines
foules aux pieds. Les temples du Seigneur et les monastres o il est servi seront rduits en cendres ;
plusieurs saints religieux priront par l'pe, par la faim, par la soif et par une infinit d'autres supplices. Les
loups entreront par force dans la bergerie, ils dvoreront le troupeau ; ils s'empareront du patrimoine de
Jsus-Christ. Tout sera renvers, chang, mpris ; la puissance des tnbres sera dchane, et malheur
celui qui tombera entre les mains de ces faux prophtes !

Des larmes abondantes coulaient des yeux du martyr et des gmissements se faisaient entendre
dans tout l'auditoire.
La prdiction n'tait que trop vraie ; trente ans plus tard, Jean Huss, Jrme de Prague et
plusieurs autres hrtiques levrent l'tendard de la rvolte contre l'Eglise catholique, insultant la
foi du Christ et semant partout leur dtestable doctrine.

105

Les paens firent ensuite irruption en Bohme, brlant les glises, renversant les monastres et
commettant des iniquits jusqu'alors inoues.
Enfin, quelque temps aprs, la plupart des habitants furent entrans dans l'abme par l'hrsie de
Luther. Jean Npomucne, avant de descendre de chaire, dit un dernier adieu aux fidles de Prague.
- Je demande pardon, ajouta-t-il, aux chanoines et aux clercs de tous les mauvais exemples que je
leur ai donns.
Tout le peuple, saisi de crainte et de douleur, rpondit de nouveau par des pleurs et des
lamentations.
Le martyre.
Le saint prtre voulut ensuite prier une dernire fois aux pieds de Notre-Dame de Bunzel, dont
saint Cyrille et saint Mthode avaient autrefois apport l'image en Bohme avec la foi chrtienne.
Sur le soir, il rentra dans Prague.
Wenceslas, qui se trouvait une fentre de son palais imprial, aperut sa victime, et le feu de la
jalousie se rallumant dans son me, il envoya chercher l'homme de Dieu :
- Ecoute, prtre, lui dit-il, il n'est plus prsent question de garder le silence. Tu parleras ou tu
mourras. Si tu ne me dclares tout ce que tu sais de l'impratrice, vive Dieu ! tu boiras de l'eau de la
rivire de Prague !
Jean regarda le tyran avec un visage calme et svre, sans daigner lui rpondre, attendant avec
intrpidit la couronne qu'on lui prparait.
- Qu'on emmne cet homme ! Qu'il ne paraisse plus devant mes yeux ! s'cria Wenceslas, furieux
de ce silence et perdant toute mesure ; qu'on le jette la rivire pieds et poings lis lorsqu'il fera nuit,
afin que le peuple ne connaisse pas son excution !
Le glorieux confesseur de la foi employa le peu d'heures qui lui restaient se prparer au dernier
sacrifice. Le soir venu, les ordres du Nron de Prague furent excuts la faveur des tnbres. Du
haut du pont Charles, construit sous l'empereur Charles IV, et qui joint, sur la Moldau, la grande et la
petite Prague, le martyr fut prcipit dans les flots ; c'tait la veille de l'Ascension, 29 avril 1383.
L'empereur avait voulu perptrer son crime dans l'obscurit de la nuit et le tenir secret. Mais
peine le corps fut-il touff sous les eaux qu'une clart merveilleuse plana la surface du fleuve,
immobile d'abord, puis suivant lentement le courant.
L'impratrice, informe de ce prodige qui faisait accourir toute la ville et dont elle-mme ignorait
encore la cause, en parla avec une grande simplicit son mari, lui demandant ce que pouvait
prsager une vnement si inattendu. Wenceslas, ces mots, se sentit frapp comme par la foudre ; il
s'enferma pendant trois jours, sans vouloir recevoir personne ; il croyait avoir devant les yeux le
corps de sa victime, illumin des splendeurs du ciel.
Le mystre s'claircit bientt ; les bourreaux trahirent le secret du prince et, sans doute en vertu
des lois naturelles, le corps remonta la surface. Les restes du martyr furent recueillis avec respect et
dposs en l'glise Sainte-Croix des Pnitents ; bientt le Chapitre, le clerg paroissial et les Ordres
religieux vinrent en grande pompe afin de transporter les reliques la cathdrale. On fut oblig de
rouvrir le cercueil pour satisfaire la pieuse tendresse du peuple qui voulait revoir les traits de
l'homme de Dieu. Tous les malades qui purent toucher son corps furent aussitt guris.
Quand on creusa la terre pour lui confier les restes du martyr, on y trouva un trsor, comme si
Dieu et voulu se charger de la dpense des funrailles de son serviteur.

106

Gloire de saint Jean Npomucne,


La colre divine s'appesantit sur Wenceslas ; peu d'annes aprs, maudit de ses peuples, il se vit
enlever le trne imprial par son propre frre, et il mourut sans s'tre rconcili avec Dieu par une
bonne confession. Au contraire le tombeau du martyr fut glorifi par des miracles, de sicle en sicle.
Le procs de batification commena en 1675 ; il fut termin le 9 avril 1720. L'anne prcdente,
le 14 avril, un vnement frappa vivement les esprits. On ouvrit le tombeau l'occasion des enqutes
ncessaires pour la canonisation.
Or, si le corps tait dgarni de ses chairs, les os, encore entiers, taient parfaitement adapts les
uns aux autres, et, chose plus admirable encore, la langue tait aussi bien conserve et aussi frache
que si le martyr venait d'expirer l'instant.
Le fait fut considr comme l'un des plus beaux parmi les nombreux miracles qui s'taient
produits au tombeau du martyr. Chacun y vit une attestation du prix que Dieu attache la sainte
discrtion de ses ministres.
En 1721, le 13 mai, le Pape Innocent XIII batifiait le martyr ; ses reliques, dposes dans un
cercueil de cristal, furent un peu plus tard transportes dans la cathdrale Saint-Vit, qui s'lve sur la
colline de Drachanie.
Saint Jean Npomucne a t canonis au Latran, le 19 mai 1729, par Benot XIII.
A.E.D.

Sources consultes. Les Vies des Saints, mai (Annemasse, 1907). - (V.S.B.P., n 170, 1105, et 1314.)

107

SAINT PASCAL BAYLON


Religieux convers des Frres Mineurs Observantins (1540-1592)
Fte le 17 mai.

Pascal Baylon naquit le 16 mai 1540, jour de la Pentecte, Torre-Hermosa, petit bourg situ
dans le royaume d'Aragon, sur les confins de la Castille. Son pre, Martin Baylon, et sa mre,
Isabelle Jubra, taient d'humbles cultivateurs, pauvres des biens de la terre, mais riches du trsor des
vertus chrtiennes. Pascal lui-mme, prvenu de la grce ds le berceau, savait peine marcher que
dj il se plaisait aller frquemment l'glise, s'entretenir avec Jsus prsent dans la sainte
Eucharistie. Souvent on devait aller l'y chercher pour lui faire prendre de la nourriture. Sa mre,
heureuse des esprances que lui donnait son fils, s'efforait d'carter de lui les mauvais exemples et
de dvelopper en son cur une pit forte et loyale.
Commis la garde des troupeaux.
Ds que l'enfant eut atteint sa septime anne, son pre lui confia la garde des troupeaux. Le
jeune berger s'acquitta de cet office avec le plus grand soin. Ses parents avaient nglig de lui
apprendre lire ; cependant, il se procura quelques livres et passa ses loisirs en pieuses lectures ; on
dit que les anges eux-mmes vinrent lui enseigner lire.
Tout en gardant les troupeaux, il priait beaucoup. Son amour pour Marie et le Trs Saint
Sacrement tait tel qu'il alla jusqu' sculpter sur sa houlette l'image bnie de sa divine Mre,
surmonte d'une Hostie rayonnante, afin d'avoir toujours prsent devant les yeux l'objet de sa
dvotion. Aussi la Sainte Vierge daigna-t-elle rcompenser son serviteur par de nombreuses
apparitions.
Ds lors, Pascal s'appliqua tout entier la prire et au silence ; le mensonge, les paroles vaines et
inutiles furent carts de ses lvres avec le plus grand soin. Tout pntr des flammes de l'amour de
Dieu, il excitait ses amis, par ses paroles et par ses exemples, aimer Notre-Seigneur et sa sainte
Mre. Simple, droit et craignant Dieu, il grandissait en ge et en vertus. Humble, chaste, modeste, de
murs suaves, il reprenait charitablement ses amis quand ceux-ci tombaient dans quelque faute, et
on aimait converser avec lui.
En qualit de berger, il avait t mis au service de Martin Garcia, homme riche et vertueux, mais
sans enfants. Ce matre ayant voulu prendre son petit serviteur pour hritier, celui-ci refusa, prfrant
tre l'hritier de Dieu et le cohritier de Jsus-Christ par l'humilit et la pauvret.

108

Plein de douceur et de charit, toujours prt rendre service, l'humble ptre faisait l'admiration
des autres bergers. D'une sollicitude extrme pour le troupeau que son matre lui avait confi, on ne
le vit jamais maltraiter ses brebis. Il veillait avec un grand soin ce que son troupeau ne caust pas
de dommage dans les pturages voisins ; et si quelque dgt se produisait, il indemnisait le propritaire sur son propre salaire.
Si bienveillant pour les autres, Pascal se traitait durement lui-mme. Dans un ge si tendre, il
n'pargnait pas les cilices, les jenes, les disciplines sanglantes. Souvent il marchait pieds nus, mme
travers les ronces et les pines ; et, comme il le dclarait lui-mme, c'tait pour l'expiation de ses
pchs qu'il souffrait d'avoir ainsi les pieds ensanglants. En retour, Notre-Seigneur rcompensait
son serviteur par de frquentes extases.
Vocation religieuse.
Mais Dieu voulut l'lever une plus haute perfection, et lui inspira le dsir de la vie religieuse.
Ds lors, Pascal prend la rsolution de quitter le monde. Il y est encourag par une apparition
merveilleuse. Saint Franois et sainte Claire viennent l'inviter entrer en religion. Il en fit part un
berger de ses amis, Jean Aparicio, qui ne s'en tonna pas. Au reste, peu de temps aprs, Pascal
Baylon, en frappant la terre de sa houlette, en fit jaillir une source limpide pour abreuver leurs
troupeaux. Ne pouvant rsister plus longtemps l'appel de la grce, Pascal embrasse tendrement ses
parents, s'loigne de son pays, et se dirige vers le royaume de Valence. Il avait alors dix-huit ans.
Aprs plusieurs jours de marche, il se prsenta au couvent des Franciscains de Montfort. L les
difficults commencent. Sa jeunesse, son air mystique, peut-tre aussi son costume bizarre mettent
en dfiance les suprieurs, qui le renvoient, malgr ses instances. Il reprend alors son humble emploi
de berger chez un riche fermier des environs. Sa pit, son amour de la solitude, sa vie austre lui
attirrent bientt tous les curs ; dans toute la contre, on ne le dsignait que sous le nom de saint
berger.
Le dimanche, il assistait la messe et communiait dans le couvent voisin. Les autres jours, ne
pouvant assister corporellement au Saint Sacrifice, il s'y unissait au moins en esprit, en entendant le
son des cloches. Un jour, alors que la cloche annonait l'lvation et que le pieux berger tait
prostern avec un saint respect, une hostie apparut ses adorations, enferme dans une custode
soutenue par deux anges. Pascal conut une telle ardeur pour la divine Eucharistie que l'amour pour
le Trs Saint Sacrement fut ds lors sa plus grande dvotion.
Enfin, le 2 fvrier 1564, Pascal fut admis au couvent et reut l'habit de saint Franois. Les Frres
Mineurs Observantins, qui connaissaient dj la rputation de sa saintet, l'accueillirent avec joie.
Ses suprieurs voulurent le faire religieux de chur, mais il se refusa leurs dsirs, se trouvant dj
trop honor d'tre mis au rang des Frres convers. L'anne suivante, aprs le temps ordinaire du
noviciat, Fr. Pascal fut admis prononcer ses vux solennels, le jour de la Purification de la Sainte
Vierge. Ds lors il fit de rapides progrs dans la saintet, et ne tarda pas surpasser les autres
religieux par la pratique de toutes les vertus.
On lui confiait ordinairement les fonctions de portier ou de rfectorier ; quelquefois aussi, celles
de quteur, de cuisinier ou de jardinier. Ses suprieurs le firent souvent changer de couvent. Il passa
les dernires annes de sa vie dans celui de Villaral, devenu clbre depuis par les prodiges
nombreux qui n'ont cess de s'oprer jusqu' nos jours son tombeau. Pour mieux connatre la
grande perfection laquelle s'leva saint Pascal Baylon, disons un mot des principales vertus
auxquelles il s'appliqua pendant toute sa vie.

109

Humilit. - Obissance hroque.


Ds son entre en religion, Pascal plaa pour fondement de sa perfection la belle vertu
d'humilit ; Il accomplit volontiers et avec joie les emplois les plus modestes du couvent, il rechercha
avec empressement les offices qui pouvaient l'abaisser davantage. Nous avons dj dit comment il
prfra la situation de Frre convers celle de religieux de chur. Pendant toute sa vie, il ne voulut
jamais rien couter ni rapporter sa propre louange. Malgr sa haute saintet, il croyait et affirmait
qu'il tait un grand pcheur. Il se considrait toujours comme le dernier parmi ses Frres, n'aspirant
qu' pouvoir les servir et les assister dans les plus humbles emplois.
Un jour, il lui arriva par mgarde de casser une assiette. Il part en public, comme cela se
pratique en certains couvents, portant les fragments de l'assiette suspendus son cou. A la coulpe, le
suprieur, qui voulait exercer sa vertu, lui fit une svre rprimande sur sa maladresse. Aprs le
repas, quelques Frres se rendirent auprs du serviteur de Dieu pour le rconforter :
- Taisez-vous, leur rpondit-il, c'est le Saint-Esprit qui a parl par la bouche de notre suprieur.
C'est ainsi qu'il avait coutume de rpondre, quand ses frres venaient le consoler de la trop
grande rigueur que le suprieur semblait avoir son gard.
Car, si Pascal portait un si haut degr l'humilit, vis--vis de ses suprieurs il professait jusqu'
l'hrosme la vertu d'obissance, l'exemple de Celui qui, pour nous, s'est fait obissant jusqu' la
mort et la mort de la Croix . Anim d'un profond respect pour la rgle, il s'y conformait
parfaitement jusque dans ses moindres prescriptions. Aussi avait-il reu des lumires surnaturelles
sur l'obissance la rgle, et plus d'une fois ses suprieurs le consultrent ce sujet. Reconnaissant
en eux les reprsentants de Dieu, Pascal ne savait qu'obir leurs volonts, se souvenant toujours
que le Saint-Esprit parlait par leur bouche. Quand on lui faisait une proposition, il avait coutume de
rpondre :
- Je ferai comme l'obissance dira.
Un trait de cette obissance.
Le suprieur ou custode des Observantins dchausss de Valence tait oblig d'crire, pour une
affaire de trs grande importance, au Ministre gnral de l'Ordre de Saint-Franois, qui tait alors
Christophe de Cheffontaines, rsidant Paris. C'tait au moment o la rage des calvinistes dvastait
la France, massacrant les moines, pillant les couvents et dchirant tout le pays par la guerre civile.
Porter cette lettre tait une mission pleine de dangers. Qui oserait traverser ainsi une partie de
l'Espagne et de la France jusqu' Paris, sans craindre de tomber aux mains de hordes huguenotes ?
Le ministre provincial de Valence jugea que Pascal aurait ce courage. Il lui fit part de ses projets
et l'humble Frre accepta aussitt, joyeux d'exposer ainsi sa vie pour l'obissance.
Sans attendre plus longtemps, Pascal se mit en route, nu-pieds, sans provisions, sans mme
s'inquiter des prils qu'il pouvait courir. Aprs avoir pass les Pyrnes, il frappa la porte du
premier couvent de l'Ordre qu'il rencontra.
On suppose que ce fut Toulouse, car le Saint rapporta plus tard qu'il y avait l beaucoup de
religieux savants. Aprs que Fr. Pascal eut expos le but de son voyage, les religieux se runirent
pour savoir s'il tait bon d'exposer ainsi un de leurs frres, sur la simple obissance qu'il avait
promise son suprieur. Ils dcidrent que cela tait permis et le laissrent partir. Ils lui conseillrent
cependant de prendre des habits sculiers, mais le serviteur de Dieu ne voulut pas y consentir.
Il continua donc sa route vers Paris, mais non sans courir d'immenses dangers. Plus d'une fois il
fut poursuivi d'un village l'autre coups de bton et coups de pierres, et reut mme l'paule
une blessure dont il devait ressentir les suites jusqu' sa mort.
110

Deux fois, il fut arrt comme espion et ne recouvra sa libert que par la protection du ciel.
Un jour entre autres, Pascal, press par la faim, alla frapper la porte d'un chteau. Le matre du
lieu, gentilhomme huguenot, tait table, quand on lui annona qu'un moine, mal vtu et de mauvaise mine, demandait l'aumne la porte. Il fit entrer cet tranger et aprs avoir bien considr son
visage basan, ses habits grossiers et dchirs, il le prit pour un espion espagnol et se prparait le
mettre mort, quand sa femme eut piti de ce pauvre moine et le fit secrtement sortir du chteau,
sans mme songer lui donner un morceau de pain. Une personne chrtienne dun village voisin lui
accorda cette charit.

Saint Pascal Baylon et le cavalier huguenot.

Une personne chrtienne d'un village voisin lui accorda cette charit. A peine le Frre se croyaitil hors de danger, qu'il se vit de nouveau expos aux fureurs de la populace attire par a son habit.
Maltrait, couvert d'insultes par tous, il fut mme saisi par un jeune libertin, qui l'enferma dans une
curie. Il passa toute la nuit en prires et se prparait mourir, quand celui mme qui l'avait enferm
la veille vint lui ouvrir les portes le lendemain matin, et lui donner l'aumne.
Le Frre poursuivit sa route jusqu' Paris, accomplit fidlement sa mission et repartit aussitt
pour l'Espagne.
Il cheminait tranquillement quand un cavalier fondit tout coup sur lui, posa le fer de sa lance
sur son cur en disant :
- O est Dieu ?
- Il est dans le ciel, rpondit Pascal aussitt, sans se troubler et aussi sans rflchir davantage.
111

A cette rponse le cavalier retira sa lance et s'loigna sans faire aucun mal au plerin.
Fr. Pascal, qui ne comprenait pas d'abord ce que cela signifiait, s'aperut bientt qu'il avait oubli
de dire que Dieu est aussi dans l'Eucharistie .
- Hlas ! se dit-il en lui-mme, j'ai perdu l'occasion de mourir martyr, mon indignit m'a priv de
cette grce !
Mais s'il n'avait pu remporter la palme du martyre, il avait droit la magnifique couronne de
l'obissance hroque pratique pour l'amour de Dieu.
Sa charit envers les pauvres.
Rentr dans son couvent, le Frre reprit sa vie humble et mortifie. En qualit de portier, il tait
charg de distribuer les aumnes aux pauvres qui se prsentaient la porte. Mais comme l'ardeur de
son zle ne connaissait pas de bornes, il ne savait jamais refuser. S'il lui arrivait parfois de n'avoir
plus rien donner, il allait cueillir des fleurs au jardin, et les remettait joyeusement entre les mains
des mendiants.
Un jour que le couvent tait dans une grande disette, le suprieur reprocha Pascal de donner
toujours et de ne savoir jamais refuser.
- S'il se prsente douze pauvres, lui rpondit le Saint, et que je ne donne qu' dix, qu'arriverait-il
si Notre-Seigneur tait un de ces deux pauvres auxquels j'aurais refus ?
Aussi allait-il jusqu' se priver d'une partie de sa nourriture pour augmenter d'autant les aumnes.
Il apaise les discordes.
Cette me si simple et si nave savait cependant ramener la paix dans les curs et teindre les
inimitis les plus invtres. Nous n'en donnerons qu'un exemple. Un fils tait anim d'une haine
mortelle contre le meurtrier de son pre et personne ne pouvait le ramener de meilleurs sentiments.
Fr. Pascal se rendit auprs de lui et s'effora d'en obtenir des paroles de pardon. Mais le jeune homme
restait obstin dans sa haine ; alors le serviteur de Dieu se jeta ses genoux en disant :
- Mon frre, je vous en prie, pardonnez-lui pour l'amour de Dieu.
Et le jeune homme, soudainement frapp par cette parole, pardonna au meurtrier de son pre,
pour l'amour de Dieu.
Dou du don de prophtie, l'humble Frre annona plusieurs fois des malades la sant ou la
mort. Plus d'une fois aussi il exhorta des personnes bien portantes se prparer paratre devant
Dieu ; quelques heures aprs ces personnes expiraient. Par le seul signe de la croix fait sur des
malades, il opra un grand nombre de miracles, dont plusieurs sont attests dans le procs de sa
canonisation. Sur l'ordre de son suprieur, et aprs bien des difficults, il fit une fois le signe de la
croix sur un religieux qui souffrait d'une hmorragie, et le sang cessa aussitt de couler.
Ses austrits. - Sa science profonde.
Comme tous les saints, Pascal voulait que son me ft matresse de ses passions, et pour cela il
chtiait son corps par de rudes austrits. Il jenait presque continuellement, souvent mme au pain
et l'eau, et encore ne prenait-il que le ncessaire de la nourriture, rservant le reste pour les pauvres.
Quand il pouvait, il choisissait pour lui les mets les plus vils et ce que les autres avaient rejet. Sa
grande pit lui faisait passer de longues veilles dans la prire et la contemplation.
112

Le peu de sommeil qu'il se permettait, il le prenait sur la terre nue ou sur quelques planches, et
dans une posture trs gnante. Son corps, charg de chanes et recouvert d'un rude cilice, tait encore
afflig par de longues et sanglantes disciplines.
Pendant que le corps tait ainsi durement trait, l'me de l'humble Frre s'levait aux plus
sublimes hauteurs dans la connaissance de Dieu. Ainsi le Seigneur se plaisait-il consoler son
serviteur par de frquentes extases, qui ne le ravissaient pas seulement au chur, mais souvent aussi
au rfectoire et mme au jardin.
C'est dans ces communications avec Dieu que cet homme sans lettres acquit une trs haute
science des choses spirituelles et des mystres de la foi, au point de pouvoir composer des livres sur
ces questions leves. D'habiles docteurs venaient le consulter et taient merveills de la justesse de
ses rponses. Mais il tait loin de faire parade d'une science dont il ne semblait pas se douter luimme. L'obissance, le dsir d'instruire les ignorants des vrits du salut et de faire aimer Dieu le
dterminaient seuls parler. Les hrtiques, comme nous l'avons vu, confondus par les paroles
simples et vraies qu'il opposait leurs mensonges, le perscutrent souvent et le battirent parfois ;
mais, par une protection particulire de la Providence, il finit toujours par s'chapper de leurs mains.
Frre Pascal professa toute sa vie un amour ardent pour la Trs Sainte Vierge, qu'il priait avec
une confiance toute filiale. Mais sa dvotion principale tait, ainsi que nous l'avons dit, l'Eucharistie.
Sa mort.
Combl de mrites, l'heure qu'il avait prdite lui-mme, il s'endormit paisiblement dans le
Seigneur, le dimanche de la Pentecte, 17 mai 1592, au moment de l'lvation de la sainte Hostie.
Une foule nombreuse accourue au bruit de sa mort ne permit de clbrer ses obsques que trois
jours aprs son trpas. On lui fit de pompeuses funrailles. Pendant la messe, le dfunt, qui avait les
yeux ferms, les ouvrit une premire fois au moment de l'lvation de la sainte Hostie, puis une
seconde fois pendant l'lvation du calice, la grande admiration de tous les assistants. Ce miracle
est attest dans le procs de canonisation.
Ses reliques.
Le corps du serviteur de Dieu fut prserv de la corruption du tombeau ; au XVIIe sicle il
existait encore dans toute sa fracheur. De nombreux miracles accomplis son spulcre y attirrent
un grand concours de peuple. Le Pape Paul V batifia Pascal en 1618 ; le 16 octobre 1690, Alexandre
VIII l'inscrivit au catalogue des Saints. Enfin il fut proclam Patron des Congrs et uvres
eucharistiques, le 28 novembre 1897, par Lon XIII.
Un miracle tout particulier et propre ce Saint, ce sont des coups que font entendre sa chsse,
ses reliques et mme ses images. Il a t reconnu que les grands coups sont le prsage d'une calamit
future, ou servent donner quelque grave avertissement ; les coups lgers, au contraire, annoncent
des vnements heureux et indiquent aux fidles que leurs prires, adresses saint Pascal, ont t
exauces.
A. R. C.

Sources consultes. Les Bollandistes. P.M. Mansuy, Le Patron des Congrs et des uvres
eucharistiques (Paris, Lille,1910). - R. P. Louis-Antoine de Porrentruy, F.M.C., Saint Pascal Baylon
(Paris,1899). (V.S.B.P., n 468 et 1656.)
113

PAROLES DES SAINTS


__________

Vie active et vie contemplative.


La vie active, c'est l'innocence des bonnes uvres ; la vie contemplative, c'est la spculation des
choses clestes. L'une est commune plusieurs, l'autre n'est le partage que d'un petit nombre.
La vie active consiste user bien du monde ; la vie contemplative, renonant au monde, ne place
ses dlices que dans la jouissance de Dieu.
La vie active est comme le spulcre de la vie mondaine, et la vie contemplative le spulcre de la
vie active.
Cependant les Saints savent passer de temps en temps du secret de la vie contemplative aux
travaux de la vie active, et ils reviennent avec joie de l'une l'autre, soit pour louer Dieu au dedans,
soit pour le glorifier au dehors.
Les animaux de la vision d'Ezchiel, qui allaient et ne revenaient pas, reprsentaient la
persvrance de la vie active ; et les animaux qui allaient et revenaient figuraient la mesure de la vie
contemplative, de laquelle on descend de temps en temps par le poids de son infirmit, et laquelle
on remonte de nouveau aprs avoir renouvel son intention.
Saint Isidore de Sville.

.
114

SAINT FLIX DE CANTALICE


Convers de l'Ordre des Frres Mineurs Capucins (1515-1587)
Fte le 18 mai.

Saint Flix de Cantalice fut le premier et l'un des plus beaux fruits de saintet donns l'Ordre
sraphique par la branche des Capucins, rameau nouveau du tronc franciscain devenu indpendant en
1525, la suite du bienheureux. Matthieu de Bascio, et dont les Constitutions reurent l'approbation
successive de Clment VII en 1528, puis d'Urbain VIII en 1638.
Un Saint qui ne dment pas son nom.
Flix naquit en 1515 Cantalice, bourgade des anciens Etats de l'Eglise situe au pied de
l'Apennin, sur les confins de la Sabine et de l'Ombrie. Son pre s'appelait Sante et sa mre Santa,
noms prdestins que justifiait la dignit de leur vie. Nanmoins, Flix, leur troisime fils, fut
saint meilleur titre encore, car il manifesta ds le bas ge de telles marques de sa prdestination,
que ses compagnons l'appelaient communment le petit saint .
Ses parents qui taient pauvres et laboureurs de profession, l'employrent de bonne heure
garder les troupeaux. Cette vie allait bien l'me mditative de l'enfant ; peu enclin aux conversations oiseuses et le cur tourn vers le ciel, il prit l'habitude de s'entretenir avec Dieu par la prire.
Dans les lieux solitaires, qu'il recherchait de prfrence, il rptait souvent le Pater et l'Ave et les
quelques pieuses formules qu'on lui avait apprises ; et, lorsque les autres bergers se livraient au
sommeil, lui s'agenouillait devant un arbre sur l'corce duquel il avait grav une croix, et il songeait
alors la Passion de Notre-Seigneur. Bientt, il se sentit press de joindre la mditation le jene et
la discipline, exercice qu'il renouvelait chaque soir avant son repos. Ses compagnons s'en moqurent
tout d'abord.
- Penses-tu nous faire croire que tu es meilleur que nous ? lui disaient-ils. Dors, imbcile, repose
la nuit. T'aviserais-tu de faire des miracles, nous ne croirions pas ta saintet.
Le petit berger supporta vaillamment ces railleries, et sa tranquille indiffrence dconcerta ses
adversaires. N'allait-il pas jusqu' formuler ce souhait, quand quelqu'un l'offensait : Allez, puissiezvous devenir un Saint ! Cependant, plusieurs de ses compagnons, touchs de sa conduite, devinrent
plus srieux, et l'un deux trouva, dit-on, dans sa frquentation, la grce de la vocation ecclsiastique.
Depuis l'ge de neuf ans, Flix tait pass au service d'un riche bourgeois de Civita-Ducale,
nomm Marc-Tullius Pichi ou Picarelli. Lorsqu'il fut plus g et plus fort, son matre, qui n'avait qu'
se louer de lui, l'enleva ses troupeaux et le chargea du labourage de ses terres.
115

Le jeune homme s'en rjouit beaucoup, car son nouvel emploi lui permettait d'assister tous les
jours la messe avant de se rendre aux champs. On rapporte qu'un jour o un travail urgent l'avait
priv de cette satisfaction, un ange vint le remplacer la charrue pendant qu'il allait l'glise
pancher son cur auprs du Dieu-Hostie.
Cet humble travailleur, sans instruction, puisqu'il n'avait pu frquenter aucune cole, avait
beaucoup appris du Saint-Esprit. Comme il l'avouait lui-mme navement plus tard, il ne connaissait
et ne voulait connatre que six lettres : cinq rouges et une blanche. Les cinq rouges taient les cinq
plaies du Sauveur, et la lettre blanche, sa trs sainte Mre.

La vocation religieuse.
Dieu lui-mme acheva de l'clairer en lui inspirant d'embrasser un genre de vie plus parfaite. Un
moment, Flix, sduit au rcit de l'existence extraordinaire des anachortes d'Egypte, pensa se faire
ermite, mais la vie solitaire a ses inconvnients ; la vie de communaut offre plus de secours et plus
de garanties. Le jeune homme tourna donc ses regards vers le couvent des Capucins qui venait de
s'tablir Civita-Ducale. Un de ses cousins, ayant tent de l'en dtourner en lui exposant quelles
austrits l'attendaient, Flix se contenta de rpondre qu'il voulait tre religieux tout de bon ou ne
pas sen mler .
Il hsitait encore, quand un accident vint mettre fin son indcision. Un jour que le jeune
homme dressait deux jeunes taureaux, ces animaux effrays s'emportrent, le renversrent et le
pitinrent. Il et pri sans un miracle. Quand il se releva, ses vtements taient tout dchirs, mais
son corps tait sans blessure ; il y vit une attention spciale de la Providence envers lui et rsolut de
quitter le monde sans dlai pour se faire Capucin.
Il eut bientt mis ordre ses affaires. Le peu d'argent qu'il possdait distribu aux pauvres, il
demanda pardon tous des dplaisirs qu'il avait pu causer. Il avait deux ou trois fois pris la libert
d'offrir, l'insu de son matre, un peu de vin l'un de ses amis ; il pria Marc-Tullius de retenir sur ses
gages le prix de ce vin et de donner aux indigents le reste du salaire qui lui tait d, puis il embrassa
les siens et partit.
Le Pre gardien le reut trs rudement pour l'prouver : Vous venez sans doute ici pour vous
faire faire un habit neuf, lui dit-il en le voyant si mal vtu. Vous voudriez vivre en religion sans rien
faire, ou bien encore vous croyez que vous allez commander aux religieux comme vous commandiez
vos buf. Sachez qu'ici le travail est incessant et l'obissance absolue. Donc renoncez votre
dessein et n'y pensez plus.
Cet accueil ne rebuta point le postulant : Mon Pre, dit-il, je prends Dieu tmoin que je ne
viens pas ici pour un autre motif que celui d'tre son service. C'est lui seul qui m'inspire, me presse
et m'ordonne de venir vous. Voulez-vous que je rsiste ses inspirations et que je refuse l'honneur
qu'il me fait ?
Cette sage rponse adoucit le Pre gardien, qui remit Flix de Cantalice des lettres de
recommandation pour le couvent de Rome. Le postulant s'y rendit sans tarder. De l, il fut envoy
Ascoli pour y prendre l'habit et y commencer son noviciat en qualit de frre lai. C'tait en 1545 : il
avait alors trente ans.

116

Le pieux quteur.
Devenu profs, et aprs quelque temps pass au couvent de Tivoli, Flix fut dfinitivement fix
celui de Rome, avec les attributions de Frre quteur. I1 resta quarante ans dans cet humble emploi,
pour la plus grande dification des Romains et la conversion d'un bon nombre d'mes.
Tous les jours, il allait, la besace sur le dos, quter la subsistance de ses Frres, pieds nus, les
yeux baisss, et rcitant son chapelet, disant parfois au Frre qui l'accompagnait : Allons, mon
Frre, le chapelet en main, les yeux en terre et l'esprit au ciel ! Il avait si bien l'esprit au ciel qu'il lui
arriva d'accompagner un de ses Frres, religieux prtre, de lui servir la messe et de ne pouvoir dire au
retour quel avait t son compagnon. Pourtant, s'il y avait au dtour d'une rue quelque madone, il y
portait d'instinct ses regards et rcitait chaque fois cette prire :
Auguste Mre de Dieu, je dsire vous aimer comme un bon fils ; et vous comme une bonne Mre, ne
dtachez pas de moi votre main secourable, car je suis comme ces petits enfants qui, d'eux-mmes, ne
peuvent encore faire un seul pas et qui tombent si l'appui de leur mre vient leur manquer, Bnissez-moi,
Auguste Reine, Vierge bnie, adieu.

Frre Deo gratias .


Sa dvotion nave envers Jsus enfant le portait prononcer en toute occasion le saint nom du
Sauveur et le faire rpter aux enfants qu'il rencontrait : Dites Jsus , mes enfants, dites tous
Jsus . Ou encore : Mes enfants, dites comme moi :
Jsus, Jsus, Jsus,
Prenez mon cur et ne me le rendez plus.
D'autres fois, surtout vers la fin de sa vie, il les exhortait crier : Deo gratias ! (Rendons grces
Dieu !)
On pense bien si les petits, gagns par sa simplicit, rpondaient son dsir. C'tait une bonne
fortune pour eux que de le rencontrer sur leur chemin, et du plus loin qu'ils l'apercevaient : Deo
gracias, Frre Flix, Deo gratias ! lui criaient-ils l'envi. Et lui, les larmes aux yeux, leur
rpondait avec transport : Oui, Deo gratias ! Dieu vous bnisse, mes enfants, Deo gratias !
Les coliers du Collge germanique ne le saluaient plus autrement que par ces deux mots, ce qui
le rjouissait beaucoup.
En une circonstance, ces mmes mots, Deo gratias ! lui servirent, comme d'une formule
magique, pour faire tomber l'pe des mains de deux duellistes sur le point d'entrer en lice. Le saint
religieux court se jeter au milieu d'eux en criant : Dites Deo gratias ! mes frres, dites tous deux :
Deo gratias ! Si trange qu'elle ft, l'exhortation eut son effet immdiat et les deux rivaux aimrent
mieux rendre grces Dieu que de s'entre-tuer.
Laissez passer l'ne des Capucins.
Toute la vie de Flix de Cantalice accuse l'humilit la plus profonde et la plus vraie. Bien
qu'estim et regard comme un Saint par les gens du peuple et les plus grands personnages, il ne
pouvait souffrir aucune louange ni aucune marque de vnration. Il ne supportait pas qu'on lui baist
la main, comme on a coutume de le faire en certaines parties de l'Italie aux prtres et aux religieux.
117

Baisez les mains, disait-il, notre compagnon qui est prtre, et non moi qui en suis indigne.
Vis--vis du prtre, il tait d'une dfrence non pareille, allant jusqu' lui baiser les mains
genoux ; il s'estimait indigne de converser avec lui et ne parlait que s'il en tait interrog. Si
quelqu'un le contredisait, il cdait aussitt.
Soucieux de s'abaisser dans l'estime d'autrui, il aimait s'appeler l'ne du couvent. Faites place
l'ne du couvent des Capucins , disait-il un jour la foule qui lui barrait le passage la sortie
d'une glise.
Tous cherchaient des yeux l'animal.
- Mais o est-il donc, votre ne, Frre Flix ? lui dit-on.
- C'est moi, c'est moi, rpondit le bon religieux, poursuivant sa route, les yeux baisss, courb
sous le poids de sa lourde besace, dont il allait tout l'heure dverser le contenu, pour le strict ncessaire son couvent, pour le surplus, ses suprieurs le lui ayant permis, entre les mains de ncessiteux
dont il tait la providence.
Un trait de douceur vanglique.
Une autre fois, Frre Flix cheminait dans une rue fort troite le sac sur le dos. Absorb dans sa
mditation, il ne vit pas venir lui un cavalier hautain qui, sans crier gare, se fraya un passage et le
renversa. Des tmoins de la scne s'indignrent, et l'arrogant seigneur crut devoir s'arrter pour
rpondre leurs invectives.
Quant au Frre Flix, bien que pitin par le cheval et bless, il se releva, et, s'avanant modeste
et calme, il dit celui, qui venait de le brutaliser ainsi :
- Pardon Seigneur, d'avoir embarrass votre marche par ma maladresse et mon tourderie,
veuillez agrer mes excuses.
Un haussement d'paules mprisant fut toute la rponse du cavalier. Mais, le lendemain, ce
dernier tait aux pieds de l'humble Capucin, implorant son pardon, promettant d'user d'un peu plus de
douceur l'avenir, dtermin vivre dsormais en bon chrtien, si seulement le bon Frre voulait
l'aider de ses conseils et de ses prires. Ce qui lui fut promis volontiers. Les humiliations comme les
peines corporelles, Flix les appelait des faveurs du ciel, des roses du paradis, et pour rien au monde
il n'et voulu en tre priv.
Comme le cardinal de Santorio, archevque de Santa-Severina et protecteur de l'Ordre, lui offrait
de le faire dcharger dans sa vieillesse de ses fatigantes fonctions, le religieux lui rpondit :
- De grce, Monseigneur, laissez-moi mon office de quteur : un soldat doit mourir l'pe la
main, un ne sous sa charge, et Frre Flix sous sa besace.
Les amusements de deux grands Saints.
A cette poque vivait Rome un autre champion du Christ, dont la vertu n'tait pas moins
clatante que celle de Frre Flix : c'tait saint Philippe Nri, l'aptre de la jeunesse et le fondateur de
l'Oratoire. La saintet attirant la saintet, ces deux hommes n'avaient pas tard s'unir par des liens
troits. Il leur arrivait de se rencontrer dans la rue et de se tenir enlacs, sans mot dire, dans une
fraternelle accolade : ils se comprenaient si bien !
D'autres fois, ils se saluaient d'une manire trange. L'un disait :
- Que ne puis-je vous voir brler !
- Et moi vous voir sur la roue ! rpondait l'autre,
- Que les mains vous soient bientt coupes, reprenait le premier.
118

- Et vous la tte ! ajoutait son interlocuteur.


- Puissiez-vous tre fouett et assomm coups de pierre ! disait quelquefois Philippe.
- Et vous tenaill et noy dans le Tibre ! rpliquait Flix.
Les propos qu'ils changeaient d'un ton si dgag n'taient autres que des souhaits de martyre,
bien qu'ils dsiraient par-dessus tout. Cependant, l'aimable saint Philippe, qui, par sa situation de
prtre et de fondateur jouissait d'une certaine autorit sur le Frre Flix, s'amusait parfois faire
ressortir l'extraordinaire humilit de son ami. D'ailleurs, les deux traits que nous allons citer, si
difiants soient-ils, ont de quoi surprendre les hommes du XXe sicle, spcialement ceux des pays
septentrionaux : nous les admirons ; les imiter sans une vocation spciale serait hors de propos.
Un jour entre autres, rencontrant Fr. Flix, dans la rue, occup quter, saint Philippe le coiffe de
son bonnet carr en lui disant :
Continuez votre qute maintenant, nous verrons bien si vous tes aussi mortifi que vous en
avez l'air. Fr. Flix, en vrai fils de saint Franois, allait toujours tte nue ; c'tait presque un
scandale de le voir maintenant la tte couverte, et surtout de la sorte. Il sourit et continua son chemin,
le chef orn du bonnet de saint Philippe. Les passants ne lui pargnaient pas les plaisanteries. Fr.
Flix tombe en enfance, disaient les uns, - Il fait des pnitences si extraordinaires qu'il en perd la tte,
poursuivit un autre.
La plupart pourtant devinaient le mystre et taient difis quand, un dtour de rue, prs de la
place San-Lorenzo in Damaso, les deux serviteurs de Dieu se trouvent de nouveau en face l'un de
l'autre. Philippe dcouvre brusquement la tte du Frre et lui dit avec une feinte indignation : Le
bel exemple que vous donnez l, Frre Flix ! C'est une honte pour votre Ordre. Je vais avertir vos
suprieurs et leur demander qu'ils punissent svrement une pareille folie. Le bon Capucin,
toujours calme, rpondit : C'est vrai, je mrite qu'on me chtie pour mes pchs, j'accepterai tout
pour l'amour de Dieu.
Dans une autre circonstance, les deux amis s'accostant sur le pont Saint-Ange, au milieu de la
foule, essayrent d'attirer sur eux les rises et les mpris : Philippe prsenta Flix une norme
bouteille de vin, le fiasco traditionnel ; le Capucin la porta ses lvres et se mit boire en pleine rue.
Mais, cette fois, les deux amis furent dus dans leur espoir, car les passants se contentrent de dire
Voil un saint qui a la charit de donner boire un autre saint.
Le poids d'une pice de monnaie.
Dans les prceptes laisss par le Patriarche sraphique ses fils, il y avait une importante
recommandation : Mes Frres, si vous trouvez de l'argent sur votre route, n'en faites pas plus de cas
que de la boue que vous foulez aux pieds. Lui-mme n'avait-il pas prch d'exemple en faisant
jeter de l'or sur le fumier, afin de bien inculquer aux siens le mpris des biens prissables ?
Nul n'tait plus fidle que Flix ce point de la rgle. Aussi la moindre pice de monnaie
semblait lui brler les mains. Ce que sachant, un espigle lui glissa malicieusement une picette
blanche dans sa besace. Fr. Flix aussitt de se sentir sur les paules un poids norme : Oh ! oh ! se
dit-il, je porte l quelque diable, coup sr ! Voyons un peu. Et il vida sa besace sous un porche
voisin ; la pice d'argent s'en chappa et roula dans la boue. Ah ; c'est toi, vil mtal, s'cria-t-il, c'est
toi qui me pesais tant ! Te ramasse qui voudra. Je ne me salis pas ton contact. Et, reprenant sa
besace, il s'loigna.

119

Esprit de pauvret et de mortification de saint Flix.


- Sa mort.
A ce trait l'on comprend que Flix de Cantalice avait pour la pauvret une sorte de culte. Son
habit tait court, troit, rapic ; il raccommodait lui-mme son vtement us ; hiver comme t, il se
passait de tunique et se contentait de l'habit de l'Ordre, ou, s'il s'accordait un vtement de dessous,
c'tait un dur cilice ou mme une chemise de mailles qu'il portait sur la chair nue quand il faisait le
plerinage des sept basiliques.
Sa mortification allait de pair avec son esprit de pauvret. Il se privait mme des satisfactions les
plus lgitimes, telle que s'approcher du feu pendant un froid rigoureux : il essayait de se rchauffer
par une promenade dans le jardin du couvent, et, tout en marchant, il faisait tout haut ses rflexions :
Allons, Frre ne, disait-il son corps, te voil transi, il faut que tu te rchauffes sans feu, car c'est
ainsi que doivent tre traites les btes de somme... Loin du feu, Frre ne, loin du feu ! C'est devant
le feu que saint Pierre renia son divin Matre.
Il trouvait toujours une raison pour cacher ses austrits. S'il allait pieds nus, cela l'aidait,
expliquait-il, marcher plus l'aise ; de se donner la discipline jusqu'au sang, le rchauffait un peu ;
s'il s'loignait du feu, il vitait ainsi la tentation de se livrer de trop longues conversations ; pour ne
dormir que deux heures chaque nuit, et passer le reste du temps en prires, il trouvait encore quelque
autre motif qu'il allguait en souriant.
Il en agit ainsi pendant les quarante-deux annes de sa vie religieuse, accumulant d'un cur
joyeux tous les renoncements.
Aprs avoir achev de le purifier par de douloureuses affections chroniques supportes sans
aucune plainte, Dieu l'appela aux joies du paradis le 18 mai 1587. Flix mourut en prononant les
doux noms de Jsus et de Marie.
Ds que son trpas fut connu, le peuple vint en foule contempler une dernire fois ses traits. Le
couvent et l'glise des Capucins furent envahis. A tout prix, chacun voulait un souvenir du dfunt. On
lui enleva les ongles et les cheveux pour en faire des reliques. Son cercueil et ses vtements sen
allrent en parcelles, et deux ou trois fois, son corps fut presque dpouill et mis nu pour satisfaire
la pit indiscrte des visiteurs. Le cadavre lui-mme dut tre protg par le chevalier du guet qui
vint avec ses archers et des soldats monter la garde jusqu'au moment de la spulture.
De nombreux miracles justifiaient cet empressement. Aussi Flix de Cantalice fut-il batifi,
moins de quarante ans aprs sa mort, par Urbain VIII, en 1625. Clment XI le canonisa en 1712 ;
mais la Bulle de canonisation ne fut publie qu'en 1724 par Benot XIII.
L'iconographie a perptu les pisodes marquants de la vie du Saint. Il est reprsent avec une
besace, un baril ou une dame-jeanne sur l'paule, un panier ou cabas au bras. Parfois un ne l'accom pagne, en souvenir de l'animal qui aidait le bon Frre convers dans ses tournes de quteur ou peuttre du titre qu'il s'tait donn lui-mme. Sur sa besace sont crits les mots Deo gratias. Il a t
peint aussi quelquefois rencontrant saint Philippe Nri dans la rue et lui donnant boire mme sa
gourde recouverte d'osier. Souvent aussi, pend sa main droite un grand chapelet pour rappeler que
le saint le rcitait volontiers travers les rues de Rome.
A.L.

Sources consultes. Bollandistes. P. Lon, L'aurole sraphique, Vies des Saints et des Bienheureux
des trois Ordres de Saint-Franois, t. II (Paris). (V.S.B.P., n 1211.)
120

SAINT PIERRE CELESTIN


Fondateur d'Ordre et Pape (ClestinV) (1212-1296).
Fte le 19 mai.

Lorsque le fondateur de l'Ordre des Clestins descendit du mont Morrone pour charger sur ses
paules le fardeau du pontificat suprme, on trouva dans sa cellule un cahier crit de sa main et qui
renfermait le rcit d'une partie de sa vie. Livre prcieux inspir au Saint non par un sentiment de
vaine gloire, mais pour la consolation et l'dification de ses religieux. C'est cette source que sont
puiss les dtails biographiques qu'on va lire.
Premire ducation et premires marques de saintet.
Pierre Angelerio, appel plus tard Pierre de Morrone, et qui fut le Pape Clestin V, naquit dans
l'Italie mridionale, peut-tre Isernia, ville de Campanie, en 1215, de parents simples et craignant
Dieu. La bndiction divine descendit sur cette famille, qui compta douze enfants ; Pierre fut le
onzime. Sa mre demandait sans cesse au Seigneur que, parmi les douze, il y eut au moins un
serviteur de Dieu toute pleine de ces penses, elle fit entreprendre son deuxime fils des tudes qui
devaient le conduire au sacerdoce ; mais le jeune homme ne rpondit pas pleinement son attente.
Pierre avait alors cinq ou six ans, et la grce divine se montrait admirable dans cette me simple
et candide ; il disait souvent sa mre : Je veux servir bien le bon Dieu. Charme de ses disposi tions, celle-ci promit de le faire tudier. Malgr l'opposition de ses amis et de ses autres fils, elle
persista dans son projet ; prenant sur son ncessaire et le donnant un matre pour qu il instruisit son
fils. Dieu bnit une telle persvrance, et bientt, l'enfant rpondit ces soins. Il devint savant et
pieux, et dj dans ses prires, il tait parfois honor de la visite des anges, de leur Reine et de saint
Jean 1'Evangliste.
Sa mre, qui il faisait de ces visions un rcit simple et fidle, voulut prouver si elles venaient
vraiment de Dieu. Dans un temps de grande famine, le pain vint manquer. La pieuse femme eut
recours Dieu, puis elle dit Pierre : Mon fils, prends une faux et va me chercher du bl dans les
champs. Or, le temps de la moisson tait trs loign, et le bl encore en herbe. L'enfant obit
cependant, et revint bientt, charg de bl trs beau et trs mr.
Il veut vivre en solitaire.
Ds son jeune ge, il soupirait aprs le bonheur de servir Dieu uniquement, surtout dans la
solitude. Mais je ne savais pas, raconte-t-il navement lui-mme, qu'on pt tre ermite avec un
compagnon. Je croyais qu'il fallait tre toujours seul ; j'avais de grandes peurs, la nuit surtout..,
Il reste dans cet tat d'incertitude jusqu' l'ge de vingt ans ; puis, pouss par la grce, il a recours
un de ses compagnons et lui dit : Sortons de notre patrie et allons au loin servir Dieu.
121

Mais, d'abord, allons Rome et ne faisons rien sans le consentement de 1'Eglise. Aprs un jour
de marche, le compagnon de Pierre, extnu, propose de rebrousser chemin. Si tu m'abandonnes,
rpond le futur ermite, j'ai confiance que Dieu ne m'abandonnera pas.
I1 poursuivit seul la route encore l'espace d'un jour ; mais, arrt par une affreuse tempte, il se
rfugia dans une glise ddie saint Nicolas, en un lieu, qu'il appelle Sangro. L, Dieu lui inspira de
renoncer son voyage de Rome, et de commencer sans plus tarder la vie rmitique. Dans les
environs, tait une fort ; il y passa six jours dans une prire et un jene continuels et n'en sortit que
pour gravir une affreuse montagne et se loger dans une caverne qui ressemblait un tombeau, si
petite qu'il pouvait peine s'y tenir debout ou s'y tendre.
I1 passa dans ce rduit trois ans, pendant lesquels Dieu combla son me de ses meilleures grces.
Le dmon, de son ct, lui livrait de terribles assauts, dont il demeura pleinement vainqueur.
Quelques personnes de vertu le visitaient souvent dans cette solitude ; connaissant les tentations
nombreuses auxquelles il tait en butte, elles l'engagrent recevoir le sacerdoce, afin que, s'approchant souvent du saint autel, il puist dans le saint sacrifice et l'Eucharistie plus de force pour lutter.
Malgr son humilit, le jeune ermite partit donc pour Rome o lui furent confrs les Ordres sacrs.
Sa retraite sur le mont Morrone.
A son retour, Pierre avait pris l'habit de Saint-Benot, au monastre de faifola. Cependant, avec
l'autorisation de son abb, il se retira en 1239 dans une grotte du mont Morrone, prs, de Sulmona,
afin de se livrer une vie plus austre. Il passa cinq annes dans cette solitude, au milieu de
privations de toute sortes, auxquelles il joignait encore les plus dures mortifications. Mais Dieu tait
avec lui, et il gotait dans sa retraite d'ineffables consolations. Tous les jours, il montait l'autel avec
une ferveur anglique. Le dmon, jaloux, lui suggra hypocritement que la clbration des saints
mystres attirait trop de monde en son ermitage, et qu'un pcheur aussi vil n'tait pas digne d'offrir
Dieu un si auguste sacrifice. Rendu perplexe, le saint ermite allait, malgr la neige et malgr l'hiver,
se mettre en route pour consulter le Pape, lorsqu'une vision l'arrta. Le pieux abb de Faifola, mort
depuis peu, lui apparut au pied de l'autel pendant son sommeil. Il lui disait : Priez pour moi, mon
fils, et demeurez avec Dieu. - Et que dois-je donc faire ? rpliqua Pierre. - Clbrez la messe, mon
fils, clbrez... La vision disparut. Le mme jour, le solitaire vit son confesseur qui lui parla dans le
mme sens. Ainsi rassrn, il continua sa vie de contemplation.
Sur les flancs du mont Majella.
En 1244, Pierre, qui cherchait toujours la solitude, se retira sur le mont Majella, au diocse de
Chieti. Sa saintet lui attirait des disciples. Il en eut d'abord deux. Le nombre s'accrut bientt, malgr
ses rsistances, car il aurait voulu demeurer seul avec Dieu. Telle fut l'origine de l'Ordre des
Clestins. Ils habitaient des cabanes faites d'pines et de branches, dans une solitude affreuse.
Pendant deux annes, une colombe toute blanche vint habiter au milieu d'eux, prenant sa
nourriture l'endroit mme o devait plus tard s'lever l'autel de l'glise du Saint-Esprit, qui fut
acheve en 1247. Les religieux et les nombreux plerins entendaient souvent des cloches invisibles
les appeler au service de Dieu. C'tait comme une harmonie lointaine qui montait peu peu, plus
vibrante, plus solennelle aux grandes ftes, plus douce, plus recueillie les jours ordinaires. Des voix
mystrieuses se faisaient aussi entendre, qui prenaient part au chant de l'office.
122

Mortifications, luttes et miracles.


On sentait de partout la prsence de Dieu en ce lieu bni. La vie des solitaires n'avait plus rien de
terrestre. Et, cependant, Pierre allait plus loin que tous dans la voie des austrits, Il observait, par an,
quatre Carmes de quarante jours, pendant lesquels il ne mangeait que deux fois la semaine. Le reste
du temps, il jenait tous les jours. Sa nourriture ordinaire tait un pain sec et moisi qu'il fallait, dit la
chronique, briser avec un marteau. Il portait un vtement de laine grossire avec un scapulaire qu'il
avait fabriqu lui-mme, et, dessous, il dissimulait un cilice de fer qui ne le quittait point. En tous
temps, il couchait sur une planche ou sur une pierre. Avec plus de rage que jamais, le dmon
continuait ses perscutions contre les moines.
Un jour, le feu prenait aux branches qui les protgeaient du froid. D'autres fois, des animaux de
forme hideuse leur apparaissaient. Souvent, on entendait dans la nuit des cris, pouvantables. Mais
toute cette fantasmagorie disparaissait devant la puissance du Saint. Ds ce moment, Dieu lui
accorda le don des miracles un degr extraordinaire. A plusieurs reprises, l'homme de Dieu
renouvela, dans le monastre, les provisions puises. On le vit ressusciter un mort. Il semblait
joindre chaque aumne qu'il faisait une grce de conversion pour celui qui la recevait. Les penses
les plus secrtes de ceux qui l'approchaient ne lui chappaient pas, et il prdit alors plusieurs choses
qui, toutes, se ralisrent comme il l'avait annonc.
Approbation des constitutions de l'Ordre.
Peu peu, le nombre des religieux s'tait accru. Il avait fallu riger plusieurs maisons qui toutes,
furent richement dotes par de gnreux bienfaiteurs. En 1262, Urbain IV; la demande du
fondateur, incorpora l'Ordre de Saint-Benot les Frres du dsert du Saint-Esprit de Majella .
Quelques annes plus tard, le bruit courut que le Concile de Lyon allait supprimer tous les Ordres
de cration rcente. Pierre rsolut d'aller dfendre lui-mme sa Congrgation auprs du Concile, et il
partit pied, malgr son grand ge et ses infirmits. Quand il fut Lyon, il plaida sa cause moins par
des paroles que par des miracles.
Le bienheureux Grgoire X, qui l'avait en profonde estime, voulut assister sa messe. Pierre
obit. Mais le manteau dont il se dpouilla pour revtir les ornements sacrs demeura, pendant toute
la messe, comme suspendu en l'air, un rayon de soleil qui passait travers une verrire. Puis, quand
on lui apporta les riches ornements qu'on avait prpars, le saint moine, embarrass, se prit
regretter les vtements plus simples dont il se servait dans son ermitage. Miracle ! les anges de Dieu
les lui apportent soudain travers les airs ; il s'en revt et clbre devant l'assistance merveille.
Le lendemain, 22 mars 1274, Grgoire X lui fit expdier la Bulle de confirmation, o il est dit
qu' cette poque l'Ordre comptait dj seize monastres. Plein de joie, Pierre reprit aussitt la route
de Majella. A son retour, tous ceux qui au moment du Concile, s'taient empars de ses biens, les lui
rendirent. Seul, l'vque de Chieti s'obstinait. Une maladie terrible, qui faillit l'emporter, lui ouvrit
bientt les yeux et il rpara le dommage caus aux religieux.
De solitude en solitude.
L'Ordre croissait toujours. Le monastre de Faifola, o jadis Pierre de Morrone avait pris l'habit,
lui fut offert en 1276. Il alla s'y tablir avec quelques religieux. Puis, lorsque la fondation fut
dfinitivement assise, il revint Majella (1281), Mais l'affluence des plerins augmentant, le
123

serviteur de Dieu, vers 1284, chercha un refuge au monastre de SaintBarthlemy de Laggio.


C'est l qu'il changea en vin l'eau destine au saint sacrifice de la messe. Aprs deux ou trois ans, il
quitta ce lieu pour se retirer Orfente, o il demeura jusquen 1292, anne o il revint au Morrone
habiter une grotte quil ddia saint Onuphre, lanachorte clbre en Egypte au IVe sicle.
Un Pontificat de cinq mois.
Le Pape Nicolas IV tait mort le 4 ou 14 avril 1292, et depuis plus de deux ans les discussions
des cardinaux avaient laiss vacant le sige pontifical. Pierre eut ordre de Dieu de leur crire pour
leur reprocher leur conduite. A la lecture de cette lettre, une inspiration commune les saisit tous :
ctait l le Pontife que la Providence destinait lEglise. Pierre fut lu lunanimit le 5 juillet 1294
Prouse, bien quil ne fut ni cardinal ni mme vque. Larchevque de Lyon et les autres prlats
dputs pour lui annoncer son lection laperurent par une fentre grille, travers laquelle il
donnait audience aux plerins. Ils virent un vieillard barbe blanche, le visage amaigri, extnu par
les jenes et les veilles, couvert de vtements grossiers.

Clestin V se dpouille de la dignit pontificale.

Quand il sut la dcision du Sacr-Collge, Pierre se prit pleurer. Cependant, les instances des
messagers se firent pressantes et sans doute la manifestation de la volont divine tait si claire qu'il
ne put refuser. Sur le conseil du roi de Naples, Charles II, le nouvel lu dcida de se faire sacrer, non
124

Prouse, mais Aquila.


Pierre arriva en cette ville, mont sur un ne que conduisaient par la bride les rois de Naples et
de Hongrie. Lorsqu'il fut descendu, un paysan posa sur le dos de l'animal son fils perclus des deux
jambes : l'enfant fut aussitt guri.
Le couronnement du Pontife eut lieu le 29 aot ; Pierre prit alors le nom de Clestin V, d'o
l'appellation donne son Institut. Le nouveau Pape refusa, par un excs de prudence, de se rendre
Rome et prfra se fixer Aquila d'abord, puis Naples, o il se sentait l'abri, sous la protection
plus ou moins intresse de Charles II. Tout fait inexpriment dans les affaires de ce monde et
moins cout que ne l'tait le prpondrant Benot Gaetani (le futur Boniface VIII), il se vit dans
l'impossibilit de gouverner l'Eglise. Bientt, une partie du Sacr-Collge, mit la prtention de faire
remettre le pouvoir aux cardinaux et d'abandonner au Pape la seule occupation de prier et de
pontifier. Vaincu par la crainte d'offenser Dieu, Clestin V rsolut de donner sa dmission, d'autant
plus qu'un svre conseiller, le bienheureux Jacopone de Todi, le clbre pote franciscain,
l'entretenait dans ses apprhensions.
L'abdication.
Quand le bruit de l'abdication se rpandit, le peuple de Naples envahit le palais pontifical pour
supplier le saint vieillard de renoncer un projet si funeste aux intrts de l'Eglise. Un instant
branl, le Pape promit de prier pour connatre la volont de Dieu. Aprs quelques jours passs dans
la retraite, il runit les cardinaux en Consistoire secret le 13 dcembre 1294. Dans l'intervalle, il avait
rdig une constitution o il dfinissait qu'un Pape peut abdiquer pour le salut de son me,
Clestin V parut solennellement revtu des ornements pontificaux. Il s'assit. Puis, aprs avoir
dfendu aux cardinaux de l'interrompre, il lut d'une voix forte l'acte de renonciation au trne.
Moi, Clestin, m par des causes lgitimes qui sont l'humilit, le dsir d'une vie plus parfaite et celui de
ne point blesser ma conscience, mon dfaut de science, et afin de trouver le repos et les consolations de ma
vie passe, je quitte volontairement et librement la papaut, donnant ds pr- sent au Sacr-Collge des
cardinaux la facult d'lire, mais seulement par voie canonique, un pasteur pour l'Eglise universelle.

Puis, aprs tre sorti de la salle, il y rentra quelques instants plus tard, de nouveau revtu de son
humble costume d'ermite. Cette abdication fut fort discute. Dieu se chargea lui-mme de justifier
son serviteur. Le lendemain du jour o il dposa la tiare, Pierre Clestin gurit un boiteux, en lui
donnant sa bndiction la fin de la messe. Le don des miracles ne l'abandonna jamais. Onze jours
plus tard, et aprs seulement un jour de Conclave, le 24 dcembre 1294, Benot Gaetani tait lu
Pape Castro-Nuovo prs Naples et prenait le nom de Boniface VIII. Pierre de Morrone voulut tre
le premier lui baiser les pieds.
L'emprisonnement. La mort.
Il tardait au pieux vieillard de reprendre le chemin de la solitude. Il en demanda la permission
son successeur, qui ne crut pas pouvoir la lui accorder, mais l'invita l'accompagner Rome. Celuici craignait que, dans un cas si trange, alors que tous n'acceptaient pas la validit d'une telle
abdication, Pierre Clestin ne devnt un instrument de schisme, dont le consquences eussent t
funestes l'Eglise ; une telle mesure de prudence est justifie par l'tat des esprits cette poque.
Cependant, Pierre, tourment de plus en plus par le dsir de retrouver sa vie d'autrefois, s'enfuit
secrtement pendant la nuit. Quand il arriva au mont Morrone, il fut reu avec joie. Bientt il ne se
crut plus en sret et il chercha ailleurs un refuge.
125

Au bout de quelques mois, des gens du roi de Sicile dcouvrirent sa retraite. Il fut conduit prs
du Pape Anagni. Celui-ci rsolut de tenir son prdcesseur sous bonne garde tout en l'entourant des
gards et des honneurs qui lui taient dus.
Le lieu de la retraite qui lui tait assign tait le chteau de Fumone prs d'Anagni (aot 1295).
La svrit des gardes transforma cette rsidence en prison. On relgua le vieillard dans une troite
cellule et deux de ses Frres seulement, lui furent laisss pour rciter avec lui l'office divin.
A quelque temps de l, saint Jean-Baptiste apparut Boniface VIII et lui reprocha la captivit
que subissait son prdcesseur. Le Pape effray, envoya des hommes srs Fumone, pendant la nuit,
pour s'enqurir de la faon dont on traitait l'homme de Dieu. Les messagers arrivrent de grand
matin. Or, ils aperurent le saint vieillard l'autel et qui clbrait une messe de Requiem, bien que ce
ft le jour de la fte de saint Jean-Baptiste. A l'Elvation, ils le virent en extase, soulev de terre, avec
un visage radieux. Quand la messe fut acheve, Pierre, qui une rvlation avait tout appris, confia
aux messagers les paroles les plus consolantes pour le Pape Boniface, pour qui il devait conserver
toujours des sentiments de vnration.
Puis il consentit expliquer pourquoi il clbrait une messe de Requiem un jour de si grande
fte. Cette nuit-l mme, leur dit-il, l'un de ses meilleurs amis tait mort. Dieu le lui avait fait
connatre, en mme temps que l'arrive des messagers. Il avait clbr de trs grand matin, parce
qu'il ne voulait pas faire attendre cette pauvre me le fruit de ses suffrages. A l'Offertoire, il avait vu
son me pntrer dans le sein de Dieu.
Les envoys retournrent, pleins de joie et d'admiration, raconter au Pape tout ce qu'ils avaient
vu. Depuis neuf mois, le saint prisonnier vivait Fumone, lorsque Dieu lui rvla que l'heure de la
mort approchait. Ce fut pour lui l'occasion de redoubler de rigueur dans ses austrits. Un dimanche,
au sortir de la sainte messe, il se sentit dfinitivement perdu. Quand il eut reu les sacrements, il
entra en agonie. Ses lvres dfaillantes s'essayaient encore rpter les paroles des psaumes qu'il
avait chants sa vie entire, au pied des autels. Ses derniers mots furent ceux qui terminent les
psaumes de David : Omnis spiritus laudet Dominum : Que toute crature loue le Seigneur ! Puis
il rendit son me Dieu. C'tait le 6 mai 1296.
La canonisation. - L'Ordre des Clestins.
D'abord enseveli l'glise Saint-Antoine, prs de Ferentino, le corps de saint Pierre Clestin fut
transfr le 15 fvrier 1327 l'glise Sainte-Marie de Collemaggio, Aquila. L'instruction de la
cause commena Naples le 13 mai 1306 et fut couronne le 5 mai 1313 par la crmonie de la
canonisation solennelle que prsida Clment V dans l'glise Saint-Didier, Avignon.
Il n'tait question dans la Bulle de Clment V ni du nom de Clestin ni du titre de Pontife. Plus
tard, Clment IX ordonna de rparer cette double omission et donna sa fte le 2 juin 1668 le rite
semi-double. Innocent XI l'lev au rite double le 10 mars 1681.
Les Clestins se rpandirent assez rapidement en Italie ; ils essaimrent surtout en France et s'y
tablirent la demande de Philippe le Bel, qui voulut payer les frais de la canonisation de leur Fon dateur. Ils devaient disparatre en France par suite des agissements suspects et parfois peu conformes
au droit canonique, de la Commission pour la rforme des Ordres religieux, constitue en mai 1766
et dont Lomnie de Brienne tait l'me. Au moment de sa dissolution, l'Ordre comptait en France
1500 religieux. Les Clestins du royaume de Naples furent supprims en 1807.
Au XIXe sicle, un religieux franais, Dom Aurlien, a essay de faire revivre les Clestins et
remis dans ce dessein au Saint-Sige une supplique date du 19 fvrier 1872, mais son initiative n'a
pu aboutir.
C.Octavien.
126

Sources consultes.- Dom Aurlien, Saint Pierre Clestin (Bar-le-Duc,1873) - (V.S B.P., n 846).

SAINT BERNARDIN DE SIENNE


Frre Mineur de l'Observance, aptre de l'Italie (1380-1444)
Fte le 20 mai.

Ce Saint fut toute sa vie l'enfant chri de la Sainte Vierge. C'est donc par une heureuse
concidence que sa fte se trouve place au milieu du mois consacr celle qu'il aima d'un amour si
tendre et si constant.
Enfance innocente et charitable.
Bernardin naquit le 8 septembre 1380, le jour de la naissance de la Sainte Vierge, Massa
Carrara, en Toscane, o Tollo, son pre, Siennois, de l'illustre famille des Albizzeschi, gouvernait en
qualit de premier magistrat. Sa mre, Nra, bien digne par sa pit de possder un tel fils, ne devait
pas jouir du spectacle de ses vertus, car elle mourut quand il n'avait que trois ans. Sur son lit de mort,
elle confia l'enfant sa sur Diane, qui fut pour lui vritablement une seconde mre. A six ans,
Bernardin perdit son pre. Ds lors, le soin de son ducation revenait tout entier cette parente qui
l'accepta avec joie. On vit clore peu peu, sous sa sage direction, les germes de vertu que
renfermait l'me de l'enfant. Dans un ge si tendre, Bernardin tait modeste, doux, humble, pieux ; il
faisait ses dlices de la prire et de la visite des glises. Trs attentif aux sermons, il rptait ses
compagnons les paroles qu'il avait entendues, et il le faisait avec tant de fidlit et de grce qu'il tait
facile de prvoir ce qu'il serait plus tard.
Sa vive sensibilit le portait aussi aimer tendrement le prochain. Un jour, ou sans doute les
aumnes avaient t plus abondantes qu' l'ordinaire, sa tante ayant renvoy un pauvre sans rien lui
donner, parce qu'il y avait peine assez de pain pour suffire aux personnes de la maison, Bernardin
lui dit, les larmes aux yeux :
- Pour l'amour de Dieu, donnons quelque chose ce pauvre homme ; autrement, je ne pourrai
rien manger aujourd'hui. J'aime mieux me passer de dner que de laisser jener ce malheureux.
Sa tante, au lieu de s'irriter de tant de charit, satisfit avec bonheur son pieux dsir.
A peine eut-il atteint l'ge de onze ans qu'il dut se sparer de celle qui avait guid son enfance
pour se rendre Sienne auprs de ses oncles paternels, Christophe et Ange Albizzeschi, Ceux-ci,
dsireux de cultiver ses heureuses dispositions, le mirent sous la conduite de deux clbres
professeurs : Onuphre, le grammairien, et Jean de Spolte. Bernardin profita merveille de leurs
doctes leons. Il fut bientt la tte de tous ses condisciples qu'il dpassait, non seulement en
intelligence et en savoir, mais, ce qui vaut mieux, en docilit et en vertu.
127

Il s'appliqua surtout avec un soin extraordinaire veiller sur la puret de son me. Au milieu de
ces coliers forms la vie des Universits, querelleurs, libertins, sditieux, Bernardin conserva sa
premire innocence. S'il entendait un mot blessant, son visage se couvrait aussitt d'une vive rougeur
qui tmoignait la peine qu'il en ressentait. Parfois, cependant, il ne se contentait pas de rougir. Un
jour, un homme de qualit, ayant fait en sa prsence une proposition dshonnte, Bernardin, l'enfant
doux et aimable, se redressant tout coup, l'il brillant d'une sainte colre, lui ferma la bouche par
un coup de poing si violent qu'il retentit par toute la place. Le noble libertin, devenu la rise des
spectateurs, se retira confus. Mais cette rprimande le frappa si vivement qu'il rsolut ds lors de se
corriger. Il tint parole et, depuis toutes les fois qu'il entendait prcher Bernardin, le souvenir de cette
correction le faisait fondre en larmes.
En face d'une vertu aussi vaillante, le vice tait forc de baisser pavillon. Ds que le Saint
paraissait : Taisons-nous, disaient les libertins, voici Bernardin !
Quel tait le secret de cette nergie si extraordinaire ? Sa dvotion Marie.
Le serviteur de Marie.
Ds sa plus tendre jeunesse, il avait pris l'habitude de jener chaque samedi en son honneur, et la
Sainte Vierge le rcompensait en lui donnant la force de vaincre ses passions. Ses camarades d'tudes
se moquaient un jour de lui parce qu'il ne cherchait plaire aucune dame.
La dame de mes penses est la plus belle du monde, rpondit Bernardin.
Tobia, une de ses cousines, tertiaire de Saint-Franois, qui la pit et un ge avanc donnaient
des droits de sollicitude spciale, voyant l'enfant devenir un cavalier brillant, s'mut des sductions
que le monde pouvait exercer sur cette jeune me et l'avertit de ses craintes ; il lui rpondit :
- Je suis dj pris par l'amour, car je sens que je mourrai le jour mme o je ne pourrai voir celle
qui m'est chre. D'autres fois il ajoutait :
- Je m'en vais voir celle que j'aime, qui est plus belle et plus noble que toutes les filles de Sienne.
Tobia, entendant ces paroles et n'en comprenant pas le sens, tait profondment afflige et,
voulant une fois claircir les soupons qui la dsolaient, elle le suivit secrtement ; elle le vit de loin
s'arrter devant l'image de Marie, sculpte au fronton d'une des portes de Sienne. L, genoux sur le
sol, Bernardin rcita pieusement ses prires, et, lorsqu'il les eut finies, il s'en retourna tout droit la
maison. Tobia connaissait dsormais le secret de son jeune parent, et cessa de trembler pour lui.
La pense de la Sainte Vierge remplissait, en effet, son esprit, et la puret immacule de Marie
ravissait son cur. Au milieu des exercices de la pit, le vertueux jeune homme poursuivait ses
tudes avec une ardeur que le ciel rcompensait. Ds l'ge de treize ans, il avait fini son cours de
philosophie, il tudia alors le droit civil et canonique, puis les Saintes Ecritures. Ds qu'il eut got
cette dernire tude, toutes les autres sciences lui parurent sans attrait ; il employait son temps lire
et comprendre lEvangile, et le mettre en pratique.
Le serviteur des pauvres.
Il y avait Sienne, dans l'hpital Santa Maria della Scala, une humble confrrie, dite des
Disciplins de la Vierge , destine au service des malades. Bernardin, ses tudes finies, se hta de
s'y faire admettre ; il avait alors dix-sept ans. Ce fut un spectacle touchant de voir ce jeune homme au
corps frle, au visage dlicat, entour jusque-l de toutes les jouissances que procure la richesse,
revtu dsormais d'habits grossiers, assistant les pauvres dans leurs maladies les plus repoussantes,
sans se laisser rebuter, ni par les piqres de l'amour-propre ni par les rpugnances de la chair, et
128

faisant suivre ces exercices pnibles de longues mditations et d'austrits effrayantes.


En 1400, la peste, qui avait dsol une partie de l'Italie, attaqua la ville, de Sienne et
particulirement l'hpital Santa Maria della Scala. Il y mourait de dix-huit vingt personnes par
jour, de telle sorte que le personnel de l'tablissement fut emport presque tout entier par le flau. Ce
fut en cette occasion que Bernardin ft paratre admirablement sa charit. Non seulement il s'exposa
lui-mme pour l'assistance des pestifrs, mais il fit tant par ses exhortations que douze hommes de
cur se joignirent lui ; pendant quatre mois, ces martyrs du dvouement, qu'on croyait perdus,
s'exposrent la contagion sans en recevoir aucune atteinte.
Au bout de ce temps, la peste ayant cess, Bernardin, puis de fatigue, tomba dans une fivre
violente qui l'obligeai quatre mois garder le lit. Il supporta cette preuve avec rsignation et difia,
autant par sa patience et sa docilit qu'il l'avait fait par sa charit.
C'est pendant cette longue maladie qu'il se fortifia dans son projet de se consacrer entirement
Dieu. A peine fut-il rtabli qu'il se mit de nouveau au service des malades. Une de ses tantes,
Bartolomea, tait devenue aveugle et avait rclam ses services. Bernardin la soigna plus d'un an,
comme l'aurait fait le fils le plus dvou, et lui ferma les yeux.
Saint Bernardin entre chez les Frres Mineurs.
Ce devoir accompli, notre Saint se retira chez un de ses amis, aux extrmits de Sienne, et se fixa
pour clture absolue les murs de son jardin. Dans cette solitude, il s'appliqua l'oraison et la
pnitence, afin d'appeler les lumires du ciel sur la route qu'il devait suivre.
Un jour qu'il rpandait son cur devant un crucifix; il entendit une voix qui lui disait :
Bernardin, tu me vois dpouill de tout et attach une croix pour ton amour ; il faut donc aussi, si
tu m'aimes, que tu te dpouilles de tout et que tu mnes une vie crucifi.
Pour suivre ces conseils, Bernardin rsolut d'entrer dans l'Ordre de saint Franois. Il prit l'habit
au couvent de Colombaio, quelques kilomtres de Sienne, le 8 septembre 1402, vingt-deuxime
anniversaire de sa naissance. Il est remarquer que, dans les trois annes qui suivirent, c'est ce jour
o l'Eglise clbre la fte de la Nativit de Notre-Dame qu'il fit sa profession, clbra sa premire
messe et prcha son premier sermon. C'est ainsi que la Sainte Vierge voulut prsider sa triple
vocation de religieux, de prtre et d'aptre.
Ds son entre dans la vie religieuse, Bernardin, non content de suivre la rgle de saint Franois,
dj si austre, s'appliqua dtruire en lui, force de veilles, de jenes et de mortifications, toute
attache au monde. Il recherchait avec empressement les mpris, les humiliations et les mauvais
traitements. Son plaisir n'tait jamais plus grand que lorsqu'en marchant dans les rues, les enfants lui
disaient des injures et lui jetaient des pierres, cause de la pauvret de son habit et de la nudit de ses
pieds : Laissons-les faire, disait-il ceux qui l'accompagnaient, ils nous fournissent l'occasion de
gagner le ciel.
Le prdicateur.
Lorsqu'il eut fait sa profession, ses suprieurs lui ordonnrent de faire valoir son talent pour la
prdication que nous avons vu s'annoncer d'une manire si tonnante l'poque de son enfance.
Il trouva d'abord de grandes difficults dans une faiblesse de voix accompagne d'enrouement ;
mais sa bonne Mre tait l. A peine, l'eut-il invoqu que sa voix devint pure et clatante, il reut en
mme temps toutes les qualits ncessaires un prdicateur ; l'intelligence des saintes Lettres,
l'lgance de la composition, la beaut du geste et surtout un feu et un zle admirables pour la
conversion des mes. Aussi, sa prdication produisit-elle en Italie des fruits merveilleux.
129

On ne pouvait entendre sans motion sa parole toute brlante de charit.


Les pcheurs, pris soudain de repentir, se confessaient et retournaient chez eux corrigs. Les
hommes venaient dposer entre ses mains les ds, les cartes et autres instruments de jeux dfendus ;
les femmes lui apportaient leurs parures, leurs cheveux, leurs fards et tous ces objets de vanit qui
pervertissent l'me en embellissant le corps.
A cette poque, l'Italie tait mise feu et sang par la guerre des Guelfes et des Gibelins ; le
Saint parvint, force d'exhortations, adoucir les esprits et dsarmer des adversaires jusque-l
irrconciliables. Au reste, la punition ne tardait point lorsqu'on mprisait ses conseils. On assure
qu'ayant prch quatre discours sur la ncessit de la rconciliation gnrale, il s'cria la fin du
dernier : Que tous ceux qui ont des sentiments de paix viennent se ranger ma droite.
Un jeune gentilhomme resta seul sa gauche et murmura. Le prdicateur le reprit svrement et
lui prdit une fin misrable ; ce qui se vrifia peu de temps aprs. Si l'on ajoute au don de l'loquence
celui des miracles, on comprendra quelle influence les paroles de Bernardin devaient avoir sur les
peuples qu'il vanglisait. Une petite fille, tant venue au monde avec deux ulcres terribles, dont un
sur la poitrine, par o sortait le souffle de ses poumons; fut gurie par une bndiction qu'il lui
donna. Un jour, un pauvre lpreux lui demanda l'aumne. Comme il ne portait jamais d'argent, il lui
donna ses souliers. A peine le malheureux les eut-il chausss qu'il se sentit soulag : il vit disparatre peu aprs toute trace de sa terrible maladie. Se rendant Mantoue, Bernardin arriva sur les
bords d'une rivire que la profondeur de l'eau ne lui permettait pas de traverser gu. Un batelier se
trouvait l : il lui demanda de vouloir bien le conduire l'autre bord, mais celui-ci refusa, voyant
qu'il n'aurait pas de rmunration. Confiant dans le ciel pour lequel il allait travailler, le serviteur de
Dieu tendit alors son manteau sur les eaux et, sur ce frle esquif, traversa la rivire pied sec.
Ces prodiges arrivaient parfois au milieu de ses sermons et en augmentaient l'effet. C'est ainsi
que, faisant l'loge de la Sainte Vierge, il lui appliqua ces paroles de l'Apocalypse : Un grand signe
est apparu au ciel. Au mme instant, une toile d'une admirable clart, apparut au-dessus de sa tte,
aux yeux de l'auditoire bloui. Une autre fois, prchant devant des Grecs qui ne savaient pas l'italien,
il se fit comprendre d'eux comme s'il avait parl leur langue maternelle.
Bernardin, aptre inspir et thaumaturge, possdait, un degr minent une qualit sans laquelle
les prdicateurs ne sauraient conqurir les mes. A l'exemple de Jsus-Christ, il pratiquait lui-mme
tout ce qu'il enseignait aux autres. Au milieu de ses travaux vangliques si nombreux et si
absorbants, il n'omettait aucun des exercices de la rgle franciscaine. Toutes les nuits, il se levait pour
assister l'office, et le matin, aprs avoir dit sa messe, il consacrait une heure entire l'oraison.
Son humilit tait si grande qu'il ne marchait que la tte baisse ; il n'entreprenait jamais rien
sans demander conseil ceux qui l'entouraient.
Il eut souvent des combats soutenir pour la chastet ; mais il en sortit toujours victorieux. Un
jour, tandis qu'il faisait la qute, une dame le pria d'entrer chez elle pour lui donner , son aumne.
Lorsqu'il fut entr, elle lui dcouvrit effrontment la passion qu'elle avait depuis longtemps pour lui
et lui dclara que, s'il n'y consentait, elle allait appeler au secours comme s'il lui faisait violence, et le
couvrir ainsi de honte. Un vnement si imprvu embarrassa d'abord Bernardin ; mais, ayant invoqu
la Sainte Vierge, il reut subitement l'esprit de conseil, et, non seulement, il se tira avec une prudence
admirable de ce danger, mais il excita un vif repentir dans le cur de cette femme qui, depuis, resta
fidle son mari. L ne se bornent pas ses preuves. La premire fois qu'il prcha Milan, le duc
Philippe-Marie Visconti se laissa prvenir contre lui l'occasion de certaines paroles qu'il avait
prononces dans ses sermons. Il lui ordonna mme, sous peine de mort, de changer de langage.
Bernardin dclara gnreusement que ce serait pour lui un grand bonheur que de mourir pour la
vrit. Le duc voulut alors le corrompre pour le dcrier ensuite et montrer au peuple que ce
prdicateur, si dsintress en apparence, n'tait pas insensible l'appt des richesses.

130

Il lui envoya donc une bourse de cinq cents ducats, le priant d'en disposer pour ses propres
besoins.
- Dites votre seigneur et matre, rpondit Bernardin l'officier charg de lui remettre ce
prsent, que saint Franois a pourvu tous les besoins de ses enfants, et ne leur a laiss d'autre sollicitude que celle de servir Dieu et d'tre utiles au prochain.
Touch de cette remontrance, le duc fit reporter les ducats au Saint, en le priant de les accepter
pour les pauvres.
- Si cela est, dit le Saint au messager, suivez-moi jusqu'aux prisons. Et l, en sa prsence, il
dlivra un grand nombre de prisonniers qui y taient dtenus pour dettes.
Une conduite aussi gnreuse acheva de dsabuser le duc de Milan ; il conut pour Bernardin
une vnration profonde dont il ne se dpartit jamais.
Le saint nom de Jsus,
C'est Bernardin de Sienne que remonte la dvotion au saint nom de Jsus. I1 ne pouvait
prononcer ce nom sacr sans prouver des transports extraordinaires. Souvent, la fin de ses
sermons, il montrait au peuple un tableau sur lequel le monogramme du Christ ; J. H. S. tait inscrit
en lettres d'or environnes de rayons. II invitait alors ses auditeurs se mettre genoux et s'unir
lui pour adorer le Rdempteur des hommes.
Cette dvotion, taxe tout d'abord de nouveaut, lui attira beaucoup de dsagrments. Certains
termes qu'il avait coutume d'employer furent interprts d'une faon maligne. Averti par des personnes envieuses, le Pape Martin V envoya chercher Bernardin et le condamna garder le silence
pour toujours. L'humble religieux se soumit sans chercher se justifier. Mais le Pape ne tarda pas
dcouvrir la calomnie. Aprs avoir mrement examin la conduite et la doctrine du serviteur de Dieu,
il reconnut son innocence, le combla d'loges et lui permit de prcher partout o il lui plairait. Il le
pressa mme d'accepter l'vch de Sienne en 1427. Mais le serviteur de Dieu trouva moyen d'luder
cette proposition.
Eugne IV, successeur de Martin V, lui offrit sans plus de succs les vchs de Ferrare et
d'Urbin. Le Saint voulait mourir dans la robe du religieux, chre son humilit, et dans les fonctions
de l'apostolat, auxquelles il avait consacr sa vie.
Non content d'tre utile aux sculiers, Bernardin de Sienne travailla aussi la perfection de ses
frres. Elu vicaire gnral de son Ordre, il rtablit l'troite observance dans plusieurs couvents, et il
en fit btir un grand nombre de nouveaux, la plupart desquels il donna le nom de Sainte-Marie de
Jsus, alliant ainsi les deux dvotions si chres son cur. Quand il prit l'habit, il n'y avait pas plus
de vingt monastres de l'troite observance dans toute l'Italie, et environ deux cents religieux.
Lorsqu'il mourut, il y avait plus de trois cents couvents et prs de cinq mille religieux.
Trois ans aprs son lection, il partagea, avec saint Jean de Capistran, son disciple, cette charge
devenue trop lourde pour ses paules affaiblies par toute sorte de travaux. Puis, ses infirmits
augmentant, il dut s'en dmettre tout fait. II n'en recommena pas moins ses courses apostoliques.
Une terrible sdition ayant clat Massa Carrara, lieu de sa naissance, il rtablit tout dans l'ordre
par un discours fort pathtique sur la charit chrtienne.
Ce fut son dernier bienfait. Attaqu par une fivre maligne, il fut averti par saint Pierre Clestin,
qui lui apparut prs de la ville d'Aquila, que sa fin tait proche. Une fois muni des sacrements, il pria
ses frres de l'tendre sur le sol nu de sa cellule, afin qu'il lui fit donn de rendre le dernier soupir de
la mme manire que son Pre saint Franois.
131

C'est ainsi qu'il rendit son me Dieu, Aquila, le 20 mai 1444, la veille de l'Ascension,
l'heure des Vpres, tandis que l'on chantait au chur cette antienne : Mon Pre, j'ai fait connatre
votre nom aux hommes que vous m'avez donns ; maintenant, je prie pour eux et non pour le monde,
parce que je viens vous. Il tait g de 64 ans.
Culte.
Ds la mort connue, tout le peuple entoura le corps de Bernardin d'une grande vnration, qui
s'accrut par le fait des nombreux miracles qui ne cessaient de s'oprer par son intercession. Sur les
instances de la rpublique, de Sienne et du roi de Naples, le Pape Eugne IV fit commencer le procs
de canonisation qui reut son couronnement le 24 mai 1450, jour o Nicolas V proclama saint,
l'aptre de l'Italie Bernardin de Sienne. Alexandre VII, le 15 septembre 1657, tendit l'Eglise
universelle sa fte sous le rite semi-double.
A.G.

Sources consultes. Paul Thureau-Dangin, Saint Bernardin (Paris, 1926). R.P. Lon, O.F.M.,
L'aurole sraphique (Paris), - Acta sanctorum. - (V.S.B.P., n 67.)

132

BIENHEUREUX BERNARD DE MORLAAS


Dominicain et ses deux disciples du couvent de Santarem
(XIIIe sicle)
Fte le 21 mai.

Bienheureux les curs purs, car ils verront Dieu , a dclar Notre-Seigneur. Cette promesse ou
mieux cette affirmation se trouve vrifie dans le rcit qui nous a t laiss de la courte carrire du
bienheureux Bernard, et de la carrire plus courte encore des deux moinillons, des fradinhos ,
ainsi qu'on dit en Portugal, du couvent de Santarem. Rcit charmant, si charmant qu'on dirait une
pieuse lgende, accept nanmoins des hagiographes lusitaniens et de ceux de l'Ordre des Frres
Prcheurs. Le grand recueil documentaire que sont les Acta Sanctorum a mnag une place au Fr.
Bernard et ses deux compagnons, discutant tel point de dtail concernant le miracle de Santarem
ou les manifestations du culte rendu aux trois personnages. Nous suivrons le rcit traditionnel
auquel nous ajoutons quelques renseignements complmentaires.
La vocation du bienheureux Bernard de Morlas.
Santarem, l'antique Scalabis ou Praesidium Julium, est une ville du Portugal situe le long du
Tage, 85 kilomtres de l'embouchure de ce fleuve dans l'ocan ; elle doit son nom la vierge du
VIIe sicle sainte Irne, qui, dj voue Dieu, fut mise mort sur l'ordre d'un gentilhomme qu'elle
refusait d'pouser.
Au XIIIe sicle, il y avait peine cent ans que Santarem tait arrache la domination des
Maures et reprenait en mme temps son nom chrtien (1184). La foi et la pit chrtiennes brillaient
dans tout leur clat. Les glises et les monastres s'y panouissaient en grand nombre. L'Ordre des
Frres Prcheurs y avait son couvent, nagure fond par le bienheureux Suero Gomez, l'un des
premiers qui reurent l'habit de l'Ordre Prouille, des mains de saint Dominique.
Le bienheureux Gilles de Santarem ( 1275), suprieur de la Province dominicaine d'Espagne,
tait en grand renom de saintet ; sa vie, d'ailleurs, aprs une conversion frappante, apparat toute
sillonne de lumires surnaturelles, de prophties, d'extases et de conversions. Un jour, entre les
annes 1230 et 1240, il revint parmi les Frres, aprs une longue absence, accompagn d'un postulant
fig tout au plus de seize ans. Il l'avait rencontr en France, tandis qu'il se rendait Paris pour
assister au Chapitre gnral, Le jeune homme s'appelait Bernard et tait originaire de Morlas, ville
du Barn situe environ trois lieues de Pau. Morlas, qui n'est plus aujourd'hui qu'un petit chef-lieu
de canton, tait alors la capitale de la vicomt de Barn ; elle possdait un htel des monnaies o se
frappaient les livres morlanes et les sous morlas , qui avaient cours dans toute la Gascogne.
133

Avant de dpendre, comme aujourd'hui, du diocse de Bayonne, Morlas a appartenu au diocse


de Lescar ; on y comptait deux paroisses, un couvent de Cordeliers, un couvent de Dominicains
encore existant veille de la Rvolution, et enfin un prieur dont le titulaire, prtre sculier, tait
nomm par l'abbaye de Cluny.
Bernard appartenait une noble famille. Malgr son jeune ge et le dsir qu'il avait toujours eu
de se donner tout Dieu, ses parents l'avaient fianc une personne de sa condition. Mais lui,
soucieux avant tout de sauver sa vocation religieuse, en tait se demander comment il se dgagerait
des entraves qui le retenaient dans le monde, quand il fit la connaissance du P. Gilles de Santarem.
Je lui ai offert un asile dans notre Province d'Espagne, raconta aux Frres le bienheureux
Gilles, et il m'a suivi avec empressement. Aucun couvent de France ne l'aurait reu, et d'ailleurs sa
trs puissante famille aurait bien su l'y trouver et l'en arracher. Au couvent de Saragosse, je l'ai revtu
de l'habit religieux. Mais les Pyrnes n'taient pas encore une barrire assez large ni assez haute
pour le sparer de sa terrestre patrie ; afin d'viter l'occasion mme de recevoir des nouvelles du
Barn et de couper court toute envie d'y revenir, il m'a demand de l'emmener au fond de la
pninsule.
L'excellent novice profita si bien des leons et des exemples de son matre et de ses nouveaux
frres qu'il parvint en peu de temps un haut degr de perfection. Aprs sa profession, il fit ses
tudes thologiques, et lorsqu'il eut l'ge requis par les saints Canons, il fut lev au sacerdoce. Le
bienheureux Gilles l'affectionnait beaucoup et il l'associait ses travaux apostoliques. Aprs la mort
du matre, le disciple resta Santarem, o sa pit et son dvouement lui firent confier les fonctions
de sacristain.
Les deux petits clercs.
Au pied d'une des collines sur lesquelles s'tage Santarem, le long du fleuve, repose le petit
village d'Alfange. On y voyait au XIIIe sicle un somptueux palais o taient logs, aux frais du roi
de Portugal, les chevaliers d'un Ordre militaire laque qui avait aid reconqurir la ville sur les
Sarrasins. Il s'agit de l'Ordre de l'Aile de Saint-Michel, fond par Alphonse 1er (Henriquez), aprs la
victoire miraculeuse de 1167 ou 1171 et o l'intervention du grand archange se manifesta par
l'apparition, dans le ciel, d'une aile unique d'o sortait une main indiquant les points o la petite
arme des chrtiens devait porter ses efforts. Le roi avait tenu honorer et rcompenser de la sorte
ses vtrans.
Parmi ces chevaliers, il s'en trouvait un, qui la Providence avait donn pour enfants deux
blonds chrubins, anges d'innocence, si pieux et si simples que le pre rsolut de les consacrer ds
leur enfance au Seigneur et d'en faire des moinillons. Dans ce dessein, il les amena au P. Bernard de
Morlas : les deux enfants reurent bientt l'habit religieux et mme la rasure monastique.
Il fut convenu que ces deux jeunes oblats coucheraient dsormais la maison paternelle et qu' la
pointe du jour ils monteraient au couvent de Santarem pour y servir les messes, suivre pendant le
reste de la journe les leons du Pre sacristain et travailler sous sa conduite. Afin de ne pas tre
charge aux serviteurs de Dieu, dont le rgime d'ailleurs tait un peu trop austre pour eux, les deux
enfants devaient apporter chaque matin les provisions du jour. Le P. Bernard n'eut qu' se louer de la
docilit et du zle de ses petits lves.

134

Un djeuner miraculeux.
Parmi les exercices de pit que leur suggra ce fils aimant de saint Dominique, celui du Rosaire
avait la premire place. Souvent, devant une image de Marie tenant en ses bras un bel Enfant Jsus
de grandeur naturelle, ils grenaient ensemble les saintes dizaines. Cette dvotion allait au cur des
disciples. D'eux-mmes, ils prirent l'habitude de venir chaque jour et plusieurs fois cette chapelle,
heureux de contempler et de prier loisir la Mre et le Fils. Un matin, avec une familiarit tout
enfantine, ils venaient de s'asseoir au pied de la Dame de pierre , et talant leurs provisions, ils
s'apprtaient, sans timidit aucune, djeuner, quand l'un d'eux, tournant les regards vers l'Enfant
Jsus aux bras de la Madone : 0 bel Enfant, lui dit-il, s'il vous plat de venir manger avec nous,
descendez.
Au dire du pieux hagiographe, le divin Enfant ne se fit pas prier ; il s'arracha aussitt au sein
maternel et vint prendre place entre ceux qui venaient de l'inviter de si bon cur. Ceux-ci, dans la
simplicit de leur cur, ne parurent pas s'en tonner outre mesure ; ils partagrent avec Jsus leur
frugal repas, puis l'Enfant-Dieu, les remerciant d'un sourire, remonta sur l'autel et regagna les bras de
Marie. Le lendemain et les jours suivants, les deux servants de messe revinrent et renouvelrent
l'invitation, et chaque fois l'Hte divin daigna y rpondre. Bientt mme, tout appel devint superflu ;
peine les enfants entraient-ils dans la chapelle et ouvraient-ils le panier aux provisions que Jsus
tait dj au milieu d'eux. Il leur devint si familier que non seulement il mangeait, mais il conversait
innocemment avec eux, dnouant les petites difficults qui se prsentaient dans leurs tudes.
Examen du prodige.
Les parents des deux commensaux de Jsus furent les premiers au courant du prodige. D'abord,
ils refusrent d'y croire. Une aeule svre alla jusqu' les accuser de mensonge et de gourmandise :
Ne serait-ce pas, disait-elle, une ruse adroite pour obtenir un supplment de provisions ? Rien
ne fut ajout au maigre menu de chaque jour : les enfants n'en continurent pas moins d'inviter leur
aimable compagnon et de lui faire les honneurs du modeste festin.
Une seule chose surprenait ces innocents : c'tait que l'Enfant Jsus, qui pourtant n'avait pas l'air
si pauvre, n'apportait jamais son cot. N'y a-t-il pas beaucoup de bonnes choses au Paradis ? se
disaient-ils.
La surprise chez eux allait dgnrer en murmure : ils rsolurent de confier au bon P. Bernard le
sujet de leur secrte angoisse. Le serviteur de Dieu, mu des rvlations si tranges qui lui furent
faites, se contint et garda plusieurs jours le silence. Puis il interrogea discrtement ses disciples,
tantt ensemble, tantt sparment. Leurs rcits concordaient d'une manire parfaite : il les savait,
d'autre part, incapables de mensonge. Touch d'un si grand prodige, il priait Dieu de l'clairer et de
lui faire connatre ses desseins sur ces enfants privilgis.
Voici le plan que lui suggra la Providence.
La cleste invitation.
Un jour, le P. Bernard demanda. ses disciples : Eh bien ! l'Enfant de la chapelle du Rosaire
descend-il toujours des bras de Marie et vient-il partager votre repas ? - Oui, mon Pre. - Continue-til ne porter aucune provision ? - Oui, mon Pre. - Cela vous fait il toujours de la peine ?. - Oui,
mon Pre. - Ne seriez-vous pas bien aises qu'il vous invitt, lui aussi, au moins une fois dans la
135

maison de son Pre ? - Oh ! nous le voudrions bien, mais il ne nous en a jamais parl.
- I1 faut que vous lui en parliez les premiers, mes enfants. S'il acquiesce votre demande, vous
n'aurez rien perdu, car vous recevrez dans une seule de ses invitations mille fois plus que vous ne lui
avez donn.
Et, poursuivant son discours, il leur fit entrevoir symboliquement le palais du Pre cleste avec
ses magnificences et ses dlices.
Le bon religieux conclut : La premire fois que l'Enfant de la chapelle reviendra pour manger
avec vous, ne manquez pas de le prier de vous inviter son tour. - Ah ! mon Pre, nous ne manquerons pas de lui en faire la demande ; il nous tarde que le jour arrive. - Mais coutez-moi, dit
encore le P. Bernard, dites l'Enfant que je veux tre invit comme vous. Je ne vous permettrai pas
d'aller seuls cette fte. Ou je vous accompagnerai, ou vous refuserez de vous y rendre, car je dsire
beaucoup, moi aussi, avoir part ce festin.

La dinette avec l'Enfant Jsus.

Rsolus de se conformer ses instructions, les enfants attendirent impatiemment le retour du


cleste convive. Il descendit le lundi des Rogations. Le djeuner achev, avant que l'enfant divin ne
remit le pied sur le socle de pierre pour remonter aux bras de la Madone, les deux petits lui
exprimrent, timides, leur dsir.
Ne nous inviterez-vous pas votre tour ? lui dirent-ils.
Jsus fit un signe d'adhsion.
Et notre matre voudrait tre aussi de la fte.
136

Jsus leur dit :


Dans trois jours, c'est l'Ascension. Il y aura grande joie dans la maison de mon Pre. Dites au P.
Bernard que je l'invite avec vous ma table avec les anges et les saints.
Tout joyeux, les deux petits clercs coururent porter leur matre cette bonne nouvelle. Ils en
informrent leurs parents. De son ct, le P. Bernard dcouvrit tout le mystre au directeur de sa con science, et plein de foi dans la promesse de l'Enfant-Dieu, il se prpara rpondre ses douces
invites, Durant trois jours, matre et disciples demeurrent en prire, souvent agenouills au pied de
l'autel du Rosaire, Le Pre expliquait aux enfants le sens de l'invitation de Jsus, et ceux-ci, embrass
d'amour, n'avaient plus d'autre dsir que de quitter cette valle de larmes et d'entrer sans retard dans
la vraie patrie.
Enfin, voici venu le matin de l'Ascension. Toutes les messes tant clbres la chapelle du
couvent, tandis que les Frres se rendent au rfectoire, le P. Bernard s'avance vers l'autel du Rosaire,
accompagn de ses deux acolytes, et il commence le Saint Sacrifice. Quelle ne fut pas la ferveur de
cette dernire messe ! Avec quelle dvotion les deux disciples y reurent pour la premire fois le Pain
eucharistique !
L action de grces s'achve, Tous trois, agenouills sur le marchepied de l'autel, attendent avec
confiance le moment du dpart pour la demeure cleste.
Et quand, aprs le repas, la communaut arriva pour rciter l'glise les prires d'actions de
grces, on trouva le prtre encore revtu de ses ornements sacrs et ses deux servants, tous les trois
immobiles, les mains leves vers le ciel, les yeux fixs sur l'Enfant Jsus ; l'on s'approcha d'eux et
mort prcieuse et mille fois digne d'envie ! l'on constata qu'ils avaient chang la vie terrestre pour le bonheur de l'ternit.
.
Il est croire, observent ce propos les rdacteurs des Acta Sanctorum, que Bernard, avant de
monter l'autel, fit une dernire confession et exposa son confesseur ce qu'il avait appris des
enfants et ce qu'il esprait, ou bien que les deux petits clercs rapportrent leurs parents ce qui se
passait avec autant de simplicit qu'ils l'avaient fait vis--vis de leur matre.
Culte des trois Bienheureux.
Les corps des trois Bienheureux furent inhums dans un mme tombeau. Quelque temps aprs ils
furent levs de terre et placs dans la chapelle dite des Rois, o un tableau redisait aux gnrations
l'histoire du djeuner miraculeux.
Trois cents ans plus tard, en 1577, eut lieu une translation solennelle de leurs reliques.
En effet, la ncessit s'tant fait sentir de percer une ouverture pour placer une porte, le 14
janvier, on retrouva les reliques enveloppes dans un linceul qui tait rest d'une blancheur parfaite ;
en mme temps, une odeur dlicieuse se rpandait dans la chapelle.
A cette occasion, une minutieuse enqute juridique concernant les trois serviteurs de Dieu fut
faite pour relever tous les dtails de la mort et en constater le caractre miraculeux.
Le contact des ossements sacrs gurit soudain un religieux du couvent atteint depuis trois mois
d'un mal incurable. D'autres personnes reurent des faveurs semblables. Ds ce moment, les saintes
reliques furent entoures d'honneurs et l'archevque de Lisbonne lui-mme, Georges de Almeida,
ddia un autel aux trois Bienheureux dont les restes furent enferms en trois bustes de bois leur
effigie. Des plerinages venaient prier, surtout au temps de Pques. Une reine du Portugal, aprs
beaucoup d'instances, obtint le chef du bienheureux Bernard et le plaa respectueusement parmi les
autres reliques de la chapelle du chteau royal de Villaviciosa.
137

Santarem et Morlas honorrent dsormais d'un culte ininterrompu Bernard et ses deux disciples.
Le petit Jsus miraculeux qui avait mang avec les enfants ne fut pas oubli : son image fut
conserve dans un riche tabernacle d'o on ne la sortait que le jour de l'Ascension, pour l'offrir la
vnration des fidles. A Santarem, Morlas et Lisbonne s'tablirent des confrries de l'EnfantJsus.
Au dbut, du XIXe sicle, des jours mauvais s'ouvrirent pour le Portugal. L'arme franaise
semparait en 1809 de Santarem et y exerait d'affreux ravages. L'image miraculeuse et les trois
bustes renfermant les reliques des Bienheureux furent alors livrs aux flammes. Mme le chef du
bienheureux Bernard gard Villaviciosa fut profan et jet au feu.
La dvotion des fidles s'accrut en proportion de ces indignes sacrilges ; en Portugal et mme
en France, au pays natal de Bernard, les trois Bienheureux eurent leurs autels et leurs dvots
serviteurs.
C'est ainsi qu'en l'glise Sainte-Foy de Morlas, chef-d'oeuvre de l'architecture romane la
chapelle absidiale de gauche est depuis 1877 ddie au bienheureux Bernard. Grce aux libralits
d'un prtre du diocse de Carcassonne et de son frre, quatre bas-reliefs sur bois, argents et dors,
reprsentent des scnes de l'histoire qu'on vient de lire. L'autel est surmont d'une statue de l'Enfant
Jsus qui est porte en procession dans la ville, le jour de l'Ascension, par quatre jeunes garons,
frres lointains des deux petits clercs de Santarem. lci et l, de ravissants tableaux rappellent le
djeuner miraculeux : ils redisent loquemment aux croyants les prdilections qu'eut toujours
l'Enfant de Nazareth pour les mes simples, droites et pures. Au muse de Morlas se trouve une
statuette en bois reprsentant un prtre en chasuble portant la main droite son front visiblement
pour faire le signe de la croix ; on peut se demander si cette uvre n'a pas quelque rapport avec le
Miracle de Santarem ? et si le prtre reprsent n'est pas le bienheureux Bernard achevant de
clbrer pour la dernire fois.
Un pote franais du XIXe sicle qui eut de la vogue dans les milieux catholiques, le P.Victor
Delaporte, a contribu faire connatre l'histoire du Fr. Bernard et de ses deux enfants de chur par
des strophes gracieuses qui figurent dans ses Rcits et lgendes.
Chose curieuse, la tradition de Santarem a migr Majorque et le miracle est dit s'tre produit
dans cette le des Balares, les deux enfants cdant ici la place un novice, mais ce n'est que la
dformation de traditions orales.
La cause du bienheureux Bernard et de ses deux disciples a t prsente en juillet 1894 la
sanction de l'Eglise. Les Dominicains de la Province de Toulouse, dans le territoire de laquelle se
trouve Morlas, plusieurs vques, dont celui de Bayonne, et le patriarche de Lisbonne ont eu la
pieuse pense de demander au Pontife romain la confirmation du culte immmorial rendu ces trois
Bienheureux.
Andr Pradel, O.P.

Sources consultes. Acta Sanctorum, t. II de mai (Paris et Rome, 1866). Mgr Paul Gurin, Les Petits
Bollandistes, t. V (Paris). Andr Pradel, O.P., Le bienheureux Bernard de Morlas et ses deux disciples, dans
le Monde diplomatique (Paris, 1898). Charles Carr, Notre glise : Sainte-Foy de Morlas (Paris, 1923).
V. Raymond, O.P., Trois lis eucharistiques (Avignon, 1924). (V.S.B.P., n 1346).
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..

PAROLES DES SAINTS


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L'inattention dans la prire.


Plusieurs entrent dans l'glise, rcitent un nombre infini de versets, puis ils sortent sans savoir ce
qu'ils ont dit ; les lvres se sont remues et le cur n'avait pas l'intelligence de ces pratiques.
Comment, vous n'entendez pas votre prire, et vous voulez que Dieu l'entende ? - Mais direz-vous,
j'ai flchi le genou. - Oui, mais votre me se promenait hors du temple, le corps seul tait prsent, et
l'esprit tait absorb par les proccupations et les affaires.
Saint Jean Chrysostome.

La charit.
L'amour de Dieu engendre l'amour du prochain, et l'amour du prochain chauffe l'amour de Dieu.
Plus il s'abaisse par l'humilit vers le prochain, plus il s'lve vers Dieu par la force de son zle.
Saint Laurent Giustiniani.
(De l'arbre de vie, C. XIV.)

Il faut renoncer sa volont.


Il n'y a rien de si ais que de dire en gros : II faut renoncer nous-mmes et quitter notre
propre volont ; mais d'en venir la pratique, c'est l que gt la difficult.
C'est pourquoi il faut faire des considrations, et sur sa condition, et sur les choses qui en
dpendent en dtail, puis en particulier renoncer tantt une de nos volonts propres, tantt une
autre, jusqu' ce que nous en soyons entirement dpouills.
Saint Franois de Sales.
(VIIIe Entretien.)

139

SAINTE RITE DE CASCIA


Veuve, religieuse Augustine (1381-1457).
Fte le 22 mai.

Ce n'est pas sans motif que sainte Rite est appele la patronne des causes dsespres .
Depuis sa naissance miraculeuse, qui dfiait toutes les prvisions humaines, jusqu' sa sainte mort, sa
vie ne cessa d'tre marque par les plus extraordinaires interventions de la Providence. Elle-mme,
du haut du ciel, s'est montre particulirement secourable ceux qui l'invoquaient dans les situations
les plus inextricables.
Un premier miracle ; la naissance de Rite.
Le village de Roccaporena dpend de la commune de Cascia, dans l'Ombrie, la potique patrie
de saint Franois d'Assise et de sainte Claire ; il appartient au diocse actuel de Norcia, incorpor
jusqu'en 1821 celui de Spolte. L vivaient, vers le milieu du XIVe sicle, deux poux chrtiens
servant Dieu dans la simplicit de leur cur. Ce qui les faisait surtout aimer de leurs concitoyens,
c'tait le zle qu'ils mettaient maintenir la concorde autour d'eux. Ils dployaient en cette bonne
uvre une telle ardeur et un tel dsintressement qu'on les avait surnomms les pacificateurs du
Christ .
Cependant, Dieu avait prouv ces fidles serviteurs ; il ne leur avait point accord le bonheur
d'engendrer et d'lever des enfants pour le Christ. Les annes s'taient succd, l'pouse avait vu ses
cheveux blanchir ; Dieu voulait la rendre digne, par une longue tristesse patiemment supporte, de
recevoir un don prcieux. Quand il jugea le moment favorable, il lui accorda une enfant qui devait
tre une fleur de saintet. C'tait vers l'an 1381.
Etonne de cette faveur singulire, la future mre alla aussitt pancher toute sa reconnaissance
aux pieds de Notre-Seigneur. Un ange lui apparut et lui prdit que son enfant serait un jour illustre
dans l'Eglise. Il demanda aussi qu'elle ft appele Marguerite. Le nom de Rite, sous lequel, d'ailleurs,
elle figure au Martyrologe romain, n'est que la forme populaire du nom impos par l'ange.
Son enfance fut marque par un nouveau prodige : pendant qu'elle tait encore au berceau on vit
de blanches abeilles se reposer sur sa poitrine.
Un mariage plein d'preuves et tragiquement bris.
L'enfant se sentait attire d'une manire particulire vouer son me et son corps au Seigneur en
lui consacrant sa virginit. Mais Dieu prfra la faire passer par le creuset d'un dur mariage, pour la
purifier au milieu des preuves et oprer par son intermdiaire le salut de plusieurs mes.
Les parents de Rite, sentant leur fin approcher et craignant de laisser leur chre enfant expose
seule tous les dangers d'un monde corrompu, rsolurent de l'engager dans les liens d'un mariage
honnte.
Dieu permit que leur choix tombt sur un jeune homme issu d'une famille noble et distingue,
mais d'une humeur brutale. Rite supporta si patiemment toutes les rudesses de son mari que, pendant
les dix-huit annes qu'elle vcut avec lui, jamais elle ne lui donna l'occasion de se plaindre.
Mais la conqute de cette me chrie lui cota bien des peines et des labeurs.
140

Pour arriver adoucir ce cur de pierre, elle offrit souvent Dieu larmes et prires, y joignant de
nombreuses pnitences.
Tous ces moyens surnaturels influrent sur le mari de Rite et le convertirent. Cependant, ses
habitudes violentes lui avaient suscit parmi ses concitoyens de nombreux ennemis. Sa conversion ne
put faire changer leurs sentiments son gard ; ils lui tendirent une embuscade o le malheureux
succomba. La pieuse veuve, frappe dans son affection la plus chre, sut accepter fortement la
volont de Dieu ; elle pleura amrement son mari, mais eut le courage de pardonner gnreusement
aux assassins. Elle s'effora aussi d'inspirer ses deux fils adolescents, son unique consolation, l'oubli
du meurtre qui leur avait enlev leur pre. Mais ses efforts furent vains ; son amour maternel
tremblait en sentant augmenter chaque jour dans le cur de ces enfants le dsir de la vengeance.
Quand elle s'aperut que le mal devenait toujours plus menaant, elle arma son me de cette
force surnaturelle que donne aux Saints le vritable amour de leurs proches : elle se jeta genoux,
suppliant le Seigneur d'enlever ses enfants la vie avant qu'ils eussent eu le temps de souiller leur
me par le meurtre des assassins de leur pre. Sa prire fut exauce, et ce double deuil vint s'ajouter
celui qui l'avait frappe peu auparavant.
Sainte Rite entre miraculeusement au couvent.
Rite, depuis longtemps dj morte au monde, s'adressa aussitt aux religieuses Augustines de
Cascia, leur demandant tre admise dans le monastre. Mais cette grce lui fut refuse, parce qu'on
n'y recevait que des vierges. Rentre dans sa maison, elle pleura et pria avec plus de ferveur que
jamais, et ses larmes touchrent le cur de Dieu, qui lui envoya le secours de trois Saints envers qui
elle avait une dvotion particulire ; saint Jean-Baptiste, saint Augustin, patron des moniales de
Cascia, et saint Nicolas de Tolentino, religieux du mme Ordre. Tout coup, elle entendit heurter sa
porte, et une voix, en laquelle une intuition surnaturelle lui fit reconnatre celle du saint Prcurseur,
l'appela par son nom : Rite ! Rite !
Elle comprit aussitt que sa prire avait t entendue, et sans tarder, se leva, ouvrit la porte,
reconnut ses chers protecteurs qui tous trois semblaient attendre, et elle se disposa les suivre.
Les Saints la salurent comme l'pouse du Christ, puis la conduisirent par des chemins inconnus
jusqu' la porte du monastre o on n'avait pas voulu la recevoir. Ils l'y firent entrer, malgr la
prsence des verrous et des barres de fer, aprs quoi ils disparurent.
Bientt aprs, les religieuses sortirent de Matines. Pour retourner leurs cellules elles devaient
passer par l'endroit o l'humble veuve tait reste muette d'admiration devant cette suite de prodiges.
Les premires qui arrivrent vers elle, et qui taient les plus jeunes de la communaut,
entrevoyant, la lumire blafarde dune lampe, une forme humaine dont on ne distinguait que la
moiti du visage, furent saisies de frayeur. Elles s'arrtrent tout court, et dj leurs genoux
commenaient trembler, leur visage plir en prsence de ce qu'elles croyaient un fantme ; par
bonheur les autres religieuses, arrivant successivement, formrent un groupe plus capable de rsister
la crainte. D'ailleurs, Rite elle-mme tait si tonne de tout ce qui s'tait pass, qu'elle avait perdu
l'usage de la parole et ne savait en quels termes les rassurer.
Peu peu cependant elle se remit de sa frayeur et expliqua par quel miracle elle se trouvait dans
le clotre. La prieure tait si ravie qu'elle ne songea plus invoquer les dfenses des Constitutions, et
la joie de toutes les religieuses fut d'autant plus vive que l'effroi avait t plus grand. A la fin, la
communaut s'assembla en Chapitre, et dcida sur-le-champ que la sainte veuve serait reue
nonobstant sa qualit : I1 est bien juste, disaient-elles, que nous obissions la volont de Dieu si
clairement manifeste, et que nos Constitutions cdent en un cas o les portes de notre couvent n'ont
pu faire de rsistance.
141

A peine admise, la novice se mit au travail pour acqurir la perfection qu'elle tait venue
chercher ; son corps tait rduit en servitude par de frquentes flagellations, par le port continuel d'un
cilice et la prsence d'pines cousues en sa robe et qui la torturaient chaque mouvement. Elle
jenait tous les jours au pain et l'eau, et passait l plus grande partie de la nuit dans la veille et la
prire. Elle avait coutume de consacrer la mditation de la Passion du Sauveur le temps qui
s'coulait, depuis minuit jusqu'au lever du soleil ; les douleurs du divin Matre l'affectaient tellement
que plusieurs fois ses compagnes la trouvrent sans connaissance.
Sainte Rite reoit au front une plaie miraculeuse.
Un jour, aprs avoir entendu un sermon d'un clbre Franciscain, saint Jacques de la Marche, elle
se mit en prire avec une ferveur extraordinaire et demanda Notre-Seigneur de la faire participer
aux tourments qu'il endura pour nous sauver. Pendant qu'elle savourait dans ce colloque sacr tout ce
qu'il est possible l'me humaine de supporter en fait de douceurs clestes, elle se sentit tout coup
presser la tte d'une guirlande d'pines trs piquante. Elle vit ensuite jaillir du Crucifix devant lequel
elle tait genoux un rayon de lumire qui lui marqua de sa pointe le milieu du front.
Immdiatement aprs, comme si ce rayon n'avait fait qu'indiquer un point de mire, une pine se
dtacha de la couronne du Crucifix et s'lana l'endroit du front marqu par le rayon ; elle y fit une
plaie que Rite porta tour le leste de sa vie, et qui se voit encore maintenant sur sa tte, reste intacte
comme le reste du corps.
Cette blessure trs profonde et trs douloureuse soumit une rude preuve l'humilit de la
patiente, car il s'en exhalait une odeur ftide, rebutante, et on en voyait constamment sortir des vers,
que Rite, dans sa simplicit, appelait ordinairement ses petits anges .
Il lui fallut ds lors renoncer compltement la vie commune, par crainte d'incommoder ses
Surs. Cette circonstance lui permit de s'adonner encore davantage la prire et la pnitence.
Dieu fait un double miracle pour lui permettre
d'aller Rome.
En ce temps, Nicolas V sigeait sur le trne pontifical. L'Eglise Romaine sortie triomphante du
grand schisme d'Occident, se demandait si des maux nouveaux et plus graves encore n'allaient pas
fondre sur elle. Jamais la menace des Turcs n'avait t plus redoutable. Un grand Jubil publi en
1450 fut la premire arme oppose l'Islam. Des chrtiens de tous les pays du monde accoururent
Rome afin de gagner cette indulgence extraordinaire. La prieure des Augustines de Cascia rsolut de
ne point perdre une si belle occasion : elle dclara qu'elle se rendrait au tombeau du Prince des
aptres avec quelques autres religieuses. Rite pressa vainement sa suprieure de consentir l'y laisser
aller ; mais la prieure refusa d'acquiescer cette demande cause de la blessure que Rite avait au
front, cette plaie, qui rendait son visage difforme, risquant, sans parler de la mauvaise odeur, de lui
attirer des rebuffades et le mpris.
La pieuse moniale ne se dcouragea pas ; elle se mit en prire avec ferveur et supplia la divine
Bont de lever cet obstacle et de rendre sa blessure invisible et sans odeur seulement pendant le
temps du plerinage Rome. Cette demande peine formule, fut exauce sur-le-champ. La plaie
disparut, mais la douleur cuisante dont elle tait la source subsista, et ainsi Rite put satisfaire sa
dvotion, goter Rome les plus grands dlices spirituelles, sans perdre le profit de sa participation
mystrieuse aux tourments du Sauveur.
142

Dans le voyage quelle eut faire pour arriver la Ville Eternelle, elle montra clairement
combien elle avait cur de conserver la vertu de pauvret. Chacune des religieuses plerines avait
reu, au sortir du couvent, une petite somme dargent afin de pourvoir sa subsistance. Au premier
fleuve quelle rencontra, Rite jeta ce pcule leau.
Ses Surs lui reprochant cette imprudence, elle leur rpondit quelle naurait pu supporter plus
longtemps cette charge inutile ; elle avait, suivant le conseil du Psalmiste, confi Dieu le soin de
pourvoir son entretien, et elle ne voulait point faire injure la divine Providence en amassant des
provisions.

Sainte Rite jette sa bourse dans leau.

Aprs le retour des plerines au monastre, Rite vit cesser le prodige qui lui avait permis d'aller
Rome, et sa plaie reparut par un nouveau miracle. De nouveau, elle dut s'loigner de la compagnie de
ses Surs. Elle profita joyeusement de sa retraite force pour s'adonner avec une nergie nouvelle
la prire et la pnitence ; elle n'avait aucune piti pour son corps et voulait tout prix rprimer
l'orgueil de la chair.
L'Epoux divin bientt la jugea suffisamment purifie, et lui envoya la maladie, messagre divine
de l'heure de la dlivrance pour ceux qui savent comprendre son langage.

143

Miracle des roses et des figues.


Rite tressaillit de joie la pense qu'elle pourrait bientt sortir de la prison du corps pour jouir
enfin de la libert et de l'ternelle vie d'amour. Cependant, elle dut attendre quatre annes le moment
marqu par Dieu. Plusieurs miracles manifestrent combien ses dsirs enflamms plaisaient au ToutPuissant. Une de ses parentes vint la voir : Rite la remercia de cette visite charitable, mais la pria de
montrer davantage sa bont, en lui apportant quelques roses du jardin qui lui avait jadis appartenu
Roccaporena. On tait en plein hiver, au mois de janvier ; la gele avait depuis longtemps glac la
sve des rosiers.
L'entourage crut que la fivre faisait dlirer la religieuse, et sa parente ne se soucia nullement de
chercher des fleurs qu'elle croyait introuvables. Cependant, en passant prs du jardin de
Roccaporena, elle y jeta les yeux et ne fut pas peu surprise d'y voir deux charmantes roses, qui
venaient de s'panouir, isoles de toute autre vgtation. Frappe du prodige, elle entra, cueillit
respectueusement les fleurs et les porta au monastre de Cascia. Rite les prit, en aspira le doux
parfum et les offrit aux autres Surs tout tonnes de voir ainsi la Divinit se plier au caprice de ses
lus, et changer pour les satisfaire la marche ordinaire des saisons.
Mais Rite n'tait point encore satisfaite. Elle demanda aussi sa parente d'aller cueillir des fruits
l mme o Dieu avait fait pousser des fleurs. La visiteuse courut au jardin, y trouva un figuier
portant des fruits mrs dont elle cueillit quelques-uns pour aller les offrir Rite, qui les mangea avec
une visible satisfaction. On ne peut s'empcher, cette occasion, de penser saint Franois d'Assise
savourant le gteau de Frre Jacqueline. L'esprit des Saints, on le voit, n'a rien de la rigueur
jansniste qui voit le mal en tout.
Sa mort. -- Une gurison.
Ces faveurs clestes n'taient que l'image et le prlude d'autres plus grandes et plus magnifiques.
Jsus-Christ vint avec sa divine Mre pour annoncer Rite que bientt la couronne d'pines serait
remplace sur sa tte par une couronne de gloire. Cette nouvelle suscita une grande allgresse dans
cette me privilgie ; elle voulut se purifier davantage et demanda les sacrements de l'Eglise. Peu
aprs, elle entrant dans la vie ternelle. C'tait le 22 mai 1457. Au moment o Rite expira, la cloche
du couvent, mise en mouvement par la main des anges, s'branla pour annoncer au peuple l'entre au
ciel de la servante de Dieu. En mme temps, une lumire extraordinaire envahit la cellule o gisait
son corps inanim et transfigur. d'o s'exhalait une odeur cleste. La plaie du front, nagure d'un
aspect si repoussant, s'tait mue en un diamant prcieux, qui semblait jeter des flammes.
Le lendemain de la mort, 23 mai, on exposa le corps de Rite dans l'glise du couvent. Tous les
habitants de la ville et des alentours accoururent pour vnrer la religieuse dont ils connaissaient les
vertus hroques, Une parente de la dfunte, qui avait un bras dessch, y vint elle aussi. N'coutant
que son affection, elle se jeta en pleurant sur le corps de sa cousine. Aussitt, elle sentit la vie
circuler nouveau dans son bras paralys ; ses cris joyeux de reconnaissance divulgurent aussitt le
miracle.
Messagre de paix, mme aprs sa mort.
Ce corps saint fut dans le cours des sicles l'instrument de nombreux miracles ; l'un des plus
clatants arriva peu de temps aprs la batification, qui eut lieu le 16 juillet 1628, en la basilique
Vaticane, sous le pontificat d'Urbain VIII.
Le jour o l'on clbrait, Cascia, les ftes solennelles usites en cette circonstance, les saintes
reliques furent exposes la vnration d'une foule immense accourue de tous les points de l'Italie.
Or, au moment o le clerg allait se mettre en procession, il s'leva une discussion assez vive entre
les clercs sculiers et les religieux pour savoir qui serait donn le premier rang, quand on vit
soudain la Bienheureuse ouvrir les yeux et donner toutes les marques de la vie.
144

Le cri rpt de Miracle ! Miracle ! apaisa, en un instant, la querelle.


Le culte dont fut l'objet la bienheureuse Rite attestait la fois la dvotion populaire et l'estime en
laquelle l'Eglise tenait ses vertus ; sans attendre la canonisation, il fut permis de lui ddier une glise
Rome mme. Vers la fin de son procs, le 27 mars 1900, Lon XIII accepta que dans la mme
sance on procdt deux formalits trs importantes et toujours espaces, l'approbation des
miracles et la dcision sur le dcret de tuto. Cette faveur tout fait inusite tait, a-t-on dit, un
nouveau miracle de la future Sainte, qui devait tre et fut en effet canonise le 24 mai 1900, jour de
l'Ascension, en mme temps que saint Jean-Baptiste de La Salle.
Prodiges permanents.
Mais un prodige plus grand est la conservation du corps lui-mme qui s'est maintenue jusqu'
nos jours ; quatre sicles nont pu corrompre cette chair purifie par la pnitence et une vie toute
cleste. Tout le monde peut le voir, dans l'glise du couvent de Cascia, en son beau reliquaire de
cristal. Aprs tant d'annes, ses membres conservent encore la souplesse que donne la vie. Les traits
du visage ont gard leur expression ; la Sainte semble endormie ou plonge dans l'extase. Plus d'une
fois, et rcemment encore, en 1926, le saint corps a modifi de lui-mme son attitude : les pieds et les
mains se sont lgrement soulevs, et le visage inclin vers les suppliants, s'est tourn vers le ciel ; en
1927, la main gauche se souleva par trois fois en rapprochant ses doigts.
Ce prodige, qui s'est dj produit dans le pass, fut toujours considr comme l'annonce de
grandes grces. Ajoutons que de ses reliques se dgage un doux parfum. Il en est parfois de mme
dans sa chambre transforme en chapelle. Dans le jardin du clotre on voit encore le rosier
miraculeux. Il ne fleurit pas toujours, mais chaque fois qu'il donne ses fleurs splendides, c'est au
temps des frimas.
Dans ce mme jardin prospre aussi une treille, dont les Surs prlvent chaque anne de beaux
raisins pour la table du Pape. Son origine est pareillement miraculeuse. Pour prouver l'obissance de
sainte Rite, sa prieure lui commanda d'arroser des sarments destins au feu et desschs depuis
longtemps. Rite excuta les ordres reus, et le bois mort revint la vie et la fcondit. La vigne
miraculeuse compte actuellement cinq cents ans d'existence et elle n'a jamais t taille.
Plus touchant encore est le prodige des abeilles. On peut voir dans un mur de l'ancien clotre
quelques petits trous assez profonds, dans lesquels un certain nombre de blanches abeilles vivent
d'une manire vritablement prodigieuse. Chaque anne, durant la semaine de la Passion, elles
sortent de leur retraite et volent uniquement dans la partie antique du couvent, sans jamais aller dans
le jardin.
Aprs la fte de sainte Rite, elles rentrent dans leurs trous, qu'elles bouchent elles-mmes avec
une sorte de cire. Quelquefois, elles se laissent prendre, et on constate qu'elles exhalent une odeur
suave d'un caractre trs spcial. Elles ne mangent pas et elles ne se multiplient pas , dclarent les
habitants du monastre. Quoi qu'il en soit de ce fait, sur lequel un contrle scientifique serait
dsirable, il reste certain qu'elles sortent et rentrent aux dates indiques. Ceux qui trouveraient ces
dtails trop incroyables n'ont qu' s'adresser au R. Pre aumnier du couvent des Augustines de
Cascia (Ombrie), de qui nous les tenons nous-mme. Aprs les prodiges qui remplirent la vie de la
Sainte, on n'a plus le droit de s'tonner de ces merveilles.
A.R.B.

Sources consultes. - Les Petits Bollandistes. - (V.S.B.P., n 224 et1058.)


145

SAINT DIDIER
vque de Vienne et martyr (540 ?-606).
Fte le 23 mai.

Didier ou Desiderius naquit Autun, d'une illustre famille, vers l'an 540. L'ancien Brviaire
d'Autun nous apprend qu'il tait neveu de saint Siagrius, vque de cette ville, proche parent de la
reine d'Austrasie, Brunehaut, femme de Sigebert.
Sous la discipline de l'Eglise.
A Autun, florissait alors la clbre abbaye de Saint-Symphorien. C'est l, vraisemblablement, que
fut plac le jeune Didier, sous la discipline de l'Eglise. Il fit, en cet asile de la pit et des lettres, de
rapides progrs dans les sciences humaines, au point qu'il surpassa ses compagnons d'tudes ; de
mme, dans la suite, il devait briller, par son courage et sa haine du mal, au-dessus de tous les
vques de son temps.
La famille de Didier possdait, prs du Rhne, sur les confins des deux diocses de Vienne et de
Lyon, la villa et la terre de Feysin : elles lui furent donnes pour patrimoine. Cependant, ses tudes
acheves, le jeune patricien, quittant sa ville natale, vint s'tablir Vienne.
En ces temps-l, les vques tenaient cole dans leur propre palais. Le bruit de leur science et de
leur saintet attirait de toutes parts des jeunes hommes vertueux, qui venaient puiser dans leurs
exemples la puret des murs et la saine doctrine.
Didier entra ainsi dans la maison de son vque, saint Naamad. Mieux encore, il pntra trs
avant dans l'estime et l'intimit du prlat, et prs de ce vritable pre, il fit de grands progrs dans les
sciences sacres.
Il ne fut pas moins cher aux trois prlats qui succdrent Naamad sur le sige piscopal de
Vienne : saint Philippe, saint Evance et saint Vre. Il devait continuer aprs eux cette chane
glorieuse et ininterrompue de saints pontifes ; l'aurole de la saintet, il ajoutera mme la palme du
martyre.
Saint Didier vque de Vienne.
Premiers rapports avec le Pape saint Grgoire le Grand.
En 596, la mort de saint Vre, Didier, qui avait servi dans les rangs infrieurs de la clricature
et rempli antrieurement auprs de saint Evance les fonctions d'archidiacre, fut appel, par les
suffrages unanimes du clerg et du peuple de Vienne, au sige de cette mtropole. Saint Grgoire le
Grand occupait alors la chaire de saint Pierre. L'illustre Pontife conut, on le sait, le projet de faire
pntrer dans le pays des Angles, encore idoltres, la lumire de l'vangile. Il avait choisi pour chef
de la mission projete un moine, saint Augustin, futur vque de Cantorbry, alors abb de Saint146

Andr de Rome, qui il associa quelques religieux (596).


Ces missionnaires devant traverser la France, saint Grgoire, pour leur faciliter le voyage et leur
assurer les secours ncessaires, en crivit aux rois Thierry II, roi de Burgondie et d'Orlans, et Thodebert II, roi d'Austrasie, la reine Brunehaut, aeule et tutrice de ces deux princes, ainsi qu'
plusieurs vques des Gaules, entre autres Didier de Vienne et Siagrius d'Autun, dont il
connaissait le zle et le crdit la cour de Bourgogne.
En 598, une autre lettre du Pape adresse Didier ainsi qu' ses collgues les plus en vue leur
demandait la tenue d'un Concile national pour remdier aux malheurs des temps. Les guerres continuelles dont la Gaule tait le thtre retardrent de quelques annes l'excution des ordres du
Souverain Pontife. Ce fut en 601 que le Concile se tint Sens.
La question du pallium.
Saint Grgoire et l'enseignement des lettres profanes.
Didier avait fait demander au Pape le pallium comme un honneur depuis longtemps accord aux
vques de Vienne. Saint Grgoire lui rpondit qu'il tait prt lui envoyer cet insigne selon les
anciens privilges de son glise. Par ses ordres, des recherches avaient t faites dans la chancellerie
pontificale, mais aucun titre concernant cette faveur n'y avait t dcouvert. Le Pape engageait Didier
faire dpouiller ses propres archives et lui communiquer les preuves de cette antique prrogative.
D'avoir servi l'Eglise viennoise sous quatre vques avait trop instruit Didier de ses droits pour
qu'il hasardt une demande indiscrte. Il fournit les titres rclams, et il tait sur le point de recevoir
le pallium, lorsqu'une calomnie remit tout en question. On avait rapport Rome que ce prlat
s'occupait d'tudes profanes et qu'il enseignait la littrature paenne. Voici la lettre pontificale que lui
valurent ces faux rapports :
Grgoire, Didier, vque des Gaules.
J'avais entendu parler avec grand loge de votre habilet dans les sciences, et la joie que mon cur en
ressentait m'avait port vous accorder sans retard la grce que demandait votre fraternit.
Depuis, il m'est revenu que vous faisiez quelques jeunes gens un cours de grammaire. Cette nouvelle
m'a profondment afflig. Des lvres qui ne devraient s'ouvrir que pour clbrer les grandeurs du Christ
peuvent-elles glorifier les exploits d'un Jupiter ? Ce qui est peine convenable pour un pieux laque devient
un vritable crime pour un vque. De grce, apprenez-moi bientt que vous avez renonc cette littrature
lgre du sicle.
Je le sais, notre cher fils, le prtre Candide (c'tait l'administrateur du patrimoine de saint Pierre en
France) a essay de vous disculper : malgr tous ses efforts, je suis encore mu de ce qu'on ait eu l'audace de
raconter pareille chose d'un vque.
Ainsi, ds que vous m'aurez confirm la fausset du rapport qui a t fait contre vous, et qu'il sera bien
tabli que vous ne vous livrez point ces frivoles et vaines tudes, je bnirai Dieu de ce que des louanges
blasphmatrices donnes aux divinits paennes n'on souill ni vos lvres ni votre cur. Alors, sans crainte et
sans hsitation aucune, je vous accorderai la faveur que vous demandez.

Le cours de grammaire ; dont il est parl en cette lettre ne comportait pas seulement les rgles
du langage, mais aussi l'tude des auteurs profanes et surtout des potes paens, ce qu'on appelait et
ce qu'on appelle encore les humanits . Si saint Grgoire jugeait peu opportun qu'un vque
enseignt ainsi la grammaire , il ne trouvait pas mauvais que cette science ft enseigne par
d'autres ; lui-mme avait eu des rhteurs pour matres, et il semble avoir tabli dans son palais mme
des professeurs distingus qui enseignaient de jeunes clercs les belles-lettres, la rhtorique et la
dialectique.Didier n'eut point de peine se justifier pleinement de ces inculpations. La preuve en est
qu'il continua de correspondre dans les termes les plus filiaux avec l'illustre Pontife.

147

Saint Didier est exil en Ecosse.


Brunehaut, pendant le rgne de son mari Sigebert, s'tait comporte avec assez de modration
pour que les grandes qualits de son esprit et, quelques actions utiles au public et la religion couvrissent les dfauts de son caractre et les vices de son cur.
Mais quand, charge de la tutelle des rois ses petits-fils, elle se vit souveraine, elle sortit de sa
rserve. Le Pape saint Grgoire, qui avait lou sa pit, tant mort, ainsi que Siagrius, l'vque
d'Autun, elle n'avait plus craindre les avis et la censure de ces hauts personnages ; aussi ne garda-telle plus de mesure. Restait Didier, qui presque seul pouvait s'opposer ses violences ; il le fit avec
un zle dont il devint la victime. Brunehaut ne pouvait pardonner au saint vque la gnreuse libert
avec laquelle il s'levait contre les dsordres de la cour.
L'abb de Luxeuil, Saint Colomban, avait t exil pour le mme motif. Un ordre royal avait
suffi pour loigner ce moine d'origine irlandaise ; mais pour chasser de son sige un des premiers
mtropolitains des Gaules, il fallait une accusation juridique et une sentence conciliaire. Brunehaut
se procura l'une et l'autre.
A prix d'argent, on acheta le faux tmoignage d'une malheureuse femme perdue de murs,
laquelle eut l'impudence d'articuler contre Didier une accusation infme. Un Synode se runit
Chalon-sur-Sane (603) et pronona la dposition de l'accus. Les actes de ce petit convent
simoniaque ont disparu. Didier avait cependant t dfendu avec courage par saint Arigius ou Arey,
vque de Cap, qui ne put empcher ni son injuste dposition ni son exil. Ce saint vque pntra
dans la prison de l'accus, lui offrit les consolantes paroles de l'amiti, releva son esprance et sa foi,
affirmant que le Sauveur avait daign lui apparatre lui-mme et lui montrer la belle place rserve
Didier dans le ciel.
L'vque calomni fut exil dans l'le de Lewis, en Ecosse, et Domnole, plac par intrusion sur le
sige de Vienne. Dans sa retraite, Didier menait la vie d'un ascte. Bientt, les miracles que Dieu
oprait par son serviteur attirrent sa cellule un immense concours ; avec l'huile de la lampe qui
brlait devant l'autel de l'oratoire o il offrait le Saint Sacrifice, il rendait la sant aux malades. L'une
de ses gurisons les plus clatantes fut celle d'un lpreux. En faveur de Didier comme en faveur de
maints serviteurs de Dieu, mme du XXe sicle, se renouvela le miracle de la multiplication des
provisions. C'est ainsi qu'un jour on prsenta l'vque de Vienne un vase plein de vin ; le prlat
donne ordre d'en servir tous les pauvres qui venaient le visiter. Seigneur, lui dit un jour son
serviteur tout attrist, la provision touche sa fin, peine en reste-t-il assez pour un repas.
L'vque lui rpond : Allez et regardez bien si vous ne vous tes pas tromp. Le serviteur,
retourn au cellier, trouva le tonnelet rempli.
Saint Didier revient Vienne.
La renomme porta jusqu' la cour de Thierry et la ville de Vienne la connaissance de ces
merveilles. Un sourd-muet subitement guri, trois lpreux rendus la sant parcouraient la Burgondie o ils taient connus, montrant partout le vivant tmoignage de la saintet du proscrit. Un des
faux tmoins, qui avait dpos contre lui au Synode de Chalon, fut massacr, sous les yeux du roi et
de son aeule, par la foule irrite. En prsence de ces manifestations, populaires d'une part, surnaturelles de l'autre, Brunehaut donna l'ordre de rtablir l'homme de Dieu sur le sige de Vienne dont il
tait dpossd depuis quatre ans. Les dputs royaux vinrent le trouver dans sa solitude. Prosterns
ses pieds, ils le supplirent d'oublier une condamnation frauduleuse et injuste ; mais l'vque refusa
de les suivre. Il fallut une dmarche de la population de Vienne pour vaincre sa rsistance. Lorsque
Didier rentra dans sa ville piscopale, le peuple crut revoir la lumire du ciel aprs de longs jours de
tnbres ;
148

Les fidles chantaient des cantiques d'allgresse dans les rues de la cit, on se pressait pour le
voir, on jetait des fleurs sur son passage. Comme autrefois Ephse quand l'aptre Jean revint de
Pathmos, la foule se porta sa rencontre en criant : Bni soit celui qui revient au nom du Seigneur !
Ce fut au milieu de ces transports d'enthousiasme que l'exil remonta sur son sige, tandis que
l'intrus Domnole tait contraint de prendre la fuite.
Nouvelles perscutions. Le martyre, - Mort de Brunehaut.
La colre de Brunehaut n'tait point dsarme. Le magistrat de Vienne, voulant plaire la reine,
semblait prendre tche de molester le saint vque.
Ainsi douze clercs furent arrts durant un office pontifical et jets au fond d'un cachot. Didier,
pntr de douleur, entra en oraison. Pendant sa prire, le prtre saint Svre, mort depuis longtemps,
et dont les reliques reposaient dans l'glise Saint-Etienne, apparut aux prisonniers, rompit
miraculeusement leurs chanes et ouvrit les portes du rduit o ils gmissaient. Pleins de joie, les
clercs revinrent auprs de leur vque, aux prires de qui ils attribuaient leur dlivrance, et
dposrent leurs chanes sur le tombeau de saint Svre.
D'autres miracles, tels que la multiplication du pain, de l'huile, et du vin en un temps de disette,
fixrent de nouveau l'attention publique sur l'homme de Dieu. Le jeune roi Thierry II tmoigna le
dsir de voir un vque de si grand renom. Ce prince, qui avait t jusque-l d'une conduite assez
lgre, dj demi converti par les reproches de saint Colomban, consulta srieusement Didier, et lui
demanda si l'Eglise ne pouvait temprer la svrit de ses lois sur le mariage. L'vque rpondit en
dveloppant les paroles de saint Paul : Il vaut mieux contracter mariage que brler des feux de la
volupt. Dieu jugera svrement les fornicateurs et les adultres. II n'est point permis de profaner
nos corps, temples de l'Esprit-Saint.
Le pontife traita ce sujet dlicat avec une loquence et une majest telles, que les assistants
applaudirent. Docile la voix de Didier, le roi fit demander la main de la fille de Vitric, roi des
Visigoths. Mais Brunehaut, qui spculait sur les dsordres de son petit-fils pour maintenir sa propre
autorit, ne voulait pas d'une reine lgitime prs du jeune prince. Elle mdita une horrible vengeance
contre Didier. Ds que l'vque et quitt Thierry, elle ordonna trois comtes, Beffano, Galfred et
Betton, de le suivre et de le mettre mort, en entoura l'glise o il priait ; des meneurs essayrent de
soulever la foule en poussant des cris furieux contre l'vque : C'est un rebelle ; c'est un ennemi du
roi et de la patrie !
Les meurtriers craignant le prince, auprs de qui Didier tait en grande vnration, laissrent le
noble perscut prendre les devants et continuer sa route jusque sur le territoire du pays lyonnais. Ils
l'atteignirent aux bords de la Chralaronne, et le poursuivirent coups de pierres, malgr les
protestations et les efforts du peuple, qui voulait sauver son pasteur aim. Sur le point d'tre rejoint,
Didier, qui la veille saint Svre tait apparu et avait prdit le martyre, s'agenouilla sur le chemin,
pria pour ses bourreaux, confia au Christ ses ouailles et son Eglise de Vienne, puis attendit la mort
avec intrpidit. Un forcen le frappa la tte avec une norme pierre, et, comme il respirait encore,
d'autres criminels l'achevrent coups de levier. C'est ainsi que mourut le saint vque, le 23 mai
606, martyr de son zle et de la justice, car, suivant la remarque de saint Adon, si ses perscuteurs ne
lui ont point prescrit de sacrifier aux idoles, ils lui ont dit : Consens nos crimes, et tais la
vrit !

149

Traqu par ses ennemis, Didier s'tait rfugi dans la maison d'un Juif charitable nomm
Ozanam. La bndiction de Dieu se rpandit sur cette hospitalire demeure dont le chef et sa famille
se firent chrtiens ; l'illustre Frdric Ozanam, qui prit une part active la fondation des Confrences
de Saint-Vincent de Paul, se glorifiait d'avoir pour anctre celui qui avait reu sous son toit l'vque
martyr.
Didier fut inhum l'endroit o il tomba victime de la haine des mchants. Ce lieu, alors appel
Prisciniacus, a pris le nom du Saint ; on l'appelle Saint-Didier-sur-Chalaronne, aujourd'hui dans le
diocse de Belley. Le tombeau du martyr devint aussitt le thtre de nouveaux prodiges. Des
aveugles y recouvraient la vue ; de tous cts, on y venait en plerinage. Un pauvre paralytique tait
port par de pieux amis divers sanctuaires o il sollicitait sa gurison. Jusque-l, les dmarches
entreprises avaient t inutiles ; conduit la tombe du martyr frachement immol et marqu de son
sang, l'infirme recouvra une sant parfaite et put retourner pied dans son pays.
Sclise, fille de Claude, habitant la campagne lyonnaise, vint aussi implorer le crdit du Saint
pour obtenir la gurison d'une horrible plaie. Elle s'agenouilla prs de la dpouille sacre de Didier,
toucha respectueusement la pierre tombale et pria avec une foi ardente. Aussitt sa plaie se ferma, et
celle qui pouvait peine faire quelques pas revint, pleine d'allgresse et gurie, dans la maison
paternelle, publiant partout la faveur insigne qu'elle devait au saint martyr.
Le supplice inflig plus tard Brunehaut a t considr par les crivains de l'poque comme un
chtiment de la justice divine. Cette malheureuse reine tomba entre les mains de Clotaire II, petit-fils
de Frdgonde, son implacable ennemie. Aprs l'avoir tourmente pendant plusieurs jours, ce prince
la fit promener sur un chameau dans les rangs de l'arme, travers les hues et les maldictions de la
soldatesque. Enfin, il commanda de l'attacher la queue d'un cheval indompt qui dispersa dans la
campagne les chairs sanglantes d'une femme octognaire qui avait gouvern les Gaules pendant prs
d'un demi-sicle.
Translation des reliques de saint Didier.
Saint Ethre, deuxime successeur de saint Didier, obtint du roi Clotaire II de pouvoir transfrer
vienne les restes du martyr. Ds que fut parvenue la nouvelle de l'autorisation royale, on convoqua
l'assemble des fidles, on prpara des croix, des flambeaux, on disposa un cercueil couvert d'toffes
prcieuses, et, vtus d'habits de fte, sans plus tarder, les dlgus viennois, sous la direction du
clerg, s'acheminrent vers la tombe de leur pasteur.
Mais les habitants, du Lyonnais gardaient avec un soin jaloux le corps du martyr et ne voulaient
point le cder d'autres. Les envoys de la ville de Vienne profitrent de la nuit pour enlever les
prcieux restes, les mirent dans une barque sur la Sane, et vinrent aborder en aval de Lyon, en face
de Feysin.
La villa de ce nom et les terres qui en dpendaient taient, ainsi que nous l'avons vu le bien
patrimonial de saint Didier. Dans un testament olographe, par lui rdig en prsence de plusieurs
vques, il avait consacr cette terre aux saints Machabes, saint Maurice et ses 6 660 compagnons,
patrons de l'Eglise primatiale de Vienne. Saint Ethre se rendit Feysin, avec la partie du clerg
reste dans la ville. On procda la reconnaissance du corps, qui tait intact, ; on contemplait les
traits vnrs d'un pre, on baisait ses mains sacres. Dieu non seulement l'avait prserv de la
corruption du tombeau, mais encore s'tait plu le glorifier en gurissant les blessures causes par
les coups de pierres.

150

Les reliques furent transfres au chant des hymnes et des cantiques. Pendant le trajet, une
femme possde du dmon obtint sa dlivrance en approchant du corps du martyr.
On le dposa solennellement dans l'glise des Saints-Aptres, hors les murs de Vienne, derrire
le marre-autel, la voix des clercs qui chantaient les psaumes tant frquemment couverte par les
acclamations populaires. La tombe venait d'tre ferme, quand une pieuse et illustre matrone
conduisit au spulcre miraculeux un aveugle-n qui recouvra la vue en prsence d'une foule
immense. Cette translation eut lieu le 11 fvrier, vers l'an 620 ; elle est indique dans le Martyrologe
romain.
Saint Didier est l'un des Saints les plus populaires, non seulement du Dauphin, mais mme de
l'est et du midi de la France. Plus de quinze communes, dans l'Isre, l'Ain, le Rhne, la Loire, en
Sane-et-Loire, dans l'Ardche, les Hautes-Alpes, etc., se glorifient de porter son nom. Dans le seul
diocse, de Grenoble, huit glises au moins l'ont choisi pour leur patron ; dans celui de Belley, neuf.
La clbre abbaye de Saint-Gall, en Suisse, reut, vers l'an 870, quelques reliques de saint Didier ;
elles lui furent envoyes par saint Adon, alors vque de Vienne, auteur d'un Martyrologe auquel il
donna le nom de Litanies, et d'une biographie de son saint prdcesseur.
E. Varnoux.

Sources consultes. Bollandistes, Actes, par un auteur viennois contemporain du martyr. Migne,
Patrologie latine : actes rdigs par le roi espagnol Sisebut, proche parent et contemporain de Brunehaut.
Saint Adon, Vie de saint Didier. Thophile Reynaud, Indiculus Sanctorum Lugdunentium . Lelivre,
Maupertuy, Charvet, Collombet, historiens de lEglise de Vienne. Vie de saint Didier, par Un prtre du
diocse de Belley. ( V.S.B.P., n 1106.)

151

SAINTS DONATIEN ET ROGATIEN


Ou les Enfants Nantais , martyrs ( 288-289?)
Fte le 24 mai.

Les Actes du martyre des deux frres, les saints Donatien et Rogatien, dits les Enfants
Nantais , cause du lieu de leur naissance qui fut aussi celui de leur mort glorieuse, sont des plus
authentiques et ont connu plusieurs ditions. Mais ils restent muets sur la date exacte o ces vaillants
soldats du Christ versrent leur sang pour la foi. Toutefois, comme les habitants de la ville et du
diocse de Nantes qui semblent les plus directement intresss la question, les ayant choisis pour
patrons, ont clbr du 19 au 21 octobre 1889 par des ftes solennelles le 16 e centenaire de leur
martyre, nous nous rallierons avec eux la date de 289.
On sait qu' cette poque l'empereur Diocltien, le plus acharn des perscuteurs, pouss par son
gendre Galre, se rsolut lancer un nouvel dit de proscription contre les chrtiens. Il svissait avec
d'autant plus de fureur contre les disciples de Jsus-Christ que lui-mme n'avait pas eu le courage de
correspondre la grce de la foi. Les historiens nous apprennent, en effet, que plusieurs de ses
parents taient chrtiens, et que le pape saint Caus tait son cousin. L'empereur avait choisi un de
ses plus cruels ministres pour l'envoyer dans les Gaules. Le gouverneur partit avec l'ordre de
n'pargner aucun de ceux qui refuseraient l'encens Jupiter et Apollon. De nobles victimes taient
prtes.
Un dsenchant du paganisme.
Pendant que beaucoup tremblaient l'approche du juge, Nantes, un jeune chrtien manifestait
son allgresse. C'tait Donatien, l'un des plus illustres jeunes gens de la ville. La mort endure pour
Dieu est si sainte et si glorieuse que les courageux serviteurs de Jsus-Christ, loin de la craindre, la
dsirent comme une grande grce.Donatien descendait d'une des plus nobles familles de la ville de
Nantes, mais cette gloire tait peu de chose, car le Christ ne l'avait pas encore consacre. En effet, les
parents de Donatien taient idoltres et lui-mme avait t lev dans les erreurs grossires du
paganisme ; aussi aimait-il le cirque et les jeux, et sa nature ardente le poussait vers les combats
sanglants de l'amphithtre.
Cependant, Dieu avait ses vues sur ce jeune homme admir de tous ; la grce divine pntrait
peu peu dans son me en mme temps qu'il croissait en ge. Bientt Donatien commena
comprendre l'horreur de ces jeux o l'on versait flots le sang humain. Dans le paganisme, il voyait
des trahisons, de basses flatteries, des tristesses sans consolation ; les chrtiens, au contraire, remplis
d'une inpuisable charit, intrpides devant la mort, joyeux dans les tortures, leurs prtres en
particulier, difiaient son me amie de la vertu. Ses yeux dessills commenaient apercevoir une
grandeur autrement dsirable et belle que la richesse et la puissance.
152

Conversion clatante.
Donatien se rapprocha donc des chrtiens et rsolut d'entrer dans leurs rangs. D'abord, il s'abstint
des sacrifices idoltriques, des thtres, des bruyants festins ; il abandonna la compagnie dangereuse
des flatteurs qui l'obsdaient sans cesse. Enfin, tous les liens taient rompus, il embrassa la vraie foi.
Ce fut un vritable vnement dans la ville. Les paens ne pouvaient concevoir que, dans la fleur
de la jeunesse, cet hritier d'une grande maison mprist honneurs, beaut, richesses pour se vouer
une mort certaine en devenant l'adepte de la religion du Christ. On se demandait quel attrait avait t
assez puissant pour que son cur et ainsi cd aux charmes d'une religion abhorre par les amis de
la volupt. Mais Donatien mprisa tous les discours frivoles du monde et ne se laissa pas intimider
par la pense des souffrances qu'il aurait subir. Press de se donner tout entier Jsus de Nazareth,
il alla se prsenter aux prtres pour prendre rang parmi les catchumnes. Il tait dj prt recevoir
l'eau baptismale, et il appelait de ses vux le jour de la rnovation.
Saint Donatien reoit le baptme.
Enfin, le prtre admet Donatien au baptme. Le nouveau chrtien qui a choisi le Seigneur pour
son hritage, ressent dj les effets de la misricorde divine. Son me. est inonde d'une allgresse
toute cleste. Il manque cependant encore quelque chose ce bonheur ; Rogatien n'est pas ses
cts, le dmon le tient encore sous son empire. Cette proie allait bientt lui tre arrache, car
Rogatien sentait bien le vide du culte de Jupiter et d'Apollon ; son me n'y trouvait point le repos et
la paix, et, sans voir encore clairement la lumire, il enviait le bonheur de son frre. Dieu
rcompensa une jalousie si sainte, et, la prire de Donatien, sa grce se rpandit dans l'me de ce
jeune paen qui voulait parvenir la connaissance de son Crateur.
Les prmices d'un apostolat.
Donatien s'tait fait son catchiste, bien rsolu de ne pas cder qu'il n'et attir son frre la
religion chrtienne. Rogatien, bien que l'an, coutait avec une grande attention les leons de son
cadet. Le jeune matre puisait ses enseignements dans la parole de Dieu, et le disciple, apercevant la
vrit, regrettait de n'en avoir pas connu plus tt la beaut toujours ancienne et toujours nouvelle.
Enfin, il ouvrit son cur et dit : Donatien, maintenant je suis ton frre selon la foi et la grce
aussi bien que selon la nature. Avec quelle effusion de joie le jeune chrtien le fit inscrire sur la
liste des catchumnes qui se prparaient au baptme !
Les messagers de la bonne nouvelle.
A peine converti, Rogatien se fit aptre son tour. Aprs avoir reu les instructions du prtre, il
s'efforait de les rpter aux autres et d'attirer Jsus-Christ. les mes dont il avait partag l'erreur.
Mais l'ennemi allait bientt se dresser sur sa route. Dj des bruits de perscution se rpandaient dans
la ville. Ce n'tait pas la crainte de la mort qui pouvait branler le nouveau converti, mais il redoutait
d'tre emport par la tourmente avant d'avoir t rgnr dans l'eau du saint baptme.
Sous cette apprhension se dissimulait une tentation de l'ennemi. Rogatien en triompha dans l'un
de ses doux et saints entretiens avec son frre. Soutenus l'un par l'autre, les deux jeunes hros ne
153

craignaient pas de paratre en public pour annoncer Jsus-Christ qui voulait les entendre. Ils
montraient la vanit d'idoles qui ne pouvaient se venger elles-mmes, la vanit de ces dieux de pierre
dont beaucoup de paens, tout en leur offrant des sacrifices, taient des premiers tourner en ridicule
l'inanit. De tels discours pleins de feu, entranaient la multitude en forant son admiration. Les
auditeurs de Donatien et de Rogatien ne laissaient pas, en effet, de trouver trange que l'on put
s'enflammer d'enthousiasme pour une religion, car eux-mmes n'prouvaient point d'amour pour
leurs dieux tout en les craignant un peu et en esprant leur protection.
Les deux chrtiens taient sans cesse l'uvre, et, quand ils avaient prch les foules, ils
tournaient leurs efforts vers la conversion de leurs amis. Le parfum de leurs vertus, leur charit
affable, charmaient tous les curs, et la grce remportait des victoires consolantes par l'effet de leur
action concerte.Toutefois, ces conversions taient plus le fruit de leurs prires que de leur loquence
Les saints Donatien et Rogatien sont dnoncs.
Cependant, le commissaire imprial approchait et rpandait partout la terreur. On croit que c'tait
Rictius-Varus, nomm communment Rictiovare, et fameux par ses cruauts envers les chrtiens
dans la Gaule-Belgique. Quand on sut qu'il entrait dans Nantes, la foule se porta sa rencontre pour
honorer l'envoy de l'empereur. Elle demandait en mme temps des victimes pour ses jeux, et ces
victimes n'taient autres que les adeptes de Jsus-Christ. Mort aux chrtiens ! C'tait le cri de toutes
les bouches. Or, au milieu du tumulte, un paen s'approcha de Rictiovare ; il venait dsigner les
victimes les plus dignes de recevoir la couronne du martyre.
Juge quitable et modr, lui dit-il, en flchissant le genou, vous arrivez fort propos pour
ramener au culte des dieux ceux qui s'en sont carts pour s'attacher un homme que les Juifs ont
fait mourir en croix. Sachez donc que Donatien est disciple de cette religion et que vous devez svir
contre lui avec vigueur. Non seulement il s'est retir du service qu'il doit aux dieux, mais, par la
tnacit de ses vains discours, il a encore sduit son frre ; en sorte que l'un et l'autre mprisent avec
obstination les dieux immortels que les empereurs invincibles adorent et qu'ils veulent qu'on adore
par tout l'univers. La propre confession des deux frres vous convaincra, quand il vous plaira de les
interroger, qu'on ne les accuse point faux.
Le lieutenant de Diocltien comptait bien assouvir sa colre et repatre ses yeux de spectacles
sanglants. La foule l'applaudissait et demandait la perte des chrtiens. Sur-le-champ, il envoie ses
satellites avec ordre d'ameuter Donatien devant le tribunal. Donatien ne se cachait pas, et la demeure
de son illustre famille tait connue de tous. Les satellites revinrent donc bientt avec leur proie vers
la foule impatiente et avide de sang.
lnterrogatoie de saint Donatien.
Donatien tait seul, car le commissaire spcial avait voulu lui ter la consolation suprme d'tre
aid par la prsence d'un compagnon de souffrances. Rictiovare esprait intimider ce grand cur par
la vue de la foule qui demandait son sang. Les instruments de supplice entouraient le tribunal, tout
respirait la mort. Mais rien ne put troubler le calme du martyr ; il comptait sur la grce du Dieu toutpuissant qui viendrait son aide dans le combat, et, dans le fond de son cur, il invoquait avec
amour son cleste Roi, heureux de lui offrir sa vie comme un bon et fidle soldat.
- Donatien, lui dit le juge, non seulement ; vous refusez, par une dsobissance criminelle,
d'adorer Jupiter et Apollon, de qui nous tenons la vie et qui nous la conservent, mais encore vous les
dshonorez par des discours injurieux et par une prtention extravagante, vous publiez qu'on ne peut
tre sauv si ce n'est en croyant la mort d'un homme qui a t puni du supplice de la croix, au culte
duquel vous essayez d'engager tout le monde.
154

- Vous dites la vrit malgr vous, rpond le jeune homme ; tout mon dsir c'est d'amener au
Christ, matre de l'univers, ce peuple que vous conduisez dans les chemins de l'erreur.
Et, bravant la fureur du prfet, le jeune chrtien se tourne vers la foule qui se pressait aux abords
du tribunal ; il se met prcher avec force et clart la religion chrtienne. En vain le gouverneur irrit
le menace d'une mort imminente s'il ne cesse de pareils discours ; Donatien continue montrer au
peuple, attentif et tonn, la vanit des idoles et la grandeur du vrai Dieu. C'tait un triomphe pour la
foi, tellement, que le juge, craignant des conversions nombreuses, donne ordre de jeter Donatien dans
un cachot obscur et de le charger de lourdes chanes. Il fait ensuite amener son frre Rogatien.
Saint Rogatien devant le tribunal.
Rogatien, il est vrai, n'avait pas encore reu la grce du baptme, mais il avait pri, et sa prire
pntrant le Ciel lui avait obtenu la force du Tout-Puissant. Il tait bien rsolu de souffrir mille morts
plutt que d'abandonner Jsus-Christ au moment du combat et de la victoire. Les satellites
l'arrachrent de sa demeure et le tranrent sur la place publique, devant le juge dj irrit contre son
frre.
Dissimulant sa haine et sa colre, Rictiovare lui fit un paternel accueil et essaya de le gagner par
la douceur et la flatterie : J'ai t inform, lui dit-il, que vous voulez abandonner inconsidrment
le culte des dieux qui ont daign vous donner la vie et orner votre esprit de sagesse et de belles
connaissances ; j'ai honte pour vous de voir que tant de choses que vous savez ne vous empchent
pas de consentir perdre l'esprit. Prenez garde que, voulant ne confesser qu'un seul Dieu, vous
n'encouriez, votre grand regret, la colre de plusieurs autres. Enfin, puisque vous n'avez pas encore
t infect de je ne sais quel baptme, ne vous obstinez pas davantage. Vous garderez tout ce que la
clmence des empereurs et la bont des dieux vous ont donn ; vous aurez la vie sauve, et un
accroissement de richesses et de dignits.
Rogatien, rempli de l'esprit de Dieu, coupa court ces vains discours et rpondit au prfet :
Je ne m'tonne pas que vous mettiez la clmence des empereurs avant la bont des dieux. Tout
est perverti dans votre esprit, quoique au reste vous ayez quelque raison de donner le premier rang
des tres vivants, qui valent encore mieux que des dieux de fonte. Mais en les adorant vous vous
rendez semblables vos idoles, car si vos dieux de pierre sont sans me et sans vie, ceux qui les
adorent perdent l'intelligence et le bon sens.
Rogatien tait donc aussi inbranlable que son frre ; Jsus-Christ parlait par sa bouche et mettait
dans son me une force divine contre les tourments, la flatterie et toutes les ruses de l'Enfer. Le juge
comprit qu'il tait inutile d'insister davantage par des paroles et fit jeter le confesseur de la foi dans le
cachot o tait enchan son frre. Le lendemain, pensait-il, les tourments auraient raison de la
fermet des deux chrtiens ou puniraient au contraire leur dsobissance par une prompte mort. En
attendant, il alla prsider une fte, pendant que ses innocentes victimes souffraient dans les fers.
La prison.
Tandis que le prfet recevait avec orgueil les applaudissements de la foule adulatrice, combien
tendre et sublime tait l'entrevue des deux frres dans leur prison ! Ils s'embrassrent avec effusion
aprs le premier combat, dont l'un et l'autre sortaient vainqueurs ; comme ils remerciaient Dieu de les
runir pour qu'ils puissent se consoler et se fortifier l'un l'autre ! Ils lui rendaient grces de ce qu'ils
avaient t jugs dignes de souffrir pour son nom, ils suppliaient les bons anges de les aider encore
dans leur prochaine lutte contre les puissances des tnbres.
155

Cependant, une chose affligeait le cur de Rogatien, c'tait de n'avoir pas encore reu le
baptme. Son frre le consola, lui assurant avec raison que le martyre lui ouvrirait certainement le
ciel, et il fit haute voix cette prire : Seigneur Jsus, qui voyez dans les dsirs sincres le mrite
de l'action elle-mme, quand l'impuissance absolue empche les effets d'une volont qui vous est
toute dvoue, que la foi pure de Rogatien lui serve de baptme et si demain le glaive termine notre
vie, que son sang lui serve de confirmation.
Puis tous deux offrirent gnreusement leur vie au Seigneur ; il leur semblait que la terre
n'existait plus pour eux et que seul, un voile fragile destin tomber dans quelques heures les
sparait du ciel. La nuit entire se passa en de pieux exercices et en de saints entretiens.
Le martyre des deux frres.
Le lendemain, les portes du cachot s'ouvrirent, et les soldats les emmenrent. Les deux jeunes
gens marchaient joyeux et fermes quoique lentement, accabls qu'ils taient par leurs lourdes
chanes ; leur visage rayonnait d'une assurance et d'une beaut cleste. Ils traversrent la place
encombre par la foule, et arrivrent devant le tribunal o sigeait Rictiovare.
J'ai us de modration envers vous et je vous ai adress de douces paroles, leur dit le magistrat
paen, mais il est temps que la svrit des lois exerce sur vous sa juste rigueur, puisque vous
mprisez le culte des dieux immortels par ignorance, ou, ce qui est encore pire, que vous travaillez
le dtruire, parce que vous vous croyez mieux instruits que nous. Les martyrs rpondirent d'une
commune voix : Vous nous accusez d'ignorance et quelle est donc la science dont vous faites
preuve en adorant sottement des dieux insensibles et sans vie comme le mtal dont ils sont
fabriqus ? Pour nous, nous sommes prts souffrir pour Jsus-Christ tout ce que le bourreau pourra
inventer de tourments. Notre vie ne perdra rien tre rendue Celui qui nous l'a donne, et nous la
retrouverons mille fois plus belle dans les splendeurs du ciel qui nous attend.
Le juge, transport de colre, ordonne au bourreau d'attacher sur le chevalet les deux innocentes
victimes ; leurs membres sont dchirs et rompus, mais la force de Dieu soutient leur courage, et leur
me reste invincible ; bien loin d'apostasier, ils ne laissent pas mme une plainte s'chapper de leur
bouche, et Jsus-Christ devient victorieux dans ses serviteurs.
Mais il faut en finir ; le prfet prononce la sentence de mort contre Donatien et Rogatien, les
serviteurs du Crucifi. On les conduit sur la place du supplice, et le bourreau, fidle imiter la fureur
de son matre, transperce d'abord d'un coup de lance la gorge de ses victimes, ce qui n'avait point t
ordonn, et fait ensuite tomber leur tte sous le tranchant de sa hache. C'tait le vingt-quatrime jour
de mai.
Culte rendu aux Enfants Nantais .
Nantes, devenue chrtienne, n'oublia pas les deux martyrs. On leur btit une glise, et ils furent
constitus patrons de la cit.
Saint Grgoire de l'ours nous rapporte que Clovis, encore paen, vint assiger Nantes ; il poussa
le sige avec une grande vigueur, car il tait rsolu de ne point cder. Depuis deux mois, les habitants
rsistent aux armes du roi des Francs, et ils vont enfin succomber sans espoir de secours humain.
Alors, ils ont recours au ciel et la puissance de leurs saints Patrons. Toute la ville se jette genoux
et se met en prires. C'est le lendemain que l'on doit se rendre. Or, pendant la nuit, les portes de la
basilique des Saints-Donatien et Rogatien s'ouvrent, et des personnages, vtus de blanc, un cierge
la main, sortent de l'enceinte sacre.
156

Bientt la mme chose se rpte l'glise de Saint-Similien, d'o part un semblable cortge. Les
groupes marchent en ordre de procession ; ils se joignent, se donnent un salut gracieux, et, tombant
genoux, se mettent en prire. Puis ils s'en retournent dans le mme ordre ; aprs quoi la vision
disparat. Aussitt l'ennemi s'enfuit en dsordre et avec tant de rapidit, qu' la pointe du jour les
Nantais, accourus sur les murs, n'aperoivent plus d'assigeants. A la vue de ce prodige, un des
capitaines de Clovis, nomm Chilou, se convertit et reut le baptme, tmoignant que Jsus-Christ
est le vrai Fils de Dieu.
En 1145, une partie des reliques des Enfants Nantais fut transfre solennellement la
cathdrale par Albert, vque d'Ostie, en prsence de Hugues, archevque de Rouen, d'un grand
nombre d'autres prlats et d'un immense concours de fidles.
La belle glise btie sur le tombeau des deux martyrs a t en partie ruine par la Rvolution,
mais, en 1806, deux dames pieuses la firent gnreusement rparer leurs frais ; situe l'extrmit
de la ville, sur la route de Paris, elle est devenue une glise paroissiale. On y conserve encore des
reliques des deux Saints, mais celles qui avaient t portes la cathdrale ont t dtruites par la
Rvolution avec le trsor de la cathdrale.
Nantes possdait encore, au faubourg Saint-Clment, une autre glise ddie ses deux illustres
enfants ; elle a t galement renverse la fin du XVIIIe sicle. Cette fondation avait eu pour auteur
le duc Jean III qui la fit en 1325. Le duc Franois 1 er , l'un de ses successeurs, tablit en ce mme lieu
une communaut de Chartreux en 1445. Sauv de la tourmente terroriste, le couvent fut occup, au
XIXe sicle, par des Visitandines.
Romain Heitmann.

Sources consultes. - Abb F.Jarnoux : Les enfants nantais, saint Donatien et saint Rogatien, martyrs,
patrons de la ville et du diocse de Nantes (Nantes,1881). ( V.S.B.P., n 381.)

157

SAINT GREGOIRE VII


Pape ( 1085).
Fte le 25 mai.

Aux dfaitistes de l'ide religieuse, qui de nos jours se lamentent sur la situation difficile faite
l'Eglise catholique, il n'est pas tmraire ni sans profit de proposer la lecture d'une grande vie : celle
de saint Grgoire VII, le gant du Xe sicle et peut-tre le plus illustre des lutteurs qui s'assirent sur
le sige de saint Pierre.
tat de lglise et de la socit aux Xe et XIe sicles.
Le Xe sicle fut, pour l'Eglise et l'Europe, une poque de dcadence lamentable tous points de
vue, moral, disciplinaire et religieux. Mais le grand scandale rsulta surtout du mmorable conflit des
Investitures, dont la crise fut particulirement aigu en Allemagne.
Le systme, ncessaire alors, de la fodalit, avait organis la proprit suivant les relations de
vassal suzerain. Cela est bien connu. Les territoires du vassal taient le fief du suzerain plus puissant, et les vques et abbs devaient en faire l'hommage aux suzerains laques, s'ils en dpendaient.
Cet hommage, lgitime en soi, prit la forme de l'investiture par la crosse et l'anneau. Le suzerain
remettait au prlat lu ces deux insignes, non point pour symboliser le pouvoir spirituel sur son
diocse, lequel ne pouvait relever que du Pape, mais pour marquer sa dpendance vis--vis d'un
suprieur temporel. Quand les princes taient bons, le mal tait moindre. Il arrivait mme qu'vchs
et abbayes s'enrichissant de vastes domaines, la misre n'existait jamais aux environs. Mais la
tentation tait bien dlicate pour les princes, et, tandis que leur magnificence intresse se plaisait
grandir la situation matrielle de l'Eglise, ils s'attachaient en assurer par tous les moyens la
dpendance vis--vis de l'tat.
Tant que l'Allemagne n'eut sa tte que des empereurs pieux, Othon II, Othon III, saint Henri,
Henri III lui-mme, le choix des vques fut irrprochable.
Mais, hlas ! l'Eglise, socit la fois divine et humaine, devait connatre des carts humains
lamentables. Les vchs et les abbayes, tels que les avaient constitus les empereurs, les rendaient
souverainement enviables pour les ambitieux. Du dsir des prlatures leur sollicitation, de cette
demande .l'offrande d'espces sonnantes, puis la coutume des prsents, puis la simonie, puis au
trafic sacrilge, il n'y avait qu'une srie de pas sur une pente glissante, et elle fut rapidement
descendue. Le jour arriva vite o les empereurs se crurent le droit de nommer eux-mmes les Papes.
Pour rendre la libert son Eglise, la Providence suscita un homme de gnie qui devait tre surtout
un grand Pape et un grand Saint.
Hildebrand.

Son ducation monastique.

Hildebrand Aldobrandeschi, le futur Grgoire VII, naquit en Italie, entre 1013 et 1024, d'une
famille assez modeste du diocse de Soano, quelques lieues de Sienne. Son pre, Bonizo, avait un
frre appel Laurent, religieux Bndictin, que son mrite avait fait nommer abb du monastre de
Sainte-Marie du Mont Aventin, Rome. Le jeune Hildebrand, qui montrait une rare intelligence, fut
envoy prs de son oncle ; il eut ainsi l'avantage inapprciable, surtout cette poque, d'tre lev
dans un monastre, et. il en profita admirablement, sans pour cela s'engager dans la vie monastique.
158

En 1045, le Pape Grgoire VI qui, malgr la grande irrgularit de son lection, fait bonne figure
cette poque de dpravation, en fit son secrtaire. Hildebrand, alors sous-diacre, fut ainsi initi providentiellement aux affaires de l'Eglise romaine, qu'il devait gouverner plus tard avec sagesse et
vigueur. Dans l'exercice de ses nouvelles fonctions, il fut en relations avec l'un des plus minents
personnages de cette poque, saint Pierre Damien, qui devait exercer sur lui, par la suite, une
influence profonde. L'anne suivante, Grgoire VI donne sa dmission pour aller finir humblement
ses jours en Allemagne, o l'avait exil l'empereur Henri III ; Hildebrand l'y accompagna. Aprs la
mort de ce Pape, il se dirigea vers l'abbaye de Cluny.
Fond en 909 ou 910, prs de Mcon, par le bienheureux Bernon, le clbre monastre fut un
grand centre de lumire et de foi qui eut une heureuse et fconde influence sur les intrts de l'Eglise
en gnral et sur la rgnration de la socit du Xe au XIIe sicle.
En 1049, le saint vque de Toul, Bernon d'Egisheim, lu Pape par l'empereur Henri III
d'Allemagne, partait pour Rome. Saint Hugues de Cluny, accompagn d'Hildebrand, vint le saluer
Besanon. Mais Hildebrand ose reprocher franchement au Pontife lillgitimit de son lection.
Bernon, loin de se fcher, s'empresse de faire connatre la droiture de ses intentions ; c'est malgr lui
qu'il a t lu par l'empereur, et il n'acceptera le Souverain Pontificat que lorsqu'il aura t lu
canoniquement par le clerg et le peuple de Rome, suivant les rgles alors en usage. Hildebrand
s'incline devant ces raisons, mais Brunon, frapp du courage et de la sagesse de son contradicteur,
demande saint Hugues de le lui laisser et l'emmne avec lui Rome.
Hildebrand, sage et intrpide conseiller de cinq Papes.
Brunon, arriv Rome en simple plerin, lu avec enthousiasme et suivant les lois canoniques, le
2 fvrier 1049, s'asseoit sur la Chaire apostolique sous le nom de Lon IX. Ce vertueux et saint
Pontife confie Hildebrand, en lui confrant le titre d'archidiacre, l'administration temporelle de
l'Eglise romaine. Puis, aid par son nouveau conseiller, qui devient rapidement son bras droit, il
entreprend avec un courage et une nergie apostoliques la rforme du clerg et le rtablissement des
lois de l'Eglise. Un Concile convoqu Rome en 1049 condamne svrement les vques et prtres
simoniaques (c'est--dire ceux qui avaient achet leur dignit prix d'argent) et les ecclsiastiques
qui refuseraient de garder le clibat. Plusieurs prlats indignes sont dposs et remplacs par des
hommes vertueux. Pour faire excuter ces dcrets, saint Lon IX parcourt l'Italie et la France et fait
trois voyages en Allemagne. Hildebrand lui-mme, en qualit de lgat apostolique, prside Tours,
un Concile qui condamne l'hrtique Brenger (1054).
Quand, aprs cinq ans d'hroques et saints travaux, saint Lon IX alla recevoir sa rcompense au
ciel (1054), telle tait l'estime que le clerg et le peuple de Rome avaient de la sagesse et de la vertu
d'Hildebrand, qu'ils voulurent s'en rapporter lui pour l'lection d'un nouveau Pape. Hildebrand,
alors lgat apostolique en Allemagne fixa son choix sur Gbhard, vque d'Eichstaett. L'empereur
Henri III n'agrait pas cette lection, et l'humble vque refusait de son ct, cet honneur.
L'archidiacre triomphe de tous les obstacles et Gbhard, devenu Pape sous le nom de Victor II (10541057), continue avec courage l'uvre de saint Lon IX.
La mme anne, Hildebrand, dont le Pontife a fait son lgat en France, prside un Concile
Lyon pour juger l'archevque de ce diocse, accus trop justement de simonie. Aprs avoir achet
prix d'argent le silence des tmoins, le coupable se prsente avec assurance devant le Concile. Nul ne
parlait. Le lgat, jetant un profond soupir, s'adresse l'vque coupable :
Croyez-vous, lui dit-il, que l'Esprit-Saint, dont vous tes accus d'avoir achet le don, soit de la
mme substance que le Pre et le Fils - Je le crois, dit l'vque. - Dites donc, reprit le lgat :
159

Gloire au Pre, au Fils et au Saint-Esprit. Le coupable commena aussitt : Gloire au Pre,


au Fils, au... il ne put point nommer le Saint-Esprit, encore qu'il s'y prit trois fois. Plein d'effroi, il
se jette aux pieds du lgat et avoue son crime. Il fut alors dpos de l'piscopat, et remplac par un
vque digne.
Etienne X (1057-1058), successeur de Victor II, se voyant sur le point de mourir, recommande
aux Romains de ne pas procder l'lection d'un nouveau Pape avant le retour d'Hildebrand, alors
lgat en Allemagne. Le lgat se hte de revenir, mais c'est pour trouver Benot X, lu par un groupe
de partisans ; la place de ce personnage, il fait lire en 1059 Nicolas II (1059-1061), sous la
prsidence de qui un Concile tenu Rome attribue dsormais aux cardinaux la part principale dans
l'lection des Souverains Pontifes, afin de prvenir divers abus. La porte de cette mesure fut
vivement ressentie en Germanie.
Aprs la mort de Nicolas II, le Pape lgitime Alexandre II eut lutter, aid par Hildebrand et la
Maison princire de Toscane, contre l'antipape Honorius II. Alexandre II finit par porter au parti du
schisme un coup dcisif, au Concile de Mantoue, grce aux efforts de deux cardinaux, Hildebrand et
saint Pierre Damien, et ceux de saint Hannon,, archevque de Cologne ; il continua sans faiblesse la
guerre de ses courageux prdcesseurs contre les hommes indignes qui avaient envahi les dignits et
les charges ecclsiastiques. Il mourut en 1073, aprs onze ans d'efforts et de patience.
Hildebrand devient Grgoire VII.
A peine ses funrailles taient-elles acheves, sous la prsidence d'Hildebrand, que l'illustre
archidiacre fut unanimement lu par les cardinaux et tout le clerg, au milieu des acclamations
enthousiastes du peuple qui rptait : Hildebrand ! C'est l'lu de saint Pierre !
La grande humilit de l'archidiacre, les difficults du moment, qu'il connaissait mieux que
personne, s'unissaient pour effrayer son me : ses angoisses furent une sorte d'agonie. L'empereur
d'Allemagne lui-mme, Henri IV, qui avait besoin pour maintenir son trne branl, de mnager les
catholiques fidles, agra l'lection. Hildebrand fut donc sacr et prit le nom de Grgoire VII.
Ce fut une grande joie pour tous les vrais enfants de l'Eglise. Sa saintet et son exprience
l'avaient depuis longtemps dsign pour la Papaut.
Nul ne connaissait mieux la socit ecclsiastique ; nul plus que lui n'avait enfonc les doigts
dans ses plaies vives. Mais le trait dominant de son caractre c'est une foi ardente. Souvent on le
reprsente comme dvor d'une ambition dbordante, rigide, mais souple aussi et capable de
s'adapter aux circonstances les plus difficiles. Ambitieux, il le fut peut-tre, non pour lui, mais pour
la cause qu'il dfendait. Humble, Hildebrand a toujours fui les dignits ; doux par temprament et
tendance naturelle, il redoutait la lutte. Mais quand sa conscience lui disait : Frappe , il frappait et
luttait pour Dieu.
Son lection ne lui fit pas cesser ses anciennes austrits ; sa table tait somptueusement servie,
cause des htes illustres qui devaient y prendre place, mais le Souverain Pontife ne mangeait que des
herbes sauvages et quelques lgumes, cuits l'eau.
Pour obtenir de Dieu les grces ncessaires, l'Eglise dans ces temps difficiles, il organisa, sous
le nom de Religio quadrata (religion carre), une immense association de prires, une sorte de TiersOrdre qui groupait d'un ct les religieux et les 1aques, de l'autre les religieuses et les femmes du
monde. Les principaux chefs de cette croisade de la prire, inspire par la Sainte Vierge, furent saint
Hugues de Cluny, saint Almanne, vque de Passau, le bienheureux Guillaume, abb dHirschau, et
Sigefroy, abb de la Celle-Saint-Sauveur, prs de Schaffhouse.

160

Sollicitude universelle de saint Grgoire VII.


Ds les premiers jours de son pontificat, l'infatigable activit de Grgoire VII, soutenue par son
incomparable amour de l'Eglise, s'tend tout ce qui intresse le salut des mes, les droits de l'Eglise
et le bien des peuples. Il rsiste longtemps Robert Guiscard, chef des Normands d'Italie, qui veut
enlever au Saint-Sige une partie de ses tats ; finalement, le Pape triomphe si bien, que le hros
normand lui fait hommage du royaume des Deux-Siciles qu'il vient de conqurir, et qu'il veut le tenir,
titre de vassal, du Saint-Sige.
Grgoire VII s'efforce de rtablir en France la morale chrtienne, et menace d'excommunication
le roi Philippe 1er, qui scandalisait son royaume par sa mauvaise conduite. Il dirige l'illustre Lanfranc,
archevque de Cantorbry, dans la rorganisation de l'Eglise d'Angleterre, pays que venait de
subjuguer Guillaume le Conqurant. Il encourage les chrtiens d'Espagne dans leurs combats contre
les Maures pour reconqurir leur patrie, et il bnit les chevaliers franais qui vont leur apporter un
prcieux appui. Il exerce une action constante sur les pays du Nord, donne de sages conseils au roi de
Norvge pour civiliser, par la religion chrtienne, son royaume demi paen. De mme, il crit au roi
de Danemark et au roi de Hongrie ; Il donne le titre de rois au duc de Dalmatie et au duc des Slaves
(Serbes) qui jurent fidlit inviolable au Saint-Sige.
Il accueille avec bont le fils du duc de Russie venant au nom de son pre Dmtrius mettre ses
tats sous la protection de saint Pierre ; il s'efforce, mais hlas ! sans succs, de ramener l'unit les
schismatiques grecs ; il multiplie ses avertissements Boleslas, le cruel roi de Pologne, tyran
sanguinaire et dbauch, finit par le dclarer indigne du titre de roi, et permet aux sujets de ce prince
de se choisir un autre souverain. Enfin, il voulait organiser la premire croisade contre les
musulmans, mais les luttes dont nous allons parler l'empchrent de raliser ce grand projet, qui fera
la gloire de son deuxime successeur Urbain II. Son uvre essentielle tait de continuer les efforts de
ses prdcesseurs pour la rforme du clerg. A peine lu, il s'attaque au mal moral qui dsole l'Eglise.
Il fulmine contre ceux qui sont appels prtres, et ne rougissent point, malgr leur indignit, de
toucher le corps du Christ.
D'autre part, il fallait en finir avec l'immixtion abusive des empereurs dans l'lection des
vques, annuler les lections ecclsiastiques obtenues prix d'argent, et aller jusqu'au bout de son
droit. Grgoire VII n'hsita pas : L'Eglise catholique, notre divine Mre, dira-t-il un jour, m'a plac
jadis, malgr mon indignit et mes rsistances, sur le trne apostolique. Depuis, je n'ai cess de
combattre pour rendre cette chaste pouse du Christ sa libert, sa splendeur, la puret de son
antique discipline. Dans un Concile tenu Rome l'anne suivante (1075), il dfendit sous peine
d'anathme toute personne sculire, quelle que ft sa dignit, empereur, marquis, prince ou roi, de
confrer l'investiture, et tout clerc, prtre, vque, de la recevoir pour les bnfices, abbayes,
vchs, et dignits ecclsiastiques de quelque nature que ce fut.
Luttes avec l'empereur d'Allemagne Henri IV.
Ce fut le signal de luttes longues et terribles, surtout de la part d'Henri IV d'Allemagne, homme
impulsif, violent, qui crasait ses sujets d'impts et les pouvantait par ses cruauts ; il vendait les
dignits ecclsiastiques des ambitieux chargs de crimes. Les Saxons rvolts contre ce tyran en
appelrent au jugement du Pape. Mais Henri, ayant vaincu les Saxons, tourne ses efforts contre
Grgoire dont les rcents dcrets l'exasprent. Par son ordre, un tratre romain nomm Cenci, pntre
avec une escouade de soldats dans la basilique de Sainte-Marie Majeure pendant les offices de la nuit
de Nol de l'an 1075. Les misrables s'lancent sur la personne sacre du Pape, le renversent, le
saisissent par les cheveux, et, au milieu des cris et des pleurs des fidles, le tranent dans une
161

forteresse. Le peuple court aux armes et dlivre le Pape. Grgoire VII pardonne au tratre Cenci
que la foule veut massacrer, et revient reprendre le cours des offices interrompus.
Ce complot djou, Henri assemble Worms, en janvier 1076, un Concile de ses vques
indignes, leur fait excommunier le Pape qu'il appelle une bte froce et sanguinaire , et choisit un
autre Souverain Pontife, Guibert de Ravenne. A la nouvelle d'un pareil attentat, Grgoire VII
excommunie solennellement l'empereur d'Allemagne et dclare ses sujets dlis de leur serment de
fidlit.
Ceux-ci, en effet, dclarent Henri que, si avant un an il n'a fait sa paix avec le Pontife, ils
choisiront un autre souverain. Le prince, se voyant abandonn, prit peur. Au milieu de l'hiver, il
franchit les Alpes et vient trouver Grgoire VII alors rfugi dans sa forteresse de Canossa en
Lombardie, dans les Etats de la pieuse comtesse Mathilde, hroquement fidle au Saint Sige. Il
accepta volontairement trois jours de pnitence, se jette aux pieds du Pape le Pontife, mu, le relve
et le rtablit dans la communion de l'Eglise (28 janvier 1077). Henri, en effet, promettait de tout
rparer.Hlas ! ce n'tait l qu'une hypocrisie nouvelle. Revenu au milieu de ses partisans lombards et
tratre ses promesses, le souverain recommence la lutte avec fureur et cherche s'emparer du Pape
qui lui chappe grand'peine. Alors les seigneurs allemands runis Forcheim-sur-Regnitz, dgags
par le Pape de leur serment de fidlit, dcident de remplacer le prince tratre sa parole.
Ils choisissent pour roi Rodolphe, duc de Souabe. Le Pape blme d'abord cette lection comme
prmature ; et, en effet, la guerre civile clate entre les deux princes ; mais enfin, aprs avoir longtemps et inutilement essay de flchir Henri IV, Grgoire VII l'excommunie de nouveau en 1080, le
dclare dchu de toute autorit et se rallie au parti de Rodolphe. Mais celui-ci ayant trouv la mort
dans une de ses victoires, Henri IV se hte d'en profiter, et, durant trois annes de suite, il vient
assiger Rome, intrpidement dfendue par les catholiques fidles. Enfin, aprs un quatrime sige
en 1084, il se rend matre de presque toute la ville et se fait sacrer empereur par l'antipape Clment
III.
Mort de saint Grgoire VII. - Son culte.
Seul, le chteau Saint-Ange tenait encore et servait d'abri l'hroque Grgoire VII, quand parut
Robert Guiscard la tte de ses 30 000 hommes ; il dlivra le Pape, qui se rfugia dans ses Etats,
Salerne. C'est l qu'il mourut, le 25 mai 1085, soixante-cinq ans, en prononant ces mots : J'ai
aim la justice et j'ai ha l'iniquit, et c'est pour cela que je meurs en exil. Il expira aprs avoir
donn l'absolution tous ceux qu'il avait excommunis, l'exception de l'empereur Henri IV et de
l'antipape Guibert.
On peut dire que, malgr l'hostilit de certains, Grgoire VII jouit d'un culte qui est immmorial.
La premire trace de ce culte est dans le portrait nimb qu'en fit faire soixante ans aprs sa mort le
Pape Anastase IV dans la clbre fresque de Saint-Nicolas du Latran. Grgoire VIII insra son nom
au Martyrologe romain, dans l'dition de 1584.
Cinq cents ans aprs sa mort, fut faite l' invention de son corps qui fut retrouv presque entier
et revtu des ornements pontificaux. Le 28 aot 1619, par la Constitution Domini nostri, Paul V
concda son office au clerg et au peuple de Salerne, et Clment XI, le 19 aot 1719, l'accorda tout
l'Ordre bndictin.

162

Finalement, Benot XIII, par dcret du 28 septembre 1728, l'tendit toute l'Eglise et en fixa la
fte au 2 mai, sous le rite double. Encore Rome dut-elle lutter avec nergie au XVIIIe sicle contre les
souverains de divers pays, les vques plus rgalistes que catholiques, les parlements, pour maintenir
certaine leon du Brviaire o il est dit que saint Grgoire VII avait dpos l'empereur d'Allemagne
et dgag ses sujets de l'obligation de lui obir : les gouvernements de l'poque, et mme les
rgaliens du dbut du XIXe sicle, y voyaient une atteinte porte aux droits du pouvoir civil. La
leon a t fidlement maintenue ; nul ne songerait encourir de nouveau le ridicule de vouloir
effacer ce passage du livre de l'Office divin et dchirer cette page de l'histoire ecclsiastique.
Maxime Viallet.

Sources consultes. P. Moncelle, Saint Grgoire VII, dans Dictionnaire de thologie catholique, de
Vacant et Mangenot (Paris, 1920). Augustin Fliche, Etudes sur la polmique religieuse lpoque de
Grgoire VII (Paris et Poitiers). Histoire dune lgende du Brviaire romain, dans Annuaire pontifical
catholique (Paris, 1903). (V.S.B.P., n 327 et 1107).

PAROLES DES SAINTS


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La grce.
Il est bon, et fort accept de Dieu, qu'avec la ferveur de la grce divine tu pries, et veilles, et
travailles et fasses autres bonnes uvres. Et cependant, mon fils, il est absolument trs agrable
Dieu et trs accept de lui, si en soustraction de la grce ou quand te serait soustraite la grce, tu ne
pries pas moins, ne veilles pas moins, et ne fasses pas moins autres bonnes uvres. Fais sans la grce
ces mmes choses que tu fais avec la grce.
Bienheureuse Angle de Foligno.

163

SAINT PHILIPPE NERI


Fondateur de l'Oratoire de Rome (1515-1595).
Fte le 26 mai.

La gloire de saint Philippe Nri est celle de tous les grands rformateurs, qui, venus leur
heure, s'attachrent bien comprendre leur poque pour remdier ses dfaillances. Or, la vie de ce
grand Saint embrasse presque tout le XVIe sicle, et ce sicle est l'un des plus brillants et en mme
temps l'un des plus troubls de l'ge nouveau qui succde au moyen ge. C'est l'poque de la
Renaissance et aussi de la prtendue Rforme.
C'est dire quelle influence saint Philippe fut mme d'exercer sur ce temps de fortes croyances,
mais aussi de grandes passions.
L'enfance.
Philippe naquit Florence, La ville des fleurs le 21 juillet 1515, d'un avocat renomm,
Franois Nri, et de Lucrce Soldi. Il reut le baptme dans l'glise Saint-Jean, et dut passer sous les
portes de bronze du clbre, Baptistre, portes qui, d'aprs Michel-Ange, sont dignes du paradis, et
sous cet admirable clocher dont les Italiens disent :
Beau comme le Campanile . Le caractre de l'enfant tait d'une extrme suavit, et c'est cette
amabilit exquise qui fera toute sa vie l'attirance de son apostolat. Il ne fut bientt connu dans tout
Florence que sous le nom de Pippo Buono (le bon petit Philippe). Sa dvotion, qui tait, grande,
n'avait rien de morose et s'alliait une dlicieuse vivacit enfantine, non dpourvue d'espiglerie.
La jeunesse. - A Rome.
A la fin de ses tudes, Philippe, g de dix-huit ans, se rendit San Germano auprs d'un oncle,
riche marchand qui rvait de faire de lui l'hritier de son commerce et de sa fortune. Mais le neveu,
qui tait loin d'avoir le sens pratique des affaires qu'eut souhait son parent, dut briser avec ce dernier
aprs deux ans. Libre enfin de suivre son attrait qui le poussait vers Jsus-Christ, la fin de 1534 il
se rendit Rome sans argent, sans recommandation, et d'ailleurs sans un but bien prcis. La premire
maison vers laquelle il dirigea ses pas fut celle d'un gentilhomme florentin, nomm Galeotto Caccia,
qui l'accueillit avec bont, lui cda une chambrette dans sa demeure, puis, sduit par les bonnes
manires et la vertu parfaite de son pensionnaire, lui confia finalement l'ducation de ses deux fils.
Entre temps, Philippe consacrait ses loisirs l'tude de la philosophie et de la thologie ; il s'exerait
mme la posie latine et la posie italienne : sur la fin de sa vie, il devait jeter au feu, les vers qu'il
avait composs.
164

On le voit, c'tait un esprit trs cultiv ; mais il avait surtout le sens du divin. Ceux qui
l'approchaient restaient tout merveills de lui entendre traiter avec profondeur, exactitude et sur-lechamp, les matires les plus difficiles. Mais c'est surtout la science des Saints que le jeune
Florentin s'appliqua ; il ne l'acquit pas sans combat. Le dmon l'assaillit cette poque par de
violentes tentations d'impuret, et, pour mieux frapper son imagination, lui apparut plusieurs fois
sous des formes horribles. Philippe ddaigna ces menaces qui, loin d'abattre son courage, ne firent
qu'augmenter son ardeur.
II s'adonnait la contemplation des choses divines ; souvent il y persvrait quarante heures de
suite. Dans ces moments, lamour divin enflammait tellement son cur qu'il tait contraint de se jeter
par terre, d'entr'ouvrir ses vtements et de dcouvrir sa poitrine pour temprer les ardeurs qui le
consumaient. Dormant peu, couch sur la dure, il prenait presque chaque jour la discipline avec des
chanes de fer. I1 visitait chaque nuit les sept principales glises de Rome et il se retirait dans le
cimetire de Saint-Calixte, On dit que, pendant dix ans, il passa ses nuits dans les Catacombes.
Quand il trouvait les glises fermes, il faisait sa station sous les portiques ; les passants l'y virent
plus d'une fois qui lisait la lueur de la lune, son amour de la pauvret le faisant renoncer l'emploi
d'une lampe. Dans ces plerinages nocturnes, il s'unissait Dieu ! par l'oraison et Dieu l'inondait de
tant de dlices qu'il s'criait souvent : C'est assez, Seigneur, c'est assez ! Arrtez, Seigneur, arrtez,
je vous en prie, les flots de votre grce !
Le jour ale; la Pentecte 1545, comme il suppliait le Saint-Esprit de vouloir bien lui accorder ses
dons, il sentit son cur s'embraser, et, ne pouvant supporter l'excs de cet embrasement, il se jeta par
terre. Quand il se releva, il porta sa main sa poitrine : elle s'tait souleve d'un poing au-dessus du
cur. A sa mort (1595), les mdecins ouvrirent son ct et dcouvrirent que les deux fausses ctes
situes au-dessus du cur, la quatrime et la cinquime, taient compltement rompues ; les deux
extrmits en taient trop distantes l'une de l'autre pour avoir pu se recoller dans l'espace de
cinquante ans. Quant son cur, il dpassait les dimensions habituelles et l'aorte tait deux fois plus
grosse que la normale.
Saint Philippe, aptre laque.
Depuis cette bienheureuse fte de la Pentecte, Philippe devint un vritable aptre, il ne faisait
gure diversion ses exercices spirituels que pour visiter les hpitaux, soigner les malades. Peu
peu, il s'adjoignit comme auxiliaires dans ce ministre des prtres et des laques de toutes les classes
sociales. Ralisant avant la lettre l'esprit des Confrences de Saint-Vincent de Paul, il subvenait
discrtement toutes les misres, et surtout prenait un grand soin des pauvres cachs.
Une nuit, comme il allait, selon sa coutume, porter quelque provision de vivres, il rencontra un
carrosse sur son chemin, et, voulant lui faire place, il tomba dans une fosse assez profonde. Mais un
ange veillait sur lui ; il maintint Philippe miraculeusement en l'air et le retira de la fosse sans aucun
mal. Cette charit pour le prochain porta le serviteur de Dieu ainsi qu'un saint prtre, son confesseur,
nomm Persian Rosa, fonder un asile pour les plerins convalescents.
Le jour de saint Roch, 16 dont 1548, Philippe runit quelques laques dvous l'glise SaintSauveur in Campo. Cette confrrie, sous l'impulsion de Philippe Nri, entreprit, l'occasion du
Jubil de 1550, de servir les pauvres plerins. L'uvre prit de rapides dveloppements ; elle acquit
d'abord une petite maison, puis une plus grande. On ne se borna pas donner l'hospitalit aux
pauvres trangers, mais on accueillit les convalescents qui, sortant des hpitaux, n'avaient ni retraite
ni nourriture convenable pour se rtablir tout fait. Enfin, on construisit le magnifique hpital de la
Sainte-Trinit, qui, lors du Jubil de1600, devait nourrir pendant trois jours plus de quatre cent mille
plerins.
165

Cependant, Philippe formait de nombreux disciples, parmi lesquels il faut remarquer Henri
Pietra, destin tre l'un des piliers de la Congrgation des Clercs de la Doctrine chrtienne, et
plusieurs riches commerantes qui entrrent plus tard dans la Congrgation de l'Oratoire.
Son apostolat auprs des jeunes gens.
Une des formes les plus intressantes de l'apostolat de Philippe fut le ministre bnvole qu'il
exera toute sa vie prs des jeunes gens. Il avait tant d'ascendant sur eux, grce la sduction de ses
manires, son enjouement, sa familiarit mme, qu'on le voyait dans les rues de Rome, toujours
entour d'un cortge de jeunes gens, causant avec eux de leur mtier, s'intressant leur famille et
leurs tudes. A ce titre, on pourrait le considrer comme le modle des directeurs de patronage. Il les
conduisait aux environs de Rome, dans une plaine ou une villa, et il les y faisait jouer divers jeux
de course et d'adresse. Nul ne fut plus moderne , comme nous dirions aujourd'hui. Soyez gais,
disait-il aux enfants, et n'ayez l-dessus aucun scrupule !
La fondation de l'Oratoire.
Le simple laque qui oprait tant de merveilles dut enfin cder aux instances de ses amis :
Philippe embrassa l'tat ecclsiastique, et, au mois de juin 1551, sur l'ordre de son confesseur, il
recevait, la prtrise. Il se retire dans une communaut alors existante, celle des Prtres de SaintJrme, qui jouit d'une grande rputation de vertu, et laquelle appartient son confesseur, Persian
Rosa.
Le nouveau prtre apprcie justement les statuts de cette petite communaut qui laissent une
grande libert d'action chacun de ses membres. Ceux-ci doivent vivre en communaut, avoir table
commune, mais ils ne s'engagent aucun vu. La forme de gouvernement de la Socit est
rpublicaine ; le suprieur, qui en est le premier, simplement en honneur, est pour le reste, l'gal de
tous ses confrres ; il doit remplir toutes les fonctions de son ministre comme prdicateur,
confesseur, suivant un roulement tabli par ordre d'anciennet ; et-il quatre-vingts ans, il n'est pas
exempt de servir table, car la communaut n'a pas de Frres lais, spcialement affects au service,
mais tous les Pres en sont chargs leur tour. Telle est la maison qui retient les prfrences du
nouveau prtre. Elle serra le berceau de l' Oratoire , association de prtres destine devenir
illustre, et ainsi nomme par Philippe Nri, pour bien marquer que la sanctification de chacun de ses
membres devrait tre base sur l'oraison.
Philippe rva longtemps de missions lointaines en Extrme-Orient mais ayant consult un saint
religieux de l'Ordre de Cteaux, nomm Augustin Ghattino, il reut de lui cette rponse : Philippe
ne doit chercher les Indes qu' Rome, et c'est l que Dieu le destine, lui et ses fils, sauver les
mes. Voil donc Rome devenue dsormais le thtre de son apostolat ; Rome, dont il deviendra un
jour le patron officiel et combien Populaire !
Il fit un bien immense au tribunal de la Pnitence. Comme plus tard le saint Cur d'Ars, il restait
des journes entires au confessionnal : Quand je serais, disait-il, aux portes du paradis, si
j'apprenais qu'un seul pcheur et besoin de mon ministre, je laisserais l, la cour cleste, et je
redescendrais sur terre pour l'entendre. Trs doux pour les incroyants, trs indulgent pour les
hrtiques et tous les dissidents de bonne foi, il en ramena un grand nombre Dieu, particulirement
parmi les Juifs.

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L'accent de sa parole tait sincre, loyal et profondment religieux ; tout adversaire digne d'tre
entendu trouvait audience prs de lui ; toute objection de bonne foi tait discute. Il introduisait si
bien les mes dans le secret divin que sa parole tait la fois un plaidoyer et un tmoignage.
C'est pour la conversion des pcheurs qu'il entreprit les confrences spirituelles. Il donna les
premires dans sa chambre, devant six ou sept personnes ; l'auditoire grandissant, il fut oblig de
demander un local plus grand. On lui donna, au-dessus de l'glise Saint-Jrme, une salle assez vaste
qui fut transforme en oratoire , et c'est de l que sortit bientt la nouvelle Congrgation des
Prtres de l'Oratoire ; elle fut approuve par le Pape Grgoire XIII, le 15 juillet 1575 ; Paul V en
approuva les constitutions, le 24 fvrier 1612. Le nombre des assistants augmentant tous les jours,
Philippe s'associa quelques-uns de ses fils spirituels pour l'aider dans ses confrences. Un de ses
premiers cooprateurs fut le grand annaliste religieux et futur cardinal Csar de Baron, n en 1538,
Sora, dans la Terre de Labour , et plus connu sous le nom latin de Baronius.
preuves.
Cependant, tant de succs lui suscita bien des difficults. Il n'est pas de brimade qui ne lui ft
inflige. Tantt, alors qu'il se prparait dire sa messe, on lui drobait le Missel ou les ornements, ou
bien il trouvait la porte de la sacristie ferme, tantt des personnages oisifs le couvraient de
plaisanteries grossires. La calomnie, l'quivoque, les propos tendancieux n'pargnrent point sa
vertu. Le cardinal vicaire lui-mme, circonvenu par des envieux, fit appeler Philippe, et, aprs lui
avoir fort reproch ses plerinages, lui interdit le confessionnal pendant quinze jours. C'est pour la
gloire de Dieu que j'ai commenc ces exercices, rpondit humblement le serviteur de Dieu ; pour la
gloire de Dieu, je les cesserai. Mais cette dernire preuve ne devait pas tre d'une trs longue
dure. En effet, le cardinal vicaire tant mort subitement avant d'avoir lev l'interdit, le Pape Paul IV,
appel juger la cause, donna au saint prtre l'ordre de reprendre ses exercices et sollicita le
concours de ses prires. Dans ces pnibles circonstances, Philippe ne perdit jamais le sourire ni la
patience ; la perscution s'teignit d'elle-mme, et elle ne servit qu' fortifier son uvre.
Chiesa Nuova . Baronius.
Le succs ne se ralentit plus. Pour faciliter un plus grand nombre la pratique des exercices, le
fondateur et ses compagnons jugrent propos d'avoir une maison qui leur appartnt pour y remplir
leur ministre avec plus de libert. Sur le conseil du Pape Grgoire XIII, ils prirent l'glise SainteMarie in Vallicella. C'est l que s'tablit dfinitivement en 1575 la Congrgation des Prtres de
l'Oratoire.
Philippe trouvant l'glise trop petite pour le bien qu'il rvait, eut l'audace de la faire abattre et il
entreprit de la reconstruire bien que les ressources lui fissent dfaut. La Providence et la Sainte
Vierge y pourvurent ; saint Charles Borrome fut l'un des premiers bienfaiteurs du nouveau
sanctuaire, qu'on appelle couramment Chiesa Nuova (l'glise neuve). L'office divin y fut clbr pour
la premire fois le 3 fvrier 1577. Trois mois plus tard, le 8 mai, Philippe Nri fut lu suprieur du
nouvel institut ; toutefois, il devait attendre jusqu' la fin de 1583 pour venir habiter Sainte-Marie
inVallicella.
Le genre de vie tait exactement celui que nous avons vu chez les Prtres de Saint-Jrme ; la
mme simplicit y rgnait. C'est ainsi que Baronius, dont toute l'Europe catholique , connat et tudie
les ouvrages, avait pris possession de la cuisine, et il avait crit sur la chemine en gros caractres :
Baronius, cuisinier perptuel.
167

Quand les grands seigneurs et les savants venaient le consulter sur une difficult, ils le trouvaient
avec un tablier, et ils devaient attendre, avant d'obtenir une rponse, que leur matre et rcur les
chaudrons. Dieu rservait l'Institut naissant pour de plus grandes luttes, et Baronius, le cuisinier
perptuel , allait tre oblig de quitter ses fourneaux et d'entreprendre, sur l'ordre de son Pre
spirituel, l'uvre qui a immortalis son nom. A ce moment, l'hrsie de Luther couvrait de ruines
toute une partie de l'Europe. Les docteurs protestants s'appliquaient dnaturer la tradition
immmoriale de l'Eglise qui les condamnait, et, dans ce dessein, ils avaient entrepris une srie
d'ouvrages vraiment indigestes. Les principaux chefs du luthranisme avaient commenc dans les
Centuries de Magdebourg cette campagne contre le dogme que les historiens protestants ou rvolutionnaires ont continue jusqu' nos jour, et dont le dernier mot a t la ngation historique du Christ.
Comme on faisait tous les jours des confrences l'Oratoire, Philippe dcida qu'un de ceux qui
s'y employaient reprendrait toute l'histoire de l'Eglise, depuis Jsus-Christ jusqu'au temps actuel,
rsumant les actes des martyrs, les vies des Saints, les crits des Pres, la succession des Pontifes, les
ordonnances des Conciles, anne par anne, afin de dissiper les fables de Magdebourg. Il exhorta
Baronius se charger de ce travail, mais le modeste Oratorien, reculant devant l'immensit de la
tche, hsitait encore. On ne manquait pas, disait-il, d'hommes plus savants et plus capables, et du
reste, Onuphre Panvinio l'avait prvenu en commenant une Histoire de lEglise. Philippe fut
inflexible. Faites ce qui vous est ordonn, rpliqua-t-il, laissez le reste. L'ouvrage vous parat-il
difficile ? Esprez en Dieu, et lui-mme le fera.
C'est ainsi que nous possdons les clbres Annales ecclsiastiques.
Miracles et extases.
Les historiens et les huiles de canonisation racontent plusieurs faits merveilleux dans la vie de
Philippe Nri. Nous ne ferons qu'voquer la rsurrection du jeune prince Paul Massimo, rappel sur
cette terre juste le temps ncessaire pour se confesser, le 16 mars 1583. La chambre du miracle, au
palais Massimo, a t transforme en une somptueuse chapelle. De nombreux tmoins, parmi
lesquels le cardinal Sfondrato, ami du Pape Paul V, virent plusieurs fois le serviteur de Dieu en
extase, les genoux levs au-dessus de terre. En prsence de faits de ce genre, il est intressant de se
rappeler les directions que le Fondateur de l'Oratoire donnait aux confesseurs, lorsqu'il leur
recommandait de ne pas croire trop lgrement aux rvlations ou extases que prtendent avoir leurs
pnitents, surtout celles que racontent les femmes. Et faisant allusion lui-mme et aux extases
qu'il appelait ses folies , marquant ainsi combien elles taient relles et parfois pnibles la
mature : Quiconque, s'criait-il, cherche les extases et les visions, ne sait pas ce qu'il cherche !
J'ai eu, disait-il encore, une pnitente qui fut favorise longtemps d'extases. Quand croyez-vous
qu'elle me parut la plus admirable ? C'est lorsque je l'ai vue rentrer dans la voie commune.
Dernires annes et mort de saint Philippe.
Aprs avoir connu l'preuve, Philippe tait devenu l'objet de la vnration universelle. Plusieurs
fois, on lui offrit des dignits ecclsiastiques, mais ce fut en vain, et les Papes Grgoire XIV et
Clment VIII ne purent lui faire accepter le chapeau de cardinal.
Accabl par les fatigues de son ministre, Philippe, arriv un ge trs avanc, apprit par
rvlation qu'il allait mourir. En 1593, il donna sa dmission de prieur et fit lire Baronius sa place.
168

Cependant l'heure fixe pour sa mort approchait. Le jour de la Fte-Dieu de 1595, qui tombait
cette anne-l le 25 mai, le serviteur de Dieu passa la matine confesser ses enfants, recommandant
aux uns la frquentation des sacrements, aux autres la dvotion envers la Trs Sainte Vierge, comme
moyen certain de salut ; aux autres la lecture de la vie des Saints, quand tout coup il fut pris d'un
vomissement de sang; En vain s'empressa-t-on auprs de lui ; tous les remdes furent inutiles, et
Philippe, voyant sa mort approcher, fit venir tous ses compagnons.
Baronius, alors Prieur gnral de l'Oratoire, s'approcha du lit. Pre, s'cria-t-il, vous nous
quittez sans une parole ; du moins, bnissez-nous ! A ces mots, Philippe Nri ouvrit les yeux, les
tourna vers le ciel, puis, sans autre mouvement, les abaissa sur tous ses fils agenouills, et sans avoir
fait d'autre geste il expira dans la nuit du 25 au 26 mai. Les miracles qui avaient commenc pendant
sa vie continurent aprs sa mort. Aprs sept ans, son corps fut retrouv intact.
Le 2 aot 1595, c'est--dire au bout de deux ans seulement, avait commenc l'instruction du
procs de canonisation ; il fut achev le 21 septembre 1605. Le 15 mai 1615, Philippe Nri fut rang,
par le Pape Paul V, au nombre des Bienheureux. Enfin, le 12 mars 1622, sous Grgoire XV, il reut
les honneurs de la canonisation en mme temps que quatre autres Bienheureux, dont trois avaient,
comme saint Philippe, vcu au XVIe sicle ; saint ignace de Loyola, saint Franois Xavier et sainte
Thrse d'Avila.
Sa statue, uvre de J-B. Maini, a pris place en la basilique vaticane, parmi celles des fondateurs
d'Ordres. Son corps repose en l'glise Sainte-Marie in Vallicella. Lors de la dernire reconnaissance
qui eut lieu seize ans aprs la canonisation, il fut enferm dans une lourde caisse de fer scelle. Ces
reliques devaient tre reconnues et dposes solennellement dans un nouveau reliquaire le 6 mars
1922, l'occasion du troisime centenaire de la canonisation du Saint. Le 12 mars, la chsse fut
porte dans les rues de Rome d'une manire triomphale.
Sur le modle de l'Oratoire de Rome, le cardinal de Brulle institua Paris, en 1611, une
Congrgation franaise, qui a t reconstitue en 1852 ; une autre Congrgation de l'Oratoire, celle-ci
dite d'Angleterre, a t fonde Rome en 1847 par le futur cardinal Newman.
A.Poirson.

Sources consultes. F.T. de Belloc, La fondation de l'Oratoire, saint Philippe de Nri (Sienne, 1895).
Ernest Hello, Physionomies de Saints (Paris). Vie de saint Philippe de Nri, traduite des Bollandistes
(Paris). Louis Ponnelle et Louis Bordet, Saint Philippe Nri (Paris, 1928). (V.S.B.P., n 16 et17.)

169

SAINT BDE LE VNRABLE


Moine bndictin, Pre et Docteur de l'glise (673-735)
Fte le 27 mai.

Il n'y avait pas encore un sicle que saint Augustin de Cantorbry, envoy par saint Grgoire le
Grand, tait venu de Rome jeter sur la terre de la Grande-Bretagne la semence de la parole vanglique, et dj une abondante moisson de Saints avait mri. De cette phalange se dtache une figure
qui rsume toute cette poque d'efflorescence chrtienne, c'est Bde le Vnrable, le premier parmi
les rejetons des races barbares qui ait conquis une place dans les rangs des Docteurs de l'Eglise.
Il naquit en 673, dans un obscur village voisin de Jarrow, dans le comt de Durham.
Orphelin, il fut, ds l'ge de sept ans, prsent par ses proches au saint et savant abb Benot
Biscop qui venait de fonder (en 674) l'abbaye bndictine de Saint-Pierre Wearmouth, et il prit
place parmi les jeunes enfants que la pit de cette poque offrait aux abbayes, afin d'y recevoir
l'instruction premire qui leur permettrait plus tard de suivre dans le sicle ou dans le clotre leur
vritable vocation.
Son instruction.
Bde, dont le nom anglo-saxon signifie Prire , peine entr au monastre de Wearmouth
parut un modle pour tous ses compagnons d'ge.
En 682, la ruche monastique, trop pleine pour suffire aux nouveaux arrivants, envoya l'abb
Colfrid avec un groupe de religieux fonder l'abbaye de Saint-Paul, Jarrow. Bde tait de ce
nombre. Dans la contre marcageuse qu'ils devaient transformer par leurs travaux, ces moines
eurent le sort de presque tous les premiers colons. La peste en enleva dix-huit : il ne resta pour
l'office canonial que labb Colfrid et le jeune Bde. Le cur plein de tristesse, Colfrid continua
avec lui la psalmodie sacre, mais sans le chant des antiennes. Il en fut ainsi pendant toute une
semaine. Aprs ces huit jours, Colfrid et l'enfant se remirent, non sans grande fatigue, chanter
l'office intgralement , ils continurent de la sorte, aids par les fidles du voisinage, jusqu' ce que
d'autres religieux fussent venus repeupler le clotre dsert.
Les rgles du chant grgorien avaient t apportes en Angleterre par un disciple de saint
Grgoire, Jean, chantre de Saint-Pierre du Vatican, lgat apostolique. A la prire de Benot Biscop, le
lgat vint Jarrow o il dveloppa dans un cours public l'ordre de la liturgie, telle qu'elle se
pratiquait Rome, les rites prescrits pour les crmonies, les rgles du chant et de la psalmodie.
Sous la direction de cet illustre matre, le jeune lve se passionna pour les mlodies
grgoriennes, pour les magnificences de la liturgie sacre.

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Sa vive intelligence tait d'ailleurs ouverte toutes les tudes srieuses. Il apprit l'criture Sainte
aux leons d'un moine, Thumbert, dont il crivit plus tard le nom avec une reconnaissance filiale
dans son Histoire des Anglais. Le grec, la posie, les sciences exactes lui furent aussi enseigns.
Mais la pense de Dieu prsidait tous les travaux du pieux tudiant, et lui-mme nous a
rapport la prire qu'il faisait aprs l'tude, et par laquelle il termine l'numration de ses uvres.
O bon Jsus, qui avez daign m'abreuver des ondes suaves de la science, accordez-moi surtout d'atteindre
jusqu' vous, qui tes la source de toute sagesse, et de ne perdre jamais de vue votre divine prsence.

Son ordination.
A dix-neuf ans, Bde avait parcouru le cycle entier de la science sacre et profane : la pit s'tait
accrue dans son me en proportion du savoir. Par une glorieuse exception il fut ordonn diacre en
691, par l'vque d'Exham, saint Jean de Beverley, sous la juridiction duquel l'abbaye de Jarrow tait
place. A trente ans, en 702, il reut du mme pontife l'ordination sacerdotale, et partir de ce jour
jusqu' sa mort, ce fut lui qui chaque matin chanta au chur la messe conventuelle.
Le matre.
D'lve il passa matre, et bientt six cents disciples de la double communaut de Jarrow et de
wearmouth, sans compter ceux qui accouraient en foule de diffrents points de l'Angleterre prs de
l'illustre docteur, assistaient chaque jour ses leons.
Ma vie s'est coule tout entire, disait-il plus tard, dans l'enceinte de ce monastre. En dehors de la
mditation des Saintes critures, des observances de la discipline rgulire, du chant de la messe quotidienne
au chur, je n'ai rien connu de plus doux que d'apprendre sans cesse, d'tudier et d'crire.

Pour avoir une ide de ce que fut son enseignement, il suffirait d'numrer les traits composs
par lui sur toutes les branches de l'instruction, depuis les rgles de l'orthographe jusqu'aux notions les
plus leves de la littrature et de la science. Il se faisait tout tous, distribuant la fois le lait de la
doctrine aux enfants et le pain substantiel de la science aux intelligences plus leves. Bde fut le
vritable pdagogue non seulement de l'Angleterre qui entendit sa voix, mais de la Germanie qui
en reut l'cho par saint Boniface, et de la France elle-mme, o Alcuin (735-804) vulgarisa son
enseignement l'cole palatine de Charlemagne.
uvres littraires et scientifiques.
Trois ans avant sa mort, Bde dressa une liste de ses ouvrages ; ils sont au nombre de quarantecinq et on y voit mentionns deux recueils de posies, un livre d'hymnes et un livre d'pigrammes.
Ces uvres potiques sont presque entirement perdues. Ses ouvrages scientifiques et littraires
comprennent un trait d'orthographe, un autre de potique, un petit livre de rhtorique qui abonde
d'exemples cits de la Bible et rvle les beauts littraires des psaumes, un trait de la nature des
choses, qui est un prcis des connaissances de l'poque sur l'astronomie, la cosmographie, la gographie ; on y remarque que Bde dclare dj que la terre est ronde. Tous ces ouvrages sont comme
des manuels l'usage de ses lves. Il faut y ajouter, les travaux chronologiques qui sont d'une trs
grande valeur.
171

Le Docteur.
A peine g de trente ans, ce docteur plus facile admirer qu' louer dignement , comme le
dit son historien, avait achev son encyclopdie littraire et scientifique. Il entreprit alors un
gigantesque travail d'exgse patristique o il rsuma tout ce que les Pres les plus accrdits
d'Orient et d'Occident avaient crit sur les livres de l'Ancien et du Nouveau Testament.
Un parfum de posie et de simplicit s'exhale de tous ses crits spirituels. Sa doctrine est celle de
saint Augustin, celle de l'Eglise il avait une prdilection pour le grand docteur d'Hippone.
Ses homlies, dont il ne reste que quarante-neuf, et qui taient destines aux religieux de Jarrow,
se rpandirent dans tous les autres clotres bndictins et notamment au Mont-Cassin. La liturgie en a
pris une vingtaine d'extraits pour les offices du Brviaire romain. Huit sicles avant la Rforme, en
rpondant aux erreurs de son temps, il fournissait contre elle des arguments.
On voit qu'il pensait, comme l'Eglise romaine, sur tous les points controverss entre les catholiques et les
protestants, tels que la prire pour les morts, l'invocation des saints, la vnration des reliques et des images,
etc. Il attribue mme des miracles ces pratiques. Il montre que les images ne sont point proscrites par le
Dcalogue, et que Dieu dfendit seulement les idoles, puisqu'il ordonna d'lever le serpent d'airain, etc.

Dans une de ses homlies, il traite tout particulirement de la prire pour les morts.
L'historien.
En 731, il achevait la grande uvre qui lui vaut encore aujourd'hui l'admiration et la
reconnaissance du monde savant, et qui est la grande mine exploite par une foule d'historiens et
d'hagiographes du moyen ge, Histoire ecclsiastique de la Nation des Anglais. Ce livre immortel,
qui fait de lui le pre de l'histoire anglaise , couronna sa prodigieuse carrire. Bde fut pour la
Grande-Bretagne ce que saint Grgoire de Tours avait t pour les Francs, l'annaliste national.
II n'avait entrepris cet ouvrage que sur les instances du pieux et savant roi des Northumbriens,
Colwulf, qui s'tait joint Albin, premier abb anglo-saxon du monastre de Saint-Augustin Cantorbry. L'humble auteur ddia son ouvrage au prince en ces termes : Au trs glorieux roi Colwulf,
Bde, serviteur et prtre du Christ. Il crivait aussi Albin avec une humilit charmante :
Rvrendissime Pre, vous que je puis appeler mon bien-aim dans le Seigneur, souvenez-vous, je vous
en supplie, de ma fragilit, vous et tous les serviteurs du Christ qui vivent avec vous. Faites prier pour moi
tous ceux qui vous communiquerez ce modeste opuscule.

Cette Histoire ecclsiastique, qui se partage en cinq livres, commence par une vie de saint
Cuthbert, vque de Lindisfarne, mort en 687, dans laquelle abondent des dtails curieux faisant
connatre les murs de cette poque. Puis, partant des premires relations des Bretons et des
Romains, le rcit se droule jusqu' l'anne 731, enchssant les affaires de l'Eglise, les affaires
civiles, les traditions religieuses et tous les autres vnements dans une seule narration. La
biographie des cinq premiers abbs de Wearmouth et de Jarrow, que Bde a tous connus, termine
l'ouvrage. Bde a encore crit une Vie de saint Flix de Nole, une Vie et Passion de saint Anastase,
aujourd'hui perdue, et un clbre Martyrologe qui, ct des noms des Saints, contient 114 notices
historiques.

172

Dans son Martyrologe, ses sommaires historiques et ses biographies de Saints, dit Montalembert,
il ajoutait la dmonstration du gouvernement de Dieu par les faits et les hommes, l'exposition
thorique des enseignements de la foi. Il prouve aussi que la conversion de l'Angleterre est l'uvre
exclusive des Papes et que l'Eglise seule possde le secret de la vritable civilisation.
Sa correspondance et son cur.
Les seize lettres qui nous restent de la Correspondance de Bde nous rvlent son cur. Cette
me qui se trahit travers ses crits est une me sainte. Les sentiments affectueux et les tendresses de
l'intimit s'unissent tout naturellement chez lui cette soif de la science, cet amour imprieux de
l'tude, cette ardeur du travail, la pratique des vertus et ce noble souci des choses divines et
clestes qui font de lui le type accompli du moine.
On cite, spcialement, une lettre qu'il crivit en 734, peu de temps avant sa mort, son disciple
Egbert nouvellement lu vque dYork. Cest une sorte de trait du gouvernement spirituel et
temporel de la Northumbrie. Cette lettre, qui est comme le testament spirituel du grand Docteur, jette
une vive lumire sur lEtat de lEglise anglo-saxonne.

Saint Bde 1e Vnrable devenu aveugle continue


d'enseigner et de prcher..

173

Bde commence par exhorter son lve mditer est tudier l'Ecriture Sainte pour y trouver les
consolations dont parle saint Paul. Puis il lui rappelle les devoirs d'un vque :
Souvenez-vous que la partie la plus essentielle de votre devoir est de mettre partout des prtres clairs et
vertueux, de vous appliquer avec un zle infatigable nourrir vous-mme votre troupeau ; de faire en sorte
que le vice disparaisse ; de travailler la conversion des pcheurs ; d'avoir soin que tous les diocsains
sachent l'Oraison dominicale et le Symbole des aptres et qu'ils soient parfaitement instruits des diffrents
articles de 1a religion.

Il insiste ensuite sur la communion frquente des fidles :


Elle est en usage, dit-il, dans toute l'Eglise du Christ, en Italie, dans les Gaules, en Afrique, en Orient.
Chez nous cet acte de religion, le plus important de tous, le plus ncessaire la sanctification des mes, est
presque inconnu des laques. Beaucoup de fidles se contentent de communier deux ou trois fois par an,
quand ils pourraient, avec un peu de prparation, s'approcher des clestes mystres au moins tous les
dimanches et toutes les ftes d'aptres et de martyrs.

Parmi ses autres lettres, l'une est un opuscule scientifique sur les quinoxes ; une autre traite de
la clbration de Pques ; sept adresses son ami saint Acca, exposent des questions exgtiques ;
dans une autre, il remercie l'abb de Cantorbry, Albin, de son appui dans la composition de
l'Histoire ecclsiastique.
Cette vie limpide et glorieuse ne fut pas cependant sans nuage. Comme tous les hommes de
vertu, il s'attira l'hostilit de quelques esprits troits. On alla mme jusqu' le traiter d'hrtique parce
que dans sa chronologie il avait combattu l'opinion, alors rpandue, que le monde ne devait durer que
six mille ans. Cette accusation d'hrsie fit tant de bruit qu'il en tait question jusque dans les
chansons grotesques des paysans. Bde en fut fort afflig. Pour se justifier, il composa une vritable
apologie adresse un moine sous forme de lettre et dans laquelle il s'levait contre la manie de
dterminer la fin du monde. Cet crit bientt rpandu dans toute l'Angleterre mit fin la calomnie.
Par contre, ses nombreux amis, Bde ne cesse de demander de prier pour lui. Cette pieuse
anxit pour assurer son me le secours de la prire aprs sa mort se retrouve chaque instant dans
ses lettres ; elle achve d'imprimer le cachet de l'humble et vrai chrtien ce grand savant, dont la
vie fut si bien remplie. Certains historiens ont dit qu'il tait devenu aveugle la fin de sa vie, ce qui
ne l'empchait ni d'enseigner ni de prcher.
Derniers jours du matre.
Ses derniers moments ont t dcrits jusque dans les moindres dtails par un tmoin oculaire, un
disciple fidle, Cuthbert, qui fut plus tard abb de Jarrow et dont les larmes ont d couvrir plus d'une
fois le parchemin sur lequel il retraait cette scne.
Vous dsirez de moi crit-il, que je vous dise comment Bde notre Pre et notre Matre, le bienaim de Dieu est sorti de ce monde. Cest une consolation pour ma douleur, en mme temps quune
peine de plus, davoir vous lcrire. Deux semaines environ avant Pques [17 avril 735], il fut pris
d'une difficult de respirer, mais sans prouver une grande douleur. Il vcut ainsi jusqu' la fte de
l'Ascension [qui tait le 26 mai], toujours joyeux et gai, rendant grces Dieu.
Tous les jours, selon sa coutume, il nous donnait ses leons, il employait le reste de sa journe
chanter des psaumes ; et toutes les nuits, aprs un court sommeil, il les passait, sans fermer les yeux,
dans les actions de grces. Ds son rveil il se remettait prier les bras en croix. Il chantait tantt les
textes de saint Paul, et plusieurs autres passages de l'criture, tantt des vers qu'il avait composs en
notre langue, et aussi des antiennes.
174

Ici le narrateur s'interrompt pour citer dix vers anglais recueillis sur les lvres du mourant.
D'autres fois nous lisions, mais les larmes interrompaient la lecture ; et nous ne lisions jamais
sans pleurer. Les quarante jours de Pques l'Ascension s'coulrent ainsi. Il disait avec saint Paul :
Le Seigneur flagelle le fils qu'il va recevoir. On lui entendait dire aussi ces paroles de saint
Ambroise : je n'ai point vcu de manire rougir de vivre parmi vous, et je ne crains point, de
mourir parce que, nous avons un Dieu qui est la bont par essence.
Pendant ces jours, et en sus des leons qu'il nous donnait, il entreprit deux ouvrages, une traduction de lEvangile selon saint Jean, en notre langue, et quelques extraits d'Isidore de Sville. Car,
disait-il, je ne veux pas que mes disciples lisent des mensonges, et qu'aprs ma mort ils se livrent
des travaux inutiles .
Le mardi avant l'Ascension, il se sentit une difficult de respirer plus grande qu' l'ordinaire. On
remarqua un peu d'enflure ses pieds. Il continua nanmoins de dicter gaiement et quelquefois il
ajoutait : Htez-vous, car je ne sais combien de temps je resterai avec vous, ni si mon Crateur ne
m'appellera pas bientt.
Un autre historien ajoute que l'enflure de ses pieds l'avertissant qu'il approchait de sa dernire
heure, il voulut recevoir l'Extrme-Onction, puis le saint Viatique .
Il passa la nuit en action de grces. Le lendemain matin, mercredi, veille de l'Ascension, il
ordonna de transcrire, ce qui tait commenc, et nous travaillmes jusqu' l'heure de Tierce. Vint
ensuite la procession accoutume en ce jour, avec les reliques des Saints, et nous la suivmes.
Mais un de nous resta prs du malade et lui dit :
- Il manque encore un chapitre, matre bien-aim, au livre que vous avez dict ; serait-ce une trop
grande fatigue que de vous faire parler davantage ?
- Non, rpondit-il, prends la plume et cris promptement.
A l'heure de None, il me chargea d'aller chercher tous les prtres du monastre ; il fit ses adieux
ses frres et les supplia de prier pour lui : ces entretiens durrent jusqu' l'heure des Vpres. Et le
disciple dont j'ai parl lui dit encore :
- Cher matre aim, il reste un verset qui n'est point crit.
- cris-le donc, rpondit Bde.
Et le disciple ayant termin en quelques instants s'cria :
- Maintenant, c'est fini.
- Tu dis vrai, reprit alors le matre, c'est fini. Prends ma tte dans tes mains et tourne-moi, car
j'prouve une grande consolation diriger mon regard vers le Lieu Saint o j'ai tant pri. Et ainsi,
couch sur le plancher de sa cellule, et tourn du ct du sanctuaire, il se mit chanter une dernire
fois : Gloire au Pre au Fils et au Saint-Esprit , puis il s'endormit paisiblement dans le Seigneur.
Il allait achever dans les sicles des sicles la doxologie interrompue sur ses lvres par l'ange de
la mort. I1 n'avait que soixante-deux ans. C'tait le mercredi soir 25 mai 735. Comme une fte
commence avec les premires Vpres, plusieurs auteurs ont crit que saint Bde mourut le jour de
l'Ascension, ce qui a fait placer au 26 mai la date de sa mort.

175

Son titre de Vnrable.


Comme tous les autres saints de cette poque, Bde fut canonis par la voix populaire, tacitement
approuve de l'Eglise, et l'Ordre de Saint-Benot a toujours clbr sa mmoire comme celle d'un
Saint et d'un Docteur.
Ce dernier titre, les vques d'Angleterre le sollicitrent ds 1855.
La question fut reprise en 1890, sous le pontificat de Lon XIII et, grce surtout au zle du futur
cardinal Vives y Tuto charg de cet examen, elle aboutit heureusement. Par un dcret du 13
novembre 1899, saint Bde a t dclar Docteur, et sa fte, fixe au 27 mai, a t tendue l'Eglise
universelle.
Le titre de Vnrable par lequel il est dsign, lui tait dj donn de son vivant, cause de ses
vertus, et, comme on lisait publiquement dans l'Eglise ses sermons et ses homlies, on ne prononait
son nom qu'en l'accompagnant de ce vocable. Cette coutume persista aprs sa mort et elle a t pour
ainsi dire consacre par le Martyrologe romain qui lui garde ce titre.
Ses reliques.
Son corps fut enseveli d'abord dans la chapelle du monastre de Jarrow, o de nombreux plerins
vinrent visiter son tombeau. Divers miracles confirmrent son renom de saintet. Des autels lui
furent levs, et ses restes furent longtemps l'objet du culte des fidles. En 1020, ses reliques furent
portes Durham, enfermes dans un coffre de bois et dposes dans la chsse de saint Cuthbert. En
1155, Hugues, vque de Durham, les plaa dans une chsse magnifique enrichie d'or, d'argent et de
pierreries ; elles y restrent jusqu' la profanation gnrale sous Henri VIII, qui fit, dmolir la chsse
et disperser les ossements.
A.E.A.

Sources consultes. Mgr Battandier, Bde Docteur de l'Eglise (dans Annuaire pontifical de 1901, p.
37). P. Godet, Bde le Vnrable (Dictionnaire de Thologie catholique). H. Quentin Bde le Vnrable
(Dictionnaire d'archologie chrtienne et de liturgie). Herbert Thurston, Bde (The Catholic Encyclopedia,
New-York, 1913). (V.S.B.P., n 276).

176

SAINT BERNARD DE MENTHON


Aptre des Alpes et fondateur d'hospices (923-1008)
Fte le 28 mai.

et hroque bienfaiteur de l'humanit, que les voyageurs des Alpes invoquent avec amour et
reconnaissance depuis plus de mille ans, naquit au mois de juin de l'anne 923 (I), au chteau de
Menthon, bti sur les bords du lac d'Annecy, dans un des sites les plus pittoresques de la Savoie. Son
pre, Richard, baron de Menthon, et sa mre, Bernoline de Duingt, rattachaient l'origine de leur
puissante famille au vaillant Olivier, comte de Genve, ami et compagnon d'armes et l'un des douze
pairs de Charlemagne.
L'enfant fut tenu sur les fonts baptismaux par son oncle paternel Bernard, baron de Beaufort,
accompagn de la baronne, son pouse. Leur filleul bni de Dieu grandit dans une pit anglique,
gardienne de son innocence. Ses parents d'ailleurs l'levaient avec un grand soin.
Ses tudes Paris. - Vocation.
On dit qu' trois ans il savait lire. Il tait beau comme un ange, agrable comme le jour , crit
Roland Vyot.
Quand il eut sept ans, ses parents lui donnrent pour prcepteur un prtre instruit et vertueux,
nomm Germain, qui l'initia aux tudes, lui enseigna le latin et les principes des belles-lettres. Un
trait remarquable de sa vie cette poque est sa tendre dvotion envers saint Nicolas, dont il sera
plus tard combl de faveurs. A quatorze ans, son pre l'envoya achever son ducation Paris.
Bernard accepta par obissance cette dure sparation, et, muni de la bndiction de ses parents, partit
sous la conduite de son prcepteur.
Ce prtre fut Paris comme son ange gardien visible, et le jeune baron savoisien put s'y livrer
durant trois ans l'tude de la philosophe et des autres arts libraux, tout en vitant les dangers de
cette capitale, petite encore relativement ce qu'elle est aujourd'hui, mais dj l'une des villes les
plus populeuses de France. Le roi de France tait alors le carolingien Louis IV d'Outre-Mer, L'unique
recherche des biens clestes apparaissait sa grande me comme le beau chemin par o NotreSeigneur l'appelait marcher. Aussi, il dclara son prcepteur qu'il tait dcid se donner Dieu
dans le sacerdoce. Il voulait mme commencer aussitt sa conscration en se liant par le vu de
chastet perptuelle.
_____________
(I) Cest lopinion commune et la plus probable, dautres reportent sa naissance 996 et sa mort 1081.

177

Le prudent Germain jugea qu'il fallait attendre encore ; il lui dfendit pour le moment un pareil
vu, mais il consentit volontiers lui faire suivre, en mme temps qu'un cours de droit, un cours de
thologie. Cette longue preuve n'branla point la rsolution de Bernard, il s'efforait par une vie de
plus en plus fervente d'obtenir les grandes grces auxquelles il aspirait, et de s'en rendre digne. Ses
confessions et ses communions devinrent plus ferventes ; il donnait plus de temps la prire, la
mditation, la lecture des Saints Livres, il multipliait ses aumnes, il ne quittait pas le cilice. Enfin,
lorsque le cours de thologie approcha de son terme, Germain accorda Bernard la permission tant
dsire.
Peu aprs, vers 947 ou 948, on reprit le chemin de la Savoie.
Retour. - Prparatifs de mariage. - vasion.
La joie fut immense au chteau de Menthon l'arrive du jeune seigneur ; il tait grand, beau,
vigoureux, plein de grce et de distinction dans ses manires et son langage. De nombreux parents ou
voisins, entre autres le baron de Miolans, vinrent le complimenter et fliciter ses heureux parents.
Aprs quelques semaines de repos et de vie de famille, qui faisaient oublier doucement les
longues annes d'absence, le baron de Menthon prend un jour son fils part et lui fit connatre le
brillant mariage qui s'offre lui : car le baron de Miolans tait heureux de lui donner pour pouse sa
fille unique, Marguerite. Cette union allait runir deux baronnies et combler les vux des deux
familles. Le jeune homme fit entendre respectueusement son pre qu'il se sentait peu d'attrait pour
le mariage. Richard de Menthon s'loigne de son fils en proie une grande tristesse et une vive
indignation qu'il communique sa femme. Ils accusent Germain d'avoir inspir leur fils ces
dispositions qui trahissent si douloureusement leurs esprances ; ils l'accablent de reproches, et le
chassent ignominieusement du chteau.
Mais cet loignement, dont on se promettait tant de rsultats, n'eut aucun effet ; la vocation de
Bernard tait l'preuve des rsistances humaines. Richard de Menthon n'en poursuivait pas moins
ses projets de mariage. Peu de temps aprs, un splendide cortge se droulait sur les bords du lac
d'Annecy ; on amenait Bernard sa future pouse, escorte de toute la noblesse de la contre, au
milieu des acclamation joyeuse des populations accourues de toutes parts. La rception au chteau de
Menthon fut triomphale. Bernard parut se prter de bonne grce la fte ; tout se prparait pour la
clbration du mariage qui devait avoir lieu le lendemain dans la chapelle du chteau.
Cependant, le jeune baron avait plus que jamais prsent l'esprit l'engagement qui le liait. Le
matin mme, son ancien prcepteur lui avait fait parvenir cet loquent billet : Bernard, Bernard,
n'oubliez pas la promesse que vous avez faite Dieu ; songez au salut de votre me.
Le soir, ds qu'il put se drober l'illustre compagnie qui l'entourait, il se retira dans sa chambre.
Prostern la face contre terre : Mon Sauveur et mon Dieu, ayez piti de votre serviteur, disait-il
avec larmes, htez-vous de me secourir avant tout, je ne veux pas vous tre infidle Mais venez
mon aide en ces circonstances si difficiles.
Il pria longtemps, invoquant tour tour la Trs Sainte Vierge et son patron saint Nicolas. Tout
coup, crit Darras, saint Nicolas lui apparat dans une vision surnaturelle et lui dit : Bernard,
serviteur de Dieu, tu as une vocation plus leve que les honneurs du sicle. Va trouver l'archidiacre
de la cathdrale d'Aoste, il te dira ce que tu dois faire. Le jeune seigneur se relve,
merveilleusement consol et fortifi. Il crit aussitt un billet ainsi conu : Trs doux parents,
rjouissez-vous avec moi, je vous prie. Le Sauveur m'appelle. Ne cherchez pas connatre le lieu de
ma retraite, je ne me marierai jamais ; la puissance et les honneurs de ce monde ne sont rien pour
moi, je n'aspire qu'au bonheur du ciel.

178

Il plaa cette lettre dans l'endroit le plus apparent ; pendant que tout le monde dort, il ouvre sans
bruit la fentre, rompt et plie miraculeusement l'un des normes barreaux de fer qui en dfendent
l'accs extrieur, saute d'une hauteur de 16 pieds, au milieu des tnbres, sur un rocher troit qui
domine un prcipice, se laisse glisser le long du roc escarp, gagne heureusement la campagne, et
travers les Alpes, s'achemine vers la ville d'Aoste (I).
Le lendemain, ds les premiers feux du jour, tout est sur pied dans le chteau de Menthon, le
joyeux son du cor retentit, la crmonie se prpare. Bernard ne parat pas, il reste introuvable. On
devine la consternation des parents, la dsolation de la jeune fiance qui, toute pare, attend au pied
de l'autel, la colre du baron de Miolans qui se juge gravement offens. Marguerite de Miolans
russit calmer son pre ; elle sentait natre en son me un grand dsir d'imiter le sacrifice de
Bernard et de se consacrer elle-mme Dieu. En effet, quelque temps aprs, elle alla se faire
religieuse dans un couvent prs de Grenoble o elle passa sa vie dans une grande rputation de
saintet.
Le chanoine d'Aoste. - Sacerdoce. - Apostolat.
Aprs plusieurs jours de fatigue, le fugitif entrait dans la ville d'Aoste et rencontrait le vnrable
Pierre de la Val dIsre, archidiacre de la cathdrale.
Celui-ci le reu comme un fils et fut pour lui ce qu'avait t jusque-l le prtre Germain. Les
chanoines d'Aoste, dont 1'arckidiacre Pierre tait prvt (suprieur), taient alors Chanoines rguliers
de Saint-Augustin, c'est--dire de vrais religieux, vivant en communaut sous la rgle du grand
vque d'Hippone. Bernard fut reu parmi eux et devint bientt un modle de toutes les vertus
religieuses. Dsormais tout Dieu, il reprit avec non moins de succs que d'ardeur, ses tudes
thologiques et parat avoir t ordonn prtre l'ge d'environ trente ans. Ses vertus et son zle
apostolique, surtout pour la prdication, faisaient l'admiration de tous, et quand, en 966, le prvt
Pierre vint mourir, ses confrres l'lurent l'unanimit pour lui succder et l'vque le choisit pour
archidiacre.
L'archidiacre devait tre l'oeil et le bras droit de lvque dans toute l'administration du diocse.
Bernard, alors g de quarante-trois ans, fut la hauteur d'une telle charge, qui reposait dailleurs
presque entirement sur lui, cause de la faible sant de l'vque Luitfroid. Nous le voyons dployer
une activit et un zle incomparables, il se met avec ferveur sous la protection des saints Patrons de
la contre, fait divers plerinages cette intention et commence ce fcond apostolat qui devait durer
quarante ans et lui mriter le glorieux surnom d'Aptre des Alpes. Les temps taient difficiles, on
tait dans ce Xe sicle qu'on a appel le sicle de fer . Les Sarrasins, dont les bandes avides de
pillage avaient souvent remont le Rhne et dvast la Savoie, le Pimont et la Suisse (de 900 975),
venaient d'tre dfinitivement chasss, quand Bernard inaugurait ses nouvelles fonctions. Mais que
de ruines matrielles et morales relever, que de dsordres ces troubles sociaux et ces brigandages
de l'invasion musulmane avaient introduits dans la foi et les murs ! Le zl archidiacre s'occupe
tout d'abord de la rforme du clerg, qu'il s'efforce, par son exemple autant que par ses paroles et sa
vigilance, de rendre plus digne de sa haute mission.
L'instruction tait alors fort nglige dans les Alpes. Bernard forme des matres et fonde des
coles. Non content de visiter souvent le diocse, il parcourt en missionnaire les diocses de Novare,
de Milan, de Sion, de Tarentaise et de Genve. Partout ses prdications renouvellent la foi des
populations et font un grand bien.
(I) La fentre tmoin de cette vasion se voit encore au chteau de Menthon, avec son barreau de fer
rompu et ploy ; la chambre du Saint a t change en oratoire.
179

Le Mont-Joux. Hospices du Grand et du Petit-Saint-Bernard


Les voyageurs, en quittant la ville d'Aoste, trouvaient deux routes pour franchir les Alpes, l'une
allait tomber dans la haute Tarentaise en passant par la Columna Jovis (Colonne de Jupiter), l'autre
traversait le col terrible et lev du Mont-Joux (mons Jovis, montagne de Jupiter) pour conduire dans
le bas valais. Le paganisme, chass de presque tonte l'Europe, avait trouv sur ces hauteur un dernier
asile.
Les Sarrasins, qui dans un but stratgique avaient occup quelque temps le dfil du Mont-Joux,
avaient t forcs de lvacuer en 960. Lidole de Jupiter y tait toujours garde alors par un fameux
magicien de haute stature, nomm Procus. Les montagnards abuss venaient consulter lidole et
demander des gurisons, et Procus cach dans la statue rendait lui-mme les oracles avec une voix
simule. Digne ministre du dmon qui laidait de sa puissance et de ses prestiges, le gant magicien
exerait toutes sortes de cruauts sur les voyageurs gars dans ces parages, les pillait et parfois
mme les sacrifiait son Jupiter. Neuf voyageurs franais arrivrent un jour Aoste pleurant le
dixime dentre eux que Procus avait retenu sous prtexte de lever sur eux la dme.

Saint Bernard de Menthon renverse lidole du Mont-Joux.

180

Bernard rsolut de dtruire ce dernier repaire du dmon, et de le remplacer par un tablissement


o le vrai Dieu serait dsormais glorifi par l'exercice de la prire publique et de la charit fraternelle. II indique cette intention des jenes, des prires et une procession solennelle, et, encourag
par une apparition de saint Nicolas qui lui prdit l'heureux succs de son entreprise, il gravit le MontJoux, accompagn des neuf plerins franais.
Ils atteignent peine le sommet de la montagne, raconte un des anciens historiens du Saint, qu'un
nuage pais assombrit le jour, les dmons dchanent un ouragan affreux, les clairs sillonnent les
airs, le tonnerre branle les monts, la foudre frappe de toutes parts, mais sans blesser personne, la
neige se mle la grle. Les dmons poussaient des hurlements si affreux que l'on crut l'archidiacre
et ses compagnons perdus. Mais Bernard ne tremble pas et rassure ses compagnons.
- Ne craignez pas, mes amis, leur dit-il ; les hurlements de notre ennemi sont un pressentiment de
sa dfaite.
Ils arrivent prs de l'idole et la trouvent garde par un dragon, rugissant et pouvantable prt les
dvorer. Bernard fait le signe de la croix, jette au cou du monstre son tole qui se change en chane
de fer, sauf les deux bouts qu'il tient la main (I). Ses compagnons percent de leurs armes le
monstre, qui disparat, et sa place ils voient, gisant terre, le cadavre du magicien, perc de coups.
L'idole du Mont-Joux renverse, Bernard va dtruire galement le culte de Jupiter dans les Alpes
Gres et renverse la Columna Jovis, objet des superstitions et adorations des montagnards. C'tait
vers 970. Aid des aumnes du clerg d'Aoste et du peuple chrtien, Bernard assura sa conqute en
levant un tablissement de charit sur ce Mont-Joux dont les peuples reconnaissants changrent
depuis le nom en celui de Grand-Saint-Bernard ; il en btit un autre la Columna Jovis, aujourd'hui
le Petit-Saint-Bernard.
Des hommes dvous et vigoureux se joignent lui pour l'aider, dans son uvre. Un noble et
riche Anglais nomm Reuklin, enthousiasm de la saintet et de la charit de Bernard, demande
tre reu par ses disciples et cde la communaut naissante son chteau d'Angleterre. Ainsi
commence cette merveilleuse hospitalit du Grand-Saint-Bernard qui dure encore et qui, travers les
sicles, a servi d'asile des millions de voyageurs et sauv la vie des milliers d'entre eux qui
auraient pri dans les neiges et les prcipices.
Les barons de Menthon et de Beaufort au Mont-Joux.
Cependant la renomme du saint archidiacre d'Aoste tait grande dans les Alpes ; les plerins et
les voyageurs, si charitablement reus au Mont-Joux, ne tarissaient pas en louanges sur l'admirable
fondateur. S'il faut en croire la lgende, le baron et la baronne de Menthon qui vivaient encore, et
pleuraient toujours leur fils, conurent le projet d'aller voir cet homme de Dieu : peut-tre ses prires
leur obtiendraient-elles la grce de retrouver Bernard ; dans tous les cas, les consolations du saint
prtre seraient un soulagement leur douleur. Le baron de Beaufort frappe la porte de l'hospice ;
l'archidiacre lui-mme vient de lui ouvrir.
Mais les annes, les travaux, les austrits avaient altr ses traits, ils ne le reconnurent pas.
Bernard qui les reconnat trs bien les accueille avec son hospitalit coutumire. Il coute avec une
bont paternelle le rcit que le baron de Menthon et son pouse lui font de leurs malheurs. Vivement
mu, il se retire et va prier avec ferveur la chapelle. Bientt, assur, par une inspiration de Dieu que
ses parents ne susciteraient pas de difficults sa vocation, il reparat devant eux, et se jette en leurs
bras, disant : C'est moi qui suis votre fils Bernard. Les vieux parents, heureux comme Jacob
quand il eut retrouv Joseph, passrent quelques jours au Mont-Joux, admirant les desseins de Dieu.
(I) Les deux bouts de cette tole furent longtemps conservs comme reliques dans labbaye de Saint-Maurice
en Valais.
181

Revenus en Savoie, le baron de Menthon et le baron de Beaufort voulurent doter de leurs deniers
l'glise de Mont-Joux. Quant Germain, il termina sa vie dans un ermitage voisin de Menthon et
conquit l'aurole des saints. Bernard continuait son uvre au Mont-Joux et ses apostoliques
prdications dans les Alpes et en ltalie ; il passait chaque jour de longues heures en prire. Ses
vtements d'toffe grossire cachaient un cilice, il dormait peu ; deux ou trois planches formaient son
lit.
Ses jenes taient frquents, sa nourriture se composait ordinairement de pain d'orge et d'eau
bourbeuse ; parfois il y joignait de l'absinthe ou du fiel. Son humilit galait sa charit. On montre
encore au Grand-Saint-Bernard une petite grotte o il se retirait souvent pour mditer, prier et
souffrir. En 997 ou 998, il fit le plerinage de Rome. Le Pape Grgoire V l'accueillit comme un fils
aim, approuva son Institut qu'il enrichit de divers privilges et qui devint une collgiale rgulire de
Chanoines rguliers de Saint-Augustin, distincte de celle d'Aoste.
Dernires annes.
Malgr tant de travaux et d'austrits, saint Bernard de Menthon parvint une grande vieillesse.
Toutefois, de 1005 1007, de nombreuses infirmits vinrent miner son corps us par l'ge. Il fit une
dernire fois le plerinage de Rome ; mais au retour, il dut s'arrter malade Novare et demanda
l'hospitalit aux Bndictins. C'est dans leur abbaye qu'il expira doucement, entre les bras de ses
religieux accourus de Mont-Joux la nouvelle de sa maladie ; c'tait, dit-on, le 28 mai 1008, il avait
quatre-vingt-cinq ans.

Son culte et son uvre.


Il avait demand que son corps ft enterr dans l'glise du Mont-Joux, mais, les Bndictins
refusrent de le livrer et l'inhumrent dans leur glise Saint-Laurent. Un an plus tard, le 10 avril, la
suite de nombreux miracles, ils placrent le corps dans un cercueil de marbre, et, en 1123, Richard,
vque de Novare, procda la canonisation, selon les usages du temps, en faisant lever, ce corps
sur un autel. En 1552, lors de la dmolition de l'glise Saint-Laurent, le corps de saint Bernard fut
reconnu et plac dans la cathdrale o on le vnre encore aujourd'hui. Une partie de son chef et
quelques ossements ont t ports au Mont-Joux. On conserve aussi au Grand-Saint-Bernard divers
objets ayant servi au saint fondateur. En 1681, son nom fut inscrit par Innocent XI au Martyrologe
romain la date du 15 juin ; depuis 1922, il est plac au 28 mai, jour de sa mort.
Le 31 juillet 1902, au Petit-Saint-Bernard, et le 13 juillet 1905, au Mont-Joux ont t,
solennellement inaugures des statues monumentales de saint Bernard de Menthon. Au mois de
septembre 1923, de grandes ftes ont eu lieu Menthon pour clbrer le millnaire de la naissance de
saint Bernard. Et par lettres apostoliques du 20 aot 1923, le Pape Pie XI l'a dsign comme Patron
cleste, non seulement des montagnards et des voyageurs alpins, mais de tous ceux qui entreprennent
l'ascension des montagnes .

182

Depuis bientt dix sicles les disciples de saint Bernard continuent faire l'admiration des
hommes par leur vie de prire, d'immolation et de charit. Leur demeure hospitalire est place dans
une gorge 2 450 mtres au-dessus du niveau de la mer ; c'est l'habitation la plus leve d'Europe, et
la montagne qui domine l'hospice a 3100 mtres d'altitude. Dans cette gorge rgne un hiver presque
perptuel.
Quelques lgumes chtifs, cultivs l'abri des rochers plutt comme distraction que par utilit,
est tout ce qu'y produit la terre ; il faut aller chercher toutes les provisions fort loin, dans les valles
habites, et le bois brler lui-mme doit tre apport dos de mulets d'une distance de dix-huit
vingt kilomtres. Les religieux y restent cependant toute l'anne, et, bravait le froid, les temptes de
neige, les avalanches terribles, prcds de leurs grands chiens et, accompagns de domestiques
dvous, ils vont la recherche des voyageurs, les reoivent et leur offrent gratuitement la plus
gnreuse hospitalit. Avant le percement du Mont Cenis, on estimait de 11 12 000 le nombre
annuel des passagers au Saint-Bernard ; pendant lt de 1794, l'hospice vit passer environ 50 000
migrs franais et en 1800 les armes de Bonaparte. Voil ce que peut faire l'amour du prochain
quand il a pour cause l'amour de Dieu ; l'glise catholique seule produit de pareils exemples de
charit.
A. Pidoux de la Madure.

Sources consultes. Chev. A. Pidoux de la Madure, Saint Bernard de Menthon (Lille, 1923).
(V.S.B.P., n 328).

183

SAINTE MARIE-MADELEINE PAZZI


Carmlite (1566-1607).
Fte le 29 mai.

Florence comme l'indique son nom latin Florentia, est la ville des fleurs. La nature a prodigu
sur son sol les essences les plus varies et les plus belles ; les hommes l'ont ceinte, comme d'une
couronne, de villas et de jardins splendides, et la Providence semble avoir ratifi cette appellation en
y faisant clore, peut-tre plus qu'ailleurs, les fleurs admirables de la saintet. En l'espace de six cents
ans, en effet, du XIe sicle la fin du XVIe cette ville privilgie a vu natre quinze Saints ou Saintes
officiellement canoniss et tous inscrits, sauf sainte Catherine Ricci, au calendrier de l'Eglise
universelle. La plus merveilleuse de ces fleurs a t, sans contredit, sainte Marie-Madeleine Pazzi.
Par suite d'une traduction inexacte du mot italien de', qui veut dire de la famille des , on
l'appelle communment Marie-Madeleine de Pazzi ; mais pas plus que celui des Medici, dont nous
avons fait Mdicis, son nom patronymique n'tait prcd d'une particule.
Naissance et enfance de Catherine Pazzi.
Au XVe sicle, les Pazzi taient une des plus puissantes familles de Florence et y disputaient le
premier rang aux Mdicis. Leur palais, situ au sud de la cathdrale, langle de la via del
Proconsolo et du borgo degli Albizzi, subsiste encore et on y voit toujours, dans la cour, les armes de
la famille, sculptes par Donatello. Cest l que le 2 avril 1566, Marie Buondelmonte, pouse de
Camille Pazzi, donna le jour celle qui devait plus tard jeter sur sa famille un clat incomparable.
Ds le lendemain, lenfant fut porte au baptistre de Saint-Jean et y reut, en mme temps que le
sacrement de la rgnration, le nom de Catherine. Elle noccasionna pas sa mre les troubles et les
tracas quapportent habituellement les tout petits enfants.
Dieu ne tarda pas montrer qu'il voulait l'attirer lui par des voies peu communes. A l'ge o les
autres enfants ne songent qu' leurs jeux, Catherine se complaisait dans l'oraison, dans les pratiques
de la charit et dans les exercices de la pnitence. La solitude lui tait si chre qu'elle ne prenait part
aux rcrations de ses jeunes compagnes que si sa mre jugeait prudent de le lui imposer.
Elle prfrait se retirer dans quelque coin isol du palais pour y vaquer la prire et cet attrait la
poursuivait jusque dans les heures de la nuit : souvent sa gouvernante la surprit se livrant la
contemplation au lieu de prendre son repos. Voyant ces dispositions extraordinaires, sa mre en fit
part son propre confesseur et celui-ci prit plaisir enseigner l'aimable enfant la manire de
mditer. Ds lors, Catherine emploiera une heure chaque jour faire sa mditation.
Elle ne s'adonnait pas moins aux uvres de charit tant spirituelles que temporelles. C'tait par
ses mains que passaient les aumnes habituelles de la famille et elle se plaisait partager avec les
pauvres ce qu'on lui donnait pour ses propres besoins. Chaque anne, elle allait la campagne
pendant l't. L, elle runissait les enfants du village et leur apprenait le Pater, l'Ave, le Credo.
184

Une anne, elle entreprit mme l'ducation religieuse de la fille d'un fermier de son pre. Cette
ducation n'tait pas acheve lorsque vint le moment de rentrer en ville ; Catherine tmoigna un tel
chagrin de cette sparation prmature que ses parents lui permirent d'emmener avec elle la petite
villageoise pour qu'elle put achever son uvre d'apostolat.
Ses mditations rptes sur la Passion enflammrent bientt son cur d'un amour ardent pour
les souffrances et pour la pnitence. Elle se prive de toute nourriture dlicate, mange peine de quoi
se soutenir, passe des nuits entires prier genoux, se donne de rudes disciplines et imagine de
mettre sur sa tte, avant de se coucher, une couronne d'pines. Elle va si loin que sa mre est oblig
de l'arrter et, pour mieux la surveiller, la fait dormir dans sa propre chambre.
A la pratique de vertus si au-dessus de son ge, Catherine joignait un amour profond pour JsusEucharistie. Les jours o sa mre avait communi, elle aimait rester ses cts : Maman, lui
disait-elle, je sens en vous le parfum de Jsus , et elle soupirait aprs le jour ou elle pourrait
partager le mme bonheur. Aussi, faisant une exception aux rglements en vigueur, son confesseur
lui permit-il de faire sa premire Communion, alors qu'elle n'avait que dix ans. Ce fut le 25 mars
1576 que Catherine s'unit au Bien-Aim de son me. A dater de ce moment, son dsir de la
communion fut tel, que son confesseur la lui permit tous les dimanches, et, ces jours-l, elle ne
quittait l'glise que les yeux baigns de larmes.
La vocation religieuse.
Catherine avait dix ans lorsque Notre-Seigneur lui fit entendre directement le divin appel. Trois
semaines aprs sa premire Communion, elle faisait son action de grces, quand elle se sentit
pousse promettre au bon Dieu de faire ce qui lui serait le plus agrable, et comprenant que le
Seigneur n'aime rien tant qu'une puret parfaite et entire, elle fit aussitt, sans y plus rflchir, le
vu de chastet perptuelle. Elle ne tarda pas recevoir la rcompense de sa gnrosit, car le mme
jour elle aperut son doigt un anneau mystrieux, gage de l'alliance qu'elle avait contracte avec le
divin Epoux.
Cependant, Camille Pazzi ayant t nomm gouverneur de Cortone en 1580, Catherine, qui avait
alors quatorze ans, fut mise en pension chez les religieuses de Saint-Jean des Chevaliers de Malte
pour y achever son ducation. Chose qui cette poque ne dut pas aller sans quelque difficult, le
confesseur de la nouvelle pensionnaire dut faire promettre la suprieure de la maison de la laisser
communier tous les huit jours. Jouissant d'une assez grande libert, Catherine put demeurer fidle
sa manire de vivre et continuer de prier, de jener, de se mortifier comme auparavant. Les
religieuses ne pouvaient revenir de leur surprise et elles proposrent leur vertueuse lve d'entrer
dans leur Congrgation, s'engageant, mme, si la jeune fille le faisait, revenir la pratique intgrale
de leur rgle. Mais Catherine n'avait pas trouv dans cette communaut l'idal qu'elle poursuivait.
Elle rsista toutes les instances, prfrant, disait-elle, embrasser un Ordre qui n'et pas besoin de
rforme.
Elle ne resta d'ailleurs que quelques mois au couvent de Saint Jean. Aussitt sa mission termine,
Camille Pazzi revint Florence et fit rentrer sa fille au foyer familial. Celle-ci en avait le plus grand
besoin. Sa sant tait cette poque si branle qu'elle ressemblait , un squelette et n'avait pas
mme la force de tirer une aiguille. Elle se soumit docilement toutes les prescriptions des mdecins,
se montra toujours gaie et enjoue avec ses frres, qui recherchaient sa compagnie, sans cependant
jamais rien sacrifier de ses exercices de pit, et bientt elle retrouva entirement ses forces.
Ds qu'elle eut atteint lge de seize ans, ses parents songrent la marier et se mirent chercher
parmi leurs connaissances un jeune seigneur digne de possder un tel trsor. Catherine, s'tant
aperue de leurs projets, comprit qu'elle devait sans plus tarder les instruire du vu de virginit
qu'elle avait fait.
185

Elle s'adressa tout d'abord son pre et lui dclara nettement qu'elle aimerait mieux se laisser
couper la tte que manquer son vu et renoncer l'tat religieux. Camille Pazzi se rendit sans trop
de difficults il n'en fut pas de mme de sa femme. Celle-ci, bien que sincrement chrtienne,
aveugle par une affection trop naturelle, ne voulut rien entendre et mit tout en uvre pour faire
perdre sa fille son dsir de vie religieuse. Catherine, au comble de la douleur se rfugia dans la
prire, mais elle tomba bientt dans un tat de langueur inquitant. Mme Pazzi consulta alors le P.
Blanca, son confesseur, celui-ci lui dclara que la vocation de sa fille tait vraiment srieuse, et que
ce serait une grande faute de contrarier les desseins de la Providence. La pauvre mre se rsigna
enfin et donna son consentement. Restait choisir lInstitut dans lequel Catherine entrerait. Le P.
Blanca indiqua les Dominicaines, les Clarisses et enfin les Carmlites de Sainte-Marie des Anges, au
couvent de Saint-Frdien ; la jeune fille se dcida pour ces dernires, parce qu'elle observaient plus
troitement leur rgle et qu'elles communiaient tous les jours.
Catherine Pazzi entre chez les Carmlites.
Sur Marie-Made1eine.
Ce fut le 14 aot 1582, quelques semaines avant la mort de sainte Thrse, que Catherine Pazzi
franchit le seuil de cette maison bnie. Au bout de quinze jours elle rentra dans sa famille, comme le
voulait l'usage de la Congrgation, pour tudier une dernire fois sa vocation, et enfin le 1 er dcembre
de la mme anne; elle revint au monastre pour ne plus le quitter. Deux mois aprs, le 30 janvier
1583, elle revtait le saint habit du Carmel et prenait le nom de Sur Marie-Madeleine. Rien ne
saurait dpeindre la joie de la nouvelle novice, qui venait de se donner Dieu toute entire et sans
retour ; son visage paraissait transfigur. Le soir mme, elle se remit compltement entre les mains
de sa suprieure, lui promit une obissance absolue et la supplia, de ne lui pargner ni mortifications
ni humiliations. L'anne du noviciat tant acheve, elle demanda faire profession. La suprieure lui
rpondit qu'elle la ferait plus tard, en mme temps que d'autres novices arrives aprs elle. Mais Dieu
en avait dcid autrement. Un mois aprs, Sur Marie-Madeleine tomba si gravement malade qu'on
ne voulut pas la laisser mourir sans avoir eu la consolation d'mettre ses vux de religion. On la
transporta donc la chapelle et le 27 mai 1584, elle se lia pour l'ternit par les trois vux de
pauvret, de chastet et d'obissance Celui qui tait son unique amour. Cependant, la maladie
tranant en longueur, les religieuses se reprirent esprer. Elles eurent L'inspiration de recourir
l'intercession d'une vierge florentine, la bienheureuse Marie Barthlemy Bagnesi, Tertiaire laque de
l'Ordre de Saint-Dominique, morte en odeur de saintet en 1577 et inhume dans leur monastre. Ces
prires furent pleinement exauces et Marie-Madeleine gurit bientt.
Extases et preuves intrieures.
Elle passa vingt-cinq ans au Carmel de Sainte-Marie des Anges. Ds le dbut, Notre-Seigneur se
plut lacheminer dans les voies les plus sublimes de la vie mystique et, pendant deux ans et demi la
vie de la jeune religieuse ne fut pour ainsi dire qu'une extase continuelle. merveille, la suprieure
du monastre lui ordonna alors, au nom de l'obissance, de rvler tout ce qu'elle prouvait et
certains moments, il y eut jusqu' six religieuses occupes tour tour recueillir ses paroles.
La premire de ces manifestations extraordinaires se produisit vers la fin du noviciat de MarieMadeleine. Un soir, la jeune novice tomba en dfaillance et le divin Matre lui fit alors pleinement
comprendre la malice du pch, l'ingratitude des pcheurs et la ncessit de prier pour leur
conversion. Quelques mois plus tard, pendant les quarante jours qui suivirent sa profession, chaque
matin elle eut une extase aprs la communion et, au cours de l'un de ces ravissements, elle demeura
seize heures absorbe dans la mditation de la Passion ; lorsqu'elle revint elle, son lit tait
littralement baign de larmes. Mais ce fut en 1585, pendant le Carme, et jusqu' la fte de
l'Ascension, que ces phnomnes extraordinaires se renouvelrent avec le plus de frquence et le
186

plus d'intensit. Le 25 mars, Marie-Madeleine voit et sent saint Augustin graver sur sa poitrine les
paroles nonciatrices du mystre de l'Incarnation : Et Verbum caro factum est (Et le Verbe s'est fait
chair). Le Lundi-Saint elle reoit, invisiblement, il est vrai, mais trs rellement, les sacrs stigmates
de la Passion. Le Jeudi-Saint, elle a une extase, qui dure vingt-six heures. On la voit alors parcourir
les divers locaux du monastre ses gestes, ses paroles indiquent clairement ce qu'elle prouve, ce
qu'elle fait : elle suit le divin Matre dans toutes les phases de sa douloureuse Passion. Ici, elle assiste
la dernire Cne ; l, l'agonie au jardin des Oliviers et la trahison de Judas. La voici chez Anne,
chez Caphe chez Pilate ; elle contemple la flagellation, le couronnement d'pines, et en ressent les
douleurs. La voil maintenant qui accompagne le Sauveur au Calvaire et se substitue lui pour ainsi
dire.
Elle prend une croix sur ses paules, marche, tombe puise, se relve et se rend ainsi la salle
du Chapitre. Elle semble alors comme arrive sur la montagne sainte ; elle se couche terre, tend
les bras en croix, offre, dirait-on, ses mains et ses pieds aux bourreaux qui les percent de clous. Elle
se redresse, s'adosse au mur les bras en croix, prononce les sept paroles du Christ agonisant et, l
dernire, elle incline le tte comme Jsus expirant. Quelques jours aprs, Notre-Seigneur lui passe au
doigt l'anneau des pousailles mystiques, puis lui donne la couronne d'pines. Le 12 mai, elle assiste
en esprit la descente du Christ dans les limbes, sa Rsurrection glorieuse, et enfin, le 30 mai, jour
de l'Ascension, son entre triomphale dans le ciel.
Cependant, cette priode de faveurs clestes va succder une longue srie d'preuves
intrieures, et cette me, claire jusque-l des plus vives lumires, va se voir enveloppe des
tnbres les plus affreuses. C'est la Trinit de l'an 1585 que Marie-Madeleine tomba dans cet tat
effrayant, qui dura cinq ans entiers, part quelques jours de rpit et d'claircies. Le divin Epoux
daigna avertir lui-mme sa fidle servante de l'approche de cette preuve et celle-ci lui rpondit
simplement : Seigneur, votre grce me suffit. Du jour au lendemain, l'humble religieuse se trouva
en butte aux tentations les plus douloureuses pour un cur aimant comme le sien. Elle, si pure, sentit
son imagination se remplir des visions les plus dtestables. Elle, si pieuse, fut saisie d'un dgot
incomprhensible pour les exercices de pit ; elle, si affectionne son tat et Notre-Seigneur, se
vit assaillie par des doutes contre la foi, par des penses de blasphme, par le dsespoir. Le dmon va
jusqu' lui inspirer l'ide d'abandonner la sainte communion, de quitter l'habit religieux et mme de
mettre fin ses jours. Plusieurs de ses compagnes se retournrent aussi contre elle et l'accusrent de
fautes imaginaires. La pauvre martyre triompha de tout, et Satan, vaincu, ne sachant plus comment la
tourmenter, la roua de coups plusieurs reprises. Enfin, le jour de la Pentecte 1590, MarieMadeleine se sentit dlivre. Elle demanda Dieu de ne plus lui faire goter de consolations
sensibles.
Dernires annes de sainte Marie-Madeleine. Vertus et miracles.
Aussi les dix-sept dernires annes de sa vie furent-elles une priode de calme et de paix ; Sur
Marie-Madeleine occupa successivement les charges de sacristine, de matresse du juvnat et enfin
de matresse des novices. Elle persvra dans la pratique des vertus les plus hroques et Dieu
continua lui accorder le don des miracles. D'une humilit incomparable, elle recherchait avec
amour les occasions de s'abaisser, se complaisait dans les occupations les plus viles et dans les
besognes le plus dsagrables. Son obissance tait parfaite ; elle disait qu'un jour pass sans avoir
eu l'occasion de briser sa volont est un jour perdu . Que dire de son amour pour Dieu ? Cet amour
engendrait dans son cur une horreur extrme du pch en mme temps qu'une profonde piti pour
les pcheurs. Elle priait beaucoup et faisait pnitence pour eux : 0 amour, s'criait-elle, vous n'tes
pas aim ! On vous offense ! Vous n'tes pas connu !
Enfin, ses mortifications et son amour de la souffrance furent sans pareils. Plusieurs fois elle
passa de longues semaines jenant au pain et l'eau et marchant les pieds nus, comme NotreSeigneur le lui avait ordonn. Elle couchait souvent par terre, se donnait de rudes disciplines, portait
une ceinture garnie de pointes de fer. Elle en arriva dire : Toujours souffrir, ne jamais mourir !
Aprs cela, rien d'tonnant que Dieu ait accord Sur Marie-Madeleine le don des miracles.
187

L'hroque religieuse rendit la sant plusieurs malades, dlivra une jeune fille possde du dmon,
multiplia plusieurs fois les provisions du couvent. Elle lisait dans les curs et ce don lui fut trs utile
lorsqu'elle fut matresse des novices. Elle eut des rvlations frquentes ; aprs la mort de son frre
Alamanno et celle de sa mre, elle connut que les deux dfunts se trouvaient en purgatoire et
comment elle pourrait hter leur dlivrance ; elle prdit au cardinal Octavien de Mdicis, le futur
Lon XI, son lvation la papaut et la brivet de son rgne ; elle promit Marie de Mdicis qui
vint la voir avant de quitter Florence pour aller prendre possession du trne de France, que la future
reine aurait d'abord un fils Ce fut Louis XIII elle annona d'avance la mort de plusieurs de ses
compagnes ; elle eut en1600, la rvlation de la gloire dont Louis de Gonzague, mort neuf ans plus
tt, jouissait dans le ciel, ce qui motiva les honneurs rendus par le Carmel de Florence ce jeune
religieux, dont la cause ntait pas encore introduite. Enfin, elle connut le moment de sa mort, priant
son confesseur de la quitter pour vaquer des affaires personnelles, lassurant quau retour le prtre
la trouverait vivante.
Dernire maladie. Sa mort. Sa glorification.
Cest en 1602, que Sur Marie-Madeleine ressentit les premires atteintes du mal qui devait
lemporter. Elle fut prise dune toux violente, puis survinrent des hmorragies, de grands maux de
tte, de la fivre. Elle dut saliter. Malgr son triste tat, elle fut en 1604 lue sous-prieure
lunanimit, mais sa vie ne devait plus tre quune longue souffrance. Sur son lit de mort, elle fit
adopter plusieurs rformes pour le bien spirituel de la communaut. Enfin, aprs avoir demand ses
compagnes pardon des fautes qu'elle avait commises et exprim sa reconnaissance d'avoir t
soufferte dans la communaut, elle voulut qu'on rcitt devant elle le Symbole de Nice et celui de
saint Athanase, ainsi que la prface de la Sainte Trinit, que le prtre rpte presque chaque
dimanche, puis elle reut l'Extrme-Onction. Treize jours aprs, le 24 mai 1607, fte de l'Ascension,
elle demanda quon lui fit la recommandation de l'me, et elle reut le Viatique ; le lendemain elle
expirait.
A peine eut-elle rendu le dernier soupir, que son visage maci resplendit dun clat merveilleux.
Toute la ville de Florence se pressa dans le monastre et dfila pieusement devant les restes de
l'humble religieuse, regarde comme une Sainte. Urbain VIII ratifia ce jugement populaire et batifia
Marie-Madeleine Sainte-Marie Majeure, le 23 avril 1627, vingt ans aprs sa mort Clment IX la
canonisa 28 avril 1669. Le corps de la Sainte dpos d'abord derrire le matre-autel de la chapelle du
monastre, fut exhum en 1609. Il tait intact, et du genou schappait une sorte dhuile parfume.
Plus tard, les Carmlites de Notre-Dame des Anges quittrent leur couvent de Saint-Fregdien
pour se transporter dans la rue della Colonna, l'angle du Borgo Pinti, et en 1685, les reliques de
sainte Marie-Madeleine furent places dans la chapelle construite sous son vocable. On raconte que
lorsque Marie-Franoise-Thrse Martin, la future sainte Thrse de lEnfant-Jsus, se rendit Rome
en novembre 1887, elle visita cette chapelle, et que ses mains, passant plus aisment que dautres
travers la grille qui protge la chsse de la Sainte, firent toucher aux restes vnrs les objets
prsents par les plerins. Le couvent de Borgo Pinti a t son tour abandonn par les Carmlites,
qui se sont tablies langle de la place Savonarole et de de la rue Lonard de Vinci. Le corps de
sainte Marie-Madeleine repose sous le matre-autel de leur nouvelle chapelle. Quant la maison du
Borgo Pinti, elle a t occupe en 1926 par les Augustins de lAssomption, leur chapelle devenant
comme lglise nationale des Franais Florence.
Th. Vettard .

Sources consultes. Vicomtesse de Beausire-Seyssel, Vie de Marie-Madeleine de Pazzi (Paris).


(V.S.B.P., n 225).
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SAINTE JEANNE D'ARC.


Vierge, patronne de la France (1412-1431).
Fte le 30 mai.

Chacun de nous a une mission remplir sur la terre pour le plus grand nombre, c'est
l'humble labeur quotidien, d'autres le bon Dieu demande des uvres plus importantes. Sainte
Jeanne d'Arc fut suscite pour sauver un pays ravag par les guerres, et presque ray de la carte de
l'Europe ; mais ce qui fait de cette jeune fille un modle, c'est moins la grandeur de son uvre, que
sa pit, sa puret, son courage, sa fidlit aux enseignements de l'Eglise, et son acceptation des
desseins de la Providence.
Enfance de Jeanne.

Sa mission.

Jeanne d'Arc naquit Domremy, village de France situ prs de la frontire du duch de
Lorraine, le 6 janvier 1412.
Ses parents se nommaient Jacques d'Arc et Isabelle Rome. Excellents catholiques, ils apprirent
avec soin leurs enfants les principes de la religion. Jeanne prit grand got ce premier
enseignement de la famille. Bien, qu'elle ne sut ni lire ni crire, elle possdait parfaitement, ds son
jeune ge, le Pater, l'Ave, le Credo et les prires usuelles. Sitt qu'on put la conduire l'glise, elle
s'y fit remarquer par une tendre pit, se montrant, bien jeune encore, assidue la sainte messe se
confessant et communiant souvent. Secourable aux pauvres, elle visitait et soignait aussi les malades,
et son cur, messire Guillaume Fronte, disait delle : Cest une bonne chrtienne, je nen ai jamais
vu de meilleure et il ny a pas sa pareille dans toute la paroisse.
La France cette poque, tait envahie par les Anglais. Lhritier de la couronne, Charles VII,
navait plus que peu de partisans et ne parvenait pas se faire sacrer roi Reims, tandis qu'un jeune
prince descendant des Plantagenets, Henri VI, avait t proclam Paris roi de France et
d'Angleterre.
Un jour, vers midi, Jeanne, qui avait alors douze ans et demi, se trouvait dans le jardin de la
maison paternelle, voisine de l'glise. Tout coup, l'enfant entend prononcer distinctement son nom.
Elle se tourne aussitt du ct de l'glise. Une grande clart l'environne et elle peroit une voix qui
lui dit : Jeanne, Jeanne, sois bonne et pieuse, aime Dieu, frquente l'glise !
L'enfant tomba genoux, et voulut se consacrer totalement Dieu par le vu de virginit. A
partir de ce moment, l'archange saint Michel et les saintes vierges et martyres Catherine et
Marguerite lui apparurent souvent. Jeanne entendait leur voix qui disait :
Il y a grande piti au royaume de France , et encore : Fille de Dieu, va en France, il le
faut !
Elle rpondait en pleurant :
- Je ne suis qu'une pauvre fille, je ne connais ni A ni B. Je ne sais ni monter cheval, ni manier la
lance, ni faire la guerre !
Vers l'ge de dix-sept ans, sur l'ordre de l'archange et des Saintes, elle alla trouver Robert de
Baudricourt, gouverneur de Vaucouleurs, lui demandant de l'envoyer au roi de France. Elle fut
d'abord trs mal reue ; mais le ciel vainquit la rsistance des hommes, et Baudricourt, remettant
Jeanne une pe, l'envoya au roi de France vers la fin de fvrier 1429, sous l'escorte de six hommes
arms. Elle arriva, au bout de onze jours, au chteau de Chinon, en Touraine, o rsidait Charles VII.

189

Jeanne examine Chinon.


Le roi consentit, aprs trois jours d'attente, lui accorder une audience. C'tait le 9 mars.
Toutefois, il laissa un personnage de sa suite les attributs royaux et se dissimula parmi ses
courtisans, aprs avoir revtu un costume trs simple. Jeanne, nullement blouie par le faste de la
cour, s'abandonna la conduite des anges du Seigneur. Sans hsiter, elle reconnut Charles VII, alla
droit vers lui et lui montra qu'elle connaissait les plus intimes secrets de son me. Le roi, stupfait et
mu jusqu'aux larmes, fut bientt convaincu. Charles convoqua alors son Parlement Poitiers, sous
la prsidence de l'archevque de Reims. La jeune fille dut fournir des preuves de la vrit de ses
affirmations. On lui demanda entre autres choses d'accomplir un prodige.
Au nom de Dieu, rpondit-elle, je ne suis pas venue Poitiers pour faire des prodiges. Mais
envoyez-moi Orlans : l, je vous montrerai les miracles que je suis venue faire. Qu'on me donne
des soldats en tel nombre que l'on voudra et je ferai lever le sige de la ville.
- Pourquoi demandez-vous des soldats ? objecta l'un des examinateurs. Si Dieu veut dlivrer la
France, il n'a pas besoin de guerriers pour cela.
Les soldats combattront, et Dieu donnera la victoire, rpliqua Jeanne.
La sagesse de cette rponse et de toutes les autres frappa les examinateurs. Ils acceptrent
volontiers la dlivrance d'Orlans comme signe de la mission de Jeanne, et rdigrent une sentence
trs favorable au nom de l'Eglise et de la patrie.
Dlivrance d'Orlans.
La jeune fille reut alors une armure semblable celle des chevaliers, et se fit apporter une pe
qui se trouvait cache dans l'glise de Sainte-Catherine de Fierbois. Sur l'ordre de ses Saintes, elle fit
peindre un tendard sur lequel on lisait ces mots : Jhesus Maria.
Puis Charles VII l'envoya Blois, o tait runi un corps de troupes destin marcher sur
Orlans. En arrivant dans cette ville, Jeanne pria son aumnier, Fr. Pasquerel, et les autres prtres de
prcher ses soldats, et de leur dire qu'aucun ne l'accompagnerait Orlans qui ne se ft confess et
n'et communi avant le dpart.
Le 29 avril 1429, elle pntrait dans Orlans, ramenant dans cette place dsole l'inbranlable
espoir d'une prochaine dlivrance. Le vendredi 6 mai, Jeanne organisa une sortie et emporta d'assaut
la bastille des Augustins, o les Anglais avaient runi celles de leurs troupes qui occupaient la rive
gauche de la Loire. Rentre triomphante dans Orlans, elle dclara, devant de nombreux tmoins,
que le lendemain elle dlivrerait la ville, et annona au Fr. Pasquerel qu'elle serait blesse la
poitrine.
Blesse et victorieuse.
Le samedi 7, avant l'aube, Jeanne entendit la messe, et, aprs avoir communi avec une grande
ferveur, elle revtit son armure et s'avana l'attaque. Le fort des Tourelles tait rput imprenable.
Nanmoins, l'attaque commena aussitt, et des prodiges de valeur furent accomplis dans les deux
camps. Les forces humaines ont une limite. Vers 1 heure de l'aprs-midi, la Pucelle voit ses soldats
puiss ; elle seule conserve toujours la mme vigueur. Voulant son tour tenter l'assaut, elle dresse
une chelle contre le rempart. Les Anglais l'ont reconnue ; une grle de traits s'abat sur elle, et une
flche lui transperce l'paule. On emporte l'hrone loin du rempart, on la dpose sur l'herbe. Le trait
sortait d'un demi-pied de l'autre ct de la poitrine.
190

Bientt ses clestes Visions lui promettent de nouveau la victoire, et elle sent aussitt son
courage renatre.
- Je suis bien console, dit-elle.
Elle arrache elle-mme le fer de la blessure. Puis elle se confesse en versant d'abondantes larmes,
annonce la dfaite des Anglais et se retire pour prier. Une heure plus tard, elle s'lance vers son
tendard, le saisit, puis, d'un geste nergique, le plante dans le remblai de l'ouvrage assig en
rptant :
- Tout est vtre ! Entrez ici !
Les Franais se prcipitent l'assaut. Rien ne les arrte. Ils sont miraculeusement soutenus tandis
que les dfenseurs des Tourelles succombent, et bientt Jeanne pour venir remercier Dieu dans la
cathdrale d'Orlans, peut traverser la Loire sur le pont des Tourelles. Les Anglais, dcourags,
levrent le sige le lendemain 8 mai: tout de suite les Orlanais organisrent une procession d'action
de grces qui s'est continue fidlement travers les sicles. Quelques jours plus tard, Jeanne prit le
commandernent d'une arme, et en moins d'une semaine, arracha aux Anglais les villes de Jargeau,
Meung et Beaugency et remporta la victoire de Patay.
Pris, d'une terreur panique, les Anglais s'enfuirent devant nos troupes et n'osrent plus s'arrter
qu' Paris.
Sacre du roi Reims.
Jeanne la Pucelle, ainsi qu'on l'appelait, c'est--dire la vierge, ntait pas suscite par Dieu
seulement pour remporter des victoires sur les champs de bataille, mais aussi pour rformer la France
ou mieux la refaire, aprs les malheurs affreux qui lavaient dfigure. Elle s'acquitta avec zle de
cette mission, prcisant les obligations du clerg, du peuple, des soldats, des membres de la famille
royale, du roi lui-mme. La libratrice d'Orlans attache une importance capitale un point : c'est
pour le divin Roi, avant tout, qu'elle est venue reconqurir la France ; c'est sur le front du Christ
qu'elle veut d'abord voir reposer la couronne de saint Louis.
Enfin, Jeanne obtient du roi qu'il se mette en marche vers Reims. Charles VII, qu'accompagnait
la vaillante jeune fille, s'avana donc travers un pays occup par l'ennemi. Mais, l'arme qui le
suivait n'eut pas livrer bataille. Villes et chteaux forts se rendaient au souverain lgitime, et le
dimanche 17 juillet 1429, la pompe d'un sacre royal se droula dans la cathdrale de Reims.
Hlas ! partir de ce jour, le roi prfra couter ses ministres. Ceux-ci contrecarrrent la jeune
guerrire et commencrent des ngociations avec l'ennemi, puis firent reprendre l'arme, malgr les
protestations de la Pucelle et des patriotes clairs, la direction de la Loire.
Hsitations de Charles VII. Revers devant Paris.
Tandis que le roi perdait ainsi un temps prcieux, le duc de Bedford, rgent de France pour les
Anglais, et Philippe le Bon, duc de Bourgogne, resserraient leur alliance. Une arme ennemie sortit
de Paris et sopposa au passage de la Seine par larme royale. Cependant Charles VII, qui avait
conclu une trve avec Philipppe le Bon, sobstinait ne pas attaquer Paris. Tandis que lui-mme se
trouvait Compigne, son arme excutait, travers lile-de-France et les rgions avoisinantes, une
marche laventure, durant laquelle villes et forteresses continuaient lui ouvrir leurs portes et
faire leur soumission. Jeanne ny tint plus : accompagne du duc dAlenon et suivie dune moiti de
larme, elle prit le chemin de Paris, s'arrta Saint-Denis, qui accueillit la libratrice, et prpara tout
pour l'attaque de la capitale, esprant que le roi ne tarderait pas amener le reste des troupes.
191

Celles-ci, au contraire, se firent attendre longtemps. Enfin le 7 septembre, le roi arrivait, et ds le


8 au matin, la Pucelle dirigeait la marche sur Paris. Jeanne fora la premire barrire de la porte
Saint-Honor, puis, l'tendard la main, se jeta avec les plus braves dans les fosss, malgr le feu
nourri des assigs ; mais un trait d'arbalte la blessa grivement la cuisse. Elle n'en continua pas
moins donner des ordres, promettant que la place serait prise sans tarder.
Une lche trahison s'accomplit alors. Le premier ministre, La Trmoille, et les chefs sa
dvotion, voyant Jeanne si prs de russir, ordonnrent aux soldats de leurs compagnies de cesser le
combat. Mais la Pucelle ritre son affirmation et proteste encore lorsque le duc d'Alenon, avec
quelques chevaliers, revient chercher la blesse.
De fait, on sut plus tard qu'une effroyable panique s'tait rpandue dans Paris et que bien des
bourgeois songeaient se rendre. Malgr sa blessure, le lendemain, de grand matin, Jeanne tait
leve, et elle allait recommencer l'attaque, quand le roi donna l'ordre formel de battre en retraite.
L'arme se replia sur les bords de la Loire, et un peu plus tard, Charles VII emmena la jeune fille,
avec la cour, au chteau de Sully, rsidence de la Trmoille. A la fin de mars 1430, ne pouvant
supporter l'inaction, Jeanne quittait Sully avec quelques chevaliers, se dirigeant vers le Nord, o
Philippe le Bon s'apprtait rentrer en campagne.
Tu seras prise. - Trahie et vendue.
La Pucelle parcourait les fosss de la ville de Melun, quand ses Saintes lui firent une rvlation
qui glaa son me d'pouvante : - Tu seras prise, lui dirent-elles, avant la Saint-Jean. Puis, voulant la
rconforter, elles ajoutrent : - Prends tout en gr. Dieu t'aidera. Malgr cette terrible rvlation,
Jeanne n'en continua pas moins faire hroquement son devoir. Et avec une compagnie de 200
hommes, se jeta dans Compigne assig.
C'tait le 23 mai 1430. Guillaume de Flavy, gouverneur de la ville, crature des ministres de
Charles VII, proposa la jeune guerrire d'oprer une sortie le soir mme, lui faisant esprer qu'elle
surprendrait l'ennemi. Mais celui-ci l'attendait, tout prpar comme s'il avait t averti. Jeanne lana
ses soldats avec succs sur Margny, poste avanc des Bourguignons, mais les troupes anglaises,
intervenant, provoquant un flchissement dans l'intrpide compagnie. Bien que plusieurs chefs
franais proposassent de battre en retraite, Jeanne l'entrana une seconde attaque, qui fut suivie d'un
nouveau recul.
Flavy, feignant alors de redouter une surprise, fit fermer le ponts-levis et les portes de
Compigne. L'hrone et les cinq ou six braves rests autour d'elle, ne songeaient qu' combattre du
haut de leurs destriers. Cerns de toutes parts, ils ne pouvaient tenir tte cette cohue d'ennemis. La
jeune fille, pourtant, continuait se dfendre avec l'nergie du dsespoir. Enfin, un archer picard,
taill en hercule, la saisit par les bords de sa huque d'toffe rouge et la dsaronna. Les soldats la
maintenaient terre, lui criant d'une voir triomphante :
- Rendez-vous ! Rendez-vous ! Donnez-nous votre foi !
J'ai donn et octroy ma foi un autre que vous, reprit-elle, et je lui tiendrai mon serment.
A cette heure suprme, l'hroque vierge n'oubliait pas qu'elle appartenait Jsus-Christ.
Prise et enchane, elle fut trane de prison en prison par Jean de Luxembourg, qui,
dfinitivement, la vendit aux Anglais pour 10 000 livres d'or.

192

La prison. - Condamne sur un faux.

Les Anglais conduisirent Jeanne Rouen, o ils l'enfermrent dans un troit et dur cachot.
Voulant dconsidrer aux yeux du peuple les rvlations qu'elle disait avoir, ils lui intentrent un
procs en cour ecclsiastique. Dans ce dessein, ils s'assurrent, prix d'argent, un prlat indigne,
Pierre Cauchon, vque de Beauvais, qui rclama Jeanne parce qu'elle avait t faite prisonnire sur
le territoire de son diocse. Durant plusieurs mois, ce juge prvaricateur interrogea la jeune fille et
chercha lui arracher l'aveu d'un crime imaginaire. L'accuse, durant son procs, rpondit avec une
remarquable sagesse et un admirable esprit de foi toutes les questions qui lui furent poses.
Le 24 mai 1431, Cauchon fit dresser son tribunal sur la place de Saint-Ouen, o il essaya
d'obtenir une rtractation publique de Jeanne. La pauvre prisonnire s'cria aussitt, par trois fois :
- J'en appelle au Pape !
Le juge infme ne tint pas compte de cet appel, et feignit de croire que Jeanne renonait sa
mission. Il revint la voir dans sa prison, aprs quelques jours, et lui demanda si elle avait encore
entendu ses voix :
- Oui, rpondit-elle.
Alors Cauchon se retira et rdigea une sentence dclarant que Jeanne tait retombe dans ses
erreurs et la livrant au bras sculier, c'est--dire, en fait, l'abandonnant aux Anglais et leur cruelle
vengeance.
Sur le bcher. - La Patronne de la France.
Le mercredi 30 mai, de grand matin, un religieux Dominicain. vint annoncer la prisonnire le
supplice qui l'attendait. La pauvre enfant s'cria :
- J'en appelle Dieu !
Ensuite elle demanda le saint Viatique et communia avec une touchante pit, une foi vive, un
grand amour et d'abondantes larmes. On la fit monter dans une charrette et on la conduisit sur la
place du Vieux-March, o l'on avait lev un bcher une grande hauteur. Arrive au lieu du
supplice, tout d'abord elle s'agenouille et prie haute voix la Sainte Trinit, la bienheureuse Vierge
Marie, les Saints et Saintes du paradis, en particulier ceux que sa pit a toujours spcialement
invoqus. Elle proteste de sa foi de fervente chrtienne et demande humblement Dieu doublier les
fautes quelle a pu commettre au cours de sa vie. La jeune vierge songe prmunir son me contre
toute dfaillance. Jsus, son divin Roi, a expir sur une croix : elle rclame, elle aussi, une croix pour
mourir. Un soldat en fit une de deux morceaux de bois. Jeanne la baisa dvotement et la plaa sur son
cur. Mais cela ne suffisait pas. Elle dsira avoir un Crucifix afin de pouvoir contempler limage du
Rdempteur. De lglise Saint-Sauveur on lui rapporta la croix des processions ; elle la saisit avec un
ineffable bonheur, adressant son Dieu immol une fervente prire. Deux sergents semparrent
alors de la condamne et la poussrent vers le bcher. Elle en gravit les degrs, escorte des
Dominicains Martin Ladvenu et Isambard de la Pierre. On lui enlve des mains le Crucifix. On
lattache brutalement au poteau, et lon couvre son front dune mitre dignominie portant ces mots :
Hrtique, relapse, apostate, idoltre.
- Non, non, je ne suis pas hrtique ni schismatique, proteste nergiquement la Pucelle, je suis
bonne chrtienne Non, non, mes voix ne mont pas trompe, elles venaient vraiment du
ciel. Bientt les tincelles jaillissent, une fume intense enveloppe la victime, lair se rarfie,
les choses de la terre seffacent.
- De leau bnite ! implore Jeanne.
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Puis ne songeant plus dsormais quau Christ-Roi, dont elle est venue rappeler la France
lautorit souveraine, la victime, dune voix haute et ferme qui stupfie la multitude, clame un
suprme appel son divin Bien-Aim :
- Jsus ! Jsus ! Jsus !
Puis inclinant doucement la tte, elle rend son me Dieu. Quand le bcher eut achev son
uvre, le bourreau retrouva intact au milieu des cendres le cur de Jeanne. Il ralluma vivement le
feu ; ce cur prcieux et saint ne put tre consum et fut jet dans la Seine avec les cendres de la l
Libratrice.
Jeanne en avait appel au Souverain Pontife, ce ne fut pas en vain. En 1456, Calixte III cassa la
sentence de Cauchon et rhabilita Jeanne. Proclame vnrable par Lon XIII le 27 janvier 1894,
batifie par Pie X le 18 avril 1909, elle fut canonise le 16 mai 1920 par Benot XV. Enfin, Pie XI
la donne pour patronne la France le 2 mars 1922. Cest donc sainte Jeanne dArc que doivent
prier tous ceux qui veulent obtenir que le Christ-Roi rgne sur la France.
Mgr. Henri Debout.

Sources consultes. Mgr H. Debout, grande vie illustre de Sainte Jeanne dArc (Paris, 1922).Histoire
admirable de sainte Jeanne dArc (Paris, 1922) ; Lectures spirituelles sur sainte Jeanne dArc (Paris, 1922). L.
Petit de Julleville, Jeanne dArc (Collection Les Saints, 1900). (V.S.B.P., n 743, 1523 et 1524.)

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SAINTE ANGLE MERICI


Fondatrice de lOrdre de Sainte-Ursule (1474-1540)
Fte le 31 mai.

Le nom de sainte Angle Merici est un des grands noms de lhistoire de lEglise. En pleine
renaissance, alors que slabore un monde nouveau, au moment o lhrsie de Luther commence ses
ravages, cette pauvre fille illettre comprenant que lignorance est la grande plaie de lEglise,
entreprend pour les jeunes filles ce que saint Ignace fait pour les jeunes gens. Elle jette les
fondements de la Compagnie de Sainte-Ursule, premire Congrgation de femmes voues
lenseignement. Pour accomplir leur mission, les premires Ursulines vivront dans le monde ; elle
rvolutionne ainsi lidal mme de la vie religieuse qui pour les femmes nadmet que le clotre et le
costume monacal. Au reste, la fondatrice prcise que, docile lautorit ecclsiastique, lInstitut
devra sadapter aux temps et aux lieux. Ursulines et Jsuites, cest ces deux Compagnies que
lEurope, et la France en particulier, doivent en grande partie davoir conserv la vraie doctrine.
Une pieuse famille.

Enfance d'une Sainte.

Angle naquit le 21 mars 1474, Desenzano, petit port de pche sur le lac de Garde, 30
kilomtres de Brescia. Son pre, Jean Merici, et sa mre, Biancosi, habitaient la ferme des Grezze,
qui subsiste encore, dont ils taient propritaires. Angle tait la dernire de cinq enfants, trois
garons sur lesquels nous ne savons rien et qui peut-tre moururent jeunes et deux filles. La maison
paternelle tait comme un sanctuaire ; on y vivait et travaillait constamment sous le regard de Dieu ;
on y faisait la prire en commun, et, chaque soir, une lecture dun livre de pit ou dans la Vie des
Saints terminait la journe. Angle suivait avec une attention extrme ces pieuses pratiques et en
prouvait un vritable ravissement. Ce fut d'aprs ces saintes impressions qu'elle imagina de se
mnager une retraite ; avec l'aide de sa sur, qui partageait ses aspirations, elle transforma en
oratoire une petite chambre, o elles se retiraient chaque jour, certaines heures, pour prier et
chanter des psaumes et des cantiques. A ces exercices, Angle ajoutait dj les rigueurs de la
pnitence. Elle fit neuf ans le vu de virginit et persuada sa sur de l'imiter. Ds lors, elle renona
toute parure et mit un soin jaloux ne plaire qu' Notre-Seigneur Jsus-Christ.
Angle tait d'une rare beaut et, entre autres avantages, elle avait de magnifiques cheveux
blonds. Un jour qu'on la complimentait ce sujet, elle en fut toute trouble ; ne pouvant couper cette
trop belle chevelure sans se singulariser, elle recourut, pour en ternir l'clat, une trange lotion,
compose d'eau, de suie et de miel. Elle avait treize ans quand, sur ses instances, elle fut admise la
premire Communion. Elle aurait voulu communier tous les jours, mais la dplorable erreur des
communions tardives et rares svissait dj. Angle en fut la victime et en souffrit.
Aussi, lorsque Jsus venait en son me, tait-elle toute son bonheur ; elle restait la journe
entire sans vouloir prendre aucune autre nourriture.
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Chez l'oncle Barthlemy. - La fuite au dsert.


Vers 1487, Jean Merici, peine g de quarante ans, fut emport en quelques jours par une fivre
maligne et, deux ans plus tard, sa pieuse femme le suivait dans la tombe. Aprs ce double malheur,
les deux orphelines durent quitter Desenzano. Barthlemy Biancosi, frre de leur mre, les emmena
chez lui, Salo, petite ville situe galement sur le lac de Garde, 25 kilomtres environ au nord de
Desenzano. C'tait un riche commerant, honor de ses concitoyens, et surtout un chrtien
exemplaire. Dans cette demeure hospitalire o tout favorisait leurs dsirs de perfection, il fut facile
aux deux jeunes filles de se tracer un sage rglement de vie, distribuant la journe entre le travail et
la prire sans jamais laisser un instant l'oisivet. Cependant, le malheur qui avait, resserr
l'affection d'Angle et de sa sur les avait aussi davantage rapproches de Dieu et le bien-tre de
leur nouvelle existence contrariait leur dsir de mortification.
Enflammes par la lecture des Pres du dsert, elles dcident un beau jour de chercher dans les
montagnes quelque grotte o elles pourront mener la vie rmitique. Elles s'en vont bravement, aprs
la messe, seules, sans provisions, sans avoir rien dit personne. Le soir, elles se choisissent un abri
parmi les arbres et les rochers. Leur bon oncle, inquiet de ne pas les voir rentres midi, se met en
qute et finit par dcouvrir les deux fugitives dans la retraite o elles se croyaient si bien isoles du
reste du monde. Il ne leur adressa pas de reproches ; il se contenta de leur faire comprendre, les
dangers auxquels les exposait une pit mal entendue. Mais loin de combattre l'attrait de ses nices
pour la vie silencieuse et retire, l'oncle Barthlemy leur mnagea dans sa demeure une cellule. L,
elles se mirent pratiquer ce qu'elles ne pouvait pas faire au dsert.
Nouveaux deuils. - Sainte Angle Tertiaire de Saint-Franois.
Il y avait environ six ans qu'Angle et sa sur habitaient chez leur oncle, lorsque cette sur
chrie fut enleve par une mort soudaine, sans que le prtre ait pu lui administrer les derniers sacrements. Angle fut brise par ce nouveau malheur. Une angoisse douloureuse l'treignait ; elle
tremblait sur le sort de cette me rappele l'improviste devant le tribunal de Dieu. Or, quelque
temps aprs, un jour qu'elle portait le repas des moissonneurs, en arrivant au dtour d'un chemin, elle
aperoit au-dessus de sa tte une nue lumineuse, puis la Vierge Marie qui lui prsente sa sur
tincelante de gloire et entoure d'un cortge d'anges. Oh ! Angle, dit l'heureuse lue, persvre
comme tu as commenc et tu jouiras avec moi de la mme flicit.
Cet vnement exera une influence profonde sur la sainte jeune fille et la dtacha encore
davantage des choses de la terre. C'est sans doute vers cette poque qu'elle entra dans le Tiers-Ordre
de Saint-Franois, dont elle embrassa la rgle et l'esprit dans sa plnitude. On la nomma ds lors
Sur Angle . Revtue de l'habit franciscain qu'elle portera jusqu' sa mort et dans lequel elle
demandera tre ensevelie, elle put, tout en restant dans le monde, vivre comme une religieuse.
C'est aussi vers ce temps, en 1495 ou 1496, que la mort enleva l'oncle Barthlemy ; Angle
revint alors habiter la maison paternelle Desenzano. Elle allait y demeurer vingt ans.
Sjour Desenzano. La vision de Brudazzo.
Angle fit d'abord valoir le patrimoine dont elle avait hrit, mais, par amour de la pauvret, elle
s'en dpouilla peu peu et finit par vivre d'aumnes. Ses pnitences deviennent encore plus
rigoureuses ; une planche ou une natte pose mme la terre forment son lit ; en guise d'oreiller, elle
a des sarments ou une pierre. Du reste, elle sort peu ; cilice, flagellations, jenes continuels
mortifient sans piti son corps. La sainte Eucharistie, qu'elle reoit maintenant tous les jours avec
196

l'assentiment de son directeur, la nourrit et la soutient miraculeusement. Parmi les mes qui
s'attachrent elle cette poque, une jeune fille dont le nom est inconnu devint sa fidle compagne.
Ensemble elles priaient, travaillaient, visitaient les pauvres. Cette affection fut encore brise par la
mort, vers l'anne 1506.
Un mois environ aprs cet vnement, Angle se rendait aux champs avec quelques jeunes filles.
Pendant que ses compagnes prenaient leur repas, elle se retira pour prier, l'ombre d'une vigne, en un
lieu appel Brudazzo. Tout coup, les nuages s'cartent, une lumire tincelante l'environne, et du
sol o elle est agenouille, une chelle semblable celle de Jacob slve devant ses yeux, jusquau
ciel. Une troupe innombrable de vierges en parcourt les chelons ; vtues de robes clatantes, portant
sur la tte un diadme royal, elles montent et descendent, deux deux, en chantant des cantiques
avec accompagnement d'instruments aux mains d'un cortge d'anges. Se dtachant du groupe, une
des vierges, en qui Angle reconnat lamie quelle vient de perdre, s'approche d'elle et lui dit :
Angle, sache que Dieu t'a mnag cette vision pour te marquer qu'avant de mourir tu fonderas
Brescia une Socit de vierges semblables celle-ci.
Angle communiqua ses compagnes, ce qui venait de se passer et celles-ci se mirent sous sa
conduite, pour se livrer aux uvres de zle, donner des soins aux petits enfants, les runir pour leur
enseigner les prires et le catchisme, visiter et secourir les pauvres et les malades, entrer dans les
ateliers pour combattre le blasphme. C'tait comme une bauche de luvre annonce par la vision.
L'action de la petite socit se fit bientt sentir, un renouveau de vie chrtienne fleurit Desenzano et
dans la rgion. Angle devint l'objet de la vnration, on venait la voir, prendre ses con seils, se
recommander ses prires. Cependant, la vision avait parl de Brescia ; c'est l que la Providence
avait dcid de jeter les bases de la future Congrgation.
Il y avait alors Brescia une riche famille, les Pentagola, grands bienfaiteurs des uvres, des
glises et des monastres, qui venaient chaque anne passer les mois d't dans leur maison de
campagne, Patengo, petit village voisin de Desenzano. Ayant connu les vertus et les mrites
d'Angle, ils devinrent les amis et les protecteurs de sa petite Socit. Or, en 1516, les Pentagola
taient de retour Brescia aprs un sjour de quatre mois Patengo lorsque la mort leur enleva coup
sur coup leurs deux fils. Dans leur douleur, ils font appel la charit d'Angle pour venir les
consoler. Obissant ses suprieurs spirituels qui lui commandent de se rendre cet appel, Angle
prend aussitt des mesures pour assurer, durant son absence qu'elle croit devoir tre courte, le
fonctionnement de sa petite Socit de Desenzano, et elle part pour Brescia, o vont saccomplir les
divines promesses.
A Brescia. - Plerinages Jrusalem et Rome.
Brescia venait d'tre affreusement prouve par la guerre qui, depuis vingt ans, dsolait lItalie et
particulirement le Milanais et la Vntie ; mise feu et sang en 1512, elle tait ruine jamais. Au
milieu de la dsolation, Angle apparat comme lange de Dieu. Elle prche dabord la conversion,
la fuite du pch. Sa pauvre cellule, tablie prs de lglise Saint-Barnab, peut peine contenir les
visiteurs ; elle est frquente lgal dune Universit, car, entre autre grces surnaturelles, Angle a
reu le don de science infuse ; elle parle latin sans lavoir jamais tudi ; elle explique les passages
les plus difficiles des Livres Saints et traite les questions thologiques avec une si admirable
prcision que les plus doctes personnages recourent ses lumires. Un jeune tudiant de lUniversit
de Padoue vient Brescia pour sassurer de la vrit de ce quon dit de la servante de Dieu.
Il se prsente superbement vtu, avec le bonnet rouge de docteur et la grande plume alors la
mode.
- J'tudie, lui dit-il, dans le dessein d'arriver la prtrise ; et je dsire savoir si c'est bien la
volont de Dieu.
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Vous avez grand besoin de changer, rpondit-elle, avant dembrasser un tat qui rclame la
modestie ; car vous me paraissez fort enclin la vanit.
Le jeune homme, dcontenanc, avoua ses fautes et bientt aprs rformait sa conduite. Angle
parvint aussi rconcilier des gentilshommes qui nourrissaient depuis longtemps l'un contre l'autre
une haine mortelle ; ce fait eut un retentissement considrable. Le duc de Milan, Franois Sforza,
ravi de la sagesse de ses conseils, l'appelle sa mre spirituelle et cherche la retenir prs de lui.
Que Satan se soit acharn contre cette sainte femme, on n'en peut douter, bien qu'Angle n'ait
rien rvl de ses tentations. On sait cependant qu'un jour un ange de lumire lui apparut et lui
adressa des paroles de louange. Angle devina la ruse ; un ange qui flatte ne peut tre qu'un dmon.
Retire-toi, dit-elle, tu n'es qu'un esprit de mensonge. Je ne suis qu'une pauvre pcheresse qui ne
mrite pas d'tre visite par les anges du ciel.
Au mois de mai 1524, elle entreprit avec un de ses cousins, Biancosi, et un riche gentilhomme
bressan, le plerinage de Terre Sainte, mais en dbarquant Candie elle perdit subitement la vue.
Nanmoins elle rsolut de continuer le voyage. Au Calvaire elle renouvela ses vux et au SaintSpulcre elle reut de nouvelles lumires sur sa mission. Au retour, comme le navire faisait encore
escale La Cane, elle se fit conduire dans une glise o l'on vnrait un Crucifix mira culeux. Elle
se mit en prires et tout coup elle recouvra la vue. Les plerins reprirent leur voyage dans
l'allgresse ; ils arrivrent sains et saufs Venise aprs avoir miraculeusement chapp une terrible
tempte et la poursuite des pirates barbaresques. A peine dbarque Venise, la servante de Dieu
est l'objet de l'admiration de la population ; les autorits civiles et religieuses lui offrent la direction
des hpitaux. Elle refuse gracieusement, et comme on complote de la retenir malgr tout, elle s'enfuit
secrtement et revient en toute hte Brescia.
L'anne suivante, elle se rend Rome pour le grand jubil. En entrant Saint-Pierre, elle
rencontre un camrier du Pape, qui avait t son compagnon de voyage au retour de Terre Sainte ;
celui-ci la prsente au Souverain Pontife. Dj instruit des merveilles dues la saintet de cette
humble fille, Clment VII et vivement dsir la voir se fixer Rome pour y prendre la direction
d'tablissements charitables ; mais Angle lui fit part de sa vision de Brudazzo et de la mission
qu'elle avait reue de Dieu. Le Pape l'couta et bnit sa fidlit suivre l'appel divin.
Fondation des Ursulines.
Cinq ans encore vont s'couler avant que la fondatrice jette les bases de son Institut. C'est que la
guerre a repris en Italie avec la terrible rivalit de Franois 1 er et de Charles-Quint. En 1529, Brescia
est de nouveau investie ; ses habitants se rfugient Crmone et ne reviennent que lorsque la paix est
signe, la Nol de 1529. La Providence intervient enfin, et Notre-Seigneur lui-mme prescrit
Angle de se mettre l'uvre sans retard. La sainte femme choisit aussitt douze jeunes filles de
Brescia, leur propose de la part du Matre de mener dans leurs demeures respectives une vie retire ;
puis, en de frquentes runions, elle les forme l'amour de la puret, de la mortification, de
l'obissance, de la pauvret, la parfaite charit. Vers la fin de 1533, ses filles sont au nombre de 28
et elle les runit tous les jours. Elle leur montre les maux de l'Eglise, l'Angleterre entrane dans le
schisme par son roi, la Lombardie entame par le protestantisme qui submerge l'Allemagne, et
partout l'ignorance religieuse, cause de tout le mal ; le bien auquel est appele la fondation d'un
groupe de religieuses qui uniront la vie active la vie contemplative.
Les premires religieuses de ce nouvel Institut prononcrent leurs vux le 25 novembre 1535,
Brescia, dans l'glise Sainte-Afre ; elles taient 27 ; un mois aprs, leur nombre atteignait 60 ; aux
trois vux de chastet, pauvret, obissance, elles en ajoutrent un quatrime, celui de se consacrer
l'enseignement.
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Angle ne voulut pas qu'on donna son nom au nouvel Institut elle le plaa sous le patronage de
sainte Ursule, la vierge martyre de Cologne, qui lui tait apparue trois fois pour la guider et l'encou rager et que les Universits du moyen ge avaient dj choisie pour patronne de la jeunesse et des
tudes. Nous formerons, dit-elle, la Compagnie de Sainte-Ursule. Elle sera votre patronne et la
mienne. Nous travaillerons sous sa bannire la propagation de la foi, l'extinction du vice et de
l'erreur ; nous instruirons dans la sainte doctrine les personnes de notre sexe. Et, se partageant les
quartiers de la ville, elles se mirent aussitt l'uvre. La rgle reut une premire approbation du
cardinal Cornaro, vque de Brescia, le 8 aot 1536.
Sainte Angle Suprieure gnrale. - Sa mort.
Quelques mois plus tard, le 18 mars 1537, se runissait le premier Chapitre gnral, et Sur
Angle, malgr ses instances, fut lue Suprieure gnrale de la Compagnie. Elle continua pendant.
trois ans encore instruire, guider et surtout difier ses premires filles dont le nombre croissait
rapidement. Elle tomba malade au commencement de janvier 1540. Runissant ses filles dsoles
autour de sa couche funbre, elle leur donna ses derniers avis. Puis, ayant reu les derniers
sacrements avec une anglique dvotion , elle ferma les yeux et rendit doucement son me Dieu,
le 28 janvier 1540, en murmurant le nom de Jsus. Angle allait avoir soixante-sept ans. Son corps,
que la corruption ne devait jamais atteindre, fut port en grande pompe la cathdrale Sainte-Afre ;
il y demeura expos pendant un mois. Les prodiges ne tardrent pas se manifester au tombeau de la
vierge de Brescia , et l'glise devint bientt un centre de plerinages. Clment XIII approuva le 30
avril 1768, le culte que le peuple rendait spontanment la servante de Dieu. En 1790, Pie VI se
prparait procder la canonisation, mais la Rvolution franaise len empcha. Pie VII devait la
clbrer le 24 mai 1807. Le 11 juin 1861, Pie IX levait la fte de sainte Angle au rite double. La
statue de sainte Angle se trouve Saint-Pierre de Rome, parmi celles des fondateurs dOrdres. La
petite ville de Desenzano a aussi lev une belle statue en lhonneur de la Sainte dont elle fut le
berceau et elle la choisie pour patronne.
Dveloppements de lInstitut.
Sainte Angle navait fait que jeter les premiers fondements de luvre que Dieu lui avait
ordonn dtablir et qui devait stendre dans le monde entier avec une merveilleuse rapidit. La
Compagnie de Sainte-Ursule fut approuve par le Saint-Sige, le 9 juin 1544. En 1566, saint Charles
Borrome, archevque de Milan, la constitua avec les vux et la vie de communaut, sans
cependant y joindre la clture, et obtint du Pape Grgoire XIII une nouvelle approbation de lInstitut
sous cette forme. La Compagnie de Sainte-Ursule prit en France sa forme dfinitive et fut leve au
rang dOrdre religieux par la Bulle Inter universa, du Pape Pau V, le 13 juin 1612.
Son premier monastre clotr, fond Paris, devint le centre de la Congrgation de Paris ; peu
aprs commena la Congrgation de Lyon ; en 1618, le cardinal de Sourdis, archevque de
Bordeaux, fut autoris par Rome fonder dans cette ville un monastre clotr qui donna naissance
la Congrgation de Bordeaux ; cette Congrgation laquelle appartiennent les monastres dItalie,
est de toutes la plus rpandue. En 1639, les Ursulines de France passrent au Canada avec la
vnrable Marie de lIncarnation et elles y fondrent de nombreux monastres. Les communauts de
Sainte-Ursule sont toutes indpendantes les une des autres. Mais un dsir gnral dunion au sein de
lOrdre se manifesta vers la fin du XIXe sicle. De l est ne lUnion romaine des Ursulines, ralise
par le Pape Pie X, par un dcret du 14 septembre 1903. Les Ursulines possdent dsormais Rome
une maison-mre et une Suprieure gnrale.
A.E.A.
199

Sources consultes. Sainte Angle Merici, par une religieuse du mme ordre (Paris, 1922). Abb
Parenty, Histoire de sainte Angle (Arras, 1842). R .P. At, prtre du Sacr-Cur, Histoire de sainte Angle
Merici (Notre-Dame dAlet, 1885). (V.S.B.P., n 277).

PAROLE DES SAINTS


________

Les exemples des Saints.


De peur que les commandements de Dieu ne nous pouvantent, les exemples des anciens Pres
noue fortifient, et le rapport que nous avons avec eux nous fait esprer, que nous pourrons faire ce
que nous n'osions prsumer, cause de notre faiblesse.
Saint Grgoire 1 er.
(uvres, I. XXV, c. vh.)

200

SOMMAIRE
MAI
1. Saint Romain le Nomartyr, Bagdad (730-780), Fr. Delmas.
2. Saint Athanase, patriarche d'Alexandrie et Docteur de l'Eglise (293-373), A. Poirson.
3. Saint Alexandre 1er, Pape, et ses compagnons. saints Evence et Thodule martyrs ( 132),
Maxime Viallet.
4. Sainte Monique, veuve, mre de saint Augustin (332-387), A.R.B.
5. Saint Pie V, Dominicain, Pape (1504-1572), A.J.D.
6. Bienheureuse Elisabeth de Toess, princesse de Hongrie, Dominicaine (1297-1338), Fr. Br.
7. Saint Stanislas de Cracovie, vque et martyr (1030-1079), A.B. Catoire.
8. Saint Acace de Byzance, soldat et martyr ( 303 ou 306), F.C.
9. Saint Grgoire de Nazianze, archevque de Constantinople et Docteur de l'Eglise (328 ?389), Th. Quincieux.
10. Sainte Solange, vierge, patronne du Berry (860?-878), A.L.
11. Saint Mamert, archevque de Vienne ( 475), E. Varnoux.
12. Saints Nre et Achille, martyrs Rome (dbut du IIe sicle) A.D.E.
13. Bienheureuse Imelda Lambertini, vierge (1322-1333) Maxime Viallet.
14. Saint Pons, martyr ( vers 255 ou 261), Christophe Portalier.
15. Saint Jean Baptiste de la Salle, prtre, fondateur de l'institut des Frres des coles
chrtiennes (1651-1719), A.F.B.
16. Saint Jean Npomucne, prtre et martyr (1330-1383), A.E.D.
17. Saint Pascal Baylon, Frre Mineur (1540-1592), A.R.C.
18. Saint Flix de Cantalice, Capucin convers (1515-1587), A.L.
19. Saint Pierre Clestin, Pape (Clestin V) (1212-1296), C.Octavien.
20. Saint Bernardin de Sienne, Frre Mineur (1380-1444), A.G.
21. Bienheureux Bernard de Morlaas, Dominicain et ses deux disciples du couvent
de Santarem (XIIIe sicle), Andr Pradel, O.P.
22. Sainte Rite de Cascia, veuve, religieuse Augustine (1381-1457), A.R.B.
23. Saint Didier, vque de Vienne et martyr (540?-6O6), E. Varnoux.
24. Saints Donatien et Rogatien, ou les Enfants Nantais , martyrs
( 288-289?), Romain Heitmann.
25. Saint Grgoire VII, Pape ( 1085), Maxime Viallet.
26. Saint Philippe Nri, fondateur de l'Oratoire de Rome (I515-1595), A. Poirson.
27. Saint Bde le Vnrable, Bndictin, Pre et Docteur de l'Eglise (673-735), A.E.A.
28. Saint Bernard de Menthon, aptre des Alpes et fondateur dhospices (923-1008), A.
Pidoux de la Madure.
29. Sainte Marie-Madeleine Pazzi, Carmlite (1566-1607), Th. Vettard.
30. Sainte Jeanne d'Arc, vierge, patronne de la France (1412-1431), Mgr Henri Debout.
31. Sainte Angle Merici, fondatrice des Ursulines (1474-1540), A.E.A.
(Illustrations de J-M. Breton.)

201

TABLE DES MATIRES


Les pages en chiffres gras indiquent les biographies compltes ; les pages suivies dun astrisque (*) les
citations des crits ; les autres pages de simples notes.

SAINTS

Lon IX, 195.


Mamert, 81.
Nre et Achille, 89.
Pascal Baylon, 129.
Philippe Nri, 201, 142.
Pie V, 33.
Pierre Clestin, 145.
Pons, 105.
Quirin, 17
Rogatien, 185
Romain le Nomartyr, 1.
Stanislas de Cracovie, 49.

Acace de Byzance, 57.


Acca, 214.
Achille, 89.
Aignan, 81.
Alexandre 1er, Pape, 17.
Alexandre d'Alexandrie, 10.
Antoine, 14.
Athanase, 9.
Augustin, 25, 64*, 104*.
Basile, 70.
Bde le Vnrable, 209.
Bernard, 64*.
Bernard de Menthon, 217.
Bernardin de Sienne, 153.
Csaire, 65.
Damase, 90.
Didier de Vienne, 177.
Donatien, 185.
tienne le Thaumaturge, 2.
Flix de Cantalice, 137.
Ferrol, 84.
Franois de Sales, 88*, 168*.
Grgoire 1er le Grand, 92, 178, 248*.
Grgoire VII, 193.
Grgoire de Nazianze, 65, 16.
Herms, 20.
Isidore de Sville, 8*, 130*.
Jean-Baptiste de La Salle, 113, 104*.
Jean Chrysostome, 168*.
Jean Npomucne, 121.
Julien de Brioude, 84.
Justin, 8*.
Laurent Giustiniani, 168*.
Lon 1er le Grand, 56*, 80*.
Lon III, 92.

SAINTES
Angle Mrici, 241.
Anthousa, 2.
Flavie Domitille, 89.
Gorgonia, 65.
Jeanne dArc, 233.
Marie-Madeleine Pazzi, 225.
Monique, 25.
Nonna, 65.
Ptronille, 92.
Rite de Cascia, 169.
Solange, 73.
Thrse dAvila, 88*.
BIENHEUREUX
Bernard de Morlaas, 161.
BIENHEUREUSES
Angle de Foligno, 200*.
Elisabeth de Tss, 41.
Imelda Lambertini, 97.

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