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I{EI)UBLI

IENTAL

URUGUAY

DE

1
ENTREGA

1
N.o

139

PAUI. F. SCI"IURMANN

HISTORIA DE LA FISICA
PREFACIO POR EL

ing. Eduardo Garca de Ziga

La adm~sin de un trabajo
para ser publicado en estos
ANALES t no significa que
las autoridades universitadas participen de las doctdnas t juicios V opiniones
que en l sostenga su autor

AO 1936

MONTEVIDE
TIF'OGF?AFA "ATI_AN

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ANALES Dlt r.A

UNIVERSIDAD

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G U ST A v o l.. E B o N

***

PREFACIO

"El mtodo l('{jlilll0, sc,ql/ro, fCCl/ndo /J([ra /Jrc/:a}'(.


l' ' . ' f'' " , ' /,1 II/c/udo
1'1 espritl/ para rccl!n( //1/(7 N/Jo/esls, 1,'J(~l" l , : . ' .
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Hoc'r la historia de 1/1/ pril/CI/JIO ./'SIl'O ('s, l!
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l II i"t o (i a
mislIlo tielllpo, hacer Sil (lJWtlSIS lo.cJu t). " 00 a.",
de la cicllcia p'l/ede sal7..ar al fsico de las IO~'as (1/l/hlCJ()Il~':\'
del Doglllat iSlIlO ca J?lO de las descsj)C rao Oll t'S d('1 1 1-t

rrollisI1l0, ..

"

PIEIUm DUHEM,

Un Jrefacio es casi sicJIlpre l/l/a c,'"Pt'c!l' de soneto a


r'iolante dill/do CJI jJJ'osa de j1al/egrico. afectada.v siJl Jllatices, Bso es, o lIJe jJ(frece ser la, rCf/la,' jJcro este prefacio sc
propolle (JI ser Sil nico JlJrito) darle 111/ 11leJl/s rotundo,
Vi guirnalda lIIonocrOJlJa de pI/ras alaball.~:(7s, ni COlllposicill hecha a dcs/Jano sobre tClIla itlljJJlcslo, Lo pr1~JJlcro dej1clldc de 11IIeslra ''('oIJlJl/ad,' lo sepllJldu ser 017/'(1 de las cir('11 lIsIa lIcias.

La "lIstoria de la Fsica." de JJli aJlJi.cJo el profesor


SCh!lrmall11 tiene, en efecto, a SIf 7.'C3, IIna jJcqJlci7a historim
qJle e.1.-jJlicar el1 parte la espolllaneidad de JIu: rol de prefacisla, BllIpe::.:oda a escribir hace mJlchos anos ~\' jJrcscnt(1{/(t
cn 1925 a. JlIl concl/rso abierto por el }}rillistcrio dc Instrl/ccin Pblica, fil jJropucsla para el premio de la meior obra
cie 11 tfz:ca po l' el trilJl ulal corresp () ndielile a las (icJl~'i(! s 11 l(ltemticas ,1' lsiolS, nI o:::ar de formar yo parte de ese triImllal y lo fcil defellsa (llfe tOJll aJlte (~I de la obra de
SchJlrlJl.ailJl, hasta (jJle fl/cra resl/elta SI/ jJI/lJ!icaci()n Jor la
UlIi'L'crsidad, sun dJl1l'ccdclltes qu lile cOJlj~icrcll yo un
sJlcrtc de padriJla.~:go. dCJIlasiado IlOuroso Jora renll1lciarlo
ahora qJle jJlledo hacerlo jJ/lJlico.
J? /lO.\' oIJa ra::;ll. Jlus !JcrSOJlOllllu, que lile aIra e es,biritJlalJllcnte hacia el bello traba/o de ScllIIrlllallll,' y es qJlc
\'0 misJllo (JI//i'L'o desde !}(lCC tiC/l/po \' COIl 7..,i'l'o elltllsinsJlIO
lCl historia de la nlaJcJlltica, ta;/. c~'trechalJJCJllc enlasada
a la historia de la fsica qlle con ella se confunde en ms de
1111 cap t lJ lo,

IV

ANAU:S

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or!ell/(s di' ills/rll(/I,,'(t, la /eclllra

d(' 13 () (J jJ t i/ i 11 (/ s. j\J e 71 (i() II (/ l' el! lOS e1/ I reo /) os: e1 e /,1/ jJ le o di'
Id olll;cdo!a ehfli((() COll !il/o
ill.lis/I'Jlcia

"Histuri a ([l1u<j110 modo script;~ <1cl,~c~,:lt",


"CunceSS1111l est e1llent1ri ill1l1stonlS .
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hcchos que I!arra. ni se rl'si,rlwrn a c.l'/J0l/erlos dI' llli1l~I"~11


inadccllada a la dc,'oci(JI/ y di,l/llidad dc! (/S//lI/O., . /SI o

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elll,'lli!ido. 1/!I!I!ralnicnle. S(//IIrll/01/1I. nll 111/ estilo !/i/I/O


l' 5ill ,ilricas, rero (orr(cto sienl/Jr(' .\' o ','eces c!o(l/el/Il' y
>ws(a. ('lllociol/o)() CIIIIII:,10 ti t(,lI/(1 /0 rl'(luil'I"I', (1IIISi,lllll' d,
surroliur 1'011 claridad \' IIIdo{{o /(/s ('I/IIUlrol/(/({as ,,'il'isi/IIji'S /IIs

illlcrcsa/lt~'.~ de !a "('ida de los !JI'al!d,s

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di'

('1'1'(/:/01',',\'

(sta c/ellela,

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el:auto al respelo (JIIC 1// ','erdad his/(ricII 1(' 1111'/1"

lo /l(}lIe biel/ de 1Ili7ll1ficslo. as! 1'11 l'! rl'falo dI' IlIs //rdll"
cClllro'7.'crsio,~, /J),cscII/m!o o/Jie/i"'lIll1l'l/le !Jura di'/ur u/
I(dor file::' di' los hechos qlle il/l/JU r riallll l'II//' SI' 11' .1'0111('/1'11.
eo!II (1 el/ 1() s i 1/1111111 crab1 ' s /11 11 i 111 () s dda ill's di' I l' (/1 (1.1". 1/ (! 111

cc.
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hrcs hIOpi,I,\', (/( .. Illle f( 'i.'crificado 1'11 (ClIII'/ltlr('.I" d('


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Ii'/', el il/'z'clllor del cs/erco,\'co/Jio, CI/ 1,1 JI/lllldo .whio di'en-

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IlIicir/od //1'/11,1;0 (101 In illljJo.(/nJ/e orlis('o riel IUICII(J dc Fl,"("(\'s-

ra a tOJ)larse la JI/el/or liberlad con/ro /a e.rocllll/(

des de las teoras \' dl's'(II!rillliell/l's de lo /si('u

de es/a n'sjJ('la/JIe ohro

labras 1111 ras,(lo so!i!'I//e; la 1/010 //{,'!i/()I"slico, u/recidn sin

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Dlt I,A UNIV(RSIDAD

rs); .1' CII fill, /a icolloqrofa, quc /(/l).lIJi,"1/ dcscal/sa dc /0


(.rccsi'z'(f. () j Jrolo1///oo'o ICIISi()1I del c,\}rilll J' (I'/(' sri/o jJIII'dc
o!Jt(/lcrs( COI! sell/e/ulI/e a!J1/l!dallcio dlldosc e/ /m/l%

de

ir (/ (lIscarla ell ','oriodos fllcn/cs .. !JcI"i(dicos, !Jiogra/lls, ro-

IJ11ag'ill11111 di' /0

l('(ciol/es I'sh,'cia!,s. COI/,'11 111 de! C'urpl1:-;


fJ 110/ oqra jJft isdle Cescllsc/lof 1, l'!(,

Serll, CO/l ludo, cxlrCllIo 1/I)II,I'li(IU, l'! jJcllsor '1111' I'SOS


ill/eresallles doJ(ls tlllcn/(I,/i(os sir,'!,I 1011 :i'(/u dI' r~'(TI'(i.
C'lItlllos j)roh1culOs, CI/ ell'e/o, fius/icos, -- se jJ/olllculI o sc

so(io/IJ//icos, /lio/l/Jico,\',

(1('/01'01/

/0

lll.~: de csus ill-

forJlIlIciol!('s ni lIIr.l/I'1I di' lo his'iria /1ruj1t'1IJ111'l)lc didla


a/' a l' c 111 e111 ( 1/1 c f l' 'z '() /11 S "

f.o herellcia del la/clI/o, .\' IIll/ del 10lclI/o ('sjJl'cioli:::odo, o/,orccc d(,)lIos/rada ('Olllu li'I/,ll/CIIU !J(o!Jollll' ('11 ('Sil ,1'
IJIIlIlCrUSI/S dilJoslas de ,wl)i(ls (1111' sllclcl/ eX/:'lIdl'r.'\(' ({ 1'110/1'0 o lIus ,IIClIITacioIlL'S (los Bcrl/ul/!li, Ius Cassilli. los Cl/r1/01, /0.'1 necqlll'rr'/, /os H'cll('r).

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OliO cOlls/alucilll, /1('/10 (!I' d%ro.\'o Illislaio, .'1111'.1/1' 111111-

cr l' u l' i11 S i,(IJI iI i(( IJI /('. .1' 1 i',',


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1(111//1,\'

lJin de (slos hrc'7.'c.I' l/olicias co/ccciollildas jJor SChl"'1II01l:

obras ,,'(l/t/ieas afoll/ados (toro 110 cilar lIus (11/1' dus 1,/1'111"
e,l clsico Irotado de Ch'll'olso/l, ('110 I/('YII 1/ (UJI/III1({ir a

la, /rccllcllcio, la casi fa/olidod dd ill/orlIIlI) l/l/e jJ('rsiglle'


sin Ireglla a /os 7'(/)'OJles !lus excclsos, .\' (JIIC CS COII/O el res
ca/e con IJlle jJoi/o d /jcllio Sil /Jri'z'ileqio so ln'c/II 1111 1111 O. "Pathcllla, 1llatht~1l1a", dccaJl 'J'17 los ,(fri(".I/OS j1 0ro si/fJli/irar esa.
lilllo corrc!ocil)1I ('11/1'1' cl saber \' el sl/rilll lt'lI lo. Pascal,
R ic 111 an 11, I-Ic 1'1:::, .la blochlwff, .~Io.~lcr, 1111/ ere JI e11 jJ/e 110 /11-

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11 r ie co 11 los C.l" /J (1 S (! S
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!JI C1111!: ha sab id oi/llrod 11 cir cilio 1'.I'jJosic il /l d (' 1/11 (1 11 /{l/I'"
na freell elite 111 el/te ill,rJ 1'(/10, 1/jIO SI' r ie d(l'U r iud os r '(:t rsus

'('clI/lld Iras crlleles jJadecillliclIlos; o/ros, (Tc!!/er, C'olllard.


Boll:::JJlOIllI)

dio,

tcrlllillall

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o son dC/lfIas dc

,(,ida CII lo /l/istrio,

Sil 1'1'0/1/0

/0 /01'111'0,

lluln'!silllO

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ANALES DE LA UNIVI\RSTDAD

VI

AN AT,ltS D LA UNn!F,RSTDAD

. /' (Calilc') CIICCIjIIl'cido,'


qacill " d'sel! lJr!illlCll O T
"
.,', 1
')
'/1I11lIiJlu:{o, .\' todos los 1thocs de In liI({IO 0,1//11 .

I;:idlI/W}/II,

que nos 101x c1effenclent offenser la reputatioll c1'aultrl1Y, et


ce neantmoins pennettent ele 1'annoh1ir san:; merite."

11 t'e
'\' la ciellcio IO/llfih,
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pe,io del pellsalllCJlto, -.in t(ldo caso, c .. ulla, 1,\'lI;;,~" ~ . /J(" IllU')' CDIl1lll fllera de los ~"~'d/()s CICIl/~'~':'~O'\' ,.(:~
lir;ioso,
, : . , '(ldl'(''III"Cll/(l rC'II(/IIC1l1te al eS,hln//! de los ',(ldodlll,1
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solJios, Ijllillcs, 1'1/ S/I (osi totalidad. SllsCrt{l/~nltll, (/ ,rase' I,'~
,1, 1 (~O-('lro Cantot "J 'abhorre le I allatlS1l1e, el .le
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erais que le fanatis1l1e de 11rrc1Jgllln es! le pIno,; 1111lC'->tC ( l
tous",

'

."

'

il/i Ollli//o SclilI rJ/Wll JI , q,/(> adoro a "~f{)nlaiql/e, !lO 10(f. mal, /'01' cOllsiqlli'llt(:, !Jite haga yo cllan/o /Jltcda /Jor
l/O incurrir eJl eso q/le .1'11 auto)' jJ/'('dilecto cIJl/i/laro liada
/l/ellOS que a IIIl delito /1ellodo /Jor las leyes,
/I,'oJ'i

"'/ /uer-:,(!, jJIt'CS, d(; !mscarle defectos (/ su "[-lis/oria de


la Fsic;t", Ile (lca!}(rdo /'01' descubrir el/ ello dos scrios olJli"i(JIlcs:

. (

,l '

VII

'/

"o

"

Lw}rilJlcra es qlle conclJl'"e dCIlJa,l'iado /Jrol/lo; lo que


cierto /IIodo tendra lllr7S de halago qlle de crlico, Sl~
COII ese terll!inar prelllotllro 110 qlledan, el libro trul/Co y
pri'l'ado de lo qlle ltl//Jieru /J()(lido ser 11110 de SIlS me/ores
cuptlllos:

CJI

."

La scgulldel, es que sera. de desear qlle fllera. all/JJ/ia-

COlldellsOlldo: p{'rlccla exactitlld eJl los IU{'!IO.I:: ,I,'SC),lIfulosa imparcialiefod c!!llos .i1ll:{~OS: f{)J:II~a de (,~t(}SICI(lJl ({: ..
rrecta'l,! atrayente,' presentClclOll lllctodlC((, y (o/JI~)d(/ t(IJ,~1
la cOlls~tlta, gracias a los ndices, las tablas y lo SIIII('SI,\' ./ 1"
llal all/plitud, erudicin y ori.rJinalidod (ell, CllaJl/o dIo I'S
posible) en el desarrollo del 7.'as/o y cO/JI/l/cto te/l/a"
,tules son las principales cualidades de esle trolodo dI' "llls/oria de la Fsica/ el primero {'serito ('JI Jlueslra lCJI,iJIlU,
'
J

***
y ahora e.n711liIlClnos

/Joco el rl'Z'i'rso di' lo 11 11 'r/(/l!u ,


jlolltai[lllc, que escribi a /1ro/ JcJsilo de la alllis/ad las
pginas ,ten'iellfes iJl!e todos sabclllos, /Jru/esalJo /111 odio
IlO mellOS fer'l'ielite a la adulaci()Il, que es la Ili/l()crl'sa dI' !a
alJli~tad, Quera incl/lsi'Zic que las leyes casiyarall la c.\'orbitmlcia en el elogio, de 'igual modo qlle casti.C/aH !iTS O/I'Il.'las a la a.fcna reputacin: "Le locr et le mesloi'er s'cntrerl'spondant ele si pareille eonseCJl1anee, iI est Illalays' a sa 11 \'C1
/111

da .Y pllesta al da laill/orlllacilI bihlioqr/icil, para j1crJll'itir as" al lector pro/lIndi-::ar /lIs el estlldio d(' al.tlln teJ/l'1
preferido.
El retardo en la plIblicacin de es/e libro, que eJI//)CD() a
escribirse hace ..?o anos o /IIs, e.1"jJlica Jero l/O disclIl/Ja del
todo la arbitraria decisin de! {llllor de lilllitar sllinforllloci n /Zist rica al aio T90o,
f,os adelan/os reali::'ados /Jor la /sica en lo q/le ','(1 del
,I'i9 10 slI!Jcral1 cJ/im/Jortal/cia y extensin a lo\' qlle flleron
(l.cuIJl/Illlldosl.' PCIWJ'{1lllelltc a Ira'7/h' de los dos o tres 1l1ilenios preccd el! tes. flijJlesis J' leo ros atre'vid s illl as J a n re'('oluciol/ado los ('once/,los fl!JulaJllcn/alcs CO/l ra/Jide::; lal qlle
Sil lIIclodi:::{1cin ser la tar('({ indisj'cllsalJlc de lar,(/os allOS
','ellideros, 1-10.'1/11 j'rillClO/Jios bsicos de /0 lyica lrodici(l/lal:, la Cal/solidad, el determinismo, jlerielitan eJl esta radical re','isill de "'It!ores cientfico-filosficos, Los zJic'jos jJrocedilllien tos didcticos SOll ahora insuficielltcs, JI en especial
lo construccin de modelos mecnicos dcsh:/lodos a hacer '(,1-,
sibles y j)alpables los /eJlC)1J1CnOS delliasiado cOllijJlejos, o de
UJI desarrollo dcmasiado fll,qa,-:: /1ora str dircctanlc/!le tlnali,-:;ados.: aquellos lindos modelos, caros n lord I(cl-l/hl y a la

AN ALS5 DS LA UNIVI'~RSm\D

VIII

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lliCll105,

Iza ,I,ido cOlllfrobada /un IIll'dio di' 111111

./01'1111 110

111

de/7(lldi,'ilte debido a flillsleil/.


"Talt's coincide'lIcias \'a l/O IIsolll/noll a los /si(os, 1111'
b/ !la,! os a (O l/S! ato 1'/(1 S. ifll \' (o de 11 !lis di' los dos 111 : I ol! os
l'l'cI'{1i alltdidos) 110 II/CI/OS ;!( o/ros die,~,' .\' sl'is I/I/(' (0111 1/1"
(i'n o,hroxilllodoIlIClI/(' al l/lisl/lO ri'.I'lI!lm!o., I,l /lcsI:r di' (O
rrcshonc!er o 11rc1Cllt.l' de {'lIrJi/lClIos c!/\'a dl./i'l'el!c'llI sal/iI (1
la ,,'ista CO/l slo C!lIll1cior'los: el (r.~:ltl d~'l eil'!o, 111 ntdill(illl
ele I/JI lzOnlD iJlcan(!cscclde, la 'z'iscosidlld di' los (/aSI'S, la
mdioocti'idnd, la cm 00 r1clrica de! /10/'1'0. 1,I)s dil":: .\' sl'i.\'
11IlllcrOS a que se lle.cJ~1' as, no s()lo SOll dd /llisl/IO ordl'J/ di'
llIagnitud sino que apcllos sc alejan de Sil ','olor IIll'dio ('11 11/1.
- 51,; eJi 1/1 t s o In e11 oS ..
Si d tiro/eso!' SClzllrJllOlI1l /~IIfliCllrn 11110 S<'(Jlllldl1 I,tli
de es/a obra, o hicicra, COlJIo sao de dl'si'llr, III1I! 1',li~
cin ('olllfelldiai!apara l/SO 1'.':(01111' de Sil "Ilis/orio di' I({
Fsica", sera ell/onces la (1)(Jrlllllidad d,' !IIII)larllO,I' dI' r.lus

ClOII

IX

AN Ar,I!:S Dl~ 1,A UNIVltRSlDAD

i() 11 es, 'el ecI l' o 11 es, \' /l l' (J lo 11 es, del oS

111 111 cros

a! I 111 [c Os. d l' 1a

Icora de los i/lla;lta, dI' los f%uI's .\' d(' la IlIccll/ca 01/(111lalorill, del /)ro/Jallilisluo \' sobre lodo de la I/Il'Cuicll di'
Bi"lslcl! 1///(' casi /lad/e CII t/clldl' , !,r[llci/ 1 olllll'I//C 10.1' IJ//I' COU
IIl1.l' afiol/JI) afirlllall el/{clldNla.
Podrn tOIll/Jihr CU{OIl(I'S cOl/lll/clar

Sil

lrolmio

(01/

1/lIO,

IlIoJ'or call1idad de da los hib!"ogr/iros. IIleldicos .\' fl/l('stos 01 da.'

***
Petra sl'/luir el !J//CI/ cjl'llI J'lo (///( l/le da el IlIisllIO 111'0/1'.1'111' SC/lll r lllOllll 01 ;II/rlu///([r ('11 s// l1islor"a, (O}J l'x/nlU!'di;/Il!';a /rcc//cllcia, el de/alle /lio,l/r/ic{I de ','i','o ;1I11'rI~S /"'/I/I1UO, quiero, 0111('.1' de 1'0 I/el/l ir, /1'0:::111' ('U 1I0(oS rasgos la,
sCIl/blall,-:.'a cor/oreu .\' Ilsqllico dcl a/llo!' dI' esll' It'hro, salisfacielldo a la, 'Z'C.~~', lo /l1t',ior (//le /)lIcill1, la na/uro! cllriosidad de los lectores.
DI' clc,z'ada ya/la/ca cs/o.///ro, l"/,o /Jt'!ya de lo 'I'ariedad flalllc/lco, q/lc es COlIJO dc(ir /Jc!ya dC'i.'mlo 01 (/liJo,
re!,rcsellla fielllli'll/c 1'11 lo fsico a aqllclla S/' I'/'I1\' rccio,
lribll dc I J oh1ndorl's de la (;'l1lio sc/)/clIlrjollal a (jilic;II'S ('i~
.1'01',1/111' lella SilS nk~'OI/('S rora (ollo(l'rlos hiell, cOllsidcra1m COI/lO los /lus flliTli'.I' dI' IOI!os los !falos; ()lll1lium fnrl issimi. j)cs(cudiclIles de .1/1'.1'11111110.1', SI'I/lu (,1 Iuislllll e/sor,
.(jllcrrcohall cOllli'IJa,luell!e cOlltra. <'Ilos CII dl'/t'IISIl de SI/.
territorio, 'i.lieia /radi(iJIl CJ//C lodada (Ol/ser','I1/l y 1'1/ (//)'0 hDllor hi::;o el /Zeroico sacrificio tic S/I ''ida,.A!ollri(io
,S'c/z IlrJlIOllll , /zernlalJo de [\l/!lO, brillanle o/iciol dI' arhllcra, cado qlorios(NIlCII!C 1'11 In dl'InlslI de .11Iz/Jcres el
ai701()I4
Pero d(,Jllro de ('SI' ro!JIIslo cor/'och/JlI dI' qllcrrcro OJ!!iqllo -- al que Itll IOrJllidol)le /'01' de .qa/os de carey le.ios de atenuar Sil rllde:::a, la sllhra.WlIl con 'i.'iolclllo OllacrolIis1II0, hay 1111 cora:::(ll casiillfolllil de I l llro {ulello JI 1111
a/llJa. abierla di' rar en par a lodas las dc/icodc:::os del arlt'
~I' de la, lileralura COnlCJlI11 ovincos, (o!no o todos los lllillinociones de la ciellcia.

AN AUt,S

ANALttS DE LA UNIVliRSIDAD

x
Por iJ /1 e est e

III

i miJ 1/ ira d o. l' espel ad() Y q 11 1: l' ido, (~: l/ i!/ n,

, I / .. l' { .... ') II 'l' 1() d o I() (() 11 /1 01 I () d (


SC/zllrlllailJl, to1/ SI/lIP e (e 1(/ (,-,( , ( .
1111

espritu si!llt il ',

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11 o o lo, ei l' l/ ei iI
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lllllltij:cico 1'0 1)' (01',
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lOIl/PdCQ10\""'"
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{ 11 10 , j:sico .v ,\/1 1'1
liS (Jde S/I especialidad -" (JII(' es Sl/l (1 e ( .
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,
1 (/ar c(Hi cC)lIi'(!alclltc a olras 1I!/IY di, 11,10.\ II(
r~o.: - .IIJl, .'"' ' t ;,:t Al '1' j:cli . . (J 11 ' 1Jl(Jres, d ICill'lu/ari(J
tr"ldades (e.1J1 ( ; [ 0 . ( ,\
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. '...
...
1
n;scotripas, ticlle Sc!lUrJilOIlIl, para .~'I/COI/O,r SI/S oC/os: (J1
J
ol'q
JI 'l'tl1 '-{(' d ()cill"'\' !icn alllw!i o S 11/.1' 1ni l/I e 11 n,l,
(/0 IIHa
.,,{, { j ' ee1111 (/ o /1(/ 1/ ( 11' i
O rad or, f i1lo9o, ca 1/ f,erCIlCl'1
s a, (C
Cll pcdogogo plles ha sido colaborador o /JI',ecllr:I'or di' Illlll/('l

'_

na

rosas rt'{orJIICls dc l/ lIes/ ro Cl/se 11::;0 III ed la, ,~e/1I1~'IO~/II ('s


dircclor' de JI/lO di' l/I/cs/ros lIlejores .,iceos de 1~SI'III1I1,~':(/
SI'

destaca l/O slo /'(Jr Sil or.f/l1l/iDOei( sio

tCl/l/bin pClr II/Ia. '('0.110 o!n'o, de e.r/l'l/sil/ cl/lIllrol.


Todos conoccn SIIS JIlNodos dc ,o}'(ull/ico froll(cso ('

ti/o!o[ta . Todos hcmos odo o (1'I,/O SI/S ~o:/./ 1'1:('11(111.1',


a In. amenidad del estilo la 'z'o{cnlc Orl.IJII~I,f/(/{/d dI'
los conceptos. La que dcdicl) o ndison I'I! OCIISW}/ di' S/l
17ll/crtc !lanl podcro,\Gllicute la alellciln /101' 111 res/J(',l/:osll

'\, de

I/I/Ci/

frOl/(]l/c.':.'o

COIl

q/lC, sin dcjor de reconoccr SI/S o/ros '!IIt'nlos,

'niega al pop"lar

JI genial im'elllor la colidlld dI' ','('rdot!l'/'o

sabio.

que "I'cco/dar SI/S incllrsiolles ell t'! /1('_


riodisJllO,\' en la poc~l'a (/'I/CS COlllelL'n~ la 'indiscrcci(ll de
decir qlle -le COIIODCO 'i.'crsos delicados 11uMicodos Ilojo .1'('/1""
habra tuda'va

d nil110s impenetrables), SIlS acli7 ida dcs rol aria !las (cs lieJl,
COI/O cilla en el Rotar)' slIdmericano la ji,l/lIro dcl !Jrl'sidl'lllt"
dci Cl!lb de Flolida), .'\' qU(~ s(~ '}'O culn/os cosas JI/ls.
1

Cmo ha podido hacer

:v

a'rendcr lanlo CII 1011

/)01'0

tiempo ~ pues el profesor SC/l/lrlJlOlIJI es 1111 hOJllh,., lod:l-

l si /)l/er!I'. Yo rCI1I1J1cio ({
hacer/o: Sil capacidad 'ara el IrallOjo inlt'!ecluol tS, S',(jln

'l.'alllll\! jO'i..'cn - l o explicar

creo, doninl1ato,

Xl

lllicJllbros de esta I)ri''i{c.c;iada familia. que Cl/CII/a a IIn conocido profesor.\' tratadista, DI' GlIsla~('o Col1ell de lo SorbOlla . .\' al elltollllo[/o, [lIg, Jorge >-~~CllltrllllWIl, IliNJJlollllO
1l7Jllbiln de llllcs/ro amigo, qllc flll~ profesor l7preciadsiJJlo
de IIl1cslra Facllltad de ..:]grollollln, \' 'l'arios olros hOll/bres
de ciencia, J' IIn'i.'crlarios de /eClll;da aclllacin.
Basla con lo dicho /,ara dar Ilna -idea de lo qlle 'Z)(llelt,
este hOlllbre reallllente sllperior y Sil obra c.rlell.w y 1)1'0f IIl1da,

y si me he deleitado en hacerlo resaltar, a ricsgo de

a Iro.(TIi u' el rescl/t/mielllo de lIli oJ!fiqo SChllrlJll1l1J1., es pare lIe en'ei lIecesario ha(cr cOllocer es! e e/( 11/1)/0 d c laboriosidad elll; la cs/)cral/.~:a de qlfe seall IIl/1chos los /)rOfe.\'OI;l'S de
IIl/eslr;,! el/Sellan:::a !l/edia y .l'Ifperior lJlle sigon es/a norJlla
caraclerstica del /)rofesor cllro/'co: el deseo y la IIccesidad
de prodllcir".

il/(/lc.m, cJJl!'le(ulos eJl l/lIestros iIlSlilll/O,\ dO(('l//I'S, SIIS ,11'0'


b;jos de lllctodolo['o dc la cnsclan::.:a dI' los ICIlIjl!OS ''/'~'os

que

I.A UNHrrtRSIDAD

'

Secllndario que

D1~

del qllc particij'all o /,orlici/,aroll lodos los

T~.
22

Enero 1037.

Garca de Ziliga.

BJBLIOC.I{,\FI. \

e ji:N :R. \1,

(J)

IIisluria .\' Crtica.


-l-Iistuil'e ele la Physi(lllC, Poggenelol'f J (Dlllloel, Pari s,
1 883l.
-Ilistuire ele la l)hysi(llle d de la Chimie. H()el'cr (Tlachdtc, Pars, 187.2 ).
--11istoirc de L\stronulllic, Iluefer (llachetk, Pars, 1 K7.) ).
-lJistuil'e eles Scicllces l\lathl11. ct Phys., 1\J. lVI arico (Catltiel' Vllars, Pars, J 883).
-]-listol'ia ele la Ciencia, ])alllpiel'IJamp:er VVhetha'IH.
-Stcl'ia della Fsica, Dr. 1\. Pitoni (S. re. T~:. N. rrurino
1( 1 3) .

-Histoil'e eles l\Iathmati(ll1eS, \1. l\lonttlc1a (Pars, 17S S ).


--ITistuire eles Sciellces l\/ath. en lta1ie. C~.Libri (Schmielt.
Tlalle, 18C>S).
-lJistoire eles Sciences al1 Xl Xllle. Sicle. 1\. Horcle:ll1x
(Bl'angel', Pars-Liege, 1<).20).
--lJistoire <le la Physi(ll1C, Eellllon<1 IToppe (lJayot, Pars 1(28).
---,Historia ele la Fsica, Prof. A.Kistner (Lah{)r. Barcelona, J935).
-:Historia ele las l\latclll{lticas. Ir. \Vieleitner (L,abur,Barcelona. Je)::;8).
(1) Slo illClicalllos aqu las obras ele inters general y fciles ele
conseguir o de consultar en :nuestro ambiente, pues no hemos querido
alargar esta lista con lus ttulus de las obras originales u ele crtica especial, que, en SI1 mayor parte, estn citadas dentro ele la obra en IU.gar
oportul1o.

xv

ANAr.1tS DI! LA UNIVl'~RSJn\Y)_

--::X.:.-IV _--------.. ----.-.--------.----

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_N otices BiocYrap 1lH[Ues,
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-Natices SClent1 hques, t, ( b
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-lVlel1101reS
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IS(I.S l.
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Pars,

1865-1870).
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-Los Graneles Inventos, L. --i1g"l11Cl
1865- 18 70 ).
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-Les " l\Iervel"11'
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Pars).
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u
-L'Anne \...C1entllque
et Tndustricllc
,.
' - , Fi b 't1ILT e\ {,aul Ilcr
S 'f'
(Hachette, 18 57- 1 9 1 3).
,
-,LeCtures Scientifiques, Cay (IJachc~!c, Pars, I <n()).
t
l 1l1ana, C('el III i
1 11 ' I11< \usna
-Storia elel Progresso (e
(Pomba, Torino, 1842 ).
Oc:,-,'
tv\,(,tl<\ (r"lamlllari()!l, Ilar;s,
-Les Granels l--r 0111111es, \H
IV.
"
1812).
1) .
-La Science Fran\aise, Varios /\utorcs (l,arUllS~;l'. al'IS,
19 I 5),
. ..'
,
,.
l.
-L'Evolution des Sc:ences, L. IIoulll'\'lgl1c (( (l\111, 1.\
rs, 1914).
,
.
-Les Nouveaux Horizolls de la SCiCllCC. 11. CllJ1!Cllll11 1 J\
(Steinheil, Pars, I ( 1 3)
' .
-La Ciencia al Da, C. Gibsoll (Scicnti fie 1<1eas u I tI) I la.v l
(Ciencia para todos, Barcelona),
-Les -,\l1emancls et b Scieucc, Peti! el LC\ll1d ( \ 1CUl, I'a
rs, 1916).
-Desarrollo Intelectual ele EUI'Clpa, 'V. Ihaper (\l11prt'lIl:t
Espaola, lVfadrid, 19 1 3).
-:-Les Conflicts de la Scicnce el de la Rt'ligioll, \V, I)ra\)('1'
(Genner Baillirc, Pars, J882).
-La lvlcanique, E. Ylach (r-Ier111an,Pa rs, I (J( ),1 ).
-La Science et l'Hypothese, 11. Poincar CF1aII11l1;\ ri, lll,
Pars) .
-La Valeur de la Science. l-T, Poincarc' (li'1:1I1l111ariul1,
Pars) .

-Sc:cnce et lVItllUcle, I-I. Poincar (Flalll111ario11, Pars \.


-Dernieres Penses. TI. Poincar, (Fla111111arion, Pars).
-Evoluticn ele la Matihe, G.Leboll (FIa,11ll11arioll, P,ars).
-La Science l\loclerne, F. Picard, (Flammarioll, Pars).
-La Physicue }\[oderne, L. Poillcar (Fla1l1marion. Parb).
-L 'Electrici t, L. Poi ncar (Fla1l11llar:on, Pars).
-La Dgrwlatiun ele l'Energie,U. Druhnes (Flal11111ariull,
Pars) .
-Histoire ele la l\fadiinc Vapeur, Thl1rston (Gerlller BailliTe, Pars. 1888),
-Del Hombre a la Cienca,Le Dantcl;: (ColeccillLe Don).
-Qu'est ce au fond, que la Science? VOl1il1c11lin (AI1Jin
J\liche1, Pars, 1924),
'
-Les Sciences Exactcs, J. Prez (De 13occ3r<1, Pars, [930).
-La Science,' scs Progrs et ses /\pplication:;;, U rbain y
Bo11 (Larol1ssc, Pars, IC)34).
-La Thurie Physiqlle, Dnhe1l1. (Cltcvalier. Riviere, Pars, 1906).
-Del lVltoclo de la Cicncia, Varios Aut!wcs (Coleccin
Bore1-Gutenberg, J\[aclricl, J 9 T6),
-Sciences l\'1athmatiques et PhysicJues chez les Belges,
Ql1telet (13 ru xelles, 1864).
-Les femmes dans la Science, n,ebicre (Ncmy,Pars, 18c)?).

Psicas Genera/cs.
--'T'ratado de Fsica. Chwc]son (Felil1 y Sussanna, 13arce10lEI,ICjI(l-T9 22 ),
-Tratado _Elemental de Fsica, Canclt l\!\neuvrier (Ihmret,
Pars, '9 T<) ).
-Curso de Fsica, \V. vVatsoll (I,abol'JUarcelona, [()25).

Encc/o /'edas y [);cconurios.


-Encic1oIJeclia E-lispano l\.mericana,
-Grande Encyc10pclie Larol1sse.
-La Grande Encyc1opclie.
-Anglo-Anwrican Encic1opecly.

XVI

ANALltS Drt LA UNIV1~RSIDAn

_El1C'1clol)eeliaEspasa.
.
I )czu1lry el '" :le 1le Ie t .
_Dictionnaire ele Biograp 11JCS)

AH LES
AO XLIIII

E l

~VERSIDAD

MONTEV! DEO 1936

ENTREGA
N.o 139

RC'i:'istos.

,' (l'
C'llimic el de P1Jysiquc.
e
_ Tonrnal de PhysiqllC'.
-J enrnal ele PI'
1ysHIUC Elll1cntaire.
-La '0J ature.
-L 'EIectricit.
-Cosmos.
..,
-Revue eles Cours ScientlIH}::cS.
.
X'" eme.~ Slecle
-La SClence
au ,T'
. .'\.~,

PAUL F. SCHURMANN

-.\l1l1ct 1es

-Scientia.
-Revue Scienti fique.
' , 1e (C:-:i
l,' IScienccs.
-Rcvue GTenera,

HISTORIA DE LA FISiCA

"Avant - Propos"
Una ITistelria de la ['isiGl, - tal vez la pri111el"a Tlisto1"ia
de la l~'sica en idioma eSllU-](d - escrita ell el Unlg'ulY.
Cmo? Por clll?
Me inici en la cllsclanza, hace l1]]OS veinte aios, como
profesor de ciencias en 1111 C( degio ing-ls. ''cna a mi cargo
varias clases de fsica, qumica y ciencias naturales con al11111nos cuya celad (lscilaba entre los 10 yrlns 18 aos - ya ql1ecn
k!s ccdegiosingleses el curso de cicncias JigTlra en todos l( lS
gradus de la enslanza. -Premto med cuenta ClllC, ]Jara despertar inters en los alumnos ms jvenes, deba apartarme de
las exposiciones c1id;lClicas comU1H::S. 1;:1 procedimiento indllcti vo-intui ti vo experimen tal Sc'l] o' 10gTaba a lllec1 ia;-; mantener
la atencic'm tan f;'lcilmente de;:;viahlc de ]osm;\s pequeilos,y,
com(> profesor, senta frecuentemente qnc s/do miraban "con
los ojos" mis experiencias, sin mayor prOVeCI1() cultural ...
/\dcpt entonces 1111 procedimiento (Ine satisfaca 111;\S qne 11ingn otro a mi jo\'(~n al1ditori(): cra la reconstrnccin histrica elel descll1>rimientc) cientfico y ~~t1 explicaci/l1l en forn1a
i11 cl1lcti va-i 11 t11i ti va.
Si iniciaba, por ejemplo, el estudio del electromagnetismo, traa a la clase llna pila. U11 poco de alamhre y una agnja lllagntica. H,epeta ]a experiencia ele Oerstcclt (1) CC11110 s~
J,

(l) Mtodo elel redescubrimiento (Mclhocl of rcc1iscovery).

ANALES D LA UNIVERSIDAD

en aquel momento hiciera un descubrimiento casual. Luego


contaba a mis alumnos en qu circunstancias Oerstedt haba:
realizado su experiencia... les hablaba de la sorpresa que caus
en algunos s a b i o s . . . les hablaba de Delarive y de su laboratorio de Ginebra. . . de la visita de Arago. . . del regreso de
este sabio a Pars. . . de la atencin con que Ampere le oy
describir el inexplicable experimento en la Academia de Ciencias . . y les relataba, en fin, como naci casi espontneamente en el cerebro genial de ese matemtico la teora electromagntica. Y, en medio de una gran atencin, explicaba entonces,
a grandes rasgos, a una clase vida de conocer los resultados
maravillosos de ese hermoso cuento,como la primera consecuencia de esa teora fu el invento del electroimn, pequeo corazn electromagntico del telgrafo, del telfono y de todas las mquinas elctricas que revolucionaron
la industria moderna y la vida misma del siglo XIX.
Este mtodo rene las ventajas del mtodo histrico, (jue
utiliza la imaginacin tan prdiga en el nio, y del mtodo
experimental activo, que despierta el espritu de observacin;
y logra reducir a un mnimum los defectos de la exposicin
didctica, que descansa slo en la memoria y se limita a "infundir en los espritus jvenes, ideas hechas, elegidas entre
las que pasan por ser las ms e x a c t a s . . . " ( i ) .
Para aplicar y ampliar el mtodo, busqu una obra de
Historia de Ciencias que me diera los elementos necesarios. . .
Esa obra no la encontr; creo que no existe ( 2 ) . Resolv entonces recopilar datos sobre la historia de cada una de las
ciencias a cuya enseanza me dedicaba y, poco a poco, fui
reuniendo un cierto nmero de apuntes. Dej ese colegio in-

(1) L E C H A T E L I E R .

(LEBON

"Psychologie de l'Educatioii'' p.

315.)

(2) " S I G M U N D O G U N T H E R . D A N N E M A N N , W A L T E R L I B BY lo han tentado, pero sin xito. El primero slo logr ofrecer un resumen para los ya iniciados; el segundo no pudo sustraerse al mtodo analtico; el tercero fu dominado! por Is. iparcialidad patritica"; ( P . F. Schurmann - Conferencias: Ea Enseanza de la historia de las Ciencias, Montevidec, 1933). La obra de Drmpier Dampier-Whetham, "Historia de la Ciencia y sus relaciones con la Filosofa y la Religin" tampoco sirve para'esos
fines de enseanza, aunque su lectura sea de gran inters 'como obra de
consulta.

ANAI.E;S DI; LA UNIVERSIDAD

gls; fui nombrado profesor en un Liceo dependiente de la


Universidad del Uruguay en una ciudad del Interior.. ,
All encontr como colega a un sabio italiano, el profesor
Matteuzzi. Sobre este filsofo y sobre su vida de estudioso
casi ignorado en aquella pequea y quieta ciudad de tierra
adentro merecera escribirse un largo estudio de grandes valores ejemplificadcres. No me corresponde hacerlo aqu, slo debo recordar, por deber de gratitud, que fu Matteuzzi
quien se interes en mis apuntes de histpria de ciencia, fu
l quien me aconsej ampliar y ordenar los que trataban de
la historia de la fsica, fu l quien, con su ejemplo, me ense a aprovechar la plcida calma de la ciudad provinciana
para estudiar y trabajar en silencio, todos Jos das, muchas
horas, durante muchos aos. . .
Dediqu todos mis momentos de libertad a ese cautivante estudio y es as que pude decir algunos aos despus en
una conferencia: "Como el habitante de las ciudades tentaculares busca afanoso un sitio pintoresco donde pueda gozar de
un esparcimiento reparador, debe el intelectual hallar un terreno propicio a las expansiones espirituales, en estudios desinteresados, deslindados de sus preocupaciones cotidianas.
Hace aos ya que he hallado ese retiro soado en el estudio
de la Historia de la Fsica y en l he encontrado ms bellezas
que en el ms hermoso gitio agreste. Ms bellezas. . . y ms
soledad an, pues no s por qu causa los intelectuales
prefieren a esos lugares solitarios, los ms frecuentados o
sean las ciencias consagradas, oficializadas por los programas universitarios."
Muchas veces, colegas y amigos me acompafaron, aunque en forma pasajera, en la soledad de ese retiro y quiero
recordar especialmente entre ellos: al Ing. Eduardo Garca
de Ziga, matemtico erudito y autor de valiosos estudios
de historia de las matemticas, que se dign interesarse en
esta obra, al D r . Matas Gonzlez, quien me procur varias
obras de historia de fsica, y a dos compaeros de liceos del
Interior, el profesor Luis Brin, quien sigui con inters y
afecto mi labor, y el Profesor Ing. Mario Rebuffel, quien en
el curso de un perodo de descanso impuesto por la enferme-

ANALUS Di lA

UNIVERSIDAD

dad que fu causa de su muerte prematura, ley mis apuntes


y dej sealadas al margen sus juiciosas observaciones.
Al recordar esta deuda de gratitud, debera sealar tambin a varios profesores y sabios europeos quienes en recuerdo de su ex alumno unos y por simple generosidad otros, me
proporcionaron obras e informes de gran utilidad. Si me limito a manifestarles mi agradecimiento sin nombrarlos es
por no permitirme invocar sin su autorizacin su prestigio
cientfico.
En artculos ( i ) y en conferencias (2) hice conocer algunos aspectos de la obra que haba escrito y c[ue permaneca indita a pesar de haber sido presentada ya a un concurso
oficial de obras cientficas y de haber merecido en esa oportunidad (1925) un juicio excesivamente elogioso del tribunal encargado de su estudio, compuesto por los Profesores
Ingenieros E. Garca de Ziga, E. Legrand, Feo. Tureilles.
Juan B. Maglia, E. Terra Arocena, quienes aconsejaron la
I publicacin inmediata de la obra como reconocimiento de su
utilidad. Varios aos despus, por gestiones de los Profesores
Arq. Armando Acosta y Eara, Ing. Edo. Garca de Ziga
e Ing. E. Giorgi, la Universidad resolvi publicar la obra
en sus "Anales", pero slo pudo hacerse efectiva dicha resolucin en 1936.
Fu as y fu por eso que se escribi y que se publica en
el Uruguay una Historia _cle la Fsica la primera historia
de la Fsica en idioma espaol. . . Y es por eso tambin que
esta obra no tiene grandes pretensiones. No es una obra original, slo es una copilacin de datos espigados con paciencia
en libros y revistas cientficas y comprobados con imparcia(1) "Edison" (El Pas, Octubre 29 de 1931).
"Faraday, y las Leyes de la Electlisis". (Iraparcial, Abril 10, 193.
"Insistiendo" (Ciencias y Letras, San Jos, Octubre, 1933).
"Gnesis del Cinematgrafo" (Imparcial, Abril 10, 1933.)
(2) "La Enseanza de la H i s t o r i a r e las Ciencias", (1931.)
"Edison" (1931) Reunidas en un folleto. "Conferencias", (1933).
"Valores Culturales de la Historia de Ciencias" (Congreso de Educadores, Piripolis, 1932).
Un captulo de Historia de Ciencias: "El Nacimiento de la Termodinmica", (1933), etc.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

lidad por un profesor de enseanza secundaria, lejos de las


fuentes, lejos de las bibliotecas europeas donde crean obras
originales los grandes investigadores, quienes, con profundos
conocimientos cientficos, bibliogrficos y lingsticos, hacen el sacrificio de largos aos de exploracin en el tesoro
inagotable de los manuscritos inditos.
Slo he querido dar un material til a los profesores de
fsica con la esperanza que despierte en ellos un poco de inters en un estudio injustamente abandonado y despreciado.
Si logro ese doble fin de inters y de utilidad, mis horas de
trabajo habrn sido ampliamente remuneradas.
* P. F. S.
1936

LA F S I C A
(Fresco de Puvis de Chavannes. Bibl.
Munic. Boston)

INTRODUCCIN
Segn los datos que he podido obtener, tanto en Sud
Amrica como en Espaa, no se conoce ninguna Historia
de la Fsica escrita en idioma espaol y, a pesar de existir
algunas en otras lenguas, hombres de ciencia, sabios de indiscutible fama, que he consultado al respecto, me confesaron que nunca se haban preocupado de dicho estudio.

ANALSS DE; LA UNIVERSIDAD

ISlo puedo explicarme an por qu no se ha dado ms


importancia al estudio y a la enseanza de la historia de las
ciencias, por qu se desprecian las generosas fuentes culturales (jue en ella abundan, por qu se dejan hundir en el olvido
esa segunda muerte hombres que han sacrificado su vida por el bien de sus semejantes y la marcha triunfal del progreso, cuando, por otra parte, la ciencia que usurpa para s
sola el vasto nombre de "Historia" se detiene en grabar en la
memoria de las generaciones el recuerdo de mil batallas y los
impulsos felices o frustrados, de mil ambiciones.
Dice L A F U E N T E

en su Historia de Espaa:

" Una observacin nos suministra la lectura de las his" torias arbigas. Ni slo un literato, ni slo un erudito
" deja de ser mencionado por sus historiadores. No se
" ver que omitan jams los nombres de los doctos que
" florecieron en cada reinado, con sus respectivas bio" grafas y la correspondiente resea de sus obras. C" tase con frecuencia el fallecimiento de un profesor dis" tinguido como el acontecimiento ms notable de un ao
"lunar. Ea narracin de un combate empeado entre dos
" ejrcitos se interrumpe en la ms interesante para dar
" cuenta de que all se encontraba o de que lleg a la sa" zn, o de que muri a tal tiempo en cualquier punto
" que fuese, tal poeta ilustre o tal astrnomo afamado.
" Concese que estaba como encarnada en aquellas gen" tes la apreciacin del mrito literario. . . "
Esto hacan los rabes, hace mil aos, y ahora, nosotros, que creemos haber subido a la cumbre de la civilizacin,
tambin escribimos y estudiamos libros de historia, pero no
interrumpimos nunca el relato de las guerras con insignificancias como noticias soljre sabios o poetas. Nuestros libros
de historia no mencionan siquiera los nombres de los ms
grandes genios, pues demasiado les preocupan las astucias de
polticos arrivistas y los crmenes de los conquistadores. Si
Lafuente pudo decir de los rabes de hace mil aos, que al
leer sus historias "concese que estaba como encarnada en
aquellas gentes la apreciacin del mrito literario", no me

10

ANALES m LA UNIVERSIDAD

extraara que, dentro de mil aos, un historiador juzgara


nuestros tiempos asombrndose de no encontrar en las historias los nombres de los verdaderos grandes hombres: los sabios, los artistas, y exclamara a su vez: "Parece que estaba
como encarnada en aquellas gentes el desprecio del mrito intelectual."
Sin embargo, si se conociera la historia de las ciencias,
esa historia moral y hermosa, llena de ejemplos bienhechores, despertara sin duda en los estudiosos ms amor, ms entusiasmo y ms respeto por la ciencia misma y por los homl)res que contribuyeron a elevarla y ampliarla cada vez ms.
Puede observarse desde algunos aos, en Europa y en
Norte iVmrica, cierto movimiento en favor del estudio de las
ciencias. Las revistas publican con mayor frecuencia trabajos que se refieren a esta interesante materia. En varias
facultades europeas se dictan cursos libres de historia de
ciencia y en la enseanza secundaria de Francia, si bien no se
ha llegado todava a establecerla como materia obligatoria
para el estudiante,^se obliga, al menos, al profesor a no ignorarla, pues en el plan de estudios se le ruega no olvidar los
grandes nombres y "hacer conocer, en su debido tiempo, y
bajo forma de digresin, la vida de algunos grandes hombres
( G A L I E E O , D E S C A R T E S , PASCAL, N E W T O N , LAV O I S I E R , A M P E R E , F R E S N E L , e t c . ) y dar a los alumnos lectura de algunas pginas caractersticas de sus obras".

En la disposicin general de la obra, he tenido que elegir entre dos sistemas, que consisten, el uno, en estudiar la
historia de cada " captulo de la Fsica, independientemente
de los dems, y el otro en estudiar por orden de fechas, las
biografas de los grandes sabios y sus obras. ^He preferido
el segundo de esos sistemas, porque creo que, aunque no demuestre siempre tan claramente la evolucin particular de cada idea, permite evocar mejor el estado de la ciencia en las diferentes pocas y dar por consiguiente una idea ms exacta de
su marcha. Reconociendo sin embargo al primer sistema ciertas ventajas, he agregado a las biografas 'un resumen general de la historia de la fsica, planteado de aqul modo. He

ANAI,i:s D LA UNIVERSIDAD

II

credo interesante tambin, hacer preceder con una introduccin el estudio de cada grande poca de la historia, y agregar a la obra, un cuadro sincrnico cuyos "puntos de refe])res que contribuyeron a elevarla y ampliarla cada vez ms.
rencia" pertenecen a la historia universal, as como ndices
muy detallados para facilitar lo ms posible el rpido hallazgo de un dato preciso. (Quiero dejar especial constancia que, si en esta distribucin de los autores, y por simples
razones de oportunidad, he colocado a muchos sabios en
notas al pie del estudio de otros sabios, nO' significa de modo alguno que atribuya inferioridad de valores a aqullos).
^

5|

>

No quisiera que esta obra resultara un inspido amontonamiento de hechos histricos, por interesantes que puedan ser en s mismos, pues deseara cjue llegara a provocar
deducciones y generalizaciones de mayor inters. Como la
enseanza de las matemticas pierde todo su valor si no se
admira la belleza de su lgica y si no se aprende por ella
a razonar, como un cuadro no es sino una mala fotografa
para el que no llega a sorprender la idea o el sentimiento del
artista, el estudio de la historia de la ciencia es casi intil,
si no invita a sacar enseanzas sintticas de su anlisis minucioso de los hechos.
En el curso del estudio de la historia de la fsica son innumerables las observaciones y preguntas que acuden constantemente al espritu. Estudiarlas sera preparar una obra
extensa, pero sumamente beneficiosa. Podemos sin embargo
sealar algunas de las ms sobresalientes de dichas observaciones :
Por su mtodo y su razonamiento, los sabios pueden
clasificarse de modos muy distintos. Una divisin podra
hacerse entre "tericos" y "prcticos", siendo los primeros
los que slo se preocupan de descubrir la verdad, aunque sea
sin beneficio tangible, mientras que los segundos buscan
constantemente la solucin de problemas de orden prctico.
Estos ltimos son los que el mundo glorifica generalmente
con ms entusiasmo, pues estn ms a su alcance; pero olvida as injustamente a los sabios de mayor mrito quienes,

12

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

desde el fondo de su laboratorio, haban descubierto todos los


elementos que necesitaba el inventor y que ste a veces no
ha hecho sino reunir, con ms o menos originalidad.
Ms interesante, sin duda, es dividir a los sabios segn
su mtodo de estudio o su predisposicin particular que por
los resultados obtenidos. A este orden de clasificaciones pertenece la de "sintticos" y "analticos". Los primeros son los
que, mirando las cuestiones en sus rasgos ms generales, se
entregan a comparaciones y analogas atrevidas que les hacen descubrir a veces maravillosas visiones. Entre ellos st
cuentan casi siempre los grandes renovadores, los genios.
Ms obscuros permanecen, en general, los analticos quienes,
dedicados a la paciente comprobacin de los ms nfimos
detalles, dan a la ciencia la fuerza de la certidumbre, de la
seguridad. Las masas respetan al sabio analtico, reconocen
en l un espritu superior, admiran la grandeza- incomprensible de su vasta erudicin, pero su timidez y su precaucin
de hombre que no se fa ms que en la lgica pura, no despiertan en sus semejantes el entusiasmo' que stos experimentan ante la obra puramente intuitiva y atrevida del sinttico.
Ostwald, el clebre qumico alemn, ha estudiado con
cuidado la psicologa de los hombres de ciencia y ha imaginado una clasificacin nueva de sus espritus en "romnticos" y "clsicos". El romntico es un sinttico hasta el extremo, puramente imaginativo e intuitivo, de comprensin
extraordinariamente rpida, piero poco persistente y algo
superficial: sembrador de ideas, pero^ no cultivador. El clsico, al contrario, es aqul que concienzudamente medita,
que piensa profundamente y con toda detencin, en las grandes ideas que los sintticos emitieron. A veces, un sabio rene las caractersticas del clsico y del sinttico, y entonces
son sus propios rasgos geniales de sinttico los que somete
a su autocrtica como clsico.
La nacionalidad parece influir profundamente sobre el
esprKu del sabio y casi podra ser atribuida cada una de
las divisiones que acabamos de sealar a nacionalidades
o razas determinadas. Esto no quiere naturalmente decir
que cada nacin no tenga representantes de las diversas di-

ANALES D LA UNIVERSIDAD

15

visiones, tericos e inventores, sintticos y analticos, romnticos y clsicos, pero, sea debido a la influencia de la educacin, del carcter, de las necesidades del momento o del
estado de ci\'ilizacin del i)as, se observan caractersticas
bien claras: en Inglaterra y en Norte Amrica, abundan los
inventores y, aun los sabios ms tericos demuestran tener
especial afecto por las representaciones mecnicas de las
ideas ( i ) ; en Italia, abundan, y abundaron sobre todo en su
momento de gran renacimiento cientfico y artstico, espritus sintticos, genios incomparables; Alemania es la patria
de los analticos de erudicin, profundidad y concentracin
extraordinarias; Francia, en fin, ha tenido los ms grandes
vulgarizadores de la ciencia y sus sabios, aun los ms analticos y profundos, asombran por la claridad, la sencillez
y la pureza de sus conceptos y de su expresin.
Por encima de todas las clasificaciones, y sobre todo de
aquellas tan dogmticas como las de la nacionalidad, se encuentran genios universales como Newton, Leibnitz, Descartes. Galileo, que no admiten categora, ni fronteras.
Se observar tambin fcilmente que el nmero de genios que un pas ha dado, no depende tanto de su organizacin como el nmero de sus eruditos. Las Universidades,
Academias y Bibliotecas que propagan el estudio, pueden aumentar enormemente el nmero de los hombres de ciencia,
pero en un grado mucho menor el de los grandes genios,
y se observa que. mientras stos jjreparan el movimiento
cientfico de un pas y por consiguiente lo preceden, los analticos son el resultado de ese despertar.
Otra observacin curiosa, que no escapar al lector de
esta obra, es que muchos de los grandes sabios han sido dbiles y enfermizos durante su infancia y que, como estudiantes, no siempre han sobresalido de sus compaeros por
la aplicacin, aunque generalmente se hayan destacado por
algn rasgo de originalidad.
Interesante tambin es notar que muchos grandes sabios se han preparado ya solos, ya fuera de los centros ofi(1) Vase: "Thorfes abslraites et Modeles Mcaniques" en "L,a Thorie Physique". P . Duhem.

14

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

cales de enseanza y no eran pues "titulados". Esto demuestra, una vez ms, que el valor intelectual de un hombre no
debe juzgarse por sus diplomas y que los claustros universitarios no tienen el derecho de atribuirse la exclusividad del
saber.
Los grandes sabios emanan casi todos de la clase burguesa y son verdaderas excepciones los que pertenecen a la
clase obrera o a la aristocracia.
Aunque se observe que son generalmente hijos de personas de cierta cultura, no puede decirse que el perfeccionamiento intelectual se contine en su descendencia, pues es
muy raro ver -el hijo del sabio llegar a elevarse al plano de
su padre. Hay felizmente excepciones de esta triste regla
y hay nombres, como los de BernouUi y Cassini, que pertenecen a varias generaciones de sabios.
^
La colaboracin y la influencia de la mujer aunque
ms limitadas en la fsica que en otras ciencias no pueden ser desconocidas, pues son muchos los casos en que se hicieron manifiestas en forma directa o indirecta. El estudio
detallado de la vida de muchos fsicos nos muestra la enorme participacin que tuvieron en sus obras la esposa, la
madre o la hermana, aun careciendo las unas de toda preparacin cientfica pero siendo otras activas colaboradoras,
como las esposas de Lavoisier, de Hevelo, de Draper o de
Curie, la madre de Foucault o la hermana de Herschel.
Otras mujeres realizaron independientemente obras de traduccin o de comentarios: Eu la seora de Biot, y no el
fsico Biot, como se cree generalmente, quien tradujo la'
obra de fsica de Fisher; fu Mary Sommerville quien tradujo al ingls y coment la obra de Laplace, y la Marquesa de Chatelet quien, en igual forma, virti al francs la
obra de Newton, Otras mujeres, de alta posicin y de gran
cultura, fueron generosas y esclarecidas protectoras de los
sabios. Entre stas podemos recordar a Cristina de Suecia y a Lsabel de Bohemia, amigas de Descartes, a Sofa
(le Brunswick y su hija Sofa Carlota, madre del gran Federico, protectoras de Lebniz, a Catalina de Rusia. La
antigedad tuvO' muchas mujeres filsofos y entre ellas
la mujer y las hijas de Pitgoras y la hija de Aristteles.

ANALHS DE I.A UNIVERSIDAD

15

Todas las ciencias tuvieron mujeres sabias, y Lagrange


pudo dedicar una obra al estudio de "Las mujeres astrnomas". En la fsica, que no fu ciencia predilecta de las
mujeres, podramos sin embargo establecer una lista aprecia'ble de sabias de valor, lista que iniciaramos con el nombre de Hipatia, la clebre matemtica y fsica alejandrina,
para terminarla con el nombre de Mme. Curie, gloria de
la ciencia moderna. Y en esta lista se destacaran, en el siglo X V I I I : Laura Bassi de Verati, quien reemplaz a Balbi en la ctedra de fsica del Instituto de Bolonia; Mrs.
Bryan, quien se ocup de ptica, neumtica y acstica; la
Marquesa de Chatelet, tan sabia como Hipatia aunque menos virtuosa; y, en el siglo X I X ; Sofa Germain, autora de
un valioso estudio analtico de las placas vibrantes, Sofa
Kowalevski, clebre matemtica que se ocup adems de
mecnica analtica, Dorotea Marsohall, colaboradora de
Ramsay y de Griffith en sus investigaciones sobre el calor,
la seora Sidwick, colaboradora de Lord Rayleigh en la
determinacin de unidades elctricas. . .
Quien quiera saber si es capaz la mujer de crear obra
cientfica, encontrar en muchos autores opiniones muy diversas, muchas de las cuales han sido reunidas por Rebire
en una interesante obra ( i ) .
La edad en que los sabios producen su obra ms valiosa no parece ofrecer uniformidad en la historia de la fsica.
Son muchos los fsicos cuya fecundidad parece acrecentarse
con los aos, y c[ue producen, al ocaso de su vida, su obra
maestra, mientras (pie otros conquistan desde muy jvenes
una merecida gloria y luego, agotados por el esfuerzo, como
astros fugaces de efmero' brillo, desaparecen.
Resultan enigmticos la causa y el fin de la continua
evolucin de las tendencias cientficas: Con las Egipcios, la
ciencia parece monopolizada por los sacerdotes. Los Gx"iegos la divulgan y, amantes de grandes razonamientos, enemigos de las aplicaciones, erigen teoras y sistemas. Los Romanos desprecian la ciencia o se limitan a repetir lo que

(1) Rebire. "L,es femmes dans la Science". (Nony Pars 1897).

16

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Grecia les ense. Alejandra, ltimo reducto de la civilizacin helnica, introduce el mtodo experimental en su clebre Museo. Los rabes recogen la ciencia griega casi abandcjnada por el mundo entero y, por primera vez, la propagan
hasta en el pueblo por medio de innumerables escuelas y bibliotecas. Mientras la civilizacin mora declina, Europa Occidental despierta; algunos centros aparecen y, en fin, Italia,
con el Renacimiento, inaugura la Era Cientfica Europea.
De Italia, la ciencia parece emigrar a Francia e Inglaterra,
luego Alemania y aun Norte Amrica se contaminan de la
fiebre del estudio.
Desde el Renacimiento, desde Galileo, el mtodo experimental es el nico admitido, la explicacin mecnica de
todos los fenmenos se. vuelve tendencia general y el sistema griego de Aristteles, transformado "y mal entendido por
los escolsticos de los primeros siglos del desarrollo cientfico europeo, desaparece.
Con el siglo X V I I I , el vapor y la electricidad aparecen
en la fsica como dos grandes captulos que se agregan a
los, hasta entonces, estudiados, de ptica, mecnica y ms
tarde acstica.
En el siglo XIX, siglo de la energa, como en sus precedentes, adems de la tendencia mecanista se nota una marcada tendencia simplista, que se esfuerza en reunir todos los
fenmenos bajo el dominio de grandes principios de sencilla
relacin. El siglo XX, en fin, se inicia fecundo y promisor,
]5ero los problemas se vuelven cada vez ms complicados,
las grandes leyes dejan descubrir sus errores o su simple
aproximacin, se duda del simple mecanismo del Universo,
las tendencias cientficas cambiaj. . .
Esta rpida y desordenada exposicin de algunas de las
observaciones que suscita el estudio de la Historia de la Fsica observaciones que ms bien debieran figurar en la
conclusin de esta obra que en su introduccin es otra
prueba ms de su importancia.
Es con este convencimiento que, desde hace varios aos,
por medio de publicaciones y conferencias, pretendo despertar inters por este conocimiento tan lleno de bellezas
como de ^alores culturales y morales, y es por ello que he

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

17

enunciado en repetidas oportunidades la proposicin siguiente : "La Historia de la Ciencia es necesaria a la educacin.
Debe ser introducida, con la importancia que le corresponde,
en las asignaturas que puedan encontrar en ella mayor abundancia de elementos tiles. La historia de "cada ciencia"
debe formar parte integrante y fundamental de las enseanzas dadas por los profesores de dichas disciplinas y la
"historia general de la ciencia" debe ser uno de los principales componentes del estudio heterogneo y complejo de la
historia universal. En la historia de la ciencia, en fin, el educador encontrar numerosos ejemplos de moral que sern,
para l y para sus educandos, fuentes puras y abundantes
de fecundas meditaciones."
Concordante con esta proposicin, ofrezco esta obra a
los profesores de fsica para que encuentren en ella los datos histricos que les permitan animar su enseanza con un
soplo de vida, introduciendo en ella un factor importante:
el factor humano. ,

Schurniaiin.Historia de la Fsica,

ANTIGEDAD

Aspecto

general

Pocos datos se poseen acerca de los tiempos ms remotos de la historia y, apenas podemos afirmar a este respecto, que la ciencia existi. Los escasos conocimientos que
formaban entonces el humano saber, estaban rodeados de
tal misterio y de tan fantsticas interpretaciones, cjue es casi
imposible separar en ese caos o verdadero de lo falso.
Los antiguos, se limitaron, en general, a la simple OIDservacin de los fenmenos naturales, sin preocuparse de
averiguar cules podran ser sus causas; o satisficieron el
deseo de saber, natural al hombre, con explicaciones a l^ase
de espritus, divinidades, poderes ocultos, etc.
En ese perodo, que para la ciencia puede ser llamado
prehistrico, los Sumerianos de Mesopotamia, los Egipcios,
Caldeos e Indios tuvieron conocimientos de astronoma y de
mecnica .aplicada, pero ninguno de fsica propiamente dicha. Slo exista, como dice MACH, "el descubrimiento instintivo, incompleto, accidental."
Muchos autores reclaman para los Chinos la prioridad
del estudio de la fsica, mas sera difcil hacer afirmaciones
al respecto, pues la China ha formado siempre un mundo
completamente aparte y su ciencia no ha ejercido influencia alguna sobre la evolucin inicial de nuestra ciencia actual; adems, el estudio de sus manuscritos, frecuentemente
falsificados, es tan penoso y tan contradictorio, que no ofrece sino una seguridad relativa.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

19

Grecia, y ms especialmente an sus colonias asiticas,


fueron sin duda, para nosotros, la cuna de nuestra ciencia,
porque fu en Grecia y en sus colonias que todos los conocimientos anteriores fueron reunidos, purificados y se volvieron "cientficos".
Los Jonios se haban establecido en las costas y las islas del Asia Menor y pronto su actividad inusitada elev
all ricas y hermosas ciudades como Mileto, Efeso, Sanios
y otras.
]\Iuchos de sus compatriotas ms esclarecidos haban
viajado por .Vrica y Asia, donde se haban enterado de los
conocimientos de los Egipcios, Persas, Caldeos e Indios, que
eran, en aquella poca, los que ms se haban preocupado
del estudio de la naturaleza. Es as que T A L E S form
en la clebre ciudad de IMleto. su famosa escuela jnica,
que se caracteriz por el estudio materialista o sea "fsico"
de la naturaleza.
En las fronteras de ese pueblo, una nacin asitica surga con gran poder y desmedidas ambiciones. En el ao 560
antes de J. C , Creso, rey de Lidia, someti a su ley a los
Griegos de Asia. El potente y fastuoso conquistador no
abus sin embargo, de su victoria y, bien al contrario, se
mostr generoso y tolerante hacia sus nuevos subditos, que.
pronto se acostumbraron a su nuevo estado, pero se dejaron
subyugar por el amor al lujo y la pereza que caracterizan
las razas orientales.
Es esa paz que Ciro, rev cruel de los Persas, vino a
turbar. Despus de haber sometido a los ]\edos, venci a
Creso, lo hizo prisionero, se apoder de su reino e impuso,
a cada ciudad griega de Asia, un tirano. Intiles fueron los
esfuerzos de los Griegos ])ara libertarse de tan odiosa soberana. ^Muchos de ellos empezaron entonces a emigrar, dirigindose algunos a la Grecia continental y otros a las colonias griegas del sud de Italia. Entre estos ltimos se encontraba PITxVGORAS, discplo de la escuela jnica, el
cual estableci una escuela en Crotona que pronto se convirti en un nuevo foco de cultura.
Pocos aos despus, de 460 a 432 antes de J . C ,
Pericles, estadista ejemplar, daba a Atenas una era de

20

ANALES DE I.A UNIVERSIDAD

gloria y de felicidad y atraa a ella a los filsofos, literatos


y artistas ms famosos. Gracias a su benfica influencia,
la bella ciudad tica se volvi la "ville lumire" del mundo
antiguo.
En esa poca, las ciencias se desarrollaron de tal manera que los filsofos se dieron cuenta de; que ya no podran
dedicarse simultneamente a todas ellas; de su estudio general y enciclopdico, se separaron para seguir determinadas orientaciones, la jurisprudencia, la medicina y la astronoma.
La Fsica, sin embargo, qued incluida en el estudio general de la filosofa.
Se puede adems considerar que el concepto de "Fsica", tal como lo tenemos ahora, no existe sino desde ARQ U I M E D E S , pues este gran matemtico siciliano fund
la mecnica terica, con su teora del centro de gravedad y
las leyes de equilibrio, de las palancas, y la Fsica propiamente dicha, con sus ideas acerca de la pesantez y el descubrimiento de su famoso principio de hidrosttica. Se atribuye
tambin a A R I S T T E L E S , la gloria de haber dado una
forma de conjunto a la Fsica, pero' esta afirmacin no es
del todo plausible, pues las obscuras explicaciones y los dogmticos principios enunciados por este gran filsofo no pueden an ser considerados como la base verdadera de esta
ciencia.
Ni las guerras, ni las pestes, ni el hambre, ni la destruccin llegaron a disminuir en Atenas el amor al arte y
a las ciencias, hasta que, en el ao 529, el emperador bizantino, Justiniano 1, orden la clausura de todas las escuelas filosficas, terminando con este acto brbaro la era
gloriosa de sabidura qne Fereles haba inaugurado casi
fnil aos antes.
Los filsofos griegos no se limitaron a observar fra
y pasivamente la naturaleza, sino que trataron de explicarse
sus fenmenos y, si no llegaron ai mayores resultados, no
debe atribuirse a su falta de intelectualidad sino a su mtodo de estudio que no era. por cierto, muy exacto.
En nuestros das, el trabajo cientfico, en presencia de
un fenmeno fsico, se divide en tres perodos : 1 el "des-

AXALES DE I.A UNIVERSIDAD

21

cubrimiento", que consiste en la observacin del fenmeno


cuando se produce libremente en la naturaleza; 2'^ el "ex])erimento'", que es la reproduccin voluntaria del fenmeno
j)ara estudiarlo de ms cerca y con ms facilidad y 3^ la "ex])licacin", que es la determinacin de las causas del fenmeno mismo y su aplicacin a teorias ya establecidas o por
establecer.
Los griegos no conocan la experiencia o, mejor dicho,
no la "sistematizaban", ni le daban su incuestionable importancia en el estudio de las ciencias. Despus de haber observado un fenmeno, se puede decir que se reconcentraban,
que se encerraban en s mismos, sin pedir ms que a su cerebro la resolucin del problema. Se libraban as a especulaciones espirituales edificadas sobre suposiciones establecidas "a priori", o a razonamientos, a veces forzados, que
podan conducirlos a la verdad como tambin hacerles cometer fantsticos errores. Eran ms deductivos que inductivos. Su obra, sin embargo, fu inmensa y, durante cs^si
dos mil aos, nada o casi nada se agreg a ella.
Grecia dio el gran impulso, despert en los hombres
el amor al estudio cientfico sin el cual la humanidad hubiera
quedado, como en sus primeros pasos, viviendo una noche
de eterna oscuridad.
Roma no ha producido nada en este campo, y apenas
si, en ese pueblo que slo rindi cultor a la guerra y a la
agricultura, algunos hombres de estudio han hecho comentarios sobre los trabajos de los griegos. Estos ltimos, bajo el poder del Imperio Romano, perdieron su unidad y su
pureza de raza y salieron de su aislamiento de superioridad
sin que desapareciera an el movimiento cientfico que iniciaron y del cual fueron, como se ha visto' anteriormente,
magnficos cultores.
En Atenas, las escuelas peripatticas, acadmicas, estoicas y epicreas florecieron sin cesar, ,pero sin ser dirigidas ya por hombres del talento de sus geniales fundadores:
ARISTTELES, PLATN, ZENON y EPICURO.
El cambio de-costumbres en la vida de Grecia determin a muchos sabios a emigrar y furonse a llevar la cultura helnica a otras tierras, mientras las relaciones comer-

22

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ciales con el extranjero provocaban en su patria una verdadera invasin que convirti la antigua y pura raza helnica
en un pueblo cosmopolita, sin rasgos propios.
Entre los nuevos centros intelectuales que formaron los
sabios emigrados, se destacaron pronto varias ciudades:
Tarsos de Cilisia y Antioquia, en Asia Menor, y, sobre todo,
la hermosa Alejandra.
Cuando muri Alejandro Magno, su vasto imperio fu dividido, y Egipto correspondi a su general PtoIcmeo, que rein sobre ese pas de 323 a 285 antes de
J. C. y eligi por capital la ciudad de Alejandra.
Ptolomeo Soter, como todos sus descendientes, por incultos que hayan sido, trat siempre de hacer de su capital
una segunda Atenas, reuniendo en ella los ms altos representantes de la ciencia y de las artes y ofrecindoles una envidiable hospitalidad. Form as la famosa Escuela de Alejandra, que marca una importante poca de la historia de las
ciencias y debe ser considerada como la primera academia
cientfica, comparable acaso a nuestras academias modernas.
A Ptolomeo, acompaaban una plyade de hombres
ilustres: el poeta P I L E T A S D E COS, el gramtico Z E N O D O T O y otros sabios, que lo haban seguido despus de la
divisin del imperio de Alejandro. Pero ste ncleo de homl^res de saber no bastaba para formar una ''escuela" y el rey
se preocup en atraer a .Vlejandra sabios extranjeros.
Pronto se form una gran biblioteca en la que se amontonaron libros buscados en todas partes del mundo civilizado,
en Grecia, Egipto, Persia, Caldea, Judea, y se instal en las
galeras del Brucheion, palacio que, en el reino de Ptolomeo Ervegetes, ya no bastaba para contener todas las
obras, que fueron colocadas entonces en una nueva biblioteca en el templo de Serapis.
Al lado de estas bibliotecas, se encontraba e\ Museo,
local donde los sabios vivan esplndidamente hospedados
por el rey y t e n a n a su disposicin magnficos laboratorios,
observatorios y colecciones cientficas. Es all que estudiaron y ensearon D E M E T R I O , E U C L I D E S , A R Q U I M E D E S , C T E S I B I O , H E R O N , A P O L O N I O D E RODAS,

ANAI,ES DE LA UNIVERSIDAD

25

ERATOSTENES, ARISTFANES, ARISTACO DE


SAA'OS, H I P A R C O y muchos otros grandes sabios.
Sera difcil determinar exactamente el momento de
la terminacin de la Escuela de Alejandra. CLAUDIO
P T O E E M E O ha sido seguramente su ltima y fulgurante
gloria. Durante dos siglos ms, hasta el siglo IV, la frecuentaron sabios de valor que no pudieron, sin embargo,
agregar nada a la obra de sus predecesores, con excepcin
quizs del clebre P A P P O . Despus de stos, el nuevo templo de las ciencias exactas cay en decadencia y slo se hicieron all, vagas teoras psicolgicas que merecen apenas el
nombre de .filosofa.
En 640, despus de catorce meses de sitio, las tropas
rabes, que haban'conquistado ya una gran parte de Asia,
penetraron en Alejandra. Amru, teniente del conquistador musulmn Ornar, diriga esta expedicin y, segn muchos historiadores, llevado por un fanatismo sin lmite, entreg a las llamas los tesoros contenidos por la magnfica biblioteca y dio para ello el siguiente pretexto que la historia consigna como prueba de exaltado fanatismo: "Fuera
del Libro de Dios, todos los libros son intiles'' pues "si los
libros e?tn de acuerdo con el Corn, son intiles, y si se
oponen a la doctrina del Profeta, son peligrosos " Se agrega todava que los rabes emplearon los libros como combustibles para calentar el agua de los baos durante ms
de seis meses. Pero esos episodios, que seducen al historiador
como hermosos ejemplos de barbarie frente a la civilizacin,
no estn debidamente comprobados, y algunos historiadores
no vacilan en considerar todo lo que se ha dicho al respecto
como pura leyenda.
Lo cierto es que, en 640, la famosa biblioteca haba
desaparecido, si no incendiada por los rabes, destruida en
los tiempos de la invasin romana.
En los primeros siglos de nuestra era, la civilizacin
antigua parece perseguida en sus ltimos refugios. Los brbaros haban destruido Roma, la capital del mundo civilizado ; en el ao 529, Justiniano haba dado^ el golpe
de muerte a los restos de la filosofa griega, clausurando

24

ANALES DE 1\
*

UNIVERSIDAD

todas las escuelas y persiguiendo a sus maestros; Alejandra, en fin, con la invasin rabe y las luchas internas en-,
tre cristianos y paganos, haba perdido su superioridad.

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La ciencia pareca haber sucumbido para siempre; pareca que el mundo iba a volver al salvajismo primitivo y
que el largo esfuerzo de Grecia haba sido intil. Pero el
fuego arda debajo de las cenizas y veremos cmo, conservado en Siria, los rabes lo avivaron y lo alentaron, hasta
que Europa, librada de las tinieblas de la barbarie, lo recogiera e hiciera brillar con nuevo e inesperado fulgor.

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En conjunto: Los conocimientos de los antiguos, en


fsica propiamente dicha, eran muy limitados. Sus ciencias
predilectas eran la astronoma y las matemticas y es as
que las partes de la fsica que ms se desarrollaron fueron
las que tienen alguna relacin con ellas,- es decir la mecnica y la ptica. Las otras partes, como la electricidad, el
calor, la acstica, el magnetismo, no preocuparon mayormente a los antiguos, en cuyas obras slo se encuentran algunas observaciones aisladas, sobre fenmenos que se relaclonan con ellas.

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La mecnica prctica, o exclusivamente experimental,


naci naturalmente en los tiempos ms remotos, tan pronto
como los hombres sintieron la necesidad de construir su morada, y, ms an, cuando empezaron a elevar grandes monumentos como los que hicieron los egipcios y los asirlos.

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Es en esta ciencia que se destacaron los trabajos de ARQUITAS, CTESIBIO y HERON.

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En cuanto a la mecnica terica, parece iniciarse en


las obras de A R I S T T E L E S , donde se encuentra, por primera vez, la preocupacin de establecer principios generales que no tengan a la prctica como fin primordial; pero
no fu sino cuando A R Q U I M E D E S estudi las condiciones de equilibrio de las palancas y constituy su teora del
centro de gravedad, que, sobre estas bases seguras, pudo
edificarse una verdadera ciencia a la que PIAFO hizo realizar grandes progresos.

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ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

25

Se puede decir que la mecnica esttica empieza con la


historia de la ciencia para terminar con G A L I L E O que
inaugur la dinmica.
Un captulo de la mecnica que interes especialmente
a les antiguos, fu la hidrulica, que tanto les ayud en sus
obras de irrigacin, de desecacin de pantanos, construccin de acueductos y fuentes ornamentales.
Resolvieron tambin, importantes problemas de ptica
que conservamos en un nmero reducido de obras. Los
griegos dividieron esta zona de la Fsica en cuatro partes:
j " la ptica propiamente dicha con el estudio de la visin,
acerca de la cual slo se conoce una obra de E U C L I D E S ; 2*^
la Catptrica o estudio de la reflexin acerca de la cual se
conocen obras de E U C L I D E S , A R Q U I M E D E S , H E R O N ,
y P T O L E M E O : 3- la Eskenografia o estudio de la perspectiva de la cual slo se tienen referencias de una obra desaparecida de A N A X A G O R A S , y 4" la Diptrica o estudio
de los ngulos, tratado por H E R O N .
A R I S T T E L E S atribuy a los cuerpos transparentes la propiedad de hacer ver los cuerpos durante el da y
de ocultarlos durante la noche, y esta falsa e infantil teora
tuvo innumerables partidarios.
La explicacin de la visin dividi los sabios en dos
grandes bandos. Los unos, como P I T A G O R A S , crean que
el ojo da nacimiento a rayos visuales, pudindose relacionar
a esta teora, la teora estoica de una "respiracin" que
emana del ojo, mientras que otros, como A R I S T T E LES, entendan que los rayos emanan de los objetos
y no de los ojos. Otros en fin, como P L A T N , concillaban las dos opiniones y atribuan la formacin de
la imagen al encuentro de los rayos que emanan de
los ojos con los rayos que provienen de los objetos. Debemos a A L E J A N D R O A F R O D I S I O (siglo III de'nuestra
era) el relato de esas teoras.
La velocidad de la luz fu considerada como infinita
hasta el siglo X V I I ,
En el estudio de la reflexin, tres leyes fueron descubiertas. Las dos primeras se deben a la escuela de PLATN:

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26

ANALS Dt LA UNIVERSIDAD

!' "La luz se propaga en lnea recta".


J-' "El ngulo de incidencia es igual al ngulo de reflexin".
La tercera, que se debe a H E R O N , podra enunciarse
as: "Cuando un rayo luminoso pasa por dos puntos reflejndose entre ellos, lo hace de tal modo (jue recorre el camino ms corto".
La refraccin era menos conocida que la reflexin
aunque siempre llam la atencin la ilusin que da un palo
de queljrarse al introducirse en parte en el agua. CLEOM E D I O fu el primero en estudiar seriamente esta cuestin y descubri que, cuando la luz pasa a un medio ms
denso, cambia de direccin acercndose a la perpendicular;
y P T O L E M E O midi, con bastante exactitud, el ndice de
refraccin de la luz al pasar del aire al agua o al vidrio.
Los hombres de todos los tiempos miraron su imagen
reflejada en la superficie de las aguas quietas^y, ya unos dos
mil aos antes de J. C , aprendieron a servirse de espejos
artificiales, constituidos por chapas de metal o de mineral
pulido. Desde el siglo III o IV", se emplearon espejos de vidrio, en cuvo lado posterior se haca adherir una delgada
lmina de plomo.
Pronto se diferenciaron los espejos planos de los cncavos y convexos y se emplearon los espejos huecos como
"vidrios ardientes". Se observ tambin, el poder de aumento de las gotas de agua y de las lentes, el arco^ iris, las coronas y los halos de la Luna y del Sol, la descomposicin de
la luz blanca en varios colores y el espejismo, pero no -se
dieron explicaciones razonables de estos fenmenos.
En Acstica, se saba que el aire es el propagador del
sonido y A R I S T T E L E S observ que se oye mejor en invierno que en verano y de noche que de da. El sonmetro
era conocido antes de P I T A G O R A S , quien lo emple para
establecer sus im])ortantes estudios matemticos del sonido,
llegando as al sistema matemtico de anotacin musical.
A R I S T T E L E S invent el porta-voz e H I P C R A T E S l corneta acstica para sordos.
Los conocimientos sobre el calor se limitaban a pocas
observaciones sencillas e insuficientes, lo cjue no impidi,

ANALES DI; LA UNIVERSIDAD

27

sin embargo, a los filsofos imaginar las ms fantsticas


hiptesis sobre su causa. D E M O C R I T O lo consideraba como un efluvio especial constituido por tomos redondos que
se escapan constantemente de los cuerpos. A R I S T T E L E S ,
y la mayor parte de los sabios, hacan del calor una cualidad
oculta, una especie de poder divino.
Entre los efectos del calor, el ms evidente es la dilatacin que los antiguos observaron hasta en los gases, como lo demuestra el invento de H E R O N de un molinillo accionado por la fuerza de la dilatacin del aire caliente. Pero estas c]3ser\-aciones fueron poco provechosas, pues es
evidente que el estudio del calor no pudo hacer verdaderos
progresos sino despus del invento del termmetro, en el siglo XVII.
H E R O N conoca tambin la compresibilidad del aire y .VRISTOTELES, su pesantez. La mayor parte de los
filsofos lo consideraban sin embargo, como un espritu y
no como materia; lo que no es de extraar pues, en pleno
siglo X V I I I , L A V O I S I E R afirmaba que era muy difcil
convencer a los fsicos de que los gases son materia como los lquidos y los slidos.
La existencia del vaco era tambin sujeto de grandes
discusiones. A R I S T T E L E S y sus discpulos negaban su
existencia, diciendo que la naturaleza tiene "horror al vaco", pero L E U C I P O . D E M O C R I T O , E P I C U R O y, ms
tarde, L U C R E C I O , lo consideraban como necesario a la
realizacin de todo movimiento, pues si no hubiera vaco entre los tomos estos no podran moverse.
El movimiento no ha sido estudiado con espritu cientfico por ningn antiguo y slo cabe agregar que A R I S T T E L E S saba que un cuerpo al caer adquiere ms movimiento cuanto ms se aleje de su punto de ])artida; que
H E R A C L I T O consideraba el movimiento como causa de
todos los fenmenos,^ que L U C R E C I O saba que, en el vaco, todos los cuerpos deben caer con la misma velocidad;
que E U C L I D E S observ que la velocidad de cada es tanto mayor cuanto ms rarificado es el ambiente, y que H E RON deca que, en las mquinas, ''lo que se gana en fuerza se pierde en velocidad".

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28

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Otro problema que interesaba naturalmente a los griegos por permitir la creacin de teoras slo basadas en razonamientos, es el origen de la materia.
[Mientras muchos consideraban como ilimitado el nmero de los elementos, otros atribuan la constitucin de todas
las cosas a un solo principio inicial que era o el aire, o el
fuego, o el agua, o la tierra o los cuatro juntos.
Es en este sentido que se destacan las opiniones de TALES. ANAXIMANDRO. ANAXAGORAS, PITAGORAS. H E R A C L I T O , E M P E D O C L E S , A R I S T T E L E S ,
quien agreg un quinto elemento: el ter, y D E M O C R I T O ,
que estableci una teora atomstica.
Todava nos queda que hablar acerca de los conocimientos que de electricidad y de magnetismo tenan los antiguos.
T A L E S es, probablemente, el primero que haya observado la atraccin de los cuerpos livianos por el mbar
frotado o. al menos, el primero que haya hablado de este
fenmeno. T E O F R A S T O descubri la misma propiedad
en otra substancia, un mineral que no podemos reconocer
por sus explicaciones. Muchos filsofos han tratado de explicar las causas de esta atraccin sin llegar a ninguna conclusin razonable.
Conocieron tambin, la piedra imn, observaron la
atraccin y la repulsin del hierro, la accin magntica a
travs de las substancias, pero se limitaron a observaciones
empricas sin importancia para la ciencia.

TALES DE MILETO
(640-550) ( I )
'^:,

Este filfoso griego, uno de los siete sabios de Grecia,


naci en Mileto 640 aos antea de Jesucristo y muri de ve(1) Debemos hacer constar que todas las fechas relativas a la antigedad son aproximadas.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

29

jez, en el ao 550, mientras asista a la realizacin de los


juegos olmpicos.
Su padre, EXAAIIO, rico comerciante de origen fenico, radicado en Mileto, se preocup mucho de la educacin
de su hijo a quien quera dedicar a la poltica.
Retirado en el silencio, las meditaciones del joven ensancharon bien pronto los lmites de sus conocimientos y,
ms tarde, cuando ya se sinti capaz de dominar la ciencia.
fu a Egipto, donde los sacerdotes conocan y prevean con
exactitud los eclipses, dividan el ao en doce meses, el mes
en treinta das, el da en veinticuatro horas, atribuan los fenmenos de las estaciones y de los das y noches a dos movimientos distintos del Sol alrededor de la Tierra, centro
del Universo.
Vuelto a su patria, T A L E S ense estas teoras, grandemente amplificadas por l, y fund as la clebre Escuela
Jnica, cuyo mtodo era : buscar en la observacin de la naturaleza la resolucin de todos los problemas filosficos.
Dios, el mundo y el hombre eran para l los tres grandes trminos de la filosofa : el hombre dotado de inteligencia,
debe estudiar el mundo, que es el efecto, para conocer a la
causa, que es Dios.
Lo que, en nuestros das, hace nis clebre el nombre
de este filsofo, es que se le considera como el primero que
haya hablado de magnetismo y de electricidad. Saba, en
efecto, que el mbar tiene la propiedad de atraer los cuerpos livianos, despus de haber sido frotado, y que la piedra
de imn atrae al hierro.
Como la mayor parte de los filsofos griegos, que vean
en el movimiento la manifestacin de un espritu inteligente y divino. Tales atribua esas fuerzas atractivas a un
espritu especial.
Es de la palabra "electrn" mbar amarillo, en griego que se ha formado nuestra palabra: "electricidad"'.
El pueblo griego, inclinado siempre a atribuir a divinidades los fenmenos naturales cuyas causas no conocan,
crean que este mbar, que los fenicios les traan de las eostas del Bltico, haba sido formado ])or las lgrimas de las
hijas del Sol.

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30

- ANALs DE; LA UNIVERSIDAD

E n cuanto a la piedra imn, no fueron menos las suposiciones y curiosas teoras que foment. Segn P L I N I O , fu
descubierta por un pastor, apellidado " M A G N E S ' ' , que, al
pasar por un campo, sintiendo que los clavos de sus sandalias y la punta de hierro de su cayado eran fuertemente
atrados hacia el suelo, cav la tierra y encontr entonces
la piedra imn, causa de esa atraccin.
Otros atribuyen su nombre al de la ciudad de Lidia:
Magnesia, donde, segn ellos, se encontr la primera de
esas piedras.
Todos en fin, abundan en explicaciones ms o menos
interesantes, sobre la causa del fenmeno y de sus efectos, de
Jas cuales algunas sern citadas oportunamente.
El concepto general que Tales se haca del Universo, es tambin muy digno de inters.
Consideraba el cielo como un globo hueco de vidrio,
lleno hasta la mitad, de agua sobre la cual flota la Tierra, a la que habra atribuido la forma de una esfera
cuya superficie divida en cinco zonas.
Segn el mismo filsofo, el elemento fundamental de
la materia es el agua. "Todo^^se compone de agua y todo, en
agua, se resuelve". As las plantas y los animales no pueden
vivir sin agua y el mismo ''fuego de los astros'' es alimentado por los vapores del agua.
Este problema del elemento inicial de la materia ha
particularmente interesado a los filsofos antiguos.
Frente a la opinin de muchos, de que los elementos son
innumerables, se levantaron teoras que atribuan a tal o
cual elemento la formacin de los dems. Esta interesante cuestin, an por resolver, tiene extraordinaria importancia en nuestros das en que nuevos descubrimientos hacen , creer en la posibilidad de un elemento inicial, substratum de la materia, que sera el ter, segn algunos.
El sabio milesio no es considerado slo como el^padre
de la filosofa griega sino tambin, como el fundador de la
geometra. Se cuenta que sus conocimientos en meteorologa eran vastsimos y algunos autores dan fe a una ancdota segn la cual Tales, que haba previsto que la temperatura del ao iba a ser muy favorable al cultivo de los ol-

ANALKs DE; LA UNIVERSIDAD

31

vos, acapar de antemano todas las prensas que pudo conseguir y las volvi a vender a precios considerables, cuando
los fabricantes de aceite se vieron necesitados de ellas.
Tales desempe un papel de cierta importancia en
la politica de su patria.
Los reyes de Lidia empezaban en esa poca a extender
sus dominios en Asia, alimentando el propsito de conquistar todas las colonias griegas de aquel continente. Mileto,
para evitar el ataque de esos reyes, haba celebrado un
tratado con ellos.
En el ao 563, Creso tom el poder del reino de Lidia y Tales, entendiendo perfectamente sus propsitos,
trat en vano de convencer a sus conciudadanos de unirse
para poder resistir a la probable invasin. Los Milesios no
escucharon los buenos consejos del sabio y fcil fu la tarea del rev Creso cuando, con tropas numerosas, oblig las
ricas ciudades griegas a someterse a su ley. en el ao 560.
Esta soberana no fu. felizmente, odiosa, pues Creso
respetaba a los griegos, adoraba a sus dioses y colm a sus
artistas y sabios de generosos dones. Pero esa poca de felicidad que haca olvidar a los griegos sus deseos de independencia, no dur muchos aos.
Ciro, rey de los persas y de los medos, ani(|uil las
tropas lidias, hizo prisionero al rey Creso e impuso su pesada soberana a los griegos asiticos. La mayor parte de
stos emigraron ms tarde, pues fueron vanos todos sus esfuerzos para librarse de la dominacin cruel de los persas.
Tales, sin emljargo. no tuvo la desgracia de conocer
el precio que pagaban sus compatriotas por "no haber escuchado, a tiempo, sus sabios consejos, pues muri en 550, un
ao antes de inaugurarse la guerra entre los lidios y los
persas. ( i )

(1) H O E F E R , en su "Histoire de TAstronomie'' p. 94. no concuerda


con este dato, pues dice: "Tales muri centenario (539 a. J. C ) , pues fu
testigo de la conquista de Asia Menor por los persas.'"

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Su gloria, grande durante su vida, se volvi inmensa


despus de su muerte. Los poetas lo cantaron, todos sus compatriotas lloraron en l un padre y un amigo, y en su tumba se grab esta simple inscripcin : "Tan pequeo es aqu
el sepulcro de Tales como grande es, en la regin de las estrellas, la gloria de este prncipe de los astrnomos".

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Ninguna de las obras de Tales ,ha llegado hasta nosotros, pero sus discpulos, entre quienes se destacan A N A X I M A N D R O , A N A X I M E N E S y P I T A G O R A S , perpetuaron la obra de este filsofo, que supo arrancar, al misterio
de los tabernculos, los conocimientos que los sacerdotes
egipcios ocultaban como tesoros, sembrarlos a pleno
viento hacia todos los horizontes y hacerlos florecer bajo el
sel hermoso de Grecia y de Asia.

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ANAXIMANDR DE MILETO
(610-547)

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Este discpulo de T A L E S , que le sucedi en la direccin de la escuela jnica, naci, segn A P O L O D O R O , en


el ao 610 antes de J. C. y muri en 547. Sus opiniones
no estn de acuerdo con las de su maestro y, bien al contrario, se oponen muchas veces directamente a ellas.

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Crea que el fuego tiene la facultad de transformar


la tierra en agua y sta en aire, pero que todos estos aspectos de la materia tienen un mismo principio inicial que
llamaba "infinito".

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A N A X I M A N D R O enseaba entre otras cosas, que la


Tierra tiene la forma de un cilindro cuyo dimetro de base
es tres veces ms grande que su altura; que no se necesita
ninguna, explicacin especial para justificar su equilibrio
pues, ocupando el centro del Universo, es solicitada igualmente por todas partes y no hay razn para que se incline
ms hacia un lado que h^cia otro.

1^

ANALS D LA UNIVERSIDAD

33

Se atribuye tambin a ese filsofo el invento del gnomon, pero parece ms probable que no haya hecho ms
que divulgar su uso en Grecia, hacia 580'.
Anaximandro fu el primero que trazara mapas celestes y mapas geogrficos del mundo conocido en su poca.

JENFANES
(617-520)

J E N F A N E S , filsofo y poeta griego, que naci en Jonia en 617 antes de J. C. y muri en Elea en 520, no tiene
para la historia de la Fsica, importancia alguna. Slo figura su nombre por haber sido el fundador de la Escuela
Eletica ( i ) , que trat de apartar los espritus de las preocupaciones cientficas, por considerar como errneos todos los conceptos que puedan hacerse acerca de la materia.
Por buena e interesante que haya sido, bajo ciertos
aspectos, la obra de esta importante escuela filosfica, no
debemos olvidar que ha tenido para la ciencia una influencia perniciosa pues, dudando de ella, le arrebat hombres
superiores com'o P A R M E N I D E S . Z E N O N y el mismo
SCRATES.
A R I S T T E L E S cita, sin embargo, algunas ideas
cientficas de Jenfanes y, entre ellas, su concepto
de la forma de la Tierra, que consideraba esfrica o como
un cono truncado cuya icima habitamos y cuya base se
pierde en el infinito.

() H O E F E R , en su "Histoire de rAstroiiomie". cree que no es exacta


esta afirmacin, porque encuentra que Jenfanes segua ms bien a los
^a. ^sta
Jnicos que a los Pitagricos. Atribuye entonces a Zenn (450 a. de J. C ,
amigo y discpulo de Parmnides) la fundacin de la Escuela Eletica. 1
Schurniam. Ili.stoiia de la Fsica.

34

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

FERECIDES
(600-543)
F E R E C I D E S , otro filsofo de la escuela jnica, naci en Siros, una de las Cicladas, a fines del siglo \^II
antes de J. C. y muri en el ao 543.
Poco se sabe acerca de la vida de ese filsofo pero su
nombre se encuentra unido a los de los sabios de la antigedad que ms defendieron la teora segn la cual el mundo es un vasto disco soportado por montaas, teoria algo
curiosa pues sera tan difcil explicar en ella cmo se sostienen esas montaas CO10O explicar el equilibrio de la Tierra misma. No hay duda que estas ideas provienen de la
antigua creencia india de que la Tierra descansa en el lomo de los elefantes divinos. Este filsofo consideraba tambin a la tierra como elemento inicial de la materia.
Fercides fu probablemente maestro de P I T A G O RAS y fu, a su vez, discpulo de P I T A C O , uno de los
siete sabios de Grecia.
C I C E R N le atribuye el establecimiento de la hiptesis de la inmortalidad del alma.

ANAXIMENES
(570-499)
A N A X I M E N E S D E M I L E T O naci en el ao 570
y muri en 499. Fu, segn algunos, discpulo de A N A X I M A N D R O , pero debe ms Diien admitirse que T A L E S
fuera su maestro pues, en todos sus trabajos, se siente la
influencia directa del fundador de la escuela jnica y no
aqulla, l)ien distinta, de su sucesor.
Para Anaxmenes, el aire es el principio de todas las
cosas: "Todo viene del aire, todo al aire vuelve". La Tierra y el agua son aire condensarlo en grados distintos; el
fuego es aire dilatado.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

55

El aire es infinito, inalterable y su eterno movimiento es origen de todo; no es, pues, sino la Divinidad misma. Su cosmogona recuerda las hiptesis de K A N T ( i ) .
Segn P L I N I O , Anaxmenes sera el inventor del cuadrante solar, pero ningn hecho comprueba esta afirmacin.
En cuanto a la forma de la Tierra, este filsofo tena
la misma opinin que F E R E C I D E S , opinin compartida
tambin por "LEUCIFO, E M P E D O C L E S , y la mayor parte de los griegos del tiempo.

PITGORAS
(569-490)
P I T G O R A S D E SAMOS. uno de los filsofos de
ms talento de su tiempo, y, segn P L A T N , ''el ms
grande de los filsofos y el ms sabio de los hom1)res"', naci en dicha isla en el ao 569 antes de J. C. y muri en
Tarento hacia el ao 490.
Pitgoras pas largos aos dedicado al estudio
sucesivamente en su ])atria con H E R M O D O M A S , A'iejo filsofo f[ue se sinti bien pronto inferior a su propio
discpulo; en Lesbos. con F E R E C I D E S ; en Mileto, donde sigui las enseanzas de T A L E S y de A N A X I M A N D R O ; en Fenicia; en Egipto, en que tuvo que hacerse sacerdote para ser iniciado en los secretos de los religiosos
de Helipolis, Memfis. v Tebas y donde fu hecho prisionero por los persas (pie lo llevaron a Babilonia, donde conoci quiz a Zoroastro. Pitgoras volvi a Grecia con
los elementos de una filosofa nneva que haba de servir
de base a la escuela que iba a formar.
La colonia jnica de Asia sufra entonces la dominacin cruel de los persas. En Samos, el tirano Polcrates
haba derrocado el rgimen democrtico que estaba en vigor,
y Pitgoras abandon su isla natal, probablemente a causa
de esa situacin poltica.

(1) Hoppe. "Histoire de la Physique" p. 12.

56

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

En 533, fu a establecerse en Crotona, importante ciudad de la colonia que los aqueos haban establecido en la
Baja Italia. All, fund su escuela, que pronto cont con
numerosos adeptos.
La idea central de su sistema era el respeto a las leyes
establecidas y conservadas por las clases superiores, mientras que la organizacin de su aristocrtica escuela la haca
parecer una orden monstica en que cada discpulo deba
sujetar su vida a reglas estrictas.
PT'

PITAGODAS
(Grabado del Siglo XVI)

La escuela contaba con internos y externos. Todo nuevo discpulo deba ser externo durante cinco aos sin tener ms derecho que el de escuchar y admitir sin hablar
y sin ver, pues una divisin separaba a los nuevos adeptos
del maestro y de los internos, siendo stos los nicos que
podan pedir explicaciones y an discutir con el maestro.
La enseanza empezaba por las matemticas, luego se
estudiaba la naturaleza y. despus, la teologa.
Las ocupaciones de los internos y del maestro eran rigurosamente organizadas: de maana, a la salida del sol,

ANALES DE I,A TTNIVERSIDAD

37

se bailaba y cantaba para armonizar el espritu; luego, se


estudiaba, ya en la casa del maestro, ya pasendose; antes
de comer se hacan ejercicios y juegos. Las comidas eran
tambin sometidas a severas ordenanzas: la fruta, la miel,
el pan eran preferidos a la carne y los vinos. De noche, antes de retirarse, un profundo silencio reinaba sobre la escuela y todos se entregaban a la lectura o la meditacin.
Pitgoras se hizo muy rpidamente influyente, pues
la nobleza encontraba en su orden un apoyo inmenso. Es
as que, cuando la democrtica y poderosa ciudad de Sibaris pidi ciertas explicaciones a la de Crotona por haber
recogido sus aristcratas desterrados, Pitgoras aconsej^
la guerra a pesar de reconocer la inferioridad de las armas
crotoniatas.
Crotona venci y su venganza fu cruel. Pero la dureza con que su aristocracia trat a su propio pueblo, provoc una sublevacin general en que Ciln, animado por
un rencor personal hacia los pitagricos, tom el mando
de las fuerzas democrticas y persigui tenaz y cruelmente
a todos los partidarios del filsofo samio.
La escuela fu incendiada, los discpulos asesinados,
con excepcin de algunos que, como F I L O L A O e H I P A R CO. pudieron salvarse.
El maestro tuvo que huir; se refugi en Tarento, donde volvi a ensear y donde muri pocos aos despus.
De los amplios conocimientos de Pitgoras slo quedan algunos rasgos aislados en ptica, acstica y astronoma, pero la mayor parte de ellos nos son absolutamente
desconocidos, pues de los tan numerosos discpulos de la
escuela, slo F I L O L A O nos dej obras escritas.
En ptica, debe recordarse la teora de la visin de
Pitgoras, que consista en suponer la existencia de rayos
que emanan de los ojos y palpan los objetos en una especie
de tacto. Esta curiosa opinin fu compartida, con o sin
modificaciones, por muchos sabios de la antigedad y no
ha sido completamente rechazada de la ciencia sino en el
siglo IX por el rabe A L F A R A S I .
La influencia de Pitgoras en acstica ha sido enorme. Estudi matemticamente las vibraciones sonoras, in-

38

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

vent un sonmetro, propuso un mtodo, matemtico de


los intervalos, que no fu aceptado a pesar de su precisin.
Fu, en fin, entre los antiguos, el nico que comprendiera
la importancia del estudio cientfico de la acstica para la
msica y la ciencia en general.
NICOMACO cuenta asi las circunstancias que hicieron observar a Pitgoras la relacin matemtica existente
entre los sonidos:

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''
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"Pitgoras paseaba, pensando en problemas de fisica, cuando el sonido de martillos sobre un yunque, lleg a sus odos. Intrigado, se acerc a la fragua y vio obreros que amartillaban un trozo de hierro. Oy que los martillazos marcaban la cuarta,
la quinta y la octava. Observ entonces que el que
daba la octava pesaba la mitad del ms pesado; el
de la quinta pesaba las dds terceras partes y el de
la cuarta los tres cuartos .Ageito a su casa, tom
cuerdas, las suspendi en puntos fijos, en sus extremos libres colg pesas en la proporcin de los
pesos de los martillos y, hacindolas vibrar, obtuvo
los mismos intervalos que los que haba odo en el
taller del herrero."

Esta ancdota debe indiscutiblemente haber sido mal


relatada, pues sabemos que la experiencia no la comprobara. En efecto, para producir la cuarta, la quinta y la
octava, sen las longitudes de las cuerdas las que deben estar
en la proporcin de 3/4, 2 ^3 y i ''2 a tensin igual; pero a
longitud igual, las pesas deben estar en la proporcin 16/9,
9/4 y 4Debe observarse, adems, que este estudio de la msica hecho por Pitgoras, inspir a ste los principios del
estudio de las proporciones, de enorme influencia sobre el
desarrollo de las matemticas de la antigedad.
Cuando Pitgoras hizo as entrar la msica dentro del
amplio plano de las matemticas, hizo hacer un progreso
notable a la ciencia pero no as al arte. Hubo por causa de
esto, en la Antigedad, dos sectas de msicos que seguan,

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

39

los unos el mtodo matemtico de Pitgoras y los otros el


mtodo sensual de A R I S T O X E N E S . Ambas tenan el
error de no saber conciliar ^1 arte con la ciencia, el sentimiento con el mtodo.
En astronoma, Pitgoras es generalmente considerado como el primero que haya afirmado la esfericidad de
la Tierra y se supone que conoca tambin su movimiento giratorio pero que, por temor a la acusacin de atesmo, no se atrevi nunca a defender abiertamente esas nuevas ideas. Se le atribuye, adems, una vaga comprensin
de la atraccin universal.
Su concepto de la materia era, sin embargo, difcil de
entender. Admita una teora atomstica como la que defendiera D E M O C R I T O y su escuela de Abdera, pero al
lado de esta tan clara visin, estableca una oscura teora
en (jue consideraba la materia como unida a sus propiedades por una relacin comparable a los nmeros, y por un
razonamiento que es difcil seguir, llegaba a considerar los
distintos aspectos de la materia como formas geomtricas:
la tierra como un cubo, el fuego como una pirmide.
FTEOLAO y P E A T N , partidarios ambos de esa ex1 rafia idea, no llegan a hacrnosla entender mejor.
Agreguemos, en fin, que Pitgoras fu el primero entre los antiguos que indicara un mtodo de estudio de los
fenmenos naturales y que siempre afirm el indiscutible
valor de la ciencia.

PARMENIDES
(519-440)
P A R M E N I D E S naci en Elea, colonia griega en Italia, en el ao,519 antes de J. C. y muri en 440.
Perteneci a la escuela eletica fundada por J E N O F A N E S y es considerado por algunos como discpulo de
ste (lo que nos obligara a rectificar las fechas antes citadas, pues J E N O F A N E S muri en 520).

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40

ANALES DD LA UNIVERSIDAD

La influencia de Parmnides Se hizo grandemente sentir en su ciudad natal a la que dio un cdigo de leyes, que
sus conciudadanos ratificaban,, ao tras ao.
Su teoria filosfica era basada en un absoluto des])recio de los estudios fsicos y en el solo reconocimiento del
Ser.
La Filosofa debe mucho a este sabio, pero la Fsica
no le debe ningn progreso, pues, bien al contrario, parece
seguro que fu por su influencia que S C R A T E S fund
sus teoras filosficas llenas de aversin hacia la ciencia.
Parmnides hizo, sin embargo, algunas hiptesis cientficas, a las cuales, per otra parte, no daba importancia
alguna.
Consideraba el mundo como una mezcla de fuego y
tierra, de luz y tinieblas, de calor y fro, de amor y odio. . .
de fuerzas opuestas, en fin. Algo de esa idea se vuelve a
encontrar en la filosofa de A R I S T T E L E S .
El nombre de Parmnides se cita generalmente entre
los de los sabios de la antigedad por atribuirle algunos,^
la primera idea de la esfericidad de la Tierra.

FILOLAO
(?-44o)
F I L O L A O , filsofo de la escuela pitagrica, naci a
fines del siglo VI antes de J. C , en Tarento o Crotona, y
muri en Heraclea hacia 440.
Pudo escapar del desastre de la escuela pitagrica en
Crotona y, despus de la muerte de su maestro, tom la
direccin de la nueva escuela que P I T A G O R A S haba fundado en Tarento.
Es all que enseaba que la Tierra es redonda y que
gira, con los planetas, alrededor del Sol ( i ) . Si se diera fe
a esta muy dudosa afirmacin debera considerarse a Filo(1) F I L O L A O no menciona exactamente el Sol sino el "fuego central" y es posible que, interpretarlo como el Sol^ sea una opinin demasiado optimista, (v. H O E F E R , "Hist. de l'Astr., p. 109 y sig.).

ANAI,eS DE I,A UNIVERSIDAD

41

lao y no a A R I S T A R C O como el primer precursor de


COPERNICO.
Dej una obra, hoy desaparecida, titulada "Las Bacantes", que es una de las muy pocas que exponen las teoras de la escuela pitagrica, y sin la cual poco o nada se
sabra acerca de ellas.
Entre otras, expone y defiende la incomprensible teora de los nmeros basada en este axioma: "Todas las cosas pertenecientes a nuestra facultad tienen un nmero comn."

LKUCPO y DEMOCRITO
(500-?) y (494-404)
Hemos reunido aqu los nombres de estos dos filsofos griegos, pues as siempre se encuentran en las obras antiguas que se refieren a sus trabajos, cuyo principal objeto
es el establecimiento de la teora atomstica,
L E U C I P O ha sido, probablemente, el maestro de DEM O C R I T O y el fundador de la escuela de Abdera, ciudad
nativa de ambos, en Tracia.
Acerca de la vida del primero, poco o nada se sabe con
seguridad. Lo ms probable es que haya nacido en Abdera
hacia 500 antes de J. C. y que fuera discpulo de Z E N O N .
De Demcrito algo ms se sabe, pues se encuentran frecuentes referencias sobre su vida en los autores antiguos.
Crese que naci en Abdera en el ao 494 y que muri
en 404. Hijo de padres sumamente ricos, derroch su inmensa herencia y pas la mayor parte de su vida en la pobreza, socorrido por un hermano.
Viaj mucho; estudi en Egipto, en Persia, en Caldea
y hasta en la India. Pronto se hizo clebre y el gran respeto que infunda su saber lo salv del oprobio en que sus
contemporneos mantenan a los que hubieran malgastado
la herencia de sus padres.

42

ANALES Dt LA UNIVRSIBAD

La vida de Demcrito est rodeada de tantas fbulas


y ancdotas, que dificultan grandemente un estudio biogrfico serio.
Es clsico su admirable espritu de observacin sobre
el cual existen no pocas historias. Segn una fbula, que
CICERN cont. Demcrito se habra cegado voluntariamente para poder reconcentrarse mejor y no distraerse
en sus estudios. Este subhme sacrificio no habra en nada
afectado su buen humor y su risa siempre fu tan alegre
y tan juvenil que se hizo proverbio decir: "rerse como
Demcrito".
Escribi numerosas obras obre filosofa, matemticas y fsica, muchas de las cuales seran, segn dicen, ideadas o planeadas por Leucipo.
Eeucipo y Demcrito parecen haber sido los primeros
()ue edificaran una verdadera teqra atomstica por la cual
afirmaban que el Universo tiene una constitucin elemental nica que es el tomo, partcula invisible, impenetrable e
indivisible, animada de movimiento propio y cuyas vibraciones provocan todas nuestras sensaciones.
La causa de la diferencia entre las distintas substancias no descansa en la constitucin de sus tomos sino en
su extensin, su forma y su disposicin.
Esta teora permiti a sus autores explicar la formacin del universo prescindiendo de la evocacin de divinidades y otras fuerzas misteriosas. Por esto siempre se ha
tratado de "materialista" a esa teora filosfica y la religin
se ha opuesto a su difusin.
Este adjetivo de "materialista" podra considerarse
mal aplicado a esa teora pues, por lo contrario, est relacionada con el concepto moderno de la no existencia de la materia y la sola existencia de la energa; es "materialista", sin
embargo, pues buscaba la explicacin de la vida y de la naturaleza en la materia.
La parte primera de la teora atomstica de la escuela
de Abdera, o sea la cjue establece que la materia est constituida por tomos indivisibles e indestructibles, ha sido
enunciada de nuevo unos dos mil aos despus por los qumicos del siglo XIX.

AKALSs DE; LA UNIVERSIDAD

43

La segunda parte, la que atribuye a todos los tomos


la misma esencia constitucional y considera que la heterogeneidad de los cuerpos slo se debe a diferencias de distribucin y forma de esos tomos, es nuevamente defendida por los fsicos del siglo XX, a raz del estudio de los
fenmenos de radioactividad.
Leucipo y Demcrito que aplicaban su concepto de la
atomicidad hasta en el estudio de la formacin de la luz,
considerada como emanacin de tomos llevadores de la
imagen del cuerpo iluminado, no hacan sino prever la teora de emisin que, destruida en el siglo XIX, vuelve a aparecer, bajo otro aspecto, en las ms modernas teoras de la
energa radiante y de la luz.
Demcrito fu, entre los antiguos, uno de los sabios
que dieron ms importancia a la experimentacin y sabemos
an que ])ractic la vi^'iseccin ])ara el estudio de la vida animal.
Entre las experiencias que recuerda, merece ser sealada su observacin de que una jarra porosa llena de agua
salada deja salir agua dulce. Esta experiencia estudiada
ms detenidamente por A R I S T T E L E S puede ser considerada como la ms antigua referencia al fenmeno de la
osmosis.
El nombre de Demcrito debe ser seguido en la historia de la ciencia, casi inmediatamente, por los nombres de
G A S S E N D I , D E S C A R T E S y N E W T O N a pesar del tiempo que los separa. No puede hacerse mejor elogio de su obra,
y puede agregarse adems, como lo hace D A M P I E R ( i ) ,
que "la supresin virtual de la teora atmica de Demcrito Ijajo la crtica negativa de P L A T N y de A R I S T T E L E S , constituy una desventura, desde el punto de vista cientfico."

(1) Dampier-Dampier "Historia de k Ciencia", p. 42.

44

ANAI,ES DE T,A UNIVERSIDAD

HERACLITO
(500-440)
H E R A C L I T O , llamado por sus contemporneos "el
Fsico", naci hacia el ao 500 a. J. C. en Kfeso y muri a
los sesenta aos.
Este filsofo de la Escuela Jnica crea que el fuego es
el elemento inicial de todo, que de l sali el mundo, que en
l se resumir.
Pero no entenda por fuego lo que vulgarmente llamamos as, sino un poder inteligente y sutil como la llama. Este fuego, al condensarse, da la Tierra, que se cambia en agua
y luego en aire, por su accin.
De all, Herclito deduce que los Jnicos se equivocan
cuando estudian la materia tal como nuestros sentidos la
aprecian, pues debe ser considerada como un estado momentneo por el cual pasa el fuego inmutable cuyo movimiento eterno es causa de todos los fenmenos.
Debe citarse un pensamiento de este filsofo: "Muevo, luego existo", que nos hace pensar en otro expresado
unos dos mil aos despus por D E S C A R T E S : "Pienso, luego existo". Encontramos tambin en Herclito la afirmacin de que todas las cosas estn animadas en la naturaleza
de un movimiento continuo y obligatorio y que ninguna cosa se pierde. Es esta la idea inicial del principio de la conservacin de la materia que A N A X A G O R A S y E M P E D O CLES tambin expresaron en forma clara.

ANAXAGORAS
(500-428)
A N A X A G O R A S naci en la ciudad jnica de Clasdmene, en el ao 500 y muri de hambre en Lampsaco en
428, desterrado por sus compatriotas por haber defendido
valientemente lo que l consideraba como la verdad.
Hijo de familia pudiente, Anaxgoras estudi con
A N A X I M E N E S ' y le sucedi en la direccin de la escuela

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

45

jnica en la que desempe un papel preponderante. Fu


maestro de hombres tan clebres como P E R I C L E S , E U R P I D E S y S C R A T E S , a quienes ense las ideas materialistas de la escuela jnica.
Sus enseanzas extraan an en nuestros das, por la
justeza de muchas de sus ideas.
Fu partidario de la teora atmica, como L E U C I P O
y DEMO'CRITO, y se atrajo as el odio de los partidarios
de la religin tradicional. Algunos autores consideran a
Anaxgoras como el verdadero padre de la atomstica. ( i )
La materia es, para este filsofo, un conjunto confuso e indeterminado de elementos semejantes, "homoemerias", partculas indestructibles, tomos que en s contienen todo lo elemental, pues son pequeos mundos completos. Estas partculas no pueden ser divididas, ni destruidas,
ni creadas y, por consiguiente, el universo siempre consiste
en un nmero invariable de ellas. De all deduce que las palabras muerte y nacimiento son palabras vanas pues nada
nace ni nada muere en este mundo, en el que slo existen
transformaciones, uniones y separaciones de tomos. (Principio de la Conservacin de la Materia).
Observ que cuando se detiene la fuerza centrfuga,
los cuerpos siguen la tangente del movimiento giratorio,
opinin no ccmpai^tida por A R I S T T E L E S .
Anaxgoras discuti la idea de T A L E S segn la cual
el mundo flota sobre agua, defendiendo la creencia de que
flota sobre aire condensado, como lo sostenan A N A X I M A N D R O y A N A X I M E N E S . Fu precursor de L A P L A CE, pues atribua la formacin de los cuerpos celestes a
su desprendimiento por fuerza centrfuga de la nebulosa
inicial.
El aire fu considerado por muchos durante la antigedad y la edad media como un espritu. Anaxgora-^, convencido de lo errneo de esta opinin, encontraba una prueba de la materialidad del aire en el hecho de que este gas
forma burbujas de forma bien determinada cuando se en(1) Hoppe.-Hist. *de la Physique, p. 13.

46

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

cuentra en un lquido, burbujas que pueden ser consideradas como verdaderos cuerpos apreciables por nuestros sentidos.
Este mismo sabio fu uno de los primeros que mencionaran los aerolitos. Consideraba a la Luna como un mundo
parecido al que habitamos, pero el Sol sera, segn l. un
vasto aerolito, una masa de piedra o hierro candente, ms
grande todava q u e . . . el Peloponeso! ( i )
Atribuir al Sol tan "exageradas" dimensiones era sin
duda un atrevimiento incalificable que bien mereca su castigo y no es de extraar que los fanticos de las ideas tradicionales (y los haba hasta en la culta Atenas) persiguieran al autor de tan revolucionarios conceptos.
Podra sin embargo encontrarse otra causa para explicar las injusticias que se cometieron con Anaxgoras: Pericles, discpulo y amigo del sabio, era el hombre ms poderoso de Atenas, que, gracias a sus maravillosas cualidades
de estadista, viva una era de felicidad y de gloria. Un fuerte partido de envidiosos empezaba, sin embargo, a fomentar
antipatas alrededor del gran hombre, antipatas que pronto se manifestaron por ataques injustos hacia sus amigos y
los miembros de su propia familia.
Anaxgoras fu una de las primeras vctimas de esta
desleal maquinacin y. en el- ao 432, fu acusado de atesmo e irreverencia hacia los dioses.
Pericles no ]uido evitar ese acto odioso y slo huyendo, consigui el anciano filsofo' salvarse de la muerte.
Lmpasco fu el lugar de destierro que le esperaba y
fu all que, pocos aos ms tarde, el clebre Anaxgoras se
dej morir de hambre.

(1) ANAXIMANDRO ya afirmaba sin embargo que el Sol es al


menos tan grande como la Tierra (Hoefer. Hist. de l'Astr. p. 98).

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

47

EMPEDOCLES
(444-?)
Este filsofo naci en Agrigento en 444 a. de J. C. Su
vida es casi desconocida y nada se sabe acerca de la fecha
de su muerte, la que se cree fu causada por una de las erupciones del Etna.
E M P E D O C L E S estudi todas las doctrinas de su tiempo y particularmente las de los Jnicos, de los Pitagricos y
de los Eletics.
Creia en cuatro elementos primordiales: el fuego, el
aire, el agua y la tierra, formados por tomos sometidos a
fuerzas de atraccin v repulsin que provocan la composicin y descomposicin de los cuerpos. Como H E R A C L I T O y A N A X A G O R A S , expres el principio de la conservacin de la materia.
Todos los cuerpos son porosos, y los poros son especies de canales por donde se escapan las fuerzas ocultas como el calor, la luz, el poder atractivo del imn, etc.
Empedccles reconoca, como A N A X A G O R A S ' la materialidad del aire y encontraba una prueba suficiente de
ello en el hecho de que el aire contenido por un recipiente
volcado en un lquido, impide al lquido de penetrar.
Explicaba que para mantener la Tierra en equilibrio,
no es necesario que flote en agua o en aire condensado pues
el rpido movimiento giratorio del cielo alrededor de ella debe ser considerado como la nica causa de este equilibrio.
En una teora de la propagacin de la luz, Empedocles argument a favor de la opinin llamada "epicrea"
compartida por L E U C I P O , D E M O C R I T O y E P I C U R O ,
y desarrollada por L U C R E C I O , segn la cual las imgenes visuales se deben a partculas emanadas del cuerpo, que
penetran luego en el ojo y excitan el nervio ptico.
Este filosof() tuvo una notable actuacin en la poltica de su ciudad natal, que abandon para el Peloponeso en
405, cuando Agrigento cay en poder de los cartagineses.

48

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ARQUITAS
(440-380)
A R Q U I T A S naci en Tarento 440 aos antes de J. C.
y pereci en un naufragio en las costas de la Pulla en 380.
Fu amigo de P L A T N .
Se le atribuye, el invento de la rosca, de l;i polea, de la
cometa y es citado como el primer precursor de la aviacin
por haber construido una paloma mecnica hacia el ao 390.
Arquitas se especializ, como la mayor parte de los sabios de la Antigedad, en el estudio de la mecnica prctica
y se distingui tambin en matemticas y astronoma.
En matemticas, su nombre es a veces citado por haber sido el primero en resolver el problema de la duplicacin del cubo.
No fu menos grande como estadista que como hombre
de ciencia y se recuerdan tambin sus hechos militares como general.
Segn algunos autores, P L A T N habra reprochado
a Arquitas de haber aplicado las matemticas puras a la mecnica aplicada, pero es difcil creer que el gran P L A T N
hubiese hedho un reproche de semejante ttulo de gloria.

PLATN
(429-347)
P L A T N naci en Atenas en 429 y muri en la misma ciudad en 347. Descenda de Codro, ltimo rey de Atenas, por su padre, y de Soln por su madre.
Fu discpulo de S C R A T E S , maestro de A R I S T T E L E S , contemporneo de S F O C L E S . E U R P I D E S ,
MENANDRO, ARISTFANES, TUCIDIDES, JENOF O N T E . P R A X I T E L E S , de todo ese hermoso cenculo de
hombres de genio que Pericles haba sabido reunir en Atenas.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

49

Su primer maestro fu un cierto Dionisio acerca de


f|uien poco se sabe si no es que le ense la Gramtica e
hizo nacer en l ese profundo conocimiento de la armona
del lenguaje f|ue caracteriza su estilo.
Aluy jo\en an, Platn se entreg a la poesa y escril)i cantos y aun tragedias, pero a los diez y ocho aos oy
las enseanzas de S C R A T E S v la filosofa lo cautiv. Destruy entonces todas las obras de su juventud, las sacrific
a su nueva vocacin y priv as a la posteridad de admirar
obras indudablemente hermosas a juzgar por la belleza con
(|ue se exj^resaba aun cuando poco se esforzaba para agradar por el estilo.
CR-VTTLO le ense las teoras de H E R A C L I T O , y
Platn estudi los Eleatas, los Jnicos, J E N O F A X E S
ANAXAGORAS y P A R A I E X T D S .
vSOCRATES lo distingua y lo apreciaba, pero si lo influenci en el estudio de la moral de los hombres, no le conuuiic, dichosamente, su desprecio de la ciencia.
Plat(')n se cambi(') l)ien ]>ront en algo ms (|ue un
simj^le auditor del maestro; vulgariz sus enseanzas pullicndolas en clebres dilogos en los que hablaba SC R A T E S en el estilo de Platn, a tal punto que el maestro mismo, al leer sus ideas tan bien traducidas, se exclam : " P o r ^Minerva! Qu hermosos discursos me hace decir este joven!"
Cuando S C R A T E S fu injustamente condenado por
el rigor religioso que, como 3'a lo hemos visto, cometa abusos hasta en Atenas, (]ue goza de tanta fama de libertad ideolgica. Platn indignado abandon su ciudad natal. Eml)rendi ent(jnces inia ^erie de largos viajes f|Ue lo llevaron a
Italia, a Egipto y (juizs a Persia.
Estuvo as en relaciones con E U C L I D E S DE MEGARA, con . V R Q U n W S D E T A R E X T O que le ense las
teoras pitagricas, con T E O D O R O D E C I R E X E , con
E U D O X I O D E C X I D E y con muchos astrnomos egipcios.
Despus de diez aos de ausencia, en 390, regres a
Atenas pero fu para ausentarse de nuevo, pocos meses des4 Scliurmann.Historia de la Fisica.

50

ANALES D LA UNIVERSIDAD

pues, e ir a Sicilia donde reinaba el tirano Dionisio el Antiguo.


Los abusos que cometa ese monarca provocaron severas crticas de Platn, lo (jue le hubiera seguramente costado la vida si no hubiese intervenido en su favor su amigo
Din, yerno de Dionisio. Este lo salv de la muerte pero
no de la esclavitud 3^ es as que el filsofo fu vendido y lle\ a d o a la isla de Egina donde Din, su bienhechor, pudo
rescatarlo.
Segn algunos autores, Platn no habra sido vendido
como esclavo per Dionisio ni rescatado por Din de Siracusa, pero, despus de haber escapado de la muerte gracias a
la intervencin de ste, el filsofo, que haba sido recomendado a un embajador de Esparta que volva a su patria, 10
habra acompaado siendo traicionado y abandonado por
l en la isla Egina donde era tal el odio hacia Atenas
que cualquier ateniense que desembarcase en sus costas era condenado a muerte. Segn estos mismos autores,
los jueces de Egina habran reconocido al clebre filsofo
y en vez de condenarlo, lo habran vendido a un habitante
de Cirene, Aniceric, quien a su vez le devolvi la libertad sin
aceptar rescate alguno y pronunciando estas admirables palabras : "Los atenienses no son los nicos en conocer a Platn ni los nicos dignos de ayudarlo".
En 388, de vuelta en Atenas, abri su escuela en los
jardines de Academo por lo que le dio el nombre de "Academia". Es all que el maestro daba sus conferencias y reuna a sus discpulos, organizando banquetes, comidas frugales que nada tenan de festines ni de orga, donde los vinos eran reemplazados por ''elevadas conversaciones llenas
de elevadas ideas".
Con la muerte de Dionisio el Antiguo el poder de
Sicilia pas a su hijo, joven inexperto que prefiri dejar este cargo a su cuado, Din.
Este se apresur en llamar a Platn para que sus enseanzas y sus consejos pudieran hacer de Dionisio el Joven un monarca consciente.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

51

Platn volvi a Sicilia de la que tena tan tristes recuerdos y encarg a su discpulo H E R A C L I D E S D E
P O N T O , de la direccin de su escuela.
En un principio, todo sucedi como se esperaba. El
joven monarca trat de satisfacer a su pueblo, guiado por
el espritu democrtico del filsofo hasta que, en 365, inducido por cortesanos celosos del poder de Din. desterr a
^u cuado a pesar de las protestas de Platn, quien, disgustado por esta accin, no quiso aceptar ms su hospitalidad
y volvi a Atenas.
Dionisio, sin embargo, extra a su fiel consejero v lo
mand llamar por A R Q U I T A S accediendo a su condicin
de perdonar a Din. Platn volvi entonces a Sicilia pero
como Dionisio no cumpliera con su promesa, abandon para siempre esa isla y regres definitivamente a Atenas
mientras (jue su discpulo Dionisio el Jo\en impona a sus
subditos una tirana infanie.
La buena influencia de las enseanzas de Platn no
tard, sin embargo en hacerse sentir en Sicilia: En 357,
Din derrot al tirano y de\'olvi la libertad a los Siracusancs, pero su ])oder dur slo tres aos, pues en 354, fu
asesinado por Calipo. Despus de su muerte sus amigos y
parientes recurrieron de nuevo a Platn, que les dio indicaciones para la reorganizacin de la isla.
Platn no vivi mucho despus de su vuelta de Sicilia y, cuando sus despojos mortales fueron enterrados en los
jardines de la Academia, que tanto haba animado con sus
lecciones, Atenas entera estuvo de duelo; el da de su nacimiento fu consagrado fiesta solemne; Mitrdates fij sus
rasgos en el mrmol y en su tumba se inscribi; "Esta tierra contiene el cuerpo de Platn. El cielo contiene su alma
dichosa. Todos los hombres honestos deben respetar su virtud."
Al juzgar la obra cientfica de Platn, debemos sealar, en primer trmino, que sta inicia un perodo nuevo de
histeria de la ciencia griega, pues inaugura el perodo "escrito" o sea el perodo del cual han sido conservadas, sino todas, nnichas obras que permiten seguir con mayor certeza
la evolucin intelectual.
j

52

ANALES D LA UNIVERSIDAD

No cabe extendernos aqu en el estudio de las teoras


filosficas de Platn y slo podemos escoger entre ellas algunas ideas relacionadas con la Fsica. Entre ellas citaremos
su teora de la visin.
P I T A G O R A S , como ya lo hemos visto, pretenda que
los rayos luminosos o visuales salen de los ojos y llegan a
los objetos que rodean como especies de tentculos (teora
de los rayes visuales). D E ^ I O C R I T O , al contrario, crea
([ue los rayos luminosos provienen de los objetos y ])enetran
en los ojos para formar la imagen (teora epicrea de las
imgenes) .
Platn adopt una teora conciliadora en que admita
la existencia de dos clases de rayos, los unos emanados de
los ojos y los otros de los objetos y atribua la formacin
de la imagen al encuentro de estos rayos (teora de la sinaugia de Platn).
Ms importancia tiene, sin duda, para la ciencia, el
enunciado de la ley principal de la ptica hecho por l o
por los discpulos de su escuela, ms o menos en los siguientes trminos: La luz se propaga en lnea recta y al reflejarse, el ngulo de reflexin es igual al ngulo de incidencia. En este campo de la ptica, debe recordarse tambin, que Platn conoca la reflexin de la luz en espejos
cncavos cilindricos.
La opinin de Platn sobre la atraccin de cuerpos livianos por el mbar, era que esta atraccin se debe a una
aspiracin semejante a la de nuestra respiracin. Sobre el
magnetismo, estaba de acuerdo con T A L E S y D I O G E N E S
en atribuirlo a un espritu especial, una fuerza consciente,
pero observa que la piedra comunica su propiedad al hierro
(induccin magntica).
Acerca del equilibrio de la Tierra su opinin concuerda con la de A N A X I M A N D R O , expresndola as: "La
Tierra no necesita ni del aire, ni de ningn apoyo para no
caer. Se mantiene por su propio equilibrio en el cielo que la
rodea por todas partes igualmente". Conoca la esfericidad
de la Tierra, de la Luna y del Sol y la rotacin de la Tierra alrededor de su eje, y emiti la idea del sistema heliocntrico.

ANALES DE; 1.A UNIVERSIDAD

55

Platn tena un concepto bastante exacto de la importancia de la experiencia en la ciencia y, aunque contradicindose a veces, afirmaba que ''ella debe ser el fundamento de todos nuestros discursos". Si, a pesar de estos conceptos, el gran discpulo de S C R A T E S no ha llegado a hacer progresar la ciencia ( i ) tanto como podra haberse esperado de l y hasta se considera, su influencia como "desastrosa", es que un espiritualismo excesivo lo alejaba
de la observacin cientfica de la naturaleza.
Platn admita la posibilidad del vaco artificial, pero
afirmaba que no poda existir en la naturaleza salvo en los
pequesimos espacios que separan las partculas ltimas de
los cuerpos. Consideraba que no pudiendo existir el vaco ms all de la atmsfera, los espacios celestes estn ocupados por un aire ms tenue: el ter.
Diferenciaba los cuerpos por las diferencias de su peso y llamaba "Esttica" el estudio del peso de los cuerpos.
Hizo ciertas afirmaciones acerca del movimiento progresivo y el rotativo, y observ la conservacin del plano
(le rotacin en el movimiento de un trompo.
Consider que no puede estudiarse la accin de un
cuer})0 sobre otro si no existe un contacto entre dichos cuerpos. Descrijje con precisin el trasiego de un lquido por medio (le un hilo de lana (capilaridad).
En acstica, Platn sigue fielmente a P I T A G O R A S .
En el estudio del calor, distingui claramente el calor, efecto del fuego, causa, y afirm que el calor proviene del Sol
pero (|ue tambin lo produce el movimiento y el frotamiento. El fuego se introduce entre las partculas de los cuerpos
y las separa (dilatacin), y cuando se retira el fuego, el aire lo reemplaza y rene las partculas (contraccin), pues no
debe considerarse el fro como algo distinto del calor; es un
grado relativo del calor.

(1) Dampier-Dampier, ''Historia de la Ciencia" p. 42.

54

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

He aqu pues algunos de los muchos datos cientficos


que se encuentran expuestos en las obras de Platn y que
sirvieron de base a muchos estudios posteriores en la Antigedad y en la Edad Media.

EUDOXIO DE CNIDO
(408-355)
E U D O X I O , mdico famoso, gegrafo, astrnomo,
matemtico, filsofo y legislador griego, que naci en Cuido (Asia Menor) 408 aos a. de J. C. y muri en 355, ocupa el tiempo que media entre PLATOX^ y A R I S T O T E EES.
Discpulo de A R Q I T A S en matemticas y de PLAT N en filosofa, fu expulsado de la escuela de este ltimo pero se ignora la razn que provoc tan radical medida.
Recomendado al rey de Egipto, N^ectanabis II, por el
rey de Lacedemonia, Agesilao, Eudoxio pas en aquel pas
unos trece aos, dedicndose al estudio. \"uelto a Grecia, lo
cubrieren de gloria y, con un ncleo numeroso de discpulos, fund su escuela.
Sus obras y su celebridad slo nos son conocidas por
referencias de los antiguos.
Parece que estableci un sistema cosmognico particular de concepcin tan curiosa como absurda a pesar de estar
basado sobre clculos matemticos de bastante exactitud ( i ) .
Conoca ya la duracin del ao de 365 54 das que fu establecida por el calendario juliano impuesto por Julio Csar y que fu conservado hasta el siglo XVI.
En msica, debe observarse que Eudoxio haba estudiado las relaciones numricas entre los sonidos.,

(1) Vase Hoefer "Hist. de l'Astron."^ pg. 135.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

55

ARISTTELES
(384-322)
Hasta ahora los filsofos de quienes hemos hablado
no podan, por la falta de mtodo debida a sus conceptos
mismos, hacer progresar rpidamente la ciencia. Fu A R I S T T E L E S quien supo reunir los conocimientos dispersos,
organizarlos y hacer de ellos la base de nuestra ciencia.
Este gran filsofo naci en Estagira, colonia griega de
Tracia, en el ao 384 antes de nuestra era y muri en Clcide en 322.

.ARISTTELES
Cuando perdi su padre, mdico de mucho valor, tena diez y siete aos, y su tutor, homl^re honesto e inteligente, no se opuso a sus deseos de dedicarse al estudio.
Aristteles fuese entonces a Atenas donde se hizo discpulo de P L A T N , bajo cuyas enseanzas permaneci casi veinte aos. Platn reconoci en ese adolescente dbil,
tmido V fie voz balbuciente a un espritu superior, y, admi-

56

ANALES T>t LA UNIVERSIDAD

rado por su amor al estudio, exclam un da: "Para algunos se necesitan espuelas pero, para Aristteles se precisa un
freno''. El nico reproche que el maestro haca a su distinguido alumno era el exceso de refinamiento de su vestir y
sus modos afeminados.
Despus de la muerte de P L A T N , acaecida en el ao
347, Aristteles emprendi un viaje a Asia ]\Ienor. Pas
tres aos en la corte de Hermias, tirano de Atarme, en
IMsia, y, cuando ste fu asesinado por orden del rey de
Persia, el filsofo se cas con su hija Fitias, llegando a salvarse a tiempo con ella de las persecuciones de los espas
persas, fluy a Aitilena. capital de la isla de Lesbos, donde
pas los dos aos ms tranquilos y ms felices de su vida.
En el curso de su viaje conoci a Filipej de Alacedonia,
quien, poco desjjus, lo encarg de la educacin de su hijo
Alejandro, ofrecindole en pago, entre otros valiosos premios, el que ms deba satisfacerlo en su patriotismo: la reconstruccin de la ciudad nativa del filsofo, que haba sido asolada por el rey de Macedonia mismo, la restitucin de
las propiedades, la libertad de los esclavos y la amnista para los fugitivos.
Aristteles pas ms de doce aos enseando al joven
.Vlejandro. la IMcral, la Literatura, la Poltica, las Ciencias
Naturales, la Fsica y la Medicina. Daba sus clases en un
l)osque inmediato a Alieza y supo despertar con ellas,' en el
espritu de su real alumno, amor y admiracin hasta el punto que el prncipe sola decir: '"No amo menos a Aristteles que a mi padre, pues s del uno he recibido el vivir, del
otro he recibido el vivir bien." Este afecto se fu sin em]:argo enfriando y una prueba de ello es que, cuando Alejandro emprendi su guerra contra los persas, Aristteles, que ya tena ms de cincuenta aos, volvi a Atenas y
dej a su sobrino C A L I S T E N E S ocupar su puesto cerca del
monarca.
Fund entonces en Atenas su clebre escuela que estableci en el Liceo, pues la Academia de P L A T N estaba
ocupada por su amigo y compaero de viaje en Asia Menor,
J E N O C R A T E S . En los jardines del Liceo, el filsofo daba
sus enseanzas bajo forma de amenas discusiones y pa-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

57

sendose rodeado por sus alumnos, quienes- recibieron de all


el nombre de "peripatticos" o ''caminadores". Es asi que durante trece aos, el genio ms amplio de la antigedad comunic su saber y sus ideas a sus numerosos adeptos, por
la palabra, mientras las propagaba a todo el mundo civilizado por sus escritos de profunda sabidura.
Aristteles fu acusado de ingratitud hacia su maestro
P L A T N . Su amistad y su respeto para ese filsofo son
sin embargo, indudables y si atac a veces con dureza y an
ejuivocadamente las teoras y el mtodo de enseanza de
aquel a ([uien tanto deba, fu sto ingratitud o amor
a la verdad? Aristcjteles mismo contesta a la pregunta con
esta frase: "Soy amig(^ de Platn, pero amj ms an a la
\erdad".
Alejandro no se olvidaba de su preceptor y, desde las
lejanas tierras a las que sus expediciones lo llevaban, le enviaba todas las curiosidades que encontraba y tambin lo ayudaba materialmente. Pero Calstenes empezaba a molestar al
rey triunfante y adulado, por sus continuas criticas a su
vida licenciosa, por su poco amor a los Macedcmios, por sus
severas doctrinas de sofista 3' su odio nunca disfrazado a los
cortesanos que se granjeaban los favores del joven monarca
a fuerza de bajezas. Por otra parte, la en\'idia que la merecida faiua de Calstenes despertalja, provoc numerosas calumnias (|ue indispusieron completamente a Alejandro. En
este estado de espritu, el monarca dio crdito a una acusacin segn la cual el filsofo habra tomado parte en una
conspiracin y lo conden a muerte. Esto provoc naturalmente una ruptura completa entre Aristteles y su alumno,
(pie ahora exclamaba, olvidadizo de todo lo que deba al
maestro: "Castigar al sofista, a los cpie aqui lo enviaron
y a los (pie dan acogida a los traidores contra mi".
Cuando, despus de la muerte de .Vlejandro, el tica
regocijada se entregaba a un movimiento libertador, a pesar de la ruptura entre Alejandro y .Vristteles, ste pareci sospechoso por haber nacido en ]\acedonia y sobre todo por haber sido amigo del opresor de Grecia. A estas sospechas de los patriotas se agregaron los odios de los fan-

58

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ticos que vean en su filosofa un ataque a las creencias tradicionales.


Aristteles al)andon entonces Atenas, seguido por
muchos discpulos a quienes dijo, recordando la injusta
muerte de S C R A T E S : "Quiero salvar a los Atenienses
de un segundo crimen contra la Filosofa". Fuese a Calcis,
en la isla de Elbos, y all muri poco^ despus, dejando a
T E O F R A S T O la direccin de su escuela.
Entre las numerosas obras que atribuimos a Aristteles y que no sen sino la mitad de las que desaparecieron, sera difcil separar exactamente lo que le es personal de los
comentarios y am]){'ificaciones agregadas por sus sucesores.
Aport al estudio, por su espritu metdico, tres grandes innovaciones: las bibliotecas, los diccionarios y las ilustraciones. Con la ayuda de Alejandro, pudo reunir un gran
nmero de objetos curiosos y de libros antiguos que constituyeron la primera biblioteca que se conociera en la antigedad y (|ue fu bien pronto imitada en muchas ciudades
de Grecia, de Egipto y de Asia Menor. Pens un dia en clasificar sus apuntes sobre temas variados y, para su facilidad, las coloc por orden alfabtico, inventado as el diccionario, hasta entonces desconocido. Imagin en fin acompaar sus explicaciones con dibujos y esquemas, en sus tratados de fsica e historia natural, pero, desgraciadamente,
estas ilustraciones no pudieron ser encontradas y muchas
de las explicaciones de este extraordinario erudito han (piedado por esta causa en la ms profunda obscuridad.
Aristteles llivida sus enseanzas, tanto orales como escritas, en dos categoras: i'', las obras exotricas o condensaciones del pensamiento del autor, sin preocupacin de la
forma, y difciles de entender sin sus comentarios, y 2", las
obras exotricas de menos profundidad, de forma ms cuidada, y especies de obras de vulgarizacin dirigidas al comn de los lectores.
Comprenda en la filosofa todas las ciencias menos la
historia y divida a stas en ciencias especulativas y ciencias prcticas, o sino en : lgica, fsica y moral.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

59

Entre las ciencias especulativas la que ocupa el primer


lugar es la metafsica o filosofa primera, llamndose filosofa segunda a la fsica o estudio de la naturaleza.
Las obras que nos quedan de l sobre fsica estn formadas por ms de cincuenta volmenes entre los cuales citaremos : Lecciones de Fsica, Tratado del Cielo, Meteorologa, Tratado del Mundo, Historia de los Animales, Acstica, Tratado de los Colores, Mecnica, Historia de las
Plantas.
Si la filosofa de Aristteles, que no nos cabe estudiar
aqu, es indiscutiblemente grandiosa y puede ser considerada an como uno de los sistemas ms profundos emanados
del espritu humano, su obra cientfica propiamente dicha,
que nos interesa principalmente, no merece tanta considecin. Su estilo seco y riguroso contrasta mucho con el de
Platn, agradable y potico, y esto fu el origen de muchas
crticas del discpulo hacia el maestro. Su valor cientfico
intrnseco no es tan considerable como aparenta, pues su
obra consiste principalmente en haber reunido todos los
conocimientos de su poca demostrando una erudicin extraordinaria, si l^ien algo superficial y, a veces, incoherente.
Se ol)ser\-a en toda la obra cientfica de Aristteles un
gran respeto a la experiencia, cosa que ya se nota en las obras
de P L A T N , pero al mismo tiempo se encuentran en ella
principios tan dogmticos, tan errneos y tan contrarios al
mtodo experimental, que hacen creer que Aristteles, aunque la ponderaba, no perciba claramente el valor de la ex]jeriencia en los tral)ajos cientficos.
En Fsica, consideraba tres principios de los cuerpos:
la materia, la forma y la privacin o sea la exclusin de todas las formas posibles con excepcin de las que tiene momentneamente. Consideraba como cualidades primordiales:
lo seco, lo hmedo, lo fro y lo caliente.
Merecen consideracin varias ideas de ese filsofo sobre la cada de los cuerpos ( i ) . las palancas, las balanzas,
los fenmenos de solucin v de fusin, la conductibilidad
fl)

Vase la biografa de GALILEO.

60

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

del calor, la propagacin de la luz y los mtodos de medida


de la circunferencia de la Tierra.
Su tratado de Mecnica es el nico en la Antigedad
f|ue contiene los principios de esa ciencia expuestos con criterio terico o sea sin inters en las aplicaciones.
En esta Mecnica, estudi el movimiento, cpie consideraba, en forma confusa, como '"la transferencia de la existencia potencial en existencia actual". Cada cuerpo tiene, segn l, un lugar determinado en la naturaleza y, desarrollando esta idea de los Eleticcs (Jenofonte, Parmn^'des).
lleg a la conclusin de (jue t(;do cuerpo que se dirige hacia
su posicin natural lo hace sin necesidad de fuerza motriz,
mientras que sta es necesaria cuando se trata de otros iv:ovimientos o sean movimientos provocados artificialmente.
El primer movimient'), el natural, es uniformemente acelerado, mientras que el segundo, el artificial, es uniformemente retardado.
Aunque no est expresado' en forma terminante,
puede deducirse de sus afirmaciones poco precisas cjue consideraba la fuerza igual al producto de la resistencia por la
velocidad. No podia admitir entonces la supresin de esa
resistencia, ya que dara un valor infinito a la velocidad, y
deba pues rechazar la posibilidad del A'acio. Este concepto
de fuerza impona adems la admisin de que, a resistencia igual (forma y volumen iguales), dos cuerpos cadentes tienen velocidades proporcionales a sus ijesos, falsa
afirmacin que pareca comprobada por los hechos para
(juien no sometiera la ciencia a una severa comprobacin
experimental.
Admita, como P L A T N y PITACxORAS, que era necesario el contacto entre les cuerpos para c|ue puedan ejercer accin uno solire otro. En su estudio de la palanca se
encuentra en forma ms o menos confusa o contradictoria el teorema de la composicin de las fuerzas rectangulares, la admisin como evidente del equilibrio de la palanca de brazos iguales, una exposicin vaga de la ley general
de equilibrio' de esta mquina y el esbozo de la ley de li
inercia, del principio de las velocidades virtuales y del paralelogramo de los movimientos.

ANALS Dt LA UNIVERSIDAD

61

lln su mecnica se halla tambin la teora de Aristteles sol:re la trayectoria de los proyectiles (i'-' - un moA'imiento ascendente artificial, 2" - un movimiento horizontal
mixto, y 3"-un movimiento descendente natural). Esta teora fu admitida hasta el siglo X\"I o sea hasta su rechazo
por T A R T , \ G L L \ y GALILEO.
Pero el mrito ms grande quizs de la influencia cientfica (le Arist)teles consiste en haber separado las ciencias
distintas, en haberlas aislado una por una, fuera del saber
confuso y general del filsofo, dando as al estudio la base sobre la cual descansa todava.
Esto ha lle\'a(lo muchos historiadores a considerar a
Aristteles como el Acrdadero fundador de la Fsica. No
merece, sin embargo, ese ttulo, quien no ha dado a esta
ciencia ningn principio inicial sobre qu establecerla y
quien se ha limitado a agregar ideas personales, pero no fundamentales, a los conocimientos que ha recopilado sabiamente. Tiene el mrito de haber demostrado la necesidad
de aislar la Fsica de las otras ciencias, pero considerarlo por
esto como su fundador, sera exagerado y rebajara adems la gloria de .VRQUIMEDES, cuya influencia en Fsica ha sido indiscutiblemente superior y que merece el ttulo de fundador de esta ciencia por haberle dado principios indispensa]:)les a su desarrollo.
Por otra ])arte, Aristteles cometa el error de suponer
que las le^-es naturales son necesarias y fcilmente deducibles de axiomas que l elige demasiado arbitrariamente v
que lo alejaban frecuentemente de la verdad, como lo veremos al sealar algunas ms de sus afirmaciones.
Aristteles crea que el cuerpo en movimiento pierde
constantemente este movimiento como podra perder su calor y ([ue. para evitar (pie se detenga, es necesario reponer el
movimiento perdido. Crea que los cuerpos cadentes en el
\aco tienen una \'elocida(l uniforme, pues consideraba el
aire como causa del aumento de velocidad. Afirmaba tambin que esta velocidad es proporcional al peso del cuerpo
y al espacio recorrido. Los trabajos de GALILKO son el
ms elocuente desmentido de estos errores.

I'

I
'/'
/."

V
;
;
'

62

"

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Aristteles estaba convencido de que el aire tiene peso y. para probarlo, ])es primero un pellejo vaco y luego
lleno de aire. Cul no fu su admiracin cuando no<') (|ue
los pesos eran iguales! Repiti la experiencia muchas veces con el mismo resultado u ol)teniendo para el i)ellejo lleno un aumento de peso apenas perceptible. El principio dcscubierto ms tarde por A R Q U I M E D E S nos explica fcilniente la causa de esta observacin pues el pellejo lleno de
aire ])ierde en i^eso el peso' del aire que desaloja, igual al
(|ue contiene o un poco menor cuando aquel est algo com])rimido.

;.
J,;,
;,-
V
'

Quiso entonces el filsofo demostrar la pesantez del


aire por otro experimento: introdujo un pellejo vaco y otro
lleno de aire en el agua pensando, naturalmente ([ue el segundo, ms pesado, se hundira primero. Fu lo contrario
(|ue pas! El principio de A R Q U I M E D E S nos explica de
nuevo lo que Aristteles no pudo entender niuica. El pelleio vaci, de reducido volumen, pierde en peso el peso relativamente pequeo del agua (|ue desaloja, mientras (|ue el
])ellejo inflado, de volumen mucho mayor, pierde el peso
del gran volumen de agua que desaloja.

i]
;,;
|;
f
?;"
f'

Para explicar que los cuerpos ms densos que el air?


descienden y los menos densos se elevan. Aristteles se limitaba a decir que hay cuerpos positivamente graves cuyo
"lugar natural" es bajo y otros negativamente graves cuyo
lugar es alto. Es (jue Aristteles no tena concepto de la densidad, concepto introducido recin por A R Q U I M E D E S .

ir
J,,
V'
,
5^'
|,
;
y.
I
f
f-.

En ptica, fu el primero de los antiguos que diera una


teora razonable de la visin, pero al lado de este importante progreso cometa graves errores en la explicacin del arco iris, de las coronas y de los halos del Sol y de la Luna. Ex])licaba tambin que la luz es una consecuencia de la propiedad de transparencia de ciertos cuerpos como el vidrio, el
agua, el aire, que hacen ver los objetos que estn detrs de
ellos durante el da y los oculta durante la noche. Explical)a por otra parte, con mucha justeza. que la luz. como el sonido, necesitan un medio ]:)ara propagarse, pero crea que la
])ropagacin de la luz es instantnea.

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

65

Afirm (jue el calor es un elemento oculto, formado


por partculas animadas de un perpetuo movimiento, (jue separa las cosas heterogneas y une las homogneas, pero,
otras \eces, asegura que el calor no es mo^innento sino "la
excitacin del ter por el Sol y las estrellas".
En Acstica, saba ya que el aire es el propagador del
sonido, a ])esar de (|ue esta aseveracin no fu compro])ada
sino despus de unos dos mil aos, por el fsico alenicn GUERTCKE (1602-1686).
En Astronoma, Aristteles no admita la hiptesis
segin la cual la Tierra est dotada de un movimiento giratorio y, menos an, f(ue gira alrededor del Sol. Aport prucl;as experimentales convincentes de la esfericidad de la Tierra que va era conocida, mucho antes, por P I T A G O R - \ S ,
A N A X A G O R A S . FTLOLAO y sus discpulos, y era admitida ])or todos los intelectuales de acjuel tiempo.
No admita como D E M O C R I T O , el monismo de la
materia y de la energa sino que, como los Jnicos, defenda su dualismo absoluto. Se opona al atomismo y negaba
con energa la afirmacin de Platn acerca de pecpieos vacos entre tomos. Crea (jue la materia est constituida por
cinco elementos iniciales, uno ms f(ue E A P E D O C L E S ; dos
graves: la tierra y el agua, dos ligeros: el aire 3- el fuego, y
uno, ni grave, ni ligero, pero eterno e inmutable, inmaterial, sin movimiento ascendiente ni descendiente pero slo
rotativo: el ter, la "quinta essentia", concepto que fu perjudicial al desarrollo de la Fsica.
Llevando ms lejos su razonamiento, elevndose a la.^
ritas e ilusas esferas de las especulaciones, llegaba a establecer (|ue el agua es el ojo de la materia y ms particularmente la pupila; el aire, su odo; una mezcla de aire y agua,
su olfato; 'la tierra, su sensacin; el fuego, un elemento que
coniunica ardor y animacin a los dems.
Habl tambin en sus obras, de magnetismo y de electricidad y demostr conocer la magnetizacin temporaria del
hierro dulce.
He acpi, pues, algunas de las muchas afirmaciones relacionadas con la Fsica, que se encuentran en la vastsima
cEra de Aristteles. Durante casi tres siglos despus de su

64

ANALIS DE LA UNIVERSIDAD

muerte, los naturalistas no dieron mayor importancia a esta


obra, pues preferan dejarse guiar por los escritos del maestro P L A T N . Ms tarde, la obra de Aristteles se impuso
en forma tal, ([ue sus aciertos mejores y sus errores ms
groseros fueron admitidos por igual como dogma indiscutibde, como cimiento inconmo\'iljle de la ciencia. Y esta influencia no disminuy hasta (|ue genios como S T E V I N ,
K E P L E R O , GALILLO, llegaron a quebrantarla y librar
de eila a la ciencia, inaugurando asi el perodo moderno de
desarrollo cientfico.

TEOFRASTO
(371-28)
T E O E R A S T O , amigo, discpulo y sucesor de ARIST T E L E S , naci en Eresos (Isla de Lesbos) 371 aos antes de J. C. y muri en Atenas en 286.
Era hijo de un j'jobre obrero, pero empez, sin embargo,
sus estudios en su ciudad natal con un cierto Leucipo que no
debe ser confundido con el clebre filsofo del mismo nombre. Luego fuese a Atenas donde encontr la escuela de
P L A T N V tuvo i)or condiscpulo v.ms tarde por maestro
a ARISTTELES.
Cuando ste se fu a Calcis, dej la direccin de su escuela a Teofrasto, que le sucedi tambin despus de su
muerte.
Orador magnfico, hombre ser^icial, tmido y virtuoso, de una erudicin slo comparable a la de su maestro, y
ms metVlico (|ue l todax'a, Teofrasto supo ele\'ar a ms
(le dos mil el nmero de los alumnos de la escuela peripattica.
Atenas, sin embargo, ya no ofreca a los filsofos, la
misma proteccin que en sus tiempos de gran florecimiento.
La decadencia de su civilizacin se anunciaba por su desinters hacia las artes, las letras y las ciencias, enemigas todas
de sus gobiernos despticos.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

65

t
\'A
' ,S

Teofrasto. como sus grandes antecesitres A R I S T O T E LES, S C R A T E S y A N A X A G O R A S , fu acusado de impiedad ante el Arepago, pero supo defenderse con tanta
elocuencia que no S('>1() fu absuelto sino c|ue su acusador huhiera sido acusado a su \'cz y condenado pi^r ese altcj tribunal si Teofrasto mismo no se hubiera encargado de su detensa.
liste gesto de justicia del Arei)ag"o v el noble gesto del
filosofo no apaciguaron los odios de los fanticos hacia los
hombres de saber, y el arcone en el poder decidi vengarse
de la victoria de Teofrasto. desterranYlo a todos los filsofos
V clausurando todas las escuelas. Pero Atenas no haba ol\-ida(lo por completo sus tiempos de grandeza y este acto estupido provoc una reaccin enrgica, de modo c|ue cuando el
arconte hube terminado su corto mandato, los filsofos A'OI^ieron a ensear y fu con mayor entusiasmo que acudieron
a escucharlos los discpulos de todas partes del pas.

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La obra de Teofrasto no es absolutamente original y


muchas de sus ideas no son ms que inteligentes deducciones
de las de A R I S T T E L E S , aunque tambin hayan sido atri-'
buidas al maestro algunas obras del discpulo.
Siguiendo el mismo plano (|ue su maestro, escribi una
''Historia de las Plantas" similar a la "Historia de los Animales", y entre sus numerosas obras conservadas hasta nestros flas, se encuentran trabajos de ciencias naturales, astronoma, filosofa v matemticas.
En una de ellas, Teofrasto dice haber descubierto la
])ropiedad de produccin de electricidad de que goza el mbar. en un mineral llamado ''linkurion" o "piedra de lince",
]iero acerca del cual no da suficientes detalles para poder reconocerlo, aun(|ue algunos autores creen poder asegurar que
se trataba de la turmalina.
;\ Teofrasto sucedi ESTR.-VTON, como'jefe de la escuela peripattica; pero este fsico, materialista como los jnicos, trat de unir los conceptos antagnicos de ARISTOT E L E S y de D E M O C R I T O .
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Fu este el final de la escuela peripattica.

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Schuniiaiin.Historia de la Fsica.

66

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

EPICURO
(341-270)
E P I C U R O naci en Gargeta, cerca de Atenas, 341 aos
antes de J. C. y muri en la capital tica en 270.
Hijo de un modesto maestro, se educ en Samos y en
L\tenas. donde fu discpulo de J E N O C R A T E S .
Abri en Lmpsaco (Asia Menor) la escuela filosfica
que lleva su nombre, pero la traslad a Atenas despus de
algunos aos.
En Fsica, Epicnro ampli las teoras de D E J N I O C R I T O
v di el nombre de "tomo" a las partes constituyentes de
la materia, imaginadas por el clebre filsofo de Abdera.
Volvi pues a la teora ''materialista" y declar el princi])io
de la reaccin contra el idealismo de P L A T N y A R I S T TELES.
Escribi obras extensas sobre Fsica, entre las cuales
las ms importantes son "De la Naturaleza" y "Ept(;me
Grande", cuyos puntos principales se hallan resumidos en
una carta que el filsofo dirigi a H E R O D O T O y de la
cual transcribimos los siguientes pasajes :

"

"

"
"
"
"
"

"Nada se hace de nada o de lo (pie no existe, ])ues


de lo contrario, todo nacera de todo sin necesitar semillas. Si lo que se corrompe no pasara a ser otra cosa, sino la no existencia, todo se hubiera ya acabado. Pero el Universo fu siempre tal cual es hoy.
tal ser siempre y nada hay en que pueda convertirse; pues fuera del mismo Universo, nada hay a que
pueda ste pasar y por lo que pueda cambiarse. . . "
" H a y vacio, pues si no lo hubiese, el espacio y la
extensin, no tendran los cuerpos en donde estar, ni
en donde moverse, como es claro se mueven.''
'T)e los cuerpos, unos son concreciones y otros son
cuerpos simples con que las concreciones se forman.
Son stos indivisil)les e inmutables, puesto c|ue no
pueden ])asar todos a la no existencia; antes bien,
perseveran firmes cuando se disuelven con los compuestos. As los principios de las cosas, precisamente,

ANALES D LA UNIVERSIDAD

67

" son las naturalezas de estos cuerpos ''tomos'" e ''in" divisibles".


"El uni\'erso es infinito, ya por la magnitud del
" vaco, ya por la gran cantidad de estos cuerpos (to" mos).""
"Los tomosvse mueven continuamente. Deben tam" bien tener igual velocidad, cuando son llevados por el
" vaco sin chocar con nada, pues suponiendo que nada
" encuentran que les obste, ni los graves corren ms li" gero que los le^'es, ni los menores ms que los ma" yores; teniendo todos su conducto conmensurado o
'' propcrcionado y no hallando tampoco quien les im" pida ni el movimiento superior ni el oblicuo por los
" choques, ni el inferior por los pesos propios."
*'Los tt)mos no tienen principio ya f(ue ellos ^' el
" A'aco son causa de todo. Xo tienen ninguna cualidad
" excepto la figura, la magnitud y la gravedad."
Las ideas principales (pie se destacan de esta ex])osicin son la conser^^acion de la luateria, la existencia del ^'aco, la formacin de la materia por tomos eternos, infinitos,
animados de movinu"ento, lo infinito en extensin O' en nmero del Universo, v tal vez la identidad de velocidad de
cada en el ^'aco ])ara todos los cuerpos.
Todas estas ideas, que ya haban sido emitidas con superioridad de criterio, ]iero con menos difusin por DE^fOC R I T O E ABDERA, se encuentran exactamente repetidas en el ])oema "De la Naturaleza de las Cosas" de LUCRECIO.

EUCLTDEvS
('3i5--Ars)
E U C L I D E S DE A L E J A N D R L \ , uno de los ms grandes gemetras de la antigedad, naci en el ao 3 1 5 7 muri
255 aos antes de nuestra era.

68

ANALES D LA UNIVERSIDAD

Poco se sabe respecto a su vida ly el trabajo de los bigrafos ha sido dificultado por el gran nmero de personajes de la antigedad griega que llevan el mismo nombre; entre ellos se conocen un arconte ateniense, un mdicO', un escultor, un general espartano, y, sobre todo, al filsofo KUC L I D E S D E MEGARA, discpulo -de S C R A T E S y amigo de P L A T N , que ha sido confundido por muchos con el
clebre matemtico.

EUCLIDES
(Grabado del Siglo XVI)

Segn datos encontrados en algunas obras rabes y citas de contemporneos de Euclides, se puede creer que naci
en Tiro y que pas largos aos en Damasco, en Grecia, y
sobre todo en Atenas hasta que el rey de Egipto, Ptolomeo
E que rein de 323 hasta 283 y fu apellidado Ptolomeo Soter (el Salvador), lo llam a Alejandra donde se fundaba,
bajo los auspicios de ese protector de las ciencias, las letras
y las artes, la famosa escuela o Museo de Alejandra.
Euclides realiz, en Egipto, la parte ms importante de
su obra: es all que escribi sus clebres "Elementos de x\ritmtica y de Geometra"; all tambin dio sus lecciones en

ANAI.i;s m LA UNIVERSIDAD

69

que form grandes matemticos como A R O U I M E D E S y


E L I O D O R D E E A R S A , e hizo profuncTos estudios de
msica, ptica, mecnica y astronoma.
En sus "Elementos" reuni todo lo que los antiguos
haban establecido, le agreg sus descubrimientos personales
y dio a este conjunto un orden, una claridad, un mtodo, tan
perfectos que hasta nuestros das muy peco se ha modificado.
Segn una ancdota trasmitida por los autores antiguos,
Ptolcmeo quiso leer los "Elementos de Geometra'' de Euclides, sin preparacin matemtica alguna, leerlos, en fin,
como si fueran una novela o un libro de historia, pero^ cuando comenz la lectura, los hermosos razonamientos matemticos le parecieron ininteligibles. Llam entonces al autor de la obra y le pregunt si no exista algn medio ms
sencillo y ms rpido para llegar a entender las matemticas. Euclides, de carcter bondadoso, modesto y seryicial,
pero ante todo franco y enemigo de la adulonera, contest
sencillamente: "No, Prncipe; en matemticas no hay caminos especiales para los reyes".
Para juzgar de la obra de Euclides no debemos limitarnos al estudio de ese tratado elemental de geometra
f|Ue fu escrito con el nico fin de dar a los estudiantes de
la Escuela de Alejandra una iniciacin en las matemticas,
sino que deben leerse sus obras de matemticas superiores
como los "Data", sus tres libros de "Porismatibus" y lo
que queda de su "Tratado de las Secciones Cnicas".
Esta ltima obra nos obliga a citar aqu el nombre de
A P O L O N I O P E R O E O quien, despus de la muerte de sus
dos grandes predecesores E U C L I D E S y A R Q U I M E D E S .
continu su obra conquistndose el apodo de "el gran gemetra". Apolcnio naci en Perga (PamfiHa) y yiyi en
Alejandra bajo el reinado Ptolomeo Eilopator, hijo de Ptolomeo Eryegetes, reinado que se extendi de los aos
222 a 205 antes de J. C. Escribi una obra sobre las "Secciones Cnicas'' que es considerada como una de las ms
grandes de la antigedad.
El "Tratado de ptica" de Euclides se diyide en dos
partes; ptica y Catptrica o Specularia y Perspectiya. En
la primera, Euclides habla de la refraccin, la diferencia ab-

70

A\^AL:S T>t LA UNIVERSIDAD

solutamente de la reflexin y le atribuye el aumento aparente de los astros cerca del horizonte.
En esta misma obra comete el error de refutar la teora de la visin, casi exacta, de, A R I S T T E L E S , para vol\er a la de P I T A G O R A S , que admite la emanacin de rayos visuales del ojo.
Establece as que los rayos visuales caminan infinitamente y en lnea recta formando un cono, y que slo son
visibles los objett)s alcanzados por esos rayos, siendo su tamao en relacin con el "ngulo visual". En cuanto a la
ley de la reflexin, se refiere a ella como un conocimiento
ya perfectamente establecido y trata de explicar el arco iris
como una consecuencia de dicha ley.
En un estudio s(j])re la cada de IS cuerpos, establece
(|ue la velocidad de cada es tanto mayor cuanto ms raro
es el medio en que se efecta.
Como obra fsica de Euclides, cabe citar, en fin, sus
tratados "Sobre la ^Vtsica" y "Sobre la Divisin de la Escala Armnica", insjMrados en los trabajos de P I T A G O R A S .

A R I S T A R C O D E SAMOS
(310-264)
A R I S T A R C O naci en Samos en el ao 310 v niuri
hacia 264.
Fu probablemente el nico de los antiguos que considerara al Sol como centro fijo, alrededor del cual gira la
Tierra. Se ha atribuido a muchos otros y entre ellos a PIT A G O R A S y a P L A T N el honor de haber tambin defendido esa tesis, pero no se han podido probar claramente
tales afirmaciones.
Segn P L U T A R C O , el filsofo estoico C L E A N TO ( I ) , sucesor de Z E N O N , trat de hacer condenar a
(!) CLEANTO, filsofo estoico que naci en Assos (Asia Menor)
300 aos antes de J. C. v muri en Atenas en el ao 232.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

71

Aristarco acusndolo de hereja por no creer que la Tierra


es centro del Universo, pero, felizmente, sus malos propsitos
no fueron realizados.
A R I S T T E L E S consideraba ridicula y contraria a la
religin la teora heliocntrica y este juicio prevaleci en la
antigedad y en la edad media, hasta que C O P E R N I C O primero, luego K E P L E R O y Gx\LILEO, venciendo la oposicin ciega de los defensores de la religin, llegaron a convencer al munrlo de la exactitud de las enseanzas de Aristarco
de Sanios.
VITRUV^IO cita a Aristarco como inventor de un cuadrante solar de modelo perfeccionado.

ERATOSTENES
(276-194)
E R A T O S T E N E S , poeta, orador, filsofo, matemtico,
astrnomo y gegrafo insigne, naci en Cirene (Norte de
frica) 2^6 aos antes de J. C. y muri en Alejandra en
194.
Ptolomeo TIT lo llam de .\tenas donde resida, para cfrecerle la direccin de la Biblioteca de Alejandra y es
en esa ciudad que Eratstenes escribi sus obras inmortales de astronoma j'l geografa.
Fundador de la ciencia geodsica, y uno de los ms
grandes astrnomos de la antigedad, mereci de sus contemporneos el sobrenombre de "segundo Platn".
En su clebre obra "Geogrficas", hoy desaparecida, supo hacer de la geografa una ciencia, aplicndole las matemticas.
En esta misma obra se encuentra lo que ms celebridad
le ha dado, su medida de la circunferencia de la Tierra.
A R I S T T E L E S crea que la circunferencia de nuestro globo es de unos 400.000 estadios como lo afirmaban sus
contemporneos. A R I S T A R C O D E SAMOS la evaluaba
en 300.000 estadios y A R Q U I M E D E S admita esta ltima
medida como la ms exacta.

72

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Eratstenes obtuvo, segn sus clculos, un valor de


252.000 estadios, resultado casi exacto si se refera a estadios egipcios pues, en ese caso, su medida de la circunferencia equivaldra a 39.879.000 metros, lo que slo difiere de
unos 121.000 metros del valor considerado como exacto en
nuestros das. Pero conviene hacer observar que no s'abemos
a ciencia cierta, si se trataba del estadio egipcio cuyo valor es
de 50 tcesas 300 codos o sea unos 158 metros, o si se refera
al estadio olmpico que equivale a 125 pasos 95 toesas. 570
codos o unos 300 ^ metros. En este ltimo caso Eratstenes hubiera cometido un error de 6.644.000 metros.
Este punto ha sido largamente discutido y, si bien es
verdad que no se ha podido llegar a un criterio exacto al respecto, parece comprobarse cada vez ms que la medida de
Eratstenes ha sido expresada en estadios egipcios y fu pues
la ms aproximada de todas las que se han realizado hasta el
siglo pasado.

ARQUIMEDES
(287-212)
Naci A R Q U I M E D E S en Siracusa, en el ao 287 antes
de J. C. y muri en 212.
Pariente cercano del rey de Sicilia, Hiern, no' aprovech esta circunstancia para elevarse a altos puestos, cosa que
le hubiera sido fcil conseguir, pero prefiri dedicarse exclusivamente, al estudio de las matemticas y ms especialmente de la geometra, que desde su juventud lo haba atrado.
Poco se sabe acerca de su primera educacin, pero es de
suponer que fu muy completa, pues, muy joven an, fuese a
Alejandra para estudiar con E U C L I D E S y C O N O N DE
SAMOS y volvi de Egipto despus de haberse conquistado mucha fama por haber desecado pantanos por medio de
diques movibles, trabajo considerado hasta entonces, irrealizable.
Sicilia estal)a en una difcil situacin poltica entre Roma y Crtago, empeadas en las largas y crueles guerras p-

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

75

nicas, cuando un acontecimiento provoc la ira de Roma. El


poder de la isla habia sido usurpado por el general Hipcrates que quizo atraerse les favores de Cartago por cualquier
medio, y. para demostrar su odio a los Romanos, hizo degollar a todc-s los celnos romanos establecidos en Leontino.
La noticia de este acto l^rbaro fu recibida con justa
indignacin en Roma v se tomaron inmediatamente enrgicas medidas: IMarctj Claudio 3Iarcelo, cnsul romano, con
cincuenta pentarremes, atac por mar a Siracusa mientras
que el pretor Apio Claudio preparaba el ataque por tierra.

ABQUIMEDES
(Grabado del Siglo XVI)

Arqumedes puso entonces todo su saber al servicio de


su patria y dirigi la defensa de la ciudad durante los tres
aos que dur el sitio.
Sus contemporneos le atribuyen el invento de mquinas
formidables como gras provistas de ganchr)s enornies que
levantaban las galeras romanas y luego las dejaban caer y
destrozarse en la superficie del nar o espejos ardientes que

74

ANALKS DE I,A UNIVERSIDAD

concentraban sobre la flota enemiga los rayos solares hasta


l(;grar incendiarla.
Indudablemente, la mayor parte de estas aserciones han
sido exageradas ])or el patriotismo y la admiracin (jue este
gran gemetra y gran patriota supo despertar en sus conciudadanos. Mucho contribuy tambin a difundir esas fbulas
el terror pnico (pie los soldados romanos tenan a esos inventos, terror que llegaba a tal punto que bastaba que cual([uier ;,iqet() Ijrillante o extraj apareciera en las murallas de
la ciudad sitiada para ])ro\'Ocar en toda la flota sitiadora una
alarma extraordinaria.
T^a ])osi1)ilida(l de incendiar buques por medio de espejos ardientes ha sido muy discutida y ha tenido, hasta nuestrc^s das, muchos defensores ( T ) y detractores (2), ])ero la
duda seguir siempre sul)sistiendo aun(iue se ])ruebe que todos los imentos atril)uidos a Arqumedes sean realizables,
pues el gran gemetra no dej ninguna descripcin ni mencin de sus inventos a los que, sin duda, no atribua la misma importancia que a sus trabajes tericos.
Cualquiera sea la opinin acerca de la posibilidad de incendiar barcos por medio del calor concentrado por espejos,
el hecho relatado por los escritores del tiempo demuestra que
Arqumedes conoca el calor radiante v su reflexin, y
desde nuestro punto de vista, es esto lo ms interesante.
Todo el ingenio de Arqumedes, todos sus recursos de
defensa no pudieron impedir el xito de las armas romanas.
IMarcellus, a los ocho meses de sitio, ya haba cambiado este
en un bloqueo, tratando de reducir la ciudad por el hambre,
pero esta medida no fu eficaz. Aprovechando las orgas, a
las (jue se entregal^an en las fiestas de Diana los siracusos,
demasiado confiados en la inexpugnabilidad de su ciudad y
en los recursos de Arqumedes, ayudado por el partido romano dentro de la ciudad misma y por traiciones, el cnsul
(1) DIODORO SICULO, LUCIANO, DION, ZONARAS, GALENO, EUSTATIO, TZETSES, el Padre KIRSCHER (Geissen 1601-Roi-na 1680)/etc.
(2) KEPLER, NAUDE (1654-1729), DESCARTES, etc. (Vase
DTENS, "Ideas atribuidas a los modernos'')
j

ANALES DE I.A UNIVERSIDAD

75

IMarcelo se apoder por sorpresa de Siracusa y la abandon


a sus soldados que la saquearon cruelmente.
Arqumedes, ignorando la entrada de los romanos, estudiaba, tran(|uilu en su casa, cuando un soldado penetr en
eila y le intim(') la (jrden de seguirlo. Kl sabio le rog de esperar que terminase la resolucin de un problema de geometra que mucho le interesaba, pero el soldado, embriagado de
sangre e impacientado por la calma y la dignidad del matemticc;, lo atraves de ])arle a parte con su ancha es])ada.
Marcelo, (|ue admiraba al glorioso gemetra y cuyas rdenes de res])etar su persona no haban sido cumplidas, quiso
demostrar su indignacin ante el acto odioso e hizo elevar
una tumba suntuosa al inmortal filsofo y trat a la familia
can la mayor (listinci(')n.
Artjuimedes fu uno de los ms grandes matemticos de
la antigedad y nada ])uecle dar una idea ms exacta de la
amplitud de su saber, cjue esta frase ])ronunciada casi veinte
siglos despus de su nuierte por L E I B N I Z : '"Los que son
ca])aces de entender a Arqumedes admiran menos los ms
grandes descujjrimientos tle los ms grandes sabios modernos".
Sus trabaj(Ls de geometra, entre los cuales los ms conocii-los son su evaluacin de ro y su estudio de la cuadratura
del crculo, son ms notables an que sus descubrimientos de
fsica, pero stos le dieron ms celebridad por la influencia
inmensa que tuvieron sobre el adelanto de esta ciencia.
Dos de sus obras nos interesan especialmente a este respecto y pernn'ten dar a su autor el ttulo de fundador de la
fsica y de la mecnica. Estos importantes trabajos son el
"Tratado del equilibrio de los planos o de sus centros de gravedad" y el "Tratado de los cuerpos flotantes", ( i )
La primera de esas obras contiene los principios fundamentales de la esttica; la determinacin matemtica del centro de gravedad del paralelogramo, del tringulo y del trapecio y la teora del equilibrio de las palancas que inspir al
(1) Vase:
genirr'ia) .

Obras

Completas de Arqumedes.

(Biblioteca

Facultad de In-

76

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ilustre siciliano esta clebre frase: "Dadme un punto de apoyo y mover el mundo".
Se cuenta que el rey Hiern, a quien Arqumedes ha1jia
liecho esta atrevida afirmacin, le rog demostrarla por alguna aplicacin prctica y que el sabio, aceptando el ruego
del rey, puso en movimiento por medio' de palancas y poleas,
a una galera cargada, que haba sido arrastrada a su lugar y
a duras penas, por una multitud de obreros del puerto.
Su trabajo solare balanzas ha desaparecido, pero sabemes, por citaciones hechas por H E R O N entre otras, que trat
en forma acertada el estudio del centro de gravedad y del brazo de palanca. Arqumedes demostr que el centro^ de gravedad de dos cuerpos se encuentra en la recta que une sus centros de gravedad respectivos.
Estableci ([ue pesos iguales suspendidos a distancias
iguales del centro de rotacin se equilibran y que dos cuerpos estn en equilibrio cuando sus distancias al centro de rotacin son inversamente proporcionales a sus pesos respectivos. Arqumedes demuestra haber conocido y haber utilizado ampliamente el concepto de "momento" que sirvi luego a
H E R O N en su aplicacin del "brazo de palanca potencial" y
es de observar que ambos conceptos fueron aplicados ms
tarde por L E O N A R D O D E VINCI y por GUIDO UBALDT, que no deberan pues ser considerados como sus inventores como loi hacen distintos autores.
Arqumedes tom como base del estudio de la mecnica terica, las leyes del equilibrio y fund as la Esttica
V la Hidrosttica. Olir de ese modo pues consideraba que
el movimiento no puede servir de base a la mecnica por([ue sus leyes iio pueden ser expresadas en forma tan simple
y tan racional como el equilibrio.
La segunda obra, el "Tratado de los cuerpos flotantes'',
contiene el famoso principio de Arqumedes y las condiciones de equilibrio de los conoides parablicos flotantes cuyo
estudio perfeccion S T E V I N . ^
Esta ltima parte es considerada por L A C R A N G E como "uno de los ms hermosos monumentos del genio de Ar([umedes porque contiene una teora de la estabilidad de los
cuerpos flotantes a la que los modernos han agregado poco."

ANALES DE LA- UNIVERSIDAD

77

Ha}-, acerca de] descubrimiento del principio de Aripimedes, una ancdota tan conocida que casi es intil volverla
a narrar: El rey Hiern habia entregado a un joyero una
cierta cantidad de plata y (jro para hacer una corona. Al
recibirla de las manos del artista, el rey achnir el trabajo pero rpiiso sin emiiargo, tener la seguridad de (jue ste haba
tmplead; todo el oro y la plata que se le haba entregado, y
de c|ue no hubiera reemplazado una parte del oro por un ])eso equivalente de plata. Los sabios que el rey consult, conocan procedimientos qumicos que les permitan determinar
jierfectamente la proporcin en c[ue los dos metales haban
sido aliados, pero mediante la fundicin de la corona y por
consiguiente la destruccin de esta obra de arte. Arqumedes entrevio de repente la solucin del problema estando una
maana en el bao y, frentico de entusiasmo, sali a la calle,
desnudo, gritando : "Eureka ! Eureka !" (Yo he encontrado')
Lo descubierto por Arcjumede? era que su cuerpo pordia en el agua una jiarte de su peso. De all naci en l toda
una serie de explicaciones sobre el equilibrio de los cuerpos
en los fluidos y las expuso en teoremas que tienen por consecuencia el famoso ]:)rincipio que todos conocemos.
En efecto, Arqumedes expre-a primero como postulado su concepto de todo l(|U!(lo libre, o sea desprovistoi de toda presin v no encerrado, como constituido' por partculas
en contacto unas con otras en tal forma que, estando en reposo, la menos comprimida tiende a ?er desalojada por la
ms comprimida, y que cada partcula recibe la presin de la
que se encuentra encima de ella. De acuerdo con este postulado, ptnelia c|ue la forma de todo lquido libre debe ser esfrica en su su]:)erficie siendo el centro de esa esfera el centro
de la Tierra. De all establece una serie de teoremas de los
cuales cabe destacar: Teorema 5 : Un cuerpo ms liviano que
un lquido se hunde con una profundidad tal que el peso del
cuerpo sea igual al peso del l(|uido desalojado. Teorema 6: Si
se mantiene el cuerpo sumergido en el l(|uido ste recibir
un empuje hacia arriba igual a la diferencia entre su propio
p.cso y el)peso del l(|uido desalojado. Teorema 7 : L'^n cuerp'o ms pesado que un lcjuidcj se hunde totalmente y, en el l-

78

ANALES DE t A UNIVERSIDAD

quido, pierde una parte de su peso igual al peso del liquido


desalojado.
Es de observar que si Arquimedes necesit establecer primero los distintos casos de equilibrio de los cuerpos para llegar al principio, en vez de sacar estos como consecuencia de
aqul, es que le faltaba saber que una presin ejercida sobre
un liiuido se trasmite en ste en todos sentidos, como lo estableci PASCAI^ ( I ) y anteriormente a ste lo saba S T E VIN.
\^ITRUV.IO, arquitecto romano que naci en 85, y a
quien se debe la ancdota que antes referimos, explica cmo
Arquimedes aplic su descubrimiento a la solucin del prol^lema propuesto por Hiern:
" Introdujo sucesivamente pesos iguales de plata v
" de oro en un vaso lleno de agua y compar los vol" menes de agua desalojada en los dos casos. Luego sub" mergi la corona y midi el agua desalojada por ella y
" por un clculo sencillo determin as la cantidad de oro
" y plata que la formaban."
G A I J L E O hizo observar que este mtodo es poco exacto, pues la aleacin puede haber provocado una dilatacin o
una contraccin de uno de los metales v que, adems, sera
muy difcil determinar en cada operacin los volmenes de
agua desalojada. Propone entonces el empleo de la balanza
hidrosttica y agrega que ste debe haber sido el mtodo seguido por Arcpimedes, pues est ms de acuerdo con el principio descubierto ]:)or l. Esta observacin de Galileo se rol)ustece con el hecho de que los joyeros conocen, desde la an.tigedad el mtodo de la referencia. Tenga G A L I L E O o VIIT^iLA^IO la razn, es indudable que el genio siciliano ha sido
el primer antiguo que tuviera una nocin clara de la densidad o peso especfico de los cuerpos, que no deben confundirse, como l lo hace notar, con el "espesor o viscosidad de un
l()uido".
Agreguemos an que Arqumides invent, perfeccion o
divulg el uso de un aremetro, del tornillo que lleva su ncm(1) Vase "Lcctures bcientifiques"' por J. Gay, pg. 91-100.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

79

bre, de la transmisin por engranajes, de una suspensin con


el mismo fin que la de CARDAN, del aparejo de poleas,
etc.
Estos mritos, agregados a los anteriores, lo proclaman
decididamente el ms ilustre fsico de la antigedad.
A pesar de ello, Sicilia olvid pronto al hijo que con tanto valor la defendi de la invasin extranjera y que tanta gloria le dio. Cuando Cicern fu enviado como cuestor de
Sicilia, habiendo preguntado donde se encontraba la tumba
de Arqumedes, para poder inclinarse ante los restos
de este genio inmortal, nadie pudo contestarle. Pero veamos
como C I C E R O X recuerda este episodio :
" Los siracusanos afirmaban que la tumba no exis" ta. Yo la encontr rodeada de espinas. . . Recorrien'do con la vista las numerosas tumbas que se encuen" tran cerca de la puerta de Agrigento, vi una pequea
"columna que se elevaba encima de un matorral y sobre
" la cual haba una esfera y un cilindro. Exclam ense" guida delante de los principales habitantes de Siracu" s que estaban conmigo: He aqu, creo, lo'que yo bus" caba." y el clebre orador romano agrega este repro" che : "Es as cmo la ms noble y en otro tiempo la
" ms docta fie las ciudades de Grecia, ignorara toda" ^a donde est la tumba del ms ilustre de sus ciudri" nos. si un habitante de Arquino no se la hubiera en" seado."
Arjumedes dej en Alejandra continuadores \ali()sr>:'
de su obra como C T E S I B I O , E I L O X y especialmente H E ROX. y la obra de esos sabios de la antigedad haba de ser
recogida quince o diez v seis siglos ms tarde por VlXCf,
STEA'TX V G . M J L E O '

80

ANALIS DE LA UNIVERSIDAD

CTESIBIO
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C T E S I B I O naci probablemente unos i8o aos antes


de J. C. en la ciudad de Alejandra. Slo lo conocemos por
referencias de \^ITRU\"IO.
Hijo de un l:)arbero, el clebre mecnico egipcio ejerci
el oficio de su padre durante algunos ailos, pero' los inventos
a (jue lo llev su ingenioso espiritu lo apartaron bien pronto
de esas tareas.
Se le atribuyen muchos inventos entre los cuales los ms
importantes son : un rgano hidrulico, la bomba aspirante e
impelente, que ms tarde fu empleada por los romanos como bomba de incendio, un fusil de viento y una clepsidra o
reloj, de agua.
Lo (jue ms nos interesa en estos inventos es, sin duda.
que Ctesibio ya tena un perfecto conocimiento de la elasticidad del aire que aprovechaba como fuerza en su fusil de aire
comprimido.
Segn una ancdota, C T E S I B I O habra observado la
compresibilidad del aire, estando todava en la barbera de su
padre, pues al bajar un espejo cuyo contrapeso resbalaba en
un tubo de metal, (lise cuenta que el aire contenido por el tubo ejerca una fuerza considerable.

FILN
(T70?)
F I L N D E BIZANCIO, contemporneo de C T E S I BIO y de H E R O N , vivi como ellos en Alejandra y. como
eUos influido por A R O U I M E D E S . se ocup de mecnica e
ingeniera figurando adems, en la Historia de las Matemticas.
Slo se conocen trozos de sus obras de ^Mecnica y de
Neumtica.

ANALES m LA UNIVERSIDAD

81

Por ellas vemos que, igual que C T E S I B I O , se intere


saba en la construccin de aparatos y luego trataba de encontrales una explicacin.
Como admjtia en general los conceptos de A R I S T T E L E S tanto en sus afirmaciones sobre el "lugar natural" de
los cuerpos como en sU ignorancia de la presin atmosfrica,
de la elasticidad y de la dilatacin del aire, sus explicaciones
raras veces son acertadas.
El mayor mrito de F I L N para la Historia de la Fsica es de podrsele atribuir la iniciacin de la historia del
termmetro por haber inventado el termoscopio ( i ) . E-^te
aparato consista en. un tubo de vidrio en U invertido de nv^do (|ue sus extrcm(;s penetren casi hasta el fondo, uno, en una
esfera cerrada hueca, de plomo y el otro, en un recipiente de
\ idrio conteniendo agua. Si se coloca la esfera de plomo en
el sol, el aire se dilata, sale por el tubo v hace burbujas en el
agua del otro recipiente. Cuando se enfra la esfera, la tensin del aire interior se Mielve inferior a la presin atmo'^frica en la superficie del agua y sta penetra en el globo de
])lomo. .\1 vob'er a calentar la esfera de i^lomo, el agua que
ahora contiene se elevar en el tubo de vidrio. Este' aparato
fu perfeccionado por H E R O X y hubo de servir luego do
i)ase a todos los tantees que dieron lugar, muchos siglos ms
tarde (siglo XX^'H), al invento del termmetro y en los cuales hervinieron VIXCL P O R T A . GALILLO, SAXCTO^
RIO. S A R P I , BACOX, F L U D D , V A X P I E L M O X T
D R E B B E L , etc.

HE RON

Puede asegurarse c(ue H E R O X (2) naci en Alejandra hacia el ao 155 ante.s de J. C. a pesar de las opiniones
(1) Vase H O P P E "Histoire de la Physique", obra que da singular
importancia a este sabio.
(2) H O P P E , obr. cit. pg. 218.
'i Schurmann.Historia de la Fisica.

82

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

distintas de algunos autores ciue afirman que vivi ms de


cien aos antes y de otros que suponen c[ue viva en el -iglo III de nuestra era.
Suele llamrsele H E R O N D E A L E J A N D R A o H E RON E L V I E J O para evitar el error, frecuentemente cometido, de confundirlo con un gemetra y astrnomo de
Ccnstantinopla del mismo nombre, que se denomin, por idntico motivo. H E R O N E L J O V E N .
Los detalles de la vida del clebre matemtico y mecnico de Alejandra son casi desconocidos y slo puede afirmarse que fu discpulo de C T E S I B I O (y mucho induce a
creer que fuera'hijo de ste) y que dirigi en su ciudad nativa
una escuela, no de filosofa como las dems escuelas del
liempo, sino un verdadero instituto de ciencias semejante a
los "politcnicos" modernos.

LA FUENTE DE HEDON

LA EOLIPILA

Hern fu, ante todo, el gran continuador de la obra


de A R Q U I M E D E S y su influencia se extendi hasta los
tiempos modernos conjuntamente con la de A R I S T T E L E S
y la de A R Q U I M E D E S . Sin llegar a dar a la experimentacin sistematizada el valor que merece, fu, tambin con
A R Q U I M E D E S , el sabio de la Antigedad que realizara
el mayor nmero de experiencias; y otro mrito de su mtodo de trabajo fu de haber sido el primer antiguo que siem-

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

85

pre citara las obras de donde sacara sus conocimientos o


referencias, siendo, pues, de gran utilidad para el historiador
de ciencias los informes que de tal modo nos ha dejado.
Los tratados elementales se limitan generalmente a atri
buir el -mrito cientfico de Hern a dos de sus inventos:
la fuente que lleva su nombre y la eolpila.
El primero de esos inventos es un aparato poco til
pero muy ingenioso que se encuentra en todos los gabinete >
de fsica y que demuestra que Hern conoca y utilizaba la
compresin 3^ la elasticidad del aire.
El segundo, la eolpila ( i ) , es un molinillo formado
por una esfera hueca ciue debe su movimiento giratorio a
la reaccin de la atmsfera sobre dos chorros de vapor que
salen de su centro en direcciones opuestas. Este pequeo
aparato es el primero en el cual se haya aprovechado la fuerza del vapor para producir un movimiento y un trabajo; su
inventor merece, pues, el ttulo de pr:mer precursor de la
mquina de vapor, como lo volveremos a expresar cuando
estudiemos ese importante invento. Hern no- slo emple
el va])or en su eolpila sino tambin utiliz el aire caliente
v explic adems con toda exactitud el ])or qu de la aspiracin de las ventosas, todo lo cual nos demuestra que tena
perfecto conocimiento de la dilatacin del aire por el calor.
No es de extraar, pues, fjue Hern, como A N A X A G O R A S .
creyera en la materialirlad del aire en lugar de considerarlo
como un "espritu" como lo hacan sus contem])orneos.
Como continuador de AROUTIMEDES admita que ese
aire material ejerce una presin sobre sus partes inferiores.
Observ taml)in cpie un cborro de agua tiene la pro])iedad de arrastrar el aire por donde pasa y es de,notar que
es?, propiedad recin tuvo utilizacin en el siglo XIX. cuando SPREX^GEL inventara su conocida bomba en 1865.
En mecnica, Hern dej una importante obra que trata
especialmente de construccin, pero en la cual estudia, y ampla los conceptos, de A R O U I M E D E S . Entre los muchos
(1) Vase en el estudio de "WORCESTER" la intervencin de Hern en la historia de la mquina de vapor.

84

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

problemas que estudia y resuelve, recordemos entre los principales : la composicin de fuerzas, de velocidades y de movimientos, el centro de gravedad, el plano inclinado. Enuncia
el principio de las velocidades virtuales en los siguientes trminos : "Las fuerzas y los tiempos estn en relacin inversa. . . Lo que se gana en fuerza se pierde bajo forma de
tiempo. . . "
Hern emple el concepto de brazo de palanca "potencial" o sea la perpendicular bajada del punto de apoyo a
la direccin de la fuerza, cualquiera sea la forma de la palanca, y emple en su estudio del equilibrio de la palanca
el producto de la fuerza por esa magnitud, aplicando, pues,
en forma precisa, el concepto'del ''momento esttico" ya creado por AROULAIEDES.
Los aparatos y los mtodos de medida de Hern eran
de tanta perfeccin que no pudieron ser mejorados ni por
los romanes ni por los rabes, que reconocieron en l al
gran maestro de la "mtrica".
En el calor, como acabamos de verlo al tratar de F I LN DE BIZANCTO. perfeccion el termoscopio imaginado por ste, dndole un dispositivo ms prctico o por lo
menos ms ingenioso.
En ptica, fu grande tambin su influencia y, como ya
lo dijimos en la Introduccin de este captulo, se conocen
sus obras de diptrica y de catptrica. En ellas encontramos
las primeras referencias precisas sobre el fenmeno de refraccin. Afirma que la luz sigue el camino recto por ser el
ms corto y que su propagacin no es,instantnea como generalmente se creia, sino que su velocidad es inconmensurabie y que es mayor que la de cualquier proyectil porque
tiene sobre los cuerpos la ventaja de tener una trayectoria
rectilinea. Estudia la reflexin y establece que: "Un rayo
de luz que pasa por dos puntos habindose reflejado entre
ellos, lo hace de tal modo que el trayecto sea el ms corto
posible" y, para ello, el ngulo de jncidencia debe ser igual
al ngulo de reflexin. Esas afirmaciones sobre la tendencia natural de la luz en buscar el camino ms corto no son
suficientes para considerar a Hern como lo hacen algunos autores como el precursor de M A U P E R T U I S en

ANALES D lA UNIVERSIDAD

85

el establecimiento del "principio del menor esfuerzo''. En


su estudio de la reflexin, Hern la explica diciendo que "la
luz se refleja en los cuerpos pulidos porque al pulirlos se han
tapado sus poros" y por lo tanto la luz no los puede penetrar.
Determin la reflexin y la formacin de las imgenes en los
espejos cncavos y convexos y se detuvo en la construccin
de espejos cilindricos.
Es completamente injusto, pues, limitar la vasta obra
cientfica de Hern, obra de tan prolongada y valiosa influencia, al simple invento de la eolpila y de la fuente que
]le\'a su nombre.

HIPARCO
(160-124)
H I P A R C O . el fundador de la astronoma como ciencia
matemtica, naci, segn algunos autores, en Nicea (Bitinia)
160 aos antes de nuestra era y muri en 124, y, segn otros,
vivi durante los reinados de Ptolomeo Ervegetes, Ptolomeo
Filopter, Epfanes y Filomter, o sea a fines del siglo HI
antes de la era cristiana.
Hizo probablemente sus primeros estudios en Nicea, visit Babilonia, luego se fu a Atenas, donde estudi con los
filsofos que frecuentaban an el Liceo y se estableci definitivamente en Rodas, donde escribi numerosas obras de
astronoma y algunas de matemticas, de trigonometra especialmente.
De sus grandes descubrimientos astronmicos, slo citaremos el del fenmeno de la precesin de los equinoccios,
su rectificacin de las medidas de E R A T O S T E N E S sobre la
oblicuidad de la eclptica, su medida exacta de la duracin
del ao y de la desigualdad de los das y su descubrimiento
de las paralajes. . .
En fin, Hiparco fu el primero de los antiguos que volvi a considerar todos los conocimientos astronmicos ya
adquiridos para someterlos a una severa crtica, rechazando,

66

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

como lo hiciera D E S C A R T E S tantos siglos despus, todo lo


que el clculo y la lgica no demostrara ser exacto.
Cabe, sin embargo, observar que ese gran astrnomo,
que quiso establecer y completar una ciencia que no estaba
sino en sus primeros pasos, ha cometido graves errores y,
entre ellos, la defensa de la teoria de la inmovilidad de la
Tierra.;

POSIDONIO
(143-49)
P O S I D O N I O R O D I O , filsofo estoico, poltico, Hterato, gemetra, astrnomo y fsico, naci en Apamea (Siria) 133 aos antes de J. C. y muri en Roma en 49.
Estudi en Atenas y estableci su escuela en Rodas,
donde sus trabajos astronmicos lo hicieron pronto clebre.
Entre los discpulos de su escuela se cuentan Pompeyo y Cicern.
Posidonio hizo una primera medida del grado de meridiano que le daba el valor de 240.000 estadios para la
circunferencia de la Tierra, pero despus rectific su medida y estableci el valor de 180.000 estadios, valor que
P T O L E M E O adoptaba tambin.
Posidonio fu uno de los primeros antiguos que emitiera ideas sobre la refraccin de la luz, aunque despus de
H E R O N , quien fu su predecesor, a pesar de la opinin contraria de autores que confundieron Posidonio Rodio con
P O S I D O N I O A L E J A N D R I N O , sabio que H E R O N cita
en sus obras.

CLEOMEDIO
(80?)
C L E O M E D I O , astrnomo y filsofo griego, naci probablemente unos 80 aos antes de J. C. Esta fecha parece

ANALES DU LA UNIVERSIDAD

87

ser la ms probable, a pesar de que ningn dato seguro haya


permitido establecerla en forma definitiva y que los historiadores coloquen el nacimiento de ese sabio en fechas que
oscilan entre lOO aos antes de J. C. y el ao 200 de nuestra era.
En ptica, Cleomedio expuso una teora de la visin
parecida a la de P I T A G O R A S , y una teora de la reflexin
y de la refraccin.
La refraccin de la luz era casi desconocida por los
antiguos. A R I S T T E L E S haba observado que un palo introducido en parte en el agua, parece quebrado, pero no
pudo explicar de ninguna manera el fenmeno. H E R O N y
P O S I D O N I O slo mencionan la refraccin sin mayor precisin. Cleomedio parece ser el primero que haya estudiado
seriamente la cuestin. Se refiere, como de un hecho ya conocido, al experimento de la moneda que, colocada en el
fondo de un recipiente vaco y observada de tal modo que
quede ocultada por uno de los bordes de ste, aparece a la
vista del observador, por refraccin, tan pronto como se llene de agua el recipiente. Agrega que, por la misma razn,
se ve el Sol despus de estar debajo del horizonte. Saba, en
fin, que el rayo se acerca a la perpendicular cuando pasa a
un medio ms denso y recprocamente, pero^ no da la menor explicacin en cuanto a la causa del fenmeno.
En astronoma, en medio de graves errores, escribi
comentarios interesantes sobre trabajos de sus predecesores
y especialmente de P O S I D O N I O , que fu quiz su maestro;
y aport nuevas pruebas de la esfericidad de la Tierra, ya
reconocida por todos.

LUCRECIO

L U C R E C I O , clebre poeta romano, naci 95 aos antes de J. C. y muri en Roma, su ciudad natal, en 52.
Su nombre debe figurar en una historia de la fsica, no
porque haya aportado algn descubrimiento a esta ciencia,

88

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

sino por haber trasmitido a sus conciudadanos, en un hermoso poema, teoras filosficas e ideas cientficas de origen
griego.
El hecho no es vulgar en la historia romana y hombres
como Lucrecio, V I T R U V I O . S N E C A , que en la historia
de las ciencias griegas pasaran inadvertidos, adquieren una
importancia capital en Roma, que tan pocos sabios tena.
Las teoras filosficas de E P I C U R O son casi las nicas que la clase culta romana haya conocido y, aun as, las
interpret tan mal, que pronto las transform en justificaciones para su corrupcin.
Lucrecio reprodujo ideas de D E M O C R I T O y E P I C U RO y, en su poema, se encuentran algunos datos cientficos de verdadero valor histrico.
Hablando de la imanacin del hierro, explic su accin
por torbellinos que emanan de su interior, adoptando as
una idea ya emitida por DEAOCRITO iy E P I C U R O y que
P L U T A R C O repiti ms tarde. Describe una cadena magntica formada por un pedazo de calamita mantenido por
un anillo de hierro que a su vez mantiene otro anillo poi
imanacin, y 'as sucesivamente hasta formar una cadena en
la cual cada eslabn mantiene el siguiente. Los antiguos conocan la atraccin ejercida por el imn sobre el hierro'pero
Lucrecio es tal vez el primero que haya hablado de la repulsin magntica. Saba tambin que el poder magntico
de la calamita'o del hierro puede ejercerse a travs de otras
substancias.
Partidario de la teora atomstica de D E M O C R I T O ,
atribua a los ^tomos formas distintas v as explicaba que
el ajenjo debe su gusto amargo a los ganchos acerados de
sus tomos y que la miel tiene, al contrario, un gusto tan
suave por tener tomos perfectamente redondeados.
En ptica, era ])artidario de la teora epicrea de la visin y ampli las ideas de E M P E D O C L E S , L E U C I P O ,
D E M O C R I T O y E P I C U R O . Saba ya que la luz solar est compuesta por varios colores.
En mecnica, explicaba que en el vaco todos los cuerpos caen con la misma velocidad.

AXAT.Ks DI; I.A UNIVKRSIDAD

89

SOSIGENES
(8c-?)
S O S I G E X E S , filsofo peripattico y ^astrnomo egipcio, naci en Alejandra unos 8o aos antes de J. C.
vSf cMK.ceii varias de sus obras y entre ellas un tratado
de la \'isin y tratados de astronoma, pero se recuerda ms
bien a este sabio por haber sido encargado por Csar de
la reforma del calendario.
L(;S romanos, y especialmente los sacerdotes, exigan
esta refcrma, juies con el a(3 de Rmulo. de 304 das, y a
jjesar de la reforma ya aportada por Numa (355 das), las
fiestas y los sacrificios caan en momentos distintos de un
ao para otro y, al cabo de muchos aos, ciertas ceremonias
tradicionales caan hasta fuera de su estacin. Los sacerdotes se vean entonces obligados a cambiar el orden de
es(;s oficios, lo (|ue ])rovocaba numerosas confusiones.
La reforma juliana consisti en atribuir al ao. 365 J4
das, repartidos en doce meses: Enero con T,I. Febrero (28
y 2Q cada cuatro aos). Marzo ( 3 1 ) , Abril ( 3 0 ) , Mayo
(31), Junio (30), Ouintilis (^,1), Sextilis ( 3 1 ) . Setiembre (30), ctulK-e (31 ), Noviembre (30) y Diciembre (31).
Los nombres de Ouintilis y Sextilis fueron reemplazados ms tarde ]X3r los de Julio (de Julio' Csar) y de Agosto
(por Augusto).
Sosgenes y MARCO F A B I O se encargaron de la tarea cientfica de la reforma del calendario y, en el ao 44
antes de J. C , entr en uso el calendario juliano, pero los
sacerdotes se equivocaron e intercalaron un da cada tres
aos en vez de cada cuatro y fu slo en el ao 8 antes de
J. C. que este error fu corregido.
Recordaremos c|ue E U D O X I O D E C N I D E ya haba
encontrado el valor de 365 ^4 das para el ao, pero que
slo haba introducido este valor en astronoma, y agregaremos que H I P A R C O ya saba que esta medida tampoco era
absolutamente exacta, aunque slo fu en 1582 de la era
vulgar que, bajo los auspicios del papa Gregorio XIIL se introdujo la correccin necesaria, en el uso civil. En Rusia y

90

ANALES DE EA UNIVERSIDAD

pases de ritual griego, esta reforma no ha sido adoptada y


se sigue todava el calendario juliano de Sosgenes.

SNECA

L U C I O A N N E O S N E C A naci en Crdoba en el
ao 3 de nuestra era y muri en 65.
Hijo de Marco ^Vnneo Sneca, clebre escritor espaol,
se dedic desde la infancia al estudio y lleg bien pronto a
hacerse notar como filsofo, literato y orador.
En filosofa, trat de unir las teoras de P I T A G O R A S
con las de los estoicos. Su vida, sin embargo, guiada slo
por su ambicin, nd fu la de un verdadero filsofo.
Maestro de Nern, es probable que Sneca haya aconsejado a ste el horrible crimen que cometi al manchar sus
manos con la sangre de su madre. Agripina, sin embargo,
haba colmado al filsofo de honores, llevndolo al alto puesto de pretor y, luegOi de cnsul.
Nern lleg a disgustarse con su maestro y lo conden
a cjue se matara l mismo. Sneca, partidario del suicidio,
siempre haba mirado la muerte coii calma y obedeci serenamente a su discpulo y emperador, abrindose las venas
de la mueca.
Este ambicioso tena una erudicin inmensa y la fsica
no le era desconocida. En sus "Cuestiones Naturales" se encuentra una coleccin de hechos e hiptesis, pero, como en
todos los sabios romanos, sin espritu cientfico, sin comprobacin seria.
Explic as que el arco iris es la descomposicin de la
luz solar que pasa por el agua y que puede ser comparada
a la descomposicin que provoca un vidrio triangular; que
la temperatura atmosfrica desciende a.medida que se eleva la altitud; que las lentes, las gotas de agua y los globos
de vidrio tienen la propiedad de aumentar el tamao de los

ANAI^S t I,A UNIVERSIDAD

91

cuerpos que se miran a travs de ellos; que la evaporacin


de los lquidos produce un notable enfriamiento; que los cometas sen astros de curso regular; e hizo, en fin, observaciones bastante exactas sobre la refraccin y la atmsfera.
Las obras de Sneca fueron muy estimadas durante la
Edad Aedia y los tiempos modernos.

PLvINIO
(23-79)
Plinio, o ms bien CAIO PLINTO S E G U N D O , naci
en Como o en A^erona, bajo el reinado de Tiberio en el ao
-'3 de nuestra era y muri en Estabia, cerca de aples, en
el ao 79.
Vivi pues, en aquel turbulento perodo del Lnperio
Romano marcado por los reinados de Tiberio, Calgula, Claudio I, Nern, Galba, Otn, Vitelio y Vespasiano y conoci
]:)ersonalmente a varios de estos emperadores, pues pertenecia a una familia noble.
Suele ser llamado P L I N I O E L A N T I G U O , para diferenciarlo de su sobrino e hijo adoptivo apellidado P L I N I O
E L JOV^EN, que fu un clebre escritor y el bigrafo ms
fiel de su to.
Muy joven an, Plinio vino a Roma, donde estudi las
letras y algo de ciencia con el maestro Apin y donde recibi
ms tarde el ttulo de abogado.
Tena veinticinco aos cuando el emperador Claudio I
le dio el mando de un ala de caballera en una expedicin
a Germania. Visit as, Galia y Blgica y, de vuelta a Roma, empez a escribir su vasta "Historia de las Guerras en
Germania*', que comprenda veinte tomos, y se dedic a su
profesin adquiriendo, muy pronto, gran fama de orador.
Abandon la carrera de las armas para dedicarse al estudio aunque era peligroso demostrar mucha sabidura en
aquella poca en que emperadores tirnicos teman a los filsofos y, en general, a todos los hombres de saber que pu-

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92

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ANALES DI; I,A UNIVERSIDAD

diesen juzgar sus actos. .Tcito, refirindose a ese periodo


decadente, deca: "En Roma, se habia expulsado a todos
los que enseaban la sabidura, se haban prohibido todas
las artes liberales para que nada hermoso y nada honesto
se ofreciera a la vista."
En esa poca pues, en que todo lo buenoi y todo lo virtuoso era sospechado, Nern, sin embargo, dio a Plinio un
alto puesto en Espaa, donde pudo recoger muchos datos
tiles para la preparacin de su inmensa y enciclopdica obra
de "Historia Natural" que empez a escribir en el ao 71.
Cuatro aos ms tarde, en el j - ^ , Vespasiano le dio el
mando de la escuadra de Mi sena, y es en agradecimiento
de la proteccin y benevolencia que siempre le demostr este
enrgico y laborioso emperador que Plinio dedic a su hijo
Tita su obra principal.
El 23 de Agosto del ao 79, Plinio estudiaba en su
casa del cabo Misena, cuando su hermana lo interrumpi
para hacerle notar una nube extraa que vena hacia ellos.
Llevado por su curiosidad de amante de la ciencia, el famoso historiador hizo fletar un barco para descubrir la causa del fenmeno. Pronto dise cuenta que el Vesubio, 11amado entonces "Somma" y considerado como una simple
montaa, era un volcn y haba entrado en erupcin. Quiso acercarse, pero su avance fu impedido por una espesa
lluvia de fuego; decidi entonces dirigirse hacia la ciudad
de Estabia, donde desembarc poco despus. Fuese a la casa
de ii amigo, Pomponiano, pero despus de pocas horas el
peligro se bizo tan inminente que decidi huir.
Era demasiado tarde ya. Rfagas de gases sulfurosos,
cenizas ardientes, piedras proyectadas con violencia hacan
la marcha horril)lemente penosa. Una nube de vapores asfixiantes rcde a Plinio, (pen cay para siempre, vctima de
la noble curiosidad que lo llev a presenciar aquella terrible
erupcin, que sepult bajo sus cenizas a Pompeya, Ilercuiano y Estabia.

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Lo que extraa ms en la obra de Plinio es su extensin. Su sobrino PLINTO E L J O V E N hablaba as de sus


libros: "El primer libro de mi to es un tratado sobre "El
" arte de lanzar la azagaya a caballo", en un solo to-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

95

" ino. Mi to lo ha escrito con toda hal)ilidad y cuidado cuando era jefe de un ala. La "Vida de O.
" Pomponio Segundo", en dos tomos, es su segunda
" obra; Plinio fu particularmente querido por Pom" ]>cnio y este libro fu como un tributo dedicado a la
" memoria de su amigo. Las "Guerras de la Germania"
" son ^einte tomos en que ha reunida todas las guerras
" que hemos hecho contra los Germanos. . . Luego ^'^" nieron los tres libros del "Estudioso". . . Ocho libros
" del "Lenguaje dudoso" fueron escritos bajo el reinado de Xern cuando cualquier estudio un poco libre y
" eleva(l(; era peligroso. En fin, la "Historia" en trein" ta y un libros y la "Historia de la Naturaleza" en
" treinta y siete. Esta ltima ol)ra es extensa, profun" da y no menos variada que la misma naturaleza."
"Os extrais (|ue tantos libros, de los cuales mu" chos han necesitado un gran nmero de averiguaciones, hayan sido escritos por un hombre ocupado; os
" extraaris ms an cuando sepis que durante al" l,n tiempo ha sido abogado, que ha muerto a los
" cincuenta y seis aos y que ha sido molestado ya
" por empleos pblicos, ya por la amistad de los prn" cipes. Pero tena un espritu vivo, una actividad in" creble. . . "
Plinio fu un historiador de valor indiscutible, un literato de una pureza extrema, un orador elocuente, pero,
a pesar de todos estos ttulos y de su incansable actividad,
no ha tenido en la ciencia ms que una influencia perniciosa.
Su clebre "Historia Natural", compilacin de ms de
((uinientas obras antiguas, nos interesa mucho por los datos
histricos que nos proporciona, pero contiene y defiende las
creencias ms ajjsurdas y ms fantsticas que se puedan
miaginar. Ese libro, que fu consultado universalmente durante unos diez y seis siglos y considerado como invaloral)le ])or sus datos de astronoma, fsica, geografa, agricultura, industria, comercio, artes, medicina, botnica, mineraloga, zoologa, y. . hasta cocina, ha inmortalizado conjuntamente con los conocimientos de su poca, errores tan
ridiculos a veces como la creencia en los cclopes de un ojo,

94

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

las mujeres madres de toda clase de animales, monstruos de


un solo pie con los ojos en los hombros. . . en fin, todas
esas fbulas que apartamos fcilmente de los datos exactos de la obra, pero ciue encontraron buena acogida en los
espritus incultos de la Edad Media. Es lo cjue CUA^IER
explicaba en este juicio: "Lo verdadero y lo falso se en" cuentran all en cantidades casi iguales. . . Plinio,
" en cuanto a los hechos, no tiene hoy inters verdadero
'' sino en lo que se relaciona a las costumbres de los
" antiguos, a los procedimientos que seguan en las ar" tes, a algunos datos de historia o a algunos detalles
" geogrficos. . ."
En Fisica no estn desprovistos de inters los datos que
sus obras nos suministran.
Ya sabemos cmo atribuye el descubrimiento de la piedra magntica a un pastor, llamado M A G N E S , que sinti
un da la atraccin que ejerca una de estas piedras oculta
en el suelo, sobre los clavos de sus sandalias y la punta de
su cayado.
Observa que los rayos solares concentrados por medio
de una lente pueden incendiar ciertos objetos; que esos mismos rayos atraviesen el agua sin comunicarle su calor; que
la luz se propaga mucho ms ligero que el sonido; que el
agua dulce no tiene la misma conductibilidad que el agua
de mar; que ebaceite calma el furor de las olas; que el frotamiento del mbar es condicin indispensable para volverla
elctrico.

PLUTARCO
(50-]20?)

P L U T A R C O , filsofo griego, naci en Queroneo de


Beocia, en el ao 50 de nuestra era y muri en esa misma
ciudad en 120 o 130.
Dio lecciones de filosofa en su ciudad natal, donde siempre vivi, y en Roma, que visitaba con frecuencia.
Su fama era muy grande y entre ,sus numerosos discpulos se encontraba Trajano.

ANALES T)t LA UNIVERSIDAD

95

Historiador honesto, interesa por sus detalladas narraciones sobre la vida de los grandes hombres, expresadas en
forma literaria y fijndose ms en rasgos tpicos que en hechos famosos. En "\^idas Paralelas", obra en que ha reunido todas esas biografas, explica muy claramente su mtodo con las siguientes palabras: "No escribimos historias.
" sino vidas. . . No es en las acciones ms ruidosas que
"' se manifiesta la virtud o el vicio, sino en un hecho de
" un momento, un dicho agudo, una niera que sirve
" ms para probar costumbres que batallas en que mue'' ren millares de hombres. . . " En otra obra, titulada:
"Obras Afrales", se encuentran escritos cientficos.
Hemos dicho anteriormente que L U C R E C I O parece
haber sido el primero en observar la repulsin magntica,
])ero Plutarco cuenta que los egipcios conocan ya la doble
accin del imn, a la que daban los nombres de "Horo y
Tifn", smbolos de unin y separacin. Expresa con claridad la observacin de la polaridad del imn.
Sobre la causa del magnetismo se muestra partidaria de
DEMOCRTTO, E P I C U R O y L U C R E C I O , que lo atribian
a torbellinos c|ue emanan de la masa del imn.
Para explicar la electricidad del mbar, arga que, al
frotar esta materia, se destapan sus poros, producindose as
corrientes de aire que atraen los cuerpos ligeros.

PTOLEMEO
(Siglo H )
CLAUDIO P T O L E M E O ( O (O PTOLOAIEO o TOL O M E O ) naci en Ptolemais, ciudad griega de Tebaide
y muri en Alejandra en fecha desconocida. Su obra astronmica se realiz de 128 a 168 de nuestra era.
Pocos datos ciertos tenemos acerca de su vida. Slo puede decirse con seguridad que pas muchos aos en Alejan(1) Hemos adoptado la forma: Ptolemeo, para el sabio, para distinguirlo de los reyes Ptolomeos.

96

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

dra, donde escribi sus clebres trabajos de astronoma,


geografa, ptica y matemticas.
Segn algunos autores, Ptolemeo descenda de los reyes Ptolomeos, pero, segn otros, esta homonima no permite presumir que existiera un parentesco entre el sabio y
el general de Alejandro, pues el nombre de Ptolomeo era
muy vulgar en Egipto.
En astronoma, Ptclomeo ejerci una influencia semejante a la (le A R I S T T E L E S en filosofa, estableciendo
un sistema que permaneci respetado e indiscutido hasta que
C O P E R N I C O estableciera sus inmortales teoras.

PTOLEMEO
(Grabado anti<^uo)

El sistema de Ptolemeo tiene como base la demostracin de la completa inmovilidad de la Tierra y de su posicin central tn el Universo. Trata de "soberanamente ridicula" toda teora que contradiga estas ideas e invoca razones de las cuales muchas nos parecen, ahora, errores groseros. Conserva la hiptesis de las esferas concntricas de
cristal, que fu emitida por A N A X I M A N D R y repetida

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

97

por A X A X I M E N E S y muchos otros astrnomos antiguos.


A pesar de esos errores iniciales, la obra tiene un valor inmenso para la astronoma, por sus numerosas indicaciones
que no nos corresponde analizar aqu.
En ptica, sus conceptos son, sin duda, los ms perfectos y los ms profundos de la antigedad. Su teora de la
visin, inspirada por la de P I T A G O R A S , es completamente errnea, pero tiene sobre la refraccin ideas exactas, aplicadas con justcza a la astronoma. Estableci as largas tablas de los ndices de refraccin en el paso de la luz del
aire al. agua ('i :o'76344, o sea 4 : 3 ) . del aire al Adrio
( I : O ' 6 7 5 8 O , o sea 3 : 2 ) . del agua al vidrio (i IO'QOTQ, O sea
9 : 8 ) , y estudi con ms perfeccin que sus predecesores, la
teora de los espejos.
Ya hemos dicho (|ue slo se conocieron cuatro obras de
catptrica en la antigedad: de E U C L I D E S , de A R O U I M E D E S , de H E R O N y de P T O L E ^ I E O . El origen de^^esta
ltima es muy dudoso y su autenticidad ha sido muy discutida. Parece ser ms segura la afirmacin de los historiadores que atribuyen a Ptolemeo los cinco tomos de ptica
traducidos del rabe al latn por A M I R A T O E U G E N I O
vSICULO. El primero de esos cinco volmenes ha desaparecido ; el segundo trata de la visin con conceptos que recuerdan los de A R I S T T E L E S y de P I T A G O R A S ; el vtercero estudia los espejos planos y convexos; el,' cuarto, los espejos cncavos, compuestos, cnicos y piramidales; y el
quinto contiene sus estudios sobre refraccin.
En sus investigaciones de ptica, Ptolemeo sigui un
mtodo exclusivamente experimental e hizo determinaciones
sin llegar a establecer leyes ni principios, aunque, en un momento, previo la posibilidad de la ley de Ja refraccin y estuvo muy prximo- a establecerla.
Se puede afirmar, en fin, que su influencia sobre la
ptica ha sido tan grande como la que ejerci sobre la astronoma y ([ue nada se agreg a sus conocimientos en esta materia durante ms de catorce siglos.
Su "Geografa" no fu menos importante y, hasta el
siglo X\^I, fu el verdadero gua de todos los viajeros. E n
esa obra atribuye a la circunferencia de la Tierra un valor de
7 Schurmann.Historia de la Fsica.

98

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

180.000 estadios, igual a la evaluacin de P O S I D O N I O .


Su obra mayor es su "Composicin Matemtica" que
se compone de trece libros y es generalmente conocida como
el "Almagesto" (Libro Magno), nombre que le dieron los
rabes cuando la tradujeron del griego, en el siglo IX. Unos
4C0 aos ms tarde, los judos espaoles hicieron conocer
esta obra inmortal, la que fu traducida inmediatamente al
latin y fu vulgarizada en el siglo XV, gracias a la imprenta.

PAPO
(340-?)

P A P O naci en el ao 340 de nuestra era en Alejandra.


Pocas de las obras de ese clebre gemetra han llegado
nosotros y stas son principalmente crticas o comentarios a
los antiguos. ( i )
D E S C A R T E S fu, quiz, el primero que atribuyera a
Papo su verdadero valor y, desde entonces, es considerado
como uno de los ms grandes gemetras de la antigedad.
Se ha podido probar que l es el verdadero autor del
teorema sobre centro de gravedad, que se atribuye generalmente a GULDIXT (gemetra suizo, 1577-1643). de quien
lleva el nom]>re y que se enuncia: ''Toda figura formada ])or
" la rotacin de una lnea o de una superficie alrededor
" de un eje inmvil, es el producto de la cantidad gene" ratriz por el camino que describe el centro de gra" vedad."
Es tambin en las obras de Papo que se habla por primera vez de las cinco mquinas simples principales: la palanca, la cua, la polea, la rosca y el torno.
Fu el primero, quiz, en ocuparse de las condiciones
de equilibrio de un cuerpo sobre un plano inclinado, pero.

(1) "Pappus d'Alexandrie. Oeuvres ]\athmatiques" (Bibl. de la Facultad de Ingeniera).

AKALES DE LA UNIVERSIDAD

99

partiendo de un punto de vista falso, al creer que se necesita ejercer constantemente una fuerza para que un cuerpo
conserve su movimiento en un plano horizontal, llega a conclusiones errneas tambin.
Papo fu el ltimo miemlDro de la Academia de Alejandra que se ocupara de fsica y su nombre clausura por
consiguiente la lista de los fsicos de la antigedad.

E D A D

M E D I A

Aspecto General
La civilizacin antigua derrumbse completamente durante los primeros siglos de la Edad Media, siglos crueles y
obscuros de conquista y destruccin. Y decimos "Edad Media" porque no limitaremos ese periodo a los cuatro siglos anteriores al Renacimiento como lo hacen los historiadores modernos, sino que le conservaremos su extensin de mil aos,
desde la decadencia del mundo antiguo hasta el Renacimiento.
Los Brbaros, en Europa, aniquilaban todo rasgo de sabidura, y Justiniano el Grande daba el ltimo golpe a la
ciencia griega decretando en el ao 529, el cierre de todas
las escuelas filosficas de su imperio, desterrando a los sabios, destruyendo sus obras, persiguiendo y borrando en
todas partes los ltimos vestigios del saber helnico.
En el sur, otros conquistadores, los rabes, extendan
los lmites de sus dominios y convertan los pueblos a su f,
formando un inmenso imperio, en Asia, frica y Europa.
Ellos tambin, llevados por los instintos de destruccin naturales a todos los conquistadores y por su ciego fanatismo,
persiguieron la ciencia. Es as que Alejandra, que pareca ser
el ltimo reducto de la civilizacin griega, fu conquistada
por Ornar en el ao 640, y su hermosa biblioteca fu quemada por orden de se fantico bajo el pretexto de que: "Si estos libros confirman el Corn son intiles y si lo contradicen
son peligrosos". Los sirios, sin embargo, haban traducido
las obras griegas a su idioma, desde el siglo IV, y, cuando los

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

101

rabes, vueltos a la calma de la paz, establecidos en esas tierras en que la gloriosa civilizacin helnica haba florecido,
sintieron la necesidad de hacer surgir del olvido a las ciencias griegas, los mdicos sirios que se encontraban en la corte del califa hicieron conocer aquellas traducciones.
Abu Giafar Al Manzur, segundo de los califas abisidicjs,
cuyo reinado empez en el ao 754'y termin con su muerte.
en 775, fund la ciudad de Bagdad, la capital de las artes, de
las ciencias y de las letras, una nueva Atenas, una nueva Alejandra, atrayendo a ella sabios, artistas y literatos, y reuniendo en ella todos los manuscritos que en el enorme imperio
se pudieron encontrar.
El ms clebre de los califas fu Harn Al Raschid, que
rein de 786 a 809 y sigui la benfica poltica de sus predecesores. Fund grandes escuelas de medicina y escuelas de
idiomas, de donde egresaban intrpretes encargados de traducir al rabe los manuscritos extranjeros. Dict un decreto
por el cual prohibi la construccin de toda mezquita a la que
no fuera adjunta una escuela, y se dice que cuando viajaba,
siempre se haca acompaar por un squito de ms de cien
sabios.
Harn era contemporneo de Carlomagno y este gran
emperador, que aunque poco instruido apreciaba altamente el
valor de la instruccin y deseaba ardientemente elevar el nivel cultural de su pueblo, mantuvo relaciones con el califa
rabe para inspirarse en su obra de civilizacin.
En el ao 756, el Imperio rabe se dividi en dos califatos: uno Asitico y Africano que conserv por capital a
Bagdad, y otro Europeo que tuvo por centro a Crdoba.
Ea civilizacin del Imperio rabe de Espaa, ms conocida a causa de su proximidad con los otros pases de Europa y por la influencia que tuvo sobre el renacimiento de stos,
fu tan hermosa como la del imperio del Este. La ciudad de
Crdoba tena ms de un milln de habitantes y en Espaa
sola haba ms de 70 bibliotecas pblicas. As competan en
brillo las escuelas, universidades y bibliotecas de Crdoba, Toledo, Granada, Sevilla, Murcia con las de Bagdad, Kufa, Alejandra, Ispahan, Fez, Kahira, Bassora, Bochara y muchas
otras.

102

ANALES D LA UNIVERSIDAD

Mientras los rabes extendan en todo su dominio el


amor al estudio y a la belleza, los pueblos europeos, sucios,
ignorantes, baados en sangre, slo se preocupaban de las
bajas disputas de los seores, que se quitaban los unos a los
otros trozos de terreno. La ciencia, casi nula, de los padres
de la Iglesia, era all la nica manifestacin de cultura que
subsistiera; el razonamiento y la lgica haban desaparecido
de los espritus, dominados por una fe ciega en lo sobrenatural y en lo fantstico, hasta el punto de reemplazar la ciencia
por la brujera, la astrologa o la nigromancia y la medicina
por las creencias en curas milagrosas de extraas reliquias.
SIGLOS X y XI. Desde 'el siglo X, algunos hombres superiores atrados por el saber y la vida lujosa de los
rabes, venan de Alemania, Italia y de Francia para estudiar en Espaa. N^o fueron ellos sin embargo, los que ms favorecieron la influencia de la cultura rabe en Europa; fueron ms bien los judos espaoles que, viajando como comerciantes por todos los pases, propagaren la ciencia de sus grandes sabios, entre los cuales se destacaban los rabinos Ibn Gabirol (1093-1167) y Juan de Sevilla, y abrieron as el camino a los mdicos judos que penetraron en las incultas regiones, destruyendo las ridiculas creencias en lo sobrenatural.
SIGLOS XII y XIII. Ya eran muchos los cristianos
que pedan a los herejes los secretos de su saber: GERx\RDO
D E CREMOXL\ ( 1114-1 187) tradujo numerosas obras rabes; L E O N A R D O D E P I S A (1175) public obras de aritmtica inspiradas por los rabes y los judos; V I C E N T E D E
B E A U V A I S ( I 189-1265) escribi una verdadera enciclopedia en 10 tomos, compilacin de todo lo que pudo venir de
los conocimientos cientficos de los rabes; J U A N H O L Y W O O D (1190) monje ingls, public la primera obra de astronoma que apareciera en Europa desde la cada del Imperio
Romano; A L B E R T O E L G R A N D E (1205-1280) pas por
mago por su gran saber en qumica y tuvo por discpulo a
S A N T O T O M A S D E A O U I N O (1225-1274), que no goz de menos fama que su maestro.
En la Edad Media, el siglo X I I I fu por mucho el ms
fecundo para la ciencia.

ANALES DE) LA UNIVERSIDAD

105

Es en ese siglo que vivi adems de A E B E R T O E L


G R A N D E y T O M A S D E A Q U I N O ya citados, uno de los
grandes hombres de la historia de la Fsica, el monje ingls
R O G E R BACON, espritu verdaderamente superior.
No debemos olvidar tampoco, en el siglo X I I I , la influencia que tuvieron para el progreso de la ciencia, prncipes como F E D E R I C O II v A L F O N S O X DE CASTILLA.
F E D E R I C O II, emperador de Alemania y heredero de
Sicilia, era el prncipe ms instruido de su tiempo. Ms italiano que alemn, fu en Sicilia o en el Sur de Italia donde
ms le agrad vivir. Desde el comienzo de su reinado, tuvo
que luchar contra los Papas, a quienes no les agradaba la poltica del emperador. Federico tena en su corte, adems de
su sabio consejero Pedro de Vignes, a muchos sabios
rabes y judos y, tanto en Sicilia, como en su reino de aples, se preocup mucho de la instalacin de bibliotecas. Fund la Universidad de aples y protegi la escuela de medicina de Salerno. Gregorio IX lo oblig a cumplir su promesa de realizar una cruzada, pero, en Tierra Santa, Federico no derram sangre y permiti a los Sarracenos de practicar su culto en la ciudad Santa. Todo esto indujo a Inocencio IV a excomulgar, declarar impo, sacrilego y perjuro al emperador, destituirlo de todas sus coronas y levantar contra l a las ciudades italianas y ai su propio pueblo.
A L F O N S O X DE CASTILL.V, apodado el Sabio, rein de [252 a 1284. Su madre, Beatriz de Suabia, era prima hermana de Federico II y esto fu lo bastante para que
el Papado lo considerara sospechoso y se opusiera a sus deseos. Fu un erudito para su tiempo y tuvo muchas relaciones con los sabios judos y rabes. Las famosas "Tablas astronmicas Alfonsinas" fueron construidas por ms de 50 astrnomos cristianos, judos y moros, reunidos por l en Toledo. Bajo su proteccin o aun bajo sus indicaciones, se publicaron muchas obras de astronoma, matemticas, ciencias fsicas, y obras literarias. A L F O N S O X y F E D E R I C O II han
ayudado pues eficazmente a la propagacin de la influencia
rabe en Europa y mayor gloria no puede ser reivindicada
por ningn otro soberano de la Edad Media.

104

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

Antes de dejar el siglo XIII, debemos recordar que fu


probablemente en ese siglo que fueron inventados los relojes
de rueda, las gafas y la brjula. En verdad,-no se ha podido
determinar la fecha, ni el autor del invento de la brjula. Se
sabe que, fuera de una cita de P L U T A R C O , los antiguos no
conocian la polaridad de la piedra imn o de la aguja magntica. Muchos autores atribuyen el invento de la brjula al
navegante amalfitano F L A V I O GIOJA, en 1302 o en 1303,
mientras que algunos lo atribuyen a los Daneses (Normandos), por encontrarse una referencia a "piedras conductoras de la navegacin" en una obra del escritor dans A R E
F R O D E , que naci en 1068.
Los derechos de F L A V I O GIOJA no pueden ser sostenidos ya que en 1190, G U Y O T D E P R O V I N S habl de la
aguja magntica en un poema satrico "La Biblia" en los siguientes trminos: "Los marineros hacen un arte que no
miente-Por la virtud del imn. Tienen una piedra fea y obscura, a la que el hierro se junta; luego con una aguja la han
tocado, - en una paja la han acostado, - en e^ agua la ponen y
nada ms - y la paja la mantiene encima, luego la punta se dirige hacia la estrella. . . " (estrella polar que indica el norte
a los marineros). Si esto no fuera suficiente podran agregarse muchas pruebas ms, y entre ellas un pasaje de la "Historia Oriental" de Jacobo A^itry, que fu obispo de Ptolemais,
que habla de la aguja magntica como ya conocida en 1215, o
la afirmacin de A B U L F E D A , que dice que el uso de la aguja magntica era comn en Oriente y Occidente a fines del
siglo XII. Lo probable es que se deba a GIOJA el
modo de suspensin de la aguja en un eje, en vez de hacerla
flotar en agua por medio de una paja, como lo describe GUYOT DE PROVINS.
Las pretensiones de los daneses son tambin refutables,
pues no se ha podido encontrar mencin de la polaridad de la
piedra imn, en la obra original de A R E F R O D E , sino recin en una edicin del siglo XIII, poca en que, como lo hemos visto, ya era comn el uso de la aguja magntica.
Los rabes no parecen haber conocido la brjula mucho antes que los europeos, pues, en 1007, el rabe YBN
Y U N I S dio una lista de todos los instrumentos conocidos y

ANAI^ES DD LA UNIVERSIDAD

105

no menciona la brjula; pero A B U L - F E D A , a fines del siglo XII, y BAREAK, a principios del X I I I , se refieren a
ella como instrumento de uso corriente.
Fos Chinos, indiscutiblemente, han precedido mucho al
Occidente en este invento pues parece que conocan la polaridad magntica desde el siglo II de nuestra Era, segn un documento del diccionario C H O N E - W E X . De lo dicho puede
deducirse que la brjula, conocida muchos siglos atrs, por
los Chincjs, recin fu introducida en Europa en el siglo X I I ,
(pzs por intermedio de los rabes.
SIGFO X I \ ^ El siglo XIV, con la Guerra de Cien
Aos, fu, al contrario del anterior, de muy poca importancia para la fsica, a pesar de que en Italia surgieron genios
como Dante, Petrarca. Boccaccio, que abrieron la era gloriosa del Renacimiento.
En conjunto podemos afirmar que la Edad Media carece de inters para la historia de la fsica y de la ciencia en
general. Falt por completo el espritu cientfico y durante ese
perodo de ms de looo aos, slo se lleg a conservar una
parte de la obra de ios antiguos. Hasta los mismos rabes,
que contaron con tantos hombres de ciencia, no llegaron a
contribuir eficazmente al progreso de la fsica y casi podra
decirse que su nica obra o por lo menos la parte ms importante de su obra, ha consistido en librar de la destructora avalancha de los brbaros, los tesoros de la antigedad.
Esta afirmacin puede parecer extraa, pues se ha arraigado la equivocada opinin de que la ciencia rabe fu inmensa, maravillosa y casi de generacin espontnea.
En oposicin a este juicio podra recordarse el muy categrico de D U H E M de que la ciencia rabe no existe, juicio
compartido por numerosos autores modernos. La cuestin no
es, por otra parte, una nueva originalidad de esta, poca nuestra en que parece existir un constante deseo de modificar los
criterios histricos aceptados en pocas anteriores. Ya en
1883, REX^AXi" reconoca que se haba exagerado mucho el
valor de la ciencia rabe pero que era ''necesario evitar el exceso contrario que consiste en desacreditarla inmoderadamente". Y el gran pensador francs agregaba: "Entre h

106

ANALES D LA UNIVERSIDAD

desaparicin de la civilizacin antigua en el siglo VI y el primer despertar del genio europeo en los siglos X I I y X I I I , ha
habido lo que puede llamarse el perodo rabe, durante el cual
la tradicin del espritu humano se efectu en las regiones conquistadas por el Islam. Esta ciencia rabe, qu tiene de rabe
en realidad? La lengup:, nada ms que la lengua. Sera tan
gravemente errneo adjudicar a la Arabia la Ciencia y la Filosofa rabes, como adjudicar toda la literatura cristiana
latina, todos los escolsticos, todo el Renacimiento, toda la
ciencia del siglo XVI y de parte del X V I I a la ciudad de Roma, so pretexto de que todo esoest escrito en latn..." ( i ) La
exaltacin de los valores de la ciencia rabe se debe en parte a los pensadores del siglo X V I I I , que servan as su deseo
de disminuir el valor de la influencia cristiana en la formacin de la cultura moderna, y 'en parte a la poderosa
imaginacin de los romnticos del siglo XIX, que se deleitaban en descubrir en Arabia una fuente abundante de todo lo maravilloso y misterioso. Digamos, pues, como E.
G A R C A D E Z U I G A : "La civilizacin se torn rabe sin dejar de ser g r i e g a . . . Algunas de las obras maestras del pensamiento heleno se hubieran perdido irremediablemente si no las conservara hasta nosotros la piadosa lalior de los traductores islamitas. Este mrito explica y justifica la ms viva simpata intelectual, pero a l se han sumado
motivos menos legtimos para convertirla a veces en una admiracin desmedida". Queda pues reforzada la apreciacin
que acabamos de hacer sobre la importancia de la influencia de los rabes sobre las ciencias: "Casi podra decirse
que su nica obra o por lo menos la parte ms importante
de su obra ha consistido en librar de la destructora avalancha de los brbaros, los tesoros de la antigedad".
Pero debemos agregar que conocieron mejor que los
griegos el valor de la experiencia y recurrieron especialmente a ella en Qumica, pero contrariamente a la tendencia!
cientfica griega los rabes prefirieron acumular obser(1) Tomamos estas citas de E? GARCA DE ZUIGA. "Hist. de las
Matemticas". V conf. Revista de Ingeniera, Montevideo, Mayo 1933.
Vase: ''Pensenrs de Vlslam'', Carra de Vaux.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

107

vaciones de hechos aislados a especular acerca de los grandes privilegios cientficos.


La ptica fu la parte de la fsica que ms preocup a
los rabes por tener ms relaciones con las matemticas y la
astronoma, sus ciencias predilectas; y, an en este terreno,
apenas puede considerarse que los trabajos de A L H A Z E N
hayan agregado- algo a lo ya establecido por P T O L E M E O .
Alayor fu indiscutiblemente su influencia sobre el progreso
de la astronoma con A L B A T E N I O (850), ABDAELA
AL M A M U N (814). y M A K O M E D B E N M U S A B E N
C H A K E R (825-873), A H M E D B E N M U S A B E N CHAK E R y H A C A N B E N M U S A B E N C H A K E R , los tres
hijos del clebre historiador M U S A BEN C H A K E R , que
viva en Bagdad en el siglo I X ; en matemticas, con MAH O M E D BEN MUSA (975) que dej su nombre
al lgebra, con T H E B I T BEN C O R R A H (835-900).
ABUL W E F A (siglo X ) , AL K H A R K I ( l o i o ) ; en geografa con E D R I S I (nacido en 1099) y A B U L F E D A
(1273-1331); en medicina con A \ ' I C E N A ,(980-1037)
R A S E S (840-923). y ALI ABBAS (siglo X ) ; y en qumica, en fin con el incomparable G E B E R (780-840).
La Edad Media, por ignorada y compleja, parece estar
ms alejada de nosotros que la misma antigedad, pero se
ha aproximado algo gracias a la vasta obra del clebre fsico
francs, muerto pocos aos ha. P E D R O DUHEAT. quien
ha dedicado su vida al estudio de la ciencia durante la Edad
Media. Su intensa labor consisti en el estudio de manuscritos de la Biblioteca de Pars, de los cuales muchos nos son
an desconocidos, y los resultados de esa labor nos permiten
suponer que an subsisten muchos datos ignorados acerca
de ese perodo de la historia y que su descubrimiento permitira tal vez modificar, ms an de lo que lo hiciera la obra
de D U H E M , nuestro criterio tan severo y hasta despectivo,
acerca de la esterilidad de la Edad Media, esa "noche profunda de la ignorancia".

108

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

GEBER
(780-840)
G E B E R o ABU AlUSSAH AL SOFI, naci en el ao
780 y muri en 840.
Los antiguos conocan muchos cuerpos y los utilizaban
en sus talleres; pero sus filsofos nunca pensaron en reunir
estos conocimientos para hacer de ellos la base de una ciencia nueva.
El primer qumico verdadero fu, sin duda, el rabe
GEBER, de' que se sabe poco en cuanto a su vida ( i ) . Crese que naci en Kufa, a fines del siglo V I I I y que fu profesor de la Universidad de Sevilla. Este sabio no fu igualado en su ciencia hasta el siglo X V y no sin razn BACON
lo llam "el maestro de maestros" y C A R D A N O lo consider como uno de los doce ms grandes genios del mundo.
El mtodo de Geber consista en hacer armonizar siempre
el razonamiento con el experimento, y esto lo expHc l mismo en una de sus obras diciendo: "No trataremos, ni fallaremos ms que sobre lo que hayamos visto y tocado de una
manera experimentar'. Combati siempre las ideas fantsticas engendradas slo por la imaginacin y es as que explic que los gases son un estado de la materia y no espritus, y que los metales no son transmutables como lo; crean
y lo siguieron creyendo hasta fines de la Edad Media los alquimistas. Es por su concepto cientfico ms que por sus descubrimientos, que pertenecen a la historia de la qumica, que
Geber nos interesa en este estudio.
Hizo sin embargo, una teora general de la qumica, en
que se apart completamente de su mtodo, pues es puramente imaginativa.
Es en ella que emite la opinin de que todos los metales estn compuestos por tres elementos hipotticos comparables por sus propiedades al mercurio, al azufre y al arsnico.
(1) Se atribuye actualmente parte de sui obra a su predecesor ABUMUSA-JABIR, cuyos escritos no fueron traducidos al latn. (DAMPIER.
"Historia de la Ciencia", pg. 94).

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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Despus de Geber, los dos quimicos rabes que ms se


destacaron fueron los mdicos R A S E S (840-923) que descubri el cido sulfrico e introdujo en la medicina el empleo de remedios qumicos, y A V I C E N A (980-1037) llamado por sus compatriotas '^El prncipe de los mdicos",
que neg el atomismo, defendiendo la divisibilidad infinita
de la materia.

AL H A Z E N
(980-1038)
AL H A Z E N o H A S S A N B E N H A I T H E ^ L naci en
Basora en 980 y muri en El Cairo en 1038. Vivi en Espaa y en Egipto, escribi un tratado de geometra y uno de
ptica, que es el ltimo que sobre esta ciencia.publicaran los
rabes.
En esta obra, Al Hazen estudia la reflexin en los espejos planos, curvos, cncavos, convexos, cilindricos, esfricos,
cnicos y parablicos; corrige algunas deducciones de P T O L E M E O sobre la refraccin y explica muy claramente que,
como la densidad atmosfrica decrece con la altura, un rayo
luminoso que penetre oblicuamente en la atmsfera sigue
una trayectoria curvilnea que nos hace apreciar errneamente la posicin de los astros en su orto y en su ocaso. Evala
en cien kilmetros la altura de la atmsfera y deduce de su
accin reflectora una hermosa teora del crepsculo. En la
teora de la visin se opone a la que defenda P T O L E ^ I E O
segn la cual los rayos.emanan de los ojos. Describe en fin,
perfectamente, las membranas y los tres lquidos del ojo.
Al Hazen es casi el nico fsico rabe cuyos trabajos
pueden interesarnos y as mism.o ?u obra se limita a algunas correcciones en las medidas y teoras pticas de P T O LEMEO.

lio

ANALES DE lA UNIVERSIDAD

IBN GABIROL
(1021-1070)

IBN GABIROL naci en Mlaga en el ao 1021 y muri en 1058 o 1070.


Gabirol (o Gebirol) fu poeta y filsofo y se dice que
ha hecho volver a Europa la filosofa antigua, que haba sido arrojada a Asia.Fu sin duda, el hombre ms grande de
su siglo; fu el nico filsofo que en su poca tuviera ideas
originales y no siguiera ciegamente los preceptos de A R I S T T E L E S . En fsica, fu el terico de mayor crdito de su
tiempo; pero sufri tan crueles persecuciones de parte de la
Iglesia, que muchas veces tuvo el deseo de abandonar su patria y refugiarse en frica.

AL K H A Z I N l
(1120-?)

AL K H A Z I N l naci en 1120. Observ que los cuerpos pierden en peso al alejarse de la superficie de la tierra;
pero incurri en el error de creer que esa prdida de peso
es proporcional a la distancia, en vez de serlo a su cuadrado,
como lo demostr N E W T O N . Observ tambin que la densidad del agua varia cuando cambia de temperatura, pero
no lleg sin embargo a darse cuenta de la dilatacin. Es
gracias a esa observacin que los rabes pudieron medir
la temperatura de los lquidos por medio del aermetro
que ya era conocido. (Vase

ARQUIMEDES).

R O G E R I O BACON
(1214-1294)

R O G E R I O BACON naci en Ilchester en 1214 y muri


en Oxford en 1294. Fu, pues, contemporneo de Alberto el
Grande y de Toms de Aquino,

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

111

Estudi en Oxford, luego en Pars, donde recibi el ttulo de doctor en teologa. Volvi entonces a Oxford, entr
en la orden de los Franciscanos y empez a ensear.
Estudi las lenguas, el latn, el griego, el hebreo y el
rabe, que le permitieron consultar todas las mejores obras
de matemticas, astronoma, fsica y qumica.
Su gran erudicin unida a un genio inventi\o e independiente, le valieron el apodo de "Doctor Admirable'', pero
crearon a su alrededor sordas envidias. Bacon fu acusado
de magia, de tener relaciones con el demonio, y slo debi
a su amistad con el Papa Clemente IV (Papa de 1264 a 1268)
el no haber sido condenado.

DOGEDIO BACON
Cuando, en 1277, Nicols IH, enemigo personal de Bacon, lleg al pontificado, nuevas acusaciones se formularon.
y el Papa, recordando viejos rencores, lo hizo condenar a
prisin perpetua por escribir "cosas nuevas, peligrosas y sospechosas".

112

ANALES D LA UNIVERSIDAD

El sabio ingls pas doce aos en esa ignominiosa reclusin y slo despus de ese tiempo la libertad le fu devuelta, libertad que poco pudo aprovechar, pues su cuerpo
debilitado por el largo sufrimiento resisti pocos meses a
la muerte.
Cunto tuvo que haber sufrido aquel amante de la ciencia para pronunciar al fin de su vida, esta frase amarga:
''Me arrepiento de haberme dado tanta pena para alumbrar
a los hombres" !
Se ha considerado a veces a Bacon como fundador del
mtodo cientfico moderno, restando pues, en algo, la gloria
de GALILEO, que merece indudablemente este ttulo de honor. No es sin razn que se oomete esta injusticia, pues Bacon, en una poca en que todo se demostraba por medio de la
existencia de facultades ocultas de la materia, slo crea en la
experiencia y se expresaba as al respecto: "La ciencia experimental no recibe la verdad de las manos de ciencias superiores, pues ella es el ama de las otras ciencias, cjue no son
ms que sus sirvientas". Pero esto' no basta para afirmar
que ha "fundado" el mtodo experimental, sino que ha "credo" en el valor de la experiencia como creyeron tambin en
l algunos griegos y rabes. GALILE'O no se ha limitado
a esto: ha edificado sobre la experiencia una lgica nueva,
un mtodo filosfico y cientfico completo.
Bacon fu uno de los primeros en reclamar la reforma
del calendario Juliano. Ya hemos visto ( i ) que Julio Csar
haba determinado al ao una duracin de 365 ^4 das. Esta
determinacin, muy aproximada, no era exacta y la suma de
los errores anuales alcanzaba a un da en 130 aos. Bacon
propuso suprimir un da cada vez que se llegara a ese trmino ; pero esta reforma no fu hecha sino tres siglos ms
tarde por el Papa Gregorio, como lo veremos ms adelante.
Bacon previo muchos invientos; se cita a menudo entre
los precursores de la aviacin por haber dicho que "no sera
difcil construir una mquina con cuya ayuda el hombre podra moverse en el aire con tanta facilidad como un pjaro".
En ptica, fu el primero en indicar el foco de un espejo esfrico cncavo; encontr la aberracin de esfericidad
en los espejos esfricos; y algunas de sus ideas sobre la re(1) Vase SOSIGENES.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

115

flexin, la refraccin, el arco iris y la visin, extraan pues


parecen haber sido escritas en nuestra poca. D U H K M ha demostrado que Bacon invent o conoca ya la cmara oscura,
atribuida generalmente a L E O N A R D O D E YINCI.
H a previsto con singular precisin los microscopios y
los anteojos, expresndose as al respecto: "Con un ob" jetivo en forma de porcin de esfera, el hombre ve
" mucho mejor las letras, que le parecen as mucho
" ms grandes. Podramos tallar y disponer vidrios de
" tal modo que los rayos luminosos sean cortados y re" fractados en la direccin que queramos, de^ modo que
" podamos ver as a un objeto cercano o alejado, bajo
" cualquier ngulo y de esta manera a la ms increble
" distancia, llegaremos a leer las letras ms pequeas,
y a contar los granos de la arena. . . "
En sus obras se encuentra tambin una frmula para
preparar la polvera de can; pero sera incorrecto atrihuirle este invento, pues parece definitivamente probado que
la preparacin de la plvora y el conocimiento del salitre
nos han venido de Oriente. Tan errneamente como a Bacon se ha atribuido el invento de la plvora a S C H W A R T Z ,
a B A L E S T A E D T y a muchos otros.
Bacon, algo alquimista, pues crea en la composicin
nica de todos los metales, tuvo cierta influencia sobre el
progreso de la qumica.

Expres ideas muy exactas acerca del calor y, en su


"Opus ]\ajus". su obra principal, considera el calor como el
resultado del moA'imiento interno de la materia y aun "de
los esfuerzos contradictorios de las partculas". En esa obra
se encuentra tambin la expresin proftica, si no el concepto claro, de "atraccin del centro de la tierra".

LULIO
(^1235-1315)

R A I M U N D O LULTO naci en Palma de Mallorca en


1235 y muri en Buja en 13^5.
S Schurmaiin.Historia de la Fsica.

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ANALES DE tA UNIVERSIDAD

Raimundo Lulio ha escrito obras de fsica, de qumica,


de medicina y de teologa. En fsica, esas, obras no han tenido influencia alguna y apenas merecen ser citadas por encontrarse en ellas algunas referencias sobre la construccin
de los primeros espejos azogados con plomo.
En qumica, se le atribuyen muchos descubrimientos,
pero el nico que ha sido suficientemente comprol^ado es
el del cido ntrico alcoholizado.
La vida de este sabio, guiada siempre por una fe ciega
en el derecho de la ciencia, tiene un gran valor histrico y
moral. Descendiente de belgas establecidos en la' isla de IMallorca, Lulio lleg a ser gran senescal del rey de Aragn;
pero, entusiasmado por el estudio de las ciencias, repudi
los honores de su puesto y abandon su hogar, para llevar
vida de ermitao en las montaas.
Despus de haber pasado all varios aos sumido en el
estudio de las lenguas y de las obras extranjeras, descendi
de su retiro para predicar a los cristianos nuevas cruzadas,
pero no cruzadas sangrientas: cruzadas verdaderainente santas, llevando como nica arma su ciencia y venciendo a los
herejes enemigos convencindolos de sus errores. Intil decir que semejantes teoras no fueron recibidas con el mismo
entusiasmo que las que predicaban en esa poca los caballeros del Templo, los Hospitaleros de San Juan y los Caballeros Teutnicos, monjes cubiertos de hierro.
Lulio emprendi entonces solo su cruzada, pero fueron
vanos sus esfuerzos. Los infieles de frica no se dejaron
convencer ni por las doctas enseanzas de Lulio ni aun por
sus referencias a la ciencia rabe. Durante muchos aos sufri con resignacin la burla y los dems crueles suplicios, hasta su muerte a la edad de 8o aos. Su cuerpo fu llevado a las
islas mallorqunas por unos marineros genoveses. que lo
haban encontrado en Buja, lapidado. Raimundo Lulio fue
beatificado por la Iglesia.

ANALES Dt LA UNIVERSIDAD

115

ABANO
(1250-1315)
P E D R O ABANO naci cerca de Padua en 1250 y muri en 1315.
Mdico, astrlogo y alquimista, profesor de medicina,
erudito y gran admirador de la ciencia rabe. Abano tuvo,
como BACON, un concepto casi moderno de la ciencia experimental.
Fu tambin perseguido por la Iglesia, y la Inquisicin
haba resuelto entregarlo a la hoguera cuando le sobrevino
la muerte.
El tribunal supremo orden entonces quemar su cuerpo;
pero un amigo pudo exhumarlo y ocultarlo, de modo que el
verdugo slo entreg a las llamas una imagen del ilustre
sabio.

Este monje de origen polaco, vivi en el siglo X I I y


fu un matemtico y fsico de valor. Dej un tratado de ptica que es el primero que habla de la refraccin en Europa,
despus de la invasin de los Brbaros, pero que contiene
])Oco o nada que no haya sido establecido anteriormente por
P T O L E M E O y AL l A Z E N . Debe mencionarse, sin embargo, su explicacin de la formacin del arco iris por la
refraccin de la luz en las gotas de agua de la lluvia o de
las nubes, pero sin establecer el ngulo de la altura en que
se forma el arco.

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T I E M P O S

M O D E R N O S

(Hasta el Siglo X I X )

Aspecto General
^o se puede determinar en qu fecha, ni debido a qu
hecho, la ciencia, que vegetaba durante la Edad ]\ledia por
falta de mtodo, falta de espritu y de inters cientficos, empez una marcha triunfal de progreso, marcha que desde
entonces no se ha detenido, sino que parece apresurar cada
vez ms sus pasos.
Muchos son los hechos que son considerados por los
unos como causas, por los otros como primeros efectos del
Renacimiento Cientfico. Entre ellos se destacan: el invento
de la imprenta (|ue permiti difundir y vulgarizar rpidamente las obras cientficas y las ideas avanzadas; los inmensos descubrimientos geogrficos que COLOX" provoc; la
reforma religiosa; el estudio de los antiguos; la toma de
Constantinopla, que marc el fin del Imperio Bizantino y,
como resultado, la huida de los ltimos salios de ese Imperio a Italia; la valiente lucha emprendida a costo de grandes sacrificios personales por hombres de ciencia contra la
filosofa de A R I S T T E L E S , sostenida por los poderes religiosos y acadmicos; los trabajos, en fin, de genios como
VINCI, R E G I O M O N T A X O , PARACELSO.^ M O R O L I CO, T A R T A G L I A . V I E L E , C O P E R N I C O , CARDANO,
V E S A L E , RAMO, T Y C H O - B R A H E , S T E V E N S , F R A N CISCO BACOX, K E P L E R O , TTARYEY, G A E I L E O y
muchos otros.

ANALES DR LA UNIVERSIDAD

117

Este Renacimiento, esta primavera despus del invierno letrgico de la Edad Media, no fu sin embargo aceptado
])or todos ccn entusiasmo, pues la religin, o ms bien dicho
el "pequeo clero", persista en oponerse al progreso y crea
ver en la ciencia una enemiga temjle. El temor a las persecusiones, la influencia tenebrosa de la Inquisicin en toda
Europa, se opusieron sin duda al Renacimiento, pero no pudieron detenerlo.
Las crueles represalias no fueron las nicas armas de
que se sirvi la Iglesia. Una marcada tendencia hacia el estudio de los antiguos llev a muchos sabios a dedicarse a
la traduccin de sus ol)ras y sobre todo de las de xA-RISTOT E L E S . La Iglesia se opuso al principio a su difusin; pero
cuando sinti que la ciencia se impona, victoriosa de todos
sus esfuerzos, y la amenazaba cada vez ms en su dominio
a]>soluto de los espritus, aprob las teoras de A R I S T T E L E S , que podan concillarse mejor que muchas otras con
las creencias religiosas, las defendi acerbamente, y, sirvindose de ellas como de un arma temible, castig cruelmente a los ((ue se atrevieron a discutirlas.
Esta influencia religiosa se hizo sentir menos en Italia que en otros pases y a esto se debe sin duda el mayor
brillo que tuvieron en ella las ciencias, las artes y las letras
durante los primeros siglos de la vida intelectual de Europa
Occidental.
La grave inculpacin de resistencia al desarrollo cientfico no puede extenderse indistintamente a todos los miemliros de la Iglesia, ni tal vez a la Iglesia en si. Sera difcil,
pero interesante, establecer hasta qu punto algunos espritus
superiores que pertenecieron a ella y aportaron a la ciencia
su l:enfica ayuda, atenan esa falta. Entre estos ltimos
se destacaron' tres Papas: N I C O L S V, J U L I O 11 y
L E N N.
N I C O L S V, cuyo pontificado dur de 1447 ^ ^455'
acogi a los sabios expulsados de Constantinopla, fund la
Biblioteca Vaticana, la abri a todos los intelectuales y coleccion en ella millares de manuscritos que pudo hacer reunir en Oriente y en Europa por una legin de sabios. J U L I O II, que fu Papa de 1503 a 1513, embelleci grande-

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118

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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1503 a Miguel ngel y en 1508 a Rafael, para adornar el
Vaticano. J U A N D E M E D I C I S fu Papa de 1513 a 1521,
llevando el nombre de L E N X. Restaur la universidad
de Roma, fund un colegio para la enseanza de las lenguas,
se rode de sabios, escritores y artistas, abri academias e
imprentas y protegi incesantemente las artes, las ciencias
y las letras. En honor a sus mritos se suele dar su nombre
al siglo X V I , el de mayor gloria del Renacimiento italiano.
Si un estudio imparcial de la influencia de la religin
sobre la ciencia se hiciera, seria menester poner al lado de
esos nombres los de todos los sabios, que, como C O P E R N I CO, M E R S E N N E , G A S S E N D I , D E R H E I T A , RICCIOLI, T A C O U E T , L E O P O L D O D E M E D I C I S , GRIMALDI, B O Y L E y otros tantos fueron eclesisticos; y se tendran que citar hechos como la ayuda que G U T E N B E R G ,
en la miseria, recibi de los Arzobispos de Estrasburgo y de
Maguncia, o la intil lucha de nuiclios miembros de la Iglesia
para salvar a G A L I L E O de la humillacin que los nuevos
peripatticos y los monjes reunidos le hicieron sufrir. Frente a esta apologa de algunos religiosos fervientes se deberan levantar entonces las acusaciones; se debera decir que
Pablo V conden las obras de C O P E R N I C O ; que ROGER BACON fu injustamente perseguido; que P A L I S SY muri en la Bastilla donde los jefes de la Liga lo encerraron; que V E S A L E quem sus obras de anatoma por
miedo a las amenazas religiosas; que RAMO, que con tanto
valor seal los errores de Aristteles, fu degollado en
la San Bartolom ; que el astrnomo belga M E U L A B E E C K E (Gante 1561-1632) tuvo que huir de las persecusiones del rey catlico Felipe I I ; que G I O R D A N O B R U N O
fu quemado en Roma por haber criticado a Aristteles; que Gx\LILEO fu perseguido y humillado por su
saber; que V A N H E L M O N T , el gran qumico, inventor
tal vez del termmetro, l, que toda su vida, a pesar de ser
rico y noble, se sacrific como mdico de los pobres y muri vctima de su altruismo, fu acusado por la Inquisicin,
encarcelado durante cuatro aos y declarado inocente dos
aos despus de su muertej que D E S C A R T E S no se atre-

ANALES Dt LA UNIVERSIDAD

119

vio a publicar toda su enciclopedia "Los Mundos" por temor


a la Iglesia. Hn fin, todos esos hechos demuestran que
parte del clero quera oponerse al Renacimiento cientfico
europeo.

SIGLO X \ \ E l siglo XV no ha sido todava marcado


por grandes progresos en fsica misma y puede ser considerado como el siglo de preparacin al Renacimiento de esta
ciencia.

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Este siglo, sin embargo, lia dado hombres como GUT E N B E R G , COLON y VINCI, que no pueden ser apartados de la historia de la fsica, pues a pesar de no haber dirgido sus luces hacia esta ciencia misma, su influencia sol)re ella ha sido enorme.

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SIGLO X \ ' I . E l siglo X \ ' I fu fecundo para la ciencia y se distingue por la forma evidente en que se perfilan
el espritu cientfico moderno y la lucha contra los prejuicios de la Edad Media. La propagacin de la imprenta, los
nuevos horizontes abiertos por los grandes descubrimientos
geogrficos, la independencia espiritual decretada por la Reforma, el estmulo cultural engendrado por el uso de los
idiomas nacionales, colaboraron a dar fuerzas nuevas al movimiento intelectual del siglo XVT. C O P E R N I C O propuso
su explicacin del sistema del mundo, que provoc una revolucin bienhechora, no slo en astronoma, sino en todos
los espritus dedicados al estudio. T Y C H O B R A H E y otros
astrnomos acumularon observaciones y perfeccionaron los
instrumentos. La reforma del calendario es otro hecho importante del siglo, que hizo comprender por todos el valor
prctico de la ciencia astronmica. En Matemticas, los italianos MOROLICO. C A R D A N O , F E R R A R I , T A R T A GLIA, el belga STEA'ENS y los franceses R A M O
y sobre todo V I E T E , ampliaren extraordinariamente los conocimientos, establecieron lazos entre las distintas ramas de
la ciencia matemtica y descubrieron nuevos campos de in-

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

vestigacin. Las Ciencias X'^aturales y especialmente la anatona humana con E U S T A Q U I O , F A L O P P E y V E S A L E ,


hicieron progresos notables. La Qumica terica, aunque quedar confundida, con la alquimia, hizo grandes adelantos en
sus aplicaciones pues AGRCOLA fund la Metalurgia, Pz\R A C E L S O la Quimiatra y B E R N A R D O P A L I S S Y y
P O R T A aplicaren la qumica a la industria y las artes. Para
la Fsica, veremos en los estudios especiales de cada sabio, como, en el siglo X\^L P O R T A fund la primera academia
cientfica y, en su enciclopdica "Magia'', volvi a tratar con
relativo acierto muchos problemas de inters; como M O R O LICO volvi a estudiar toda la ptica de la antigedad, agregndole conceptos propios de valor; como B E N E D E T T I y
T A R T A G L I A prepararon el renacimiento de la mecnica
que haban de cumplir S T E \ ' E N S y G A L I L L O a fines del
X V I y principios del X V I I ; como, en fin, G I L B E R T reuni
hacia fines del siglo una informacin tan amplia sobre magnetismo y electricidad que poco o nada pudo serle agregado
durante un centenar" de aos.

SIGLO XVII. El siglo X V I I fu esplndidamente


edificado sobre los cimientos del siglo anterior, y todo su valer poltico y militar, no tiene para la historia general de la
humanidad el valor de sus progresos cientficos. Es en el siglo X V I I que fu establecida la ciencia moderna gracias a tres
genios de caractersticas muy distintas y valores muy diferentes : G A L I L L O , K E P L E R O y D E S C A R T E S , a los cuales suele agregarse el nombre de F R A N C I S C O BACON.
GALILLO, el observador minucioso y metdico, el gran renovador de la astronoma y de la mecnica, cre con su sujecin absoluta al hecho y a la experiencia, el mtodo experimental moderno. K E P L E R O , genio vasto, arriesgado creador de grandes verdades y de grandes errores, superior en talento a G A L I L L O mismo, supo basarse -en el hecho para imaginar leyes universales, fuerte en su derecho del libre examen.
D E S C A R T E S , el gran filsofo, gemetra y fsico, sistematiz el razonamiento puro, desprendido del hecho y de la ex-

ANALES DE LA. UNIVERSIDAD

121

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periencia, con el mtodo preciso da la geometra. Y, ya que


asi lo quieren los ingleses, deseosos ellos tambin, que tanto aportaron a las ciencias experimentales de, tener como
Italia, Alemania y Francia uno de los fundadores de la cienca moderna, citaremos a F R A N C I S C O BACON que "disert" sabiamente acerca de los valeres de la ciencia experimental pero no cumpli nunca con sus sal)ias enseanzas.

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A esa triloga inicial: GALILKO, K E P L E R O , D F S C A R T E S , deba seguir otra triloga no menos gloriosa formada por L E I B N I T Z , N E W T O N y H U V G H E N S , cuyas
ol)ras ocupan lugares cntricos en cuatro progresos de primera
magnitud : la creacin de la IMatemtica Nueva, el desarrolio de la Mecnica Racional, el establecimiento de la Atraecin Universal v la fundacin de la ptica Matemtica.

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El siglo N \ " n se caracteriz adems por las estrecbas


relaciones entre los sabios de toda Europa y, como resultado
de ello, por la creacin de las academias y sociedades cientficas que dieren extraordinario impulso a las ciencias, y que
tomaron bien pronto a su cargo la direccin activa y gil del
mo\'imiento cientfico, direccin ciue antes incumba ms bien
a las Laiiversidades, siempre ms lentas en la adopcin de
nuevos rumbos. Otro resultado de ese intercambio entre saIMOS fu la creacin de la prensa cientfica, que inici DION I S I O D E S A L L O ( \626-166c)), gracias a la proteccin de
C O L B E R T , con la publicacin del "Peridico de los Sabios"
que pas luego al Estado en i 701 ( 1 ). Este ejem])lo fu pronto seguido en jVlemania donde se public ".\cta Eruditorum"
fundado en Leipzig (1682) por O T T O AFENCKE (16441707), y en Holanda donde vieron la luz varias publicaciolies periodsticas cientficas,
Con slo mirar los cuadros sincrnicos cjue se encuentran al final de esta obra, vemos como se acrecentaron los
progresos de la fsica en ese siglo. Otro tanto ocurra con las
otras ciencias y este aumento progresivo de la produccin
(1) "Histoire du Jcurnal des Savants" M O R G A N (Prcsses Univcrsitaires. Pars 1929).

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ANALES DU LA UNIVERSIDAD

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cientfica aumento en la cantidad tanto como en la imporcia de los descubrimientos no ha cesado desde entonces.

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En Astronoma, C O P E R N I C O , el creador del sistema


heliocntrico, y T Y C H O B R A H E , el paciente acumulador de
observaciones, tuvieron por herederos a K E P L E R O y a GAETLEO quienes, con sus grandes principies el primero, y sus
magnficas observaciones gracias al uso y al perfeccionamiento del anteojo el segundo, descubrieron da tras da nuevos y
extraordinarios misterios. Siguieron su ejemplo una legin
de astrnomos como G A S S E N D I . C A V A L I E R I , ZUCCHI,
RTCCIOEI, GRIMALDT, H E V E L I O , CASSINT, P I C A R D ,
A U Z O U T , R O E M E R . F L A M S T E E D , H A L L E Y , que
prepararon el camino a N E W T O N .
Los gobiernos protegieron ampliamente el desarrolla de
la astronoma pues establecieron Observatorios Nacionales
con instrumentos de gran precisin, donde los sabios podan
hacer investigaciones ms amplias y perfectas que en observatorios particulares o propios. Colbert fu el ministro
(lue tom esta iniciativa cuando decret la instalacin del Observatorio de Pars (1667) ^^ acuerdo con los planos de D.
C A S S I N I e hizo venir a Pars, C A S S I N I de Itaha; RUYG H E N S de Holanda, R O E M E R de Dinamarca, astrnomos
con los cuales colabor eficazmente el francs P I C A R D .
Carlos II sigui de inmediato el ejemplo de Colbert y en-.
carg a F L A M S T E E D y H A L L E Y de la instalacin del Observatorio de Greenwich, aunque es curioso observar, en este
caso, que los grandes descubrimientos astronmicos que glorificaron a Inglaterra en el siglo siguiente no fueron realizados en dicho observatorio.

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El siglo N V I I es el siglo de la aparicin de la Matemtica Nueva: con el hallazgo de los logaritmos por N A P I E R y
BURGI; con el Clculo de los Infinitsimos, resultado de los
esfuerzos de muchos matemticos entre los cuales debemos recordar a K E P L E R O , C A V A L I E R I , F E R M A T , ROBERVAL. D E S C A R T E S , W A L L I S , J A H I E GREGORY, T O R R I C E L L L PASCAL y B A R R O W ; con el Clculo Diferencial e Integral, en cuya edificacin intervinieron: M E N G O LI, M E R C A T O R , dos grandes genios rivales: N E W T O N

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

125

y LEIBxNITZ. J A C O B O y J U A N B E R N O U E L I , y de
con la Geometra Analtica, creacin simultnea de F E R A A T y de D E S C A R T E S ; con la Geometra
Proyectiva iniciada por D E S A R G U E S , y en fin con grandes
progresos del Algebra, de la Geometra propiamente dicha y
de la Trigonometra.

L'HOSPITAL;

Las Ciencias Naturales hicieron progresos enormes con


la extraordinaria obra fisiolgica de H A R V E Y , que comprende el descubrimiento de la circulacin de la sangre y la
generacin de los mamferos, y con las obras inmortales de M A L P I G H I , R U Y S C H , L E U W E N H O E C K .
BOERHA-VVE, S W A M E R D A M , S T E N O N , GRAAF,
ArAA"OA\', WTLLIS y de grandes mdicos y botnicos.
Ea Qumica, en el siglo X V H . no se separaba an en
forma definitiva de la Alquimia, pero siguieron agregndose
grandes descu])rimientos de hechos cientficos o industriales
gracias a las obras separadas de V A N HELAIONT, BOYEE. F L U D D , K U N C K E L , L E M E R Y , GLAUBER, etc.
La Fsica como lo veremos en el estudio detallado
de la vida y la obra de los sabios se ha desarrollado en casi todos los sentidos en ese fecundo siglo X V I I , pero dos de
sus captulos adquirieron particular importancia: la mecnica y la ptica.
Es casi imposible hacer una sntesis de ese florecimiento de la fsica experimental tan acertadamente
practicada primero en Italia, en la Academia del Cimento, y
luego continuada en Francia y en Inglaterra donde trabajaban con ardor sabios como BOYLE, PASCAE, ROBERWVL, M A R I O T T E , H O O K E , GREGORY, P A P I N . VA]>MGNON, B E R N O U L E I y sobre todo D E S C A R T E S ,
H U Y G H E N S y NEAVTON, que dieron a sus principales
Academias, la "Royal Society" de Londres y la ''Acadmie
des Sciences" de Pars, un brillo hasta entonces inalcanzado.
La Mecnica, que, ya a fines del siglo X V I con S T E \ 7 N , B E N E D E T T I y GALILEO, haba reiniciado su marcha, detenida despus de la obra de A R Q U I M E D E S y H E RON, fu rica en acontecimientos en el siglo X V I I : K E P L E R O , GALILEO, D E S C A R T E S , H U Y G H E N S y

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ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

X K W T O N aclararon y precisaron notablemente los conceptos fundamentales de la mecnica, arrancndoles poco a poco a la masa confusa de trminos vagos con que solan confundirse. K E P L E R O v GALILEO, analizaron el movimiento con criterio nuevo y con la fuerza del mtodo experimental, y T O R R I C E L . H U Y G H E N S y N E W T O N
ampliaron "su obra. W A E L I S , W R E N y H U Y G H E N S
descubrieron las leyes del choque. H U Y G H E N S ampli admirablemente el estudio de G A L I L E O sobre el pndulo.
Desde H E R O N , se hal)a abandonado casi la idea de
buscar en la expansin del vapor una fuente de energa.
CAUSS, P A P I N y S A V E R Y . a fines del siglo X V n . reiniciaron ese estudio que haba de culminar en el siglo siguiente con el invento de la mquina de vapor.
T{n ptica. D E S C A R T E S demostr la ley de la refraccin desculiierta ixir S N E L L H J S : GRLAEALDI descu])ri la difraccin ; la dolle refraccin observada por BART H O L I N fu estudiada por H L A X T H E X S , que enunci sus
leyes; el mismo H L A ' G H E X S estableci la teora de las ondulaciones en oposicin a la teora de las emisiones de X^EWT O X ; este ltimo hizo el anlisis de la luz solar; ROEAIER
midi la velocidad de la luz; L I P P E R S H E Y invent el
anteojo, J A X S E X el microsccpio, GREGORY el telescopio.
En X^eumtica. conceptos exactos sobre el aire y la presin atmosfrica sucedieren por fin a las vaguedades e incertiduml^res de tantos siglos pasados, gracias a T O R R I C E L L I
el inventor del barmetro y a PASCAL, mientras que la
mquina neumtica de GUERICvE permita hacer mltiples experiencias en el vaco y que se establecan leyes de la
importancia de la ley de B O Y L E - AIARIOTTE.
La Hidrosttica, despus de S T E V I N , logr aclarar
sus grandes principios con D E S C A R T E S y con PASCAL.
G U E R I C K E reinici los experimentos de electricidad esttica ya realizados por G I L B E R T y que tanta importancia
adquirieron en el siglo siguiente.
La Acstica inici, con M E R S E N N E y con SAUV E U R , su perodo cientfico y, como ciencia, influy sobre
el arte musical.

ANALES DIC LA UNIVERSIDAD

125

Gracias ai invento del termmetro, se pudo realizar el


estudio metdico y experimental del calor.
Esta lista, que slo abarca los ms grandes progresos
de la Fsica en el siglo XVII, no puede dar sino una dbil
idea de la extraordinaria actividad de la poca.

SIGLO X \ ' I I I . Esta extraordinaria actividad del


siglo X\^IT no fu una culminacin vspera de una nueva
detencin de progresos, sino la verdadera iniciacin, el gran
impulso de la asombrosa produccin cientfica que caracteriza los tiempos modernos y que, por falta de elementos, no
haba podido an alcanzar tan hermoso desarrollo en el ])Qrodo de organizacin correspondiente a los siglos X \ " y

XVI.

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El asi)ecto cientfico del siglo X V I I I tiene muchas relacicnes con el aspecto filosfico y an literario, cultural y
social, acerca de los cuales sera ocioso detenernos aqu.

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Es que las ciencias que, desde el siglo XVI, parecan haberse repartido en sectores sin relaciones entre s, tendieron
a unirse, en el siglo X\"III, ya con el lazo del anlisis matemtico (|ue todo lo pretende abarcar, ya por el anhelo de
descubrir grandes ])rincipios generales cpie sean, a la vez,
base y concentracin de Icjs conocimientos. Es as que en
ese siglo de filosofa, el sabio se hizo llamar filsofo y vol^i a ser encicloi)dico, no temiendo el matemtico extender
sus investigaciones no slo a la astronoma y a la fsica sino
an a la sociologa y a la moral. Y \'iceversa, vemos a
\'oltaire ocui)arse de ciencia y defender las teoras newtoniaas contra el criterio cartesiano; vemos a Diderot iniciar
una enciclopedia de conocimientos, tcnicos; o ^-emos a
Rousseau como un Scrates moderno mostrar los
l)eligros sociales de la ciencia y del progreso cientfico, y a
Kant marcar lmites a la influencia cientfica. En Ciencia
en fin, se observa la misma transicin, la misma evolucin
espiritual que tan bien se ha estudiado en literatura y en s o
ciologa entre el siglo X\'1T, siglo de clasicismo y de respe-

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

to a! orden establecido, al dogma y al poder, y el siglo X V I I ,


siglo de enciclopedismo filosfico y de emancipacin.
En el siglo anterior, hemos observado que las academias, la prensa cientfica y los observatorios colaboraron al
progreso de la ciencia. En el siglo X V I I I , debe agregarse
una nueva colaboracin aportada por los gobiernos: la organizacin de misiones cientficas. Viremos as, al tratar de
los sabios correspondientes, como C L A I R A U T , BOUCxUER, L A C O N D A M I N E y GODIN fueron a Per y
^ l A U P E R T U I S . C A : M U S , C L A I R A U T a Laponia para
medir el grado de meridiano. As mismo, fueron L A L A N D E a Berln v LA C A I L L E al Cabo de Buena esperanza
para medir la distancia de la Luna, y sabios de varios pases a distintos puntos del globo para observar las fases de
\^enus para el clculo de la distancia del Sol.
En Matemticas, asistimos a la expansin a todas las
ciencias de la Matemtica Nueva, creada en el siglo anterior.
En Alemania, floreci la escuela de L E I B N I T Z , pero debe
observarse que, a pesar de haber sido fundada en 1700 la
Academia de Ciencias de Berln por Federico I de Prusia y
(le haberse empeada ms an Federico 11 en su desarrollo,
Alemania sufri una crisis de matemticos, y, en esa Academa, los herederos de L E I B N I T Z , que continuaban y amplahan su obra, fueron E U L E R de Basilea, L A M B E R T de
^lulhouse y L A G R A N G E de Turn. Ellos aplicaron el clL'tdo infinitesimal a toda la ciencia y especialmente a la mecanica, la fsica y la mecnica celeste, encarando los problelilas desde el punto de vista de las matemticas puras, como
lo hiciera L A G R A N G E en su "Mecnica Analtica" en que,
tomando por base el principio de las velocidades virtuales.
dedujo de ste toda la mecnica "como versos de un poema
cientfico".
En las mismas, condiciones que la Academia de Berln se encontraba la de San Petersburgo, y es as que vemos
esas dos sociedades disputarse a los matemticos suizos o f ranceses. Entre los primeros, y de la clebre escuela de Baslea, deben recordarse los B E R N O U L L I : tres hermanos,
TACOBO, J U A N I y N I C O L S I, v la descendencia de
J u a n : sus hijos, N I C O L S II, J U A N II y D A N I E L , y

ANALES DE I.A UNIVERSIDAD

127

SUS nietos, JACOBO II y JU.VN III, todos dignos de ese


apellido glorioso en los anales de la ciencia.
En Inglaterra, tambin se prosegua el estudio de la
]^.Iatemtica Nueva, ya siguiendo a N E W T O N ya a E E I B NITZ, pero en forma independiente de los matemticos del
continente cuyo ni\el no lograron siempre alcanzar. Distinguircnse all TAYLOK. ^lAC E A U R I N , SIMSON,
STE\\^ART...
En Francia, actuaban gr?yndes matemticos: CLATR A U T , D'ALEAIBERT y E A P L A C E . El primero afianz la obra astronmica de NE^VTON demostrando matemticamente la hiptesis del aplastamiento de la Tierra de
acuerdo con la medida del grado de meridiano a la cual
colabor, resolviendo el problema de los tres cuerpos (Sol.
Tierra y Luna) para fortalecer la teora de la Atraccin
Universal con la teora de la Luna, y predijo con exactitud
la aparicin del cometa de H A L L E Y . D ' A L E M B E R T , que
encontr simultneamente con C L A I R A U T la solucin del
])roblema de los tres cuerpos, estableci, basndose en el principio que lleva su nombre, una exposicin completa de Dinmica, de Hidrosttica, de Hidrodinmica, y la teora de
las cuerdas vibrantes. L A P L A C E , en su amplia obra analtica, reinici las obras de sus ilustres predecesores y las ampli y perfeccion genialmente en el terreno de las aplicaciones astronmicas y fsicas. . . Y es esta la caracterstica de
las matemticas del siglo X \ " I I I : la culminacin de la Matemtica Nueva del siglo X V I I llevada al vasto terreno de
las aplicaciones.
En el siglo X\"III, la Astronoma fu cultivada en Inglaterra con ms xito que en Francia y Alemania y mucho
ms que en Italia donde decaa el inters por la ciencia.
A F L A M S T E E D v PIALLEY sucedieron en Inglatrra B R A D L E Y y ^^^' H E R S C H E L . El primero, entre
otras muchas obras de mrito, descubri la aberracin de
la luz y estableci las leyes del movimiento de varias estrelias, leyes que permitieron observar la nutacin. W. H E R S C H E L es justamente considerado como uno de los fundadores de la astronoma moderna. Con el telescopio de
reflexin, a cuyo perfeccionamiento colabor, descubri Ura-

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

no (1781). Su hijo, J U A N H E R S C H E L , fu tambin


un gran astrnomo. A esos dos nombres deben agregarse el
d e ' D O L L O N D , el inventor de las lentes acromticas, el de
M.VSKELYNE, clebre por los "Almanaques Nuticos"
que public durante cuarenta y cinco aos, y por su determinacin de la densidad de la Tierra, y el de H A R R I S O N ,
quien construy cronmetros de una extraordinaria precisin, auxiliares valiosos del astrnomo.
Alemania tuvo des grandes astrnomos: BODE, director del Observatorio de Berln, cuya ley sobre las distancias de los planetas al Sol es bien conocida, y T O B A S
]\fA\^ER, del Observatorio de Gotinga, que se dedic especialmente a la teora de la Luna.
Francia tuvo un ncleo de astrnomos 1)rillantes que
se interesaron especialmente en la medida de la Tierra y en
el establecimiento de la mecnica celeste segn la ley de
X E W T O X (como aca1)amos de verlo al mencionar a
C L A I R A U T , en Matemticas), pero fu L A P L A C E quien
llev a su punto culminante el estudio analtico de la mecnica celeste, de trascendental importancia.
Los progresos de la Qumica ocupan en el siglo X V I I I ,
ccntrariamente a lo que pasara en los siglos anteriores, un
lugar de verdadera preferencia en la evolucin de la ciencia. Es que fu en el siglo X Y I I I que la Qumica se volvi(')
una verdadera ciencia en lugar de un conjunto de hechos
empricos, y esa fundacin de la Qumica IModerna se debi sin duda a LAA'OISIER, a fines del siglo, aunque no
exclusivamente a Lavoisier.
En Alemania, debe sealarse especialmente a S T A H L ,
que atribuy toda combustin a una combinacin con un
])rincipio del fuego: ''el flogisto". Esta curiosa hiptesis
del flogisto fu considerada como una creacin genial.
K . \ X T le atribuy igual importancia que a la dinmica de
G A L I L L O . S T A H L fund una escuela numerosa en grandes (juimicos, escuela (pie se opuso a la reforma propuesta
l)or L A V O I S I E R y detuvo, pues, en algo, el progreso cientfico.
bji Inglaterra, ([umicos de valer se dedicaron especialmente al estudio qumico de los gases (Qumica X'^eu-

ANAI^S DE LA UNIVERSIDAD

129

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mtica) y entre ellcs deben recordarse: H A L E S , que recogi los gases de la combustin; BLACK, que estudi el
"aire fijo'' (cido carbnico), y P R I E S T L E Y , que tan
grandes progresos hizo hacer a la qumica con sus investgaciones sobre el oxgeno, el hidrgeno y el nitrgeno, a
pesar de considerar a este ltimo como "aire desflcgistado".
Sueca, donde acababan de ser fundadas las Academas de Upsal y de Estocolmo, colabor mucho al progreso de la qumica con las investigaciones prcticas de
BRANDT, y con B E R G M A N N . el gran terico, precursor
de Lavoisier pero cuya celebridad qued casi eclipsada por la de su discpulo, el excelso qumico S C H E E L E ,
cuyos grandes descubrimientos, entre los cuales figura el
anlisis del aire, le dan una merecida gloria a pesar de haber sido partidario del flogisto.

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En Francia, R O U E L L E tuvo por discpulo a L A V O I SIER, y ste, con su claro concepto de la causa del aumento
de peso provocado por la calcinacin (hecho observado ya
en el siglo XVIT por J U A N R E Y y luego por B O Y L E y
M A Y O W ) y con un juicioso empleo de la balanza en todas las operaciones qumicas, fund los grandes principios
de la qumica moderna, diferenci el elemento del cuerpo
compuesto y dio las bases del anlisis. Sus continuadores,
BERTfIOLLET, GUYTON DE MORVEAU, FOURCROY, aseguraron su triunfo con la nomenclatura qumica cuyo uso perdura.

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En las Ciencias Naturales se puede observar tambin


con claridad el espritu cientfico del siglo X V I I I y sobre
todo el afn de ordenacin y de sistematizacin de descubrmientos nuevos debidos a una legin de observadores. Y en
esa obra se destacan: L I N N E O y B U F E O N y los franceses A D A N S O N y B E R N A R D O y A N T O N I O J U S S I E U . Otros nombres ilustres recuerdan progresos fundamentales de las ciencias naturales: PIAUY, precedido por
R O J N I E D E L ' I S L E , cre la cristalografa y slo dej a sus
sucesores, detalles que corregir. H A L L E R en Suiza y
S P A L L A N Z A N I en ftalia con)naron la ol)ra de H A R V E Y ,

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ANALES Vt LA UNIVERSIDAD

del siglo anterior, creando el estudio metdico de la fisiologa.


En Inglaterra, J E X X E R descubri la vacuna antivarilica y, en general, en todos los pases, la medicina se volvio cada vez ms cientfica debido a los progresos de las
ciencias naturales y de la qumica.
La Fsica no qued rezagada, por cierto, en esta culminacin cientfica del siglo X V I I I . Los progresos que conquist fueron tales que, por su influencia, la industria y la
economa mundiales resultaron profundamente modificadas.
Tres grandes victorias sealan el siglo: los grandes
descubrimientos en electricidad, que abren horizontes nuevos a la ciencia; el perfeccionamiento de la mquina de vapor, que se aplica a la locomocin y transforma absolutamente el problema comercial de todo el mundo; y la conquista del aire por medio de los globos, los cuales, sin tener
an un valor prctico como medios de locomocin, permitieron hacer observaciones nuevas de suma importancia para la Fsica y para la Meteorologa Prctica, ciencia creada
por D U H A M E L .
La electricidad aunque permaneciera en el dominio esttico fu tal vez la mayor conquista cientfica
del siglo X V I I I , y sobre todo la que ms impresion a la
humanidad como un paso de gigante hacia el descubrimiento de los misterios de la naturaleza.
Desde el principio del siglo, H A W K S B E E y luego BOSE, H A U S E N , W I L C K E , W A T S O N , R A M S D E X y
X A I R X E perfeccionaron las mquinas elctricas y se reiniciaron con intensidad las investigaciones que poco haban
progresado desde las clebres observaciones de G I L B E R T
en el siglo XVI. H A W K S B E E primero, luego GRAY y
sobre todo D U F A Y , llevaron muy adelante el estudio y la
explicacin de los experimentos elctricos elementales;
D U F A Y propuso la teora de los dos fluidos y F R A X K L I X la del fluido nico, precursora de la teora electrnica moderna. Los experimentos de F R A X K L I X y su invento del pararrayos, que llevaron al laboratorio del fsico
"la electricidad atmosfrica" y que dieron al hombre un

ANALS D LA UNIVERSIDAD

151

medio de defensa contra los "furores del cielo", decretaron,


hasta para el vulgo, el triunfo de los estudios de la electricidad.
Pero son muchos los nombres que estn eternamente
unidos a los progresos de la electricidad en ese siglo, y no
deben olvidarse los del A B A T E N O L L E T , de D A L I B A R D ,
MUSSCHENBROECK, DUHAMEL, DE ROMAS, LESAGE. J A L L A B E R T , A E P I N U S . SYMMER, C A N T N .
D E LUC, I N G E N H O U S Z . COULOMB, D E S A U S S U R E . S I G A U D D E LA E O N D , H E N L E Y y. en fin, los de
G L V A N I y de V O L T A . que clausuran el siglo X V I I I
e inician el X I X con el nacimiento de la electricidad dinanuca.
Debe observarse, adems, que, ya desde el siglo X V I I I ,
muchos sabios trataron de establecer relaciones entre los
fenmenos elctricos y magnticos, mientras que otros se
oponan terminantemente a esa gran generalizacin que deba dar gloria a A M P E R E en el siglo siguiente.
La mquina de vapor, mientras tanto, era perfeccionada en tal forma por N E W C O M E N y W A T T , que
esos progresos colocaron a Inglaterra en una situacin industrial realmente privilegiada.
En aeronutica, los nombres de los hermanos M O N T G O L F I E R , de C H A R L E S y P I L A T R E D E R O Z I E R son
los de sabios v hroes a la vez, que encabezan un nue.
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.
vo y glorioso captulo de la historia de la ciencia.
Fuera de esos nuevos estudios que se agregaban a la
Fsica, se seguan ampliando, profundizando y modificando
los estudios tericos y prcticos del siglo X V I I .
Se abandonaron los conceptos de la fsica corpuscular
de G A S S E N D , de D E S C A R T E S y de BOYLE, que buscaban la explicacin de todos los fenmenos fsicos en la
forma y el movimiento de las molculas, y se sigui, ya a
BOSCOVICH, que no consideraba la molcula sino como
un punto ideal, ya a los matemticos, quienes, haciendo
caso omiso de la molcula, planteaban los problemas como
si la materia fuese continua.
En el siglo X V I I I , muchos fenmenos fsicos se explicaron mediante la creacin de supuestos fluidos impon-

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152

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

derables: el calor se atribuy al "calrico", la luz a la "emisin", y el magnetismo, la electricidad, eran fluidos tambin, aunque cada uno de constitucin distinta.
En el calor, los estudios de termometra de F A H R E N H E I T , R E A U M U R , CEESIO, los de BLACK sobre calor
btente, los de W I L C K E y de C R A W F O R D sobre calor
especfico, los de L A V O I S I E R y L A P L A C E sobre dilatacin y calorimetra, de D E L U C sobre la relacin entre
la presin y la temperatura de ebullicin, de S C H E E L E
sobre calor radiante, de L A M B E R T sobre calor obscuro, de
R U M F O R D , I N G E N H O U S Z , F R A N K L I N , sobre conductibilidad, y los estudios de H E R S C H E L , W E D G W O O D , G R A H A M , H A R R I S O N , etc., sobre distintos
puntos, son otros tantos progresos valiossimos para la fsica experimental y la fsica terica.
La ptica no bizo tan grandes progresos, pues N E W T O N y H U Y G H E N S la haban elevado a un grado de
adelanto que, por mucho tiempo, fu difcil superar. Recordemos, no obstante, la construccin de lentes acromticas
por D O L L O N D y el estudio de la fotometra por LAMBERT.
Citemos an, en otros captulos de la Fsica, a S U L Z E R
por sus estudios de acstica, a J U R I N que estableci las leyes
de la capilaridad, a C A V E N D I S H y M A S K E L Y N E por'su
determinacin de la densidad de la Tierra.
STo hemos recordado nomljres y hechos de primera magnitud, nombres y hechos que acuden a la memoria sin esfuerzo por estar unidos a acontecimientos fundamentales de
la historia de las ciencias en esa poca fecunda. Con ello
basta para que resalte toda la trascendencia del movimiento
cientfico del siglo X V I I I , cuyas consecuencias directas fueron los progresos que, por su importancia y su nmero, caracterizan al siglo X I X como "el siglo de la ciencia", pues
fu la ciencia la que ejerci, durante ese siglo, la influencia
ms profunda sobre la evolucin de la humanidad.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

155

GUTENBERG
(1400-1468 j
La imprenta.

J A N G U T E N B E R G naci en Maguncia en 1400 y


muri en la misma ciudad en 1468. Ea historia de la vida
de Gutenberg ha sido muy discutida y muchos autores han
llegado a dudar que haya sido el inventor de la imprenta.
Sin atrevernos a discutir las distintas opiniones que se han
emitido al respecto, admitiremos aqu la versin ms conocida y ms generalmente admitida sobre el invento de la
maravillosa mquina.
El apellido paterno de Gutenberg era G E N S F L E I S C H
y nadie ha podido explicar por qu insisti en llevar el apellido de su madre y en tratar siempre de ocultarse y ocultar
su obra. Era hijo de padres relativamente ricos que lo ha1)an destinado al oficio de joyero. Desde la infancia, se
sinti atrado por la mecnica y su espritu inventivo siempre soaba algn proyecto. A los veinte aos, tom parte
en un movimiento poltico de oposicin al poder y tuvo que
abandonar su ciudad natal para escapar a la persecucin.
Refugise en Estrasburgo, donde se preocup por conseguir capital para poder realizar su gran proyecto: el de una
imprenta con prensa y caracteres metlicos sueltos, pues
entenda que ese sistema dara mejores resultados que el
que se empleaba entonces en Europa y que consista en
grabar las pginas de las obras en chapas de madera.
Tres burgueses se asociaron con l y pronto hicieron
instalar la prensa y fundir en hierro los caracteres. La muerte de uno de los socios y las exigencias exageradas de sus
herederos envolvieron a Gutenberg en un pleito que, a pesar de serle fa\'orable en su fallo, le impidi realizar su
obra. Volvi entonces a Maguncia y se puso otra vez en
busca de dinero para instalar otra imprenta. El que se lo
proporcion, era, por desgracia, un usurero, Fust de apellido, quien trat de sacar el mayor provecho posible de la
mala situacin en que se encontraba el inventor. Todo se
realiz como Gutenberg lo haba ideado: la prensa, con ca-

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134

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

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racteres de cobre esta vez, dio resultados que maravillaron.


La primera obra publicada fu la Biblia.

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Era ste el momento esperado por el miserable socio


del gran hombre para frustrarle el resultado de su trabajo.
Fust reclam por la justicia la devolucin del capital que
haba invertido, antes que Gutenberg pudiese vender la edicin terminada, y la justicia, instrumento ciego de leyes
estrechas, fall a favor del deshonesto usurero. El desgraciado inventor conoci entonces das de miseria y nO' sucumbi de hambre, gracias a la ayuda de los arzobispos de E s - '
trasburgo y de Maguncia que se apiadaron de l. Mientras
tanto, un obrero de Gutenberg, P E D R O S C H O E F E R , di-

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riga la floreciente i m p r e n t a y lleg a perfeccionarla


m a y o r p r o v e c h o y gloria de F u s t , el u s u r e r o .

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P a r a d e m o s t r a r el rpido xito del invento nuevo, bata decir que, del a o 1470 al 1500, se i m p r i m i e r o n en E u r o pa m s de 10.000 publicaciones.

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L a i m p r e n t a debe ser considerada como u n o de los


g r a n d e s inventos del h o m b r e , pues h a sido u n o de los fac-

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tores principales del desarrollo de la civilizacin. Grande


es pues la gloria de Gutenberg, su modesto inventor.

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Si bien es verdad que los chinos conocan los caracteres de cobre y los grabados en madera desde cinco siglos
atrs, est probado tambin que estos procedimientos eran
completamente ignorados en Europa; la prioridad de los
chinos no altera pues en nada el mrito del gran inventor
alemn.

Debe observarse sin embargo que el invento de la imprenta gran progreso tcnico, de magnficas consecuencias sobre la cultura de la humanidad no deriva directamente de la evolucin de la ciencia y podra haber sido
realizado en cualquier otro momento de dicha evolucin.

para

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

155

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N I C O L S D E CUSA
(1401-1464)
Calendario. Movimientos de a
Tierra. Clepsidras, batmetro.

N I C O L S D E CUSA, cuyo verdadero nombre era Nicolas K R E B S , era hijo de un pescador originario de Cuss
en la Mosela, de donde proviene el apellido de " D E C U S A "
o "EL CUSANO".
Gracias a poderosos protectores, pudo estudiar en Italia, donde, despus de doctorarse en Derecho, como no sintiera vocacin por su carrera, entr en las rdenes. Fu ^rcediano en. Lieja y delegado del Papa en el Concilio de
Basilea (1431) en el cual se destac por opiniones arriesgadas condensadas en su obra "de Concordantia Cathohca".
No obstante, fu nombrado obispo de l'irol y, a los cuarenta y siete aos, fu hecho cardenal.
.
Encargado de numerosas misiones por los papas, viaj por toda Europa y por Oriente; pero dejaremos de lado
su profunda fe, sus polmicas religiosas, sus obras de teologa y el fracaso de sus misiones de propaganda cathca, para slo recordar aqu la influencia de Nicols de Cusa en la
ciencia del siglo XV.
Neg la posibilidad de llegar a la verdad y consider
el conocimiento humano como un simple conjunto de suposiciones, pero coadyuv al progreso de las ciencias exactas
con obras de matemticas y de astronoma.
Insisti sobre la necesidad de la reforma del calendario, tal como ya lo haba propuesto BACON y como lo
realiz ms de un siglo despus, Gregorio X I I I .
Suele ser considerado como el precursor de C O P E R NICO y de GALILEO, por haber hablado de "movimientos de la Tierra" en su obra "de Docta Ignorantia" (De la
sabia ignorancia), con la que se opuso a la afirmacin de
A R I S T T E L E S segn la cual la Tierra es de materia
ms grosera que las estrellas, y donde afirm que es la Tierra una estrella ms grande que la Luna y menor que el
Sol y que se mueve con tres movimientos: un movimiento de rotacin alrededor de su eje, de 24 horas; un movi-

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136

ANALs DI; LA UNIVERSIDAD

miento alrededor de dos polos variables del Universo conjuntamente con el Sol y las dems estrellas fijas; y un movimiento alrededor de dos polos situados en el Ecuador.
En otra obra, "De Staticis Experimentis Dialogus''
(Dilogo sobre experimentos estticos), impresa recin en
1550 en Estrasburgo, se refiri ms directamente a la Fsica, encontrndose en ella descripciones de clepsidras, de sondas para estudiar el agua del fondo del mar (batmetro),
de procedimientos para medir el crecimiento de las plantas, etc.

C R I S T B A L COLON

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Desviacin magntica.

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(Nos limitamos aqu a algunas observaciones acerca del valor de la


obra cientfica de Coln, sin ocuparnos de su vida, ni de la historia de
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India por el Oeste. Esta idea en s, no puede ser considerada
como muy original, pues ya hemos visto que la esfericidad
de la Tierra era conocida desde muchos siglos atrs, (vase P I T A G O R A S ) , y que ya en el tiempo de A R I S T O T E L E S nadie dudaba de ello. Es indudable por consiguiente
que algunos hombres de ciencia, mucho antes antes que Coln, hayan tenido la idea de viajar hacia el Oeste para llegar
a la India. Su mrito no consiste pues, en creer en la posibilidad de llegar a Asia por el Oeste, sino en la fe y el valor
con que se atrevi a emprender tan peligrosa aventura.
Se ha probado tambin que, antes de formular exactamente su proyecto, Coln estuvo en correspondencia con
un astrnomo italiano, T O S C A N E L L I (Florencia 13971482), quien ya haba estudiado esta cuestin y quien le dio
muy buenos consejos, que deben haber influido poderosamente sobre su decisin.
A los diez das de viaje, el 13 d Agosto de 1492, Coln observ la desviacin de la aguja magntica hacia el or-

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ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

157

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oeste, y, el 14, hacia el Noreste. Este es el hecho que, desde


el punto de vista fisico, ms nos interesa.
Ya hemos visto que la brjula haba sido inventada en
China y que de all pas a los rabes y a los europeos que la
perfeccionaron, en el siglo XIV, colocando la aguja magntica sobre un eje y dando a todo el aparato el modo de
suspensin que se atribuye errneamente a C A R D A N O ,
En el tiempo de Coln, los europeos crean que la aguja indicaba exactamente la direccin del Norte y no ha de
extraarnos entonces que la tripulacin c|ue acompaaba al
ilustre descubridor se alarmara mucho al saber que la brjula indicaba direcciones distintas de n da a otro. Coln,
fu pues, el primer europeo (ya que los chinos parecen haber conocido el fenmeno antes) que observara la desviacin de la aguja magntica.
Mucho tiempo despus, sin embargo, se segua ereyendo an en la direccin exactamente septentrional de la
brjula, atribuyndose generalmente a un defecto de construccion del instrumento las desviaciones observadas.
En aquel tiempo, se crea tambin, y Coln no lo puso
en duda, que la atraccin de la aguja provena de un punto
del cielo, mientras a fines del siglo XVI, se empez a creer
que provena de unas montaas de hierro magntico sitadas en las regiones septentrionales del globo.

LEONARDO DE VINCI
(1452-1519)
- Termoscopio. Capilaridad. Frotamiento. Principio de velocidades virtuales.

Este clebre pintor italiano naci en el castillo de Vinel cerca de Florencia, en el ao 1452 y muri en Amboise
(Francia) en 1519. Era hijo natural de un jurista de fama
y de una joven campesina.
El nombre de este inmortal artista florentino est unido
a los progresos de la pintura, de la msica, de la escultura, de

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

la arquitectura, de la mecnica, de la anatoma, de la botnica, de la astronoma, del lgebra y tambin de la fsica.


Espritu independiente, seguro de su fuerza y de su
razn, L E O N A R D O D E V I N C I no pudo nunca cultivar
por largo tiempo la amistad o la proteccin de los que reconocan y admiraban sus mritos.
Vivi sucesivamente en las Cortes de Lorenzo de Mediis, del Duque de Miln, de Csar Borgia, del Papa
Len X y en la del rey de Francia, Francisco I.
No reuni sus escritos v slo su "Tratatto della Pittu-

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LEONADDO DE VINCI
ra"' ha sido conservado completo. Dej simples apuntes sueltos; no es extrao pues que la obra relativamente extensa,
que de este ilustre genio conocemos, no sea ms que parte
de su enorme produccin.
.Entre las innumerables ideas nuevas y geniales que introdujo en la ciencia, slo seleccionaremos algunas que tienen particular inters en este estudio.
En primer lugar debemos recordar que las obras "fsicas" de Vinci slo fueron conocidas y publicadas ms de

VA

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

159

dos siglos despus de su muerte y que es especialmente


D U H E M quien, a principios del siglo XX, ha hecho apreciar con exactitud el valor de esas obras. Es evidente que
Vinci conoci y aprovech ampliamente los descubrimientos de A R Q U I M E D E S , de E U C L I D E S y de H E R O N , a
quienes cita adems en sus escritos, aunque no con toda la
frecuencia deseable. Logr ampliar o expresar con mayor
claridad y precisin los conceptos de los antiguos, sin liegar, sin embargo, a darles la completa "madurez" necesaria
para que esos conceptos pudiesen abrir nuevos horizontes a
la ciencia. En fsica, Vinci fu pues, un "lazo de unin" entre los antiguos y los grandes genios de los tiempos modernos. como S T E V I N o G A L I E E O .
Conoci y utiliz el termoscopio de F I L N DH BTZAN^CIO, perfeccionado por H E R O X , y son de cierto inters sus observaciones sobre el calor radiante como parte
integrante de los rayos luminosos.
L I B R I ( I ) le atribuye el descubrimiento de la capilaridad; pero debemos recordar que PLATOX^^ ya conoca la propiedad de los hilos de lana de elevar los lquidos y
de permitir su trasiego. A-^inci observ la ascensin de los lquidos en tubos finos e inaugur as el estudio cientfico
del fenmeno.
Hizo tambin experiencias, con los vasos comunicantes, utilizando varios lquidos, y observ que las alturas de
stos son inversamente proporcionales a sus pesos especfieos respectivos. Como A R Q U I M E D E S , conoca la importancia de la presin de los fluidos.
Las ondas que aparecen en la superficie de un liquido
en el cual se ha arrojado una piedra fueron tambin ohservadas por el genial italiano y encontramos en ese estudio una referencia precisa a las interferencias que producen
su encuentro.
En ptica, Vinci. estableci una teora de la visin, en
la cual comparaba el ojo con una cmara oscura; pero DUH E M ha demostrado que el invento mismo de la cmara no
(1) "Hist. des Math. en ls^Ue".

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

debe serle atribuido, pues ya habl de ella R. BACON


quien fu tal vez su verdadero inventor. Vinci indicaba
que la imagen se forma en el ojo, igual que en la cmara,
invertida, y que su impresin en la retina no se borra sino
despus de algn tiempo.
En mecnica, \"inci enunci con mayor precisin que
H E R O N , el "principio de las velocidades virtuales" en la
forma siguiente: "Cuando en una mquina, el motor tiene
ms movimiento que el mvil en un tiempo igual, absorbe
menos fuerza, e inversamente."

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Sobre el plano inclinado, expres ideas acerca del movimiento acelerado, que permiten ya prever los conceptos de
GALILEO.
En el frotamiento, que estudi n'is ampliamente que
H E R O N , adelant, sin mayor precisin, conceptos que recien hablan de ser ampliados v definidos por COULOMB,
en el siglo X V I I L
Estudi tambin la elasticidad con el dinammetro de
resorte de su invento. Determin el centro de s^ravedad
de la pirmide. Neg en forma terminante la posibilidad
del "movimiento perpetuo"', aquel vano sueo en que algunos tienen an una fe instintiva. Invent un higrmetro,
estudi la resistencia, la compresibilidad y la pesantez del
aire, asi como las figuras formadas por las placas vibrantes.
Es considerado en fin como uno de los precursores
de la aviacin por haber imaginado el "helicptero", pjaro mecnico de alas batientes, resultado de un largo estudio del vuelo de los pjaros, que le permiti afirmar que
sus alas encuentran un punto de apoyo en la resistencia
del aire.
La abundancia-y la falta de precisin de los conocimientos de Vinci son clara manifestacin de ese movimiento, incoherente en su principio y luego definido y pronunciado, llamado el "Renacimiento Cientfico". Pero debe recordarse que la obra vasta y dispersa de Leonardo
de Vinci no tuvo sobre aquel movimiento la influencia que

ANALES DIv LA UNIVERSIDAD

141

podria esperarse de su autntico \alor, y puede asegurarse


que si esa obra hubiese sido reunida, publicada y difundida
por su autor, el Renacimiento hubiera, sin duda, acelerado su marcha.

COPERNIC ,
(1473-1543)
Teora geocntrica.

N I C O L S K O P P E R N I C K (Coprnico) naci en
Thorn en 1473 y muri en Frauenburg en 1543.
Coprnico y GALTLEO son los dos genios ms descollantes del Renacimiento Cientfico y son justamente considerados como los promotores de una era nueva. Pero,

NICOLS COPEDNICO

mientras G A L I L E O es figura cumbre del Renacimiento


Cientfico italiano ya iniciado por L. D E V I X C I , Coprnico
es la expresin del Renacimiento Septentrional y de la Reforma, que tuvieron ])or promotor a ERASAIO.

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Ooprnico era polaco, pues naci en Thorn, ciudad


devuelta desde 1464 al reino de Polonia; estudi principlmente en Cracovia y concibi sus obras en Polonia, donde siempre obtuvo la aprobacin y el respeto de sus conipatriotas.
Es en vano pues, que autores alemanes traten de demostrar con argumentos ms o menos dignos de fe que
Ccprnico era alemn; el honor de contar a este genio entre sus hijos pertenece indudablemente a Polonia.
Coprnico' hizo sus primeros estudios en su ciudad natal y a los diez y ocho aos fu a estudiar en la ciudad de
Cracovia donde se hizo notar por su inters por las literaturas antiguas, las matemticas y, sobre todo, por la astronoma, que le fu enseada por el clebre A L B E R T O
B R U D Z E R E S K I . Dos aos ms tarde, pas algn tiempo en Viena donde fu discpulo de P U R B A C H ( i ) y de
R E G I O M O N T A N O (2) ; luego se dirigi a Italia. En Padua, fu colaborador del astrnomo D O M I N G O F E R R A R I ; en Roma, fu profesor de matemticas, y, de vuelta a
Padua, recibi el ttulo de doctor en medicina.
En el ao 1503, Coprnico volvi definitivamente a
Polonia y, por influencia de uno de sus tos, obispo de Ermland, se le proporcion un canonicato en Frauenburg, en
los bordes del Bltico, v all estableci su observatorio.

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(1) J O R G E P U R B A C H , matemtico y astrnomo austraco, naci


en Purbach en 1423 y muri en Viena en 1461. Perteneci, como R E G I O M O N T A N O , al grupo de estudiantes del norte de Europa que fueron a
buscar a Italia la nueva ciencia y propagaron as el Renacimiento. Fu profesor de astronoma en Padua, Ferrara, Bolonia,'y, ms tarde, profesor de
matemticas en Viena donde tuvo per discpulos a R E G I O M O N T A N O y
C O P E R N l C O . Corrigi la traduccin latina de P T O L E M E O con mucha
exactitud y crea en la hiptesis de los cielos concntricos.
(2) R E G I O M O N T A N O , (de verdadero nombre M U L L E R ) , astrnomo alemn, naci cerca de Konigsberg en 1436 y muri en Roma en
1476. Prosigui la correccin de la traduccin de P T O L E M E O que P U R B A C H no pudo terminar y public una obra de trigonometra que tiene
el mrito de ser la primera obra completa que sobre esta materia se publicara en Europa, pero no es superior a la obra de los rabes. Muri probablemente asesinado por los hijos de J O R G E D E T R E B I S O N D A
(1396-1495) que crean vengar as la fama de su padre de quien R E G I O M O N T A N O haba corregido muchos errores en su tradvxccin de P T O -

LEMEO.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

145

Fu aproximadamente en el ao 1512 que el sabio polaco imagin su sistema icosmognico de cuya^ exactitud
se fu convenciendo lentamente.
Esta, como tantas ideas verdaderamente geniales, nos
extraa por su sencillez. En pocas palabras Coprnico explic los puntos fundamentales de su teora:
" Despus de largas investigaciones dice *
" me he convencido al fin de que : el Sol es una estre" lia fija, rodeada por planetas que giran a su alrede" dedor y de los cuales ella es el centro y la antorcha;
" que adems de los planetas principales los hay de se" gundo orden, que circulan primero como sathtes al'' rededor de estos y con ellos alrededor del Sol; que la
" Tierra es un planeta principal sujeto a un triple mo^
"vimiento; que todos los fenmenos del movimiento
" diurno y anual, la vuelta peridica de las estaciones
'' y todas las vicisitudes de la luz y de la temperatura de
" la atmsfera que las acompaan, son resultados de
" l a rotacin de la Tierra alrededor de su eje y de su
" movimiento peridico en torno del Sol; que el curso
" aparente de las estrellas no es ms que una ilusin p" tica producida por el movimiento real de la Tierra
"y por las oscilaciones de su eje; que, en fin, el movi" miento de todos los planetas da lugar a dos clases de
'' fenmenos que es esencial distinguir y de los cuales
' los unos derivan del movimiento de la Tierra y los
" otros de la revolucin de estos i)lanetas alrededor

"del Sol".

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1 ocios los puntos (le esta teora no eran absolulamente nuevos; la nica parte completamente original reside en
la afirmacin del movimiento de todos los planetas airededor del Sol, pues la existencia de un movimiento giratorio de la Tierra era ya sospechada en la antigedad por
H E R A C L I D E S DE P O N T O , E K F A N T E el peripattico,
N I C E T A S D E S I R A C U S A y probablemente por el mismo P I T A C O R A S ; y el movimiento de la Tierra alrededor
del Sol era conocido por A R I S T A R C O D E SAMOS.

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Intimidado por la temeridad de su propio genio, Coprnico no se decida a hacer conocer sus trabajos y slo lo
hizo despus de ms de treinta aos y a ruegos constantes de algunos amigos iniciados en sus ideas y sobre todo
del Cardenal de Schemberg, obispo de Padua. R H E T I CO ( r ) , i)rfesr de matemticas en Wittenberg, abandoli su ctedra para ponerse bajo sus rdenes y ayudarle en
la publicacin de su obra.

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En 1543, pocos das antes de la muerte del ilustre astrnomo, su trabajo apareci en Nuremberg con el ttulo de
"De revolutionibus corporum coelestium" y era dedicado
al papa Pablo III en los siguientes trminos, que le valieron su aprobacin: "Vuestra autoridad me servir de es" cudo contra los malos a pesar del proverbio' que dice
" que no hay remedio contra la mordedura de un ca"lumniador. . . Yo estoy seguro que los sabios y pro" fundC'S matemticos aplaudirn mis investigaciones,
" si, como conviene a los verdaderos filsofos, exami" lian a fondo las pruebas que presento en esta obra.
"Si hombres ligeros e ignorantes quisieran abu" sar de algunos trozos de la Escritura, de la que des" v a n el sentido, no me preocupara de ellos. Despre" co de antemano sus ataques temerarios. Las verda" des matemticas no deben ser juzgadas sino por ma" temticos."
Las pruebas que invocaba Coprnico no eran, sin embargo, tan concluyentes como podra creerse, pues los aparatos de su tiempo eran demasiado' rudimentarios an para permitir reuniras.
Fu slo despus del invento del telescopio que pudieron aportarse pruebas de valor indiscutible y GALILEO,
K E P L E R O y, en pleno siglo XIX, F O U C A U L T , fueron
(1) RHETTCO, matemtico y astrnomo, naci en Recia en 1514 y
muri en 1576. Abandoji su ctedra en Wittemberg para trabajar con
C O P R R N I C O . Entreg sus manuscritos a la publicacin en Nuremberg
y corrigi las pruebas de esta edicin.

ANALES DU lA UNIVERSIDAD

145

los que ms contribuyeron a dar pruebas absolutas de las


teoras de Coprnico.
Eos hombres de ciencia se dividieron en dos bandos
tan pronto como "De revolutionibus corporum coelestium"
se hizo conocer. Eos unos se mostraron completamente favorables a la nueva teora y los otros se mantuvieron fieles
a las obscuras explicaciones del sistema de P T O E E M E O .
Entre los primeros se destacaron sobre todo R H E T I C O ,
R E I N H O E D ( I ) , R O T H M A N N ( 2 ) , M A S T E I N y finalmente K E P E E R O y GAEIEEO, quienes establecieron
definitivamente la verdadera teora. En el bando opuesto,
el detractor de ms valor cientfico fu sin duda el gran sabio dans T Y C H O B R A H E , pero el enemigo ms poderoso fu el Poder Eclesistico.
El pontfice Pablo III haba recibido sin oposicin y
hasta con benevolencia las teoras de Coprnico- y no haba
visto en ellas ningn peligro para la religin. Esta no fu
sin embargo la opinin del pontfice Pablo V, quien previo
la influencia que las "hiptesis" de Coprnico iban a tener
sobre la ciencia y el progreso humano y crey que :se oponan directamente a la religin.
Con un razonamiento simplista, puede creerse que la
teora geocntrica de los antiguos est ms de acuerdo con
las creencias religiosas, porque la posicin central de la Tierra en el Universo sera prueba clara de que el Creador lo
hubiese constituido todo para ella y para el hombre. La teora heliocntrica de Coprnico, al contrario', al considerar
la Tierra como uno de los planetas que giran alrededor del

(1) R E I N H O L D , matemtico alemn, naci en Turingia en 1511 y


muri en 1553. Coment las obras de P U R B A C H y de R E G I O M O N TANO.
(2) R O T H M A N N , astrnomo de Guillermo I V de Hesse Cassel,
naci en 1540 y muri en 1610. Era amigo de T Y C H O B R A H E y lo present a Guillermo IV, quien influy en su favor acerca del rey de Dinamarca. Tuvo grandes discusiones con B R A H E , pero no pudo convencerlo
nunca de la exactitud de la teora de C O P R N I C O . B R A H E atribua
tambin la refraccin a los vapores contenidos en la atmsfera. R O T H M A N N fu quizs el primerq/ que la atribuyera al paso de los rayos luminosos del vaco a la atmsfera.
10 Scliurniann.Histojia de la Fsica.

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Sol, quita a este planeta y al hombre su papel primordial


en el Universo.
Pablo y conden en 1616 la obra de Coprnico y hasta ahora la Iglesia no ha rehabilitado oficialmente esta obra
magistral. Es por esta razn que cuando, en 1829, el pueblo de Varsovia inaugur la estatua de Coprnico, los eclesisticos de la Iglesia de la Santa Cruz, que se haba llenado
de una enorme multitud de creyentes, rehusaron participar
del acto con sus oraciones.
No fu, por otra parte, slo el catolicismo que reprob
la teora de Coprnico y son prueba de ello las lineas siguientes del gran telogo reformista M E L A N C H T O N :
"Admirad, a este imbcil que quiere reformar la
"ciencia astronmica! Pero las Sagradas Escrituras lo
" declaran sin lugar a dudas: Es al Sol y no a la Tie" rra, que Josu le orden detenerse".

M A U R O L I C O (o M O R O L I C O )
(1494-1575)
ptica.

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4"r.

F R A N C I S C O M A U R O L I C O naci en Mesina en 1494


y muri en la misma ciudad en 1575. Desde su infancia Morlico mostr un afecto especial a las matemticas y, despus
de haberse hecho sacerdote y haber obtenido una importante abada, no se preocup ms que de sus estudios de matemticas y de astronoma, ciencias que ense
hasta su muerte en su ciudad natal.
Aport grandes progresos a la trigonometra y a la
geometra y fu llamado por sus compatriotas "Segundo
Arqumedes" por haber puesto como l sus conocimientos
al servicio de su patria atacada esta vez, no por los romanos, sino por los espaoles.
Su obra de ptica titulada "Photismi de lumine et umbra ad perspectivam radiorum incidentium facientes" es la

1
ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

147

primera obra de ptica que, despus de AL H A Z E N , tenga


un verdadero valor cientfico. No solamente se recuerda en
ella, todo lo que conocan sus predecesores sino que Morlico emite adems conceptos propios de gran exactitud. Entre stos, debe recordarse que fu el primero en nombrar con
precisin los colores del arco iris y en compararlos con los
colors producidos por el prisma de vidrio, aunque ignorara
la ley de la refraccin. Estudi, sin embargo, con acierto la
refraccin en los vidrios planos paralelos observando que,
en este caso, el rayo desviado es paralelo al incidente y su
desviacin depende del ngulo de incidencia.
Saba que las lentes convexas son convergentes y que
las lentes cncavas son divergentes. En su estudio de las
teoras de la visin, describi muy exactamente la marcha
de los rayos luminosos a travs de la crnea y del cristalino y dedujo, como ya lo haba hecho L E O N A R D O D E
VINCI, que la imagen se forma invertida en la retina.
Ignor, sin embargo, la funcin importante de la relina en la visin, pero entendi las causas de la miopa y
de la presbicia, aconsejando el uso de lentes convexas o
cncavas para su correccin.
Este sabio matemtico siciliano fu, despus de P A P O ,
el primero en reiniciar el estudio metdico y matemtico
de la determinacin del centro de gravedad de los cuerpos.

CARDAN
(1501-1576)

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Resistencia del aire. Suspensin.

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G E R N I M O CARDAN (o C A R D A N O ) naci en
Pava en 1501 y muri en Roma en 1376.
Este clebre filsofo, matemtico y mdico italiano hizo sus primeros estudios con su padre, que era jurisconsulto
y muy aficicnado a las matemticas. Pas despus a la
Universidad de Pava y eran tantos sus mritos que, a los
21 aos, ense la metafsica y la geometra, y, a los 23,

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ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

reciba los ttulos de ^Maestro en Artes y Doctor en j\ledicina en la Universidad de Padua, ele la que fu nombrado
Rector en ei mismo ao.
Pas muchos aos en Aliln, donde ejerci la medicina ; en Bolonia, donde se dedic a la enseanza y, al fin,
en Roma, donde el Papa Gregorio X I I I lo incluy en su
Colegio de Mdicos.

'.-.

GERNIMO CARDAN
Su obra cientfica es muy amplia y ha hecho hacer considerables progresos a las matemticas; pero su carcter y
su vida repugnan de tal modo, que impiden juzgar imparcialmente a este vicioso sabio. El mismo ha sabido juzgarse,
y en su libro "De ^''ita Propria" ha sabido enunciar todos
sus propios vicios y todas sus bajezas, pintndose tal como
era; jugador, cjue arruin su familia; ladrn, que pas muchos aos en la crcel; enemigo de los suyos, ya que por sus
malos ejemplos, hizo de uno de sus hijos un depravado, que
arrastr su vida de prisin en prisin, y de otro un asesino
que fu condenado a muerte por haber envenenado a su mujer. Orgulloso, egosta, colrico, mezquino, traidor, rencoroso,
maldiciente y obsceno, son algunos de los adjetivos que no

ANAI^S Dt lA UNIVERSIDAD

149

ha vacilado en atribuirse en ese extraordinario momento de


franqueza. Era, adems, supersticioso y algo desequilibrado, sin duda; y se cuenta que se dej morir de hambre el
da que, segn sus clculos astrolgicos, deba ser infaliblemente el ltimo de su vida.
Es en matemticas donde su enorme influencia se ha
hecho sentir. Su mayor ttulo de gloria, la resolucin de las
ecuaciones de tercer y de cuarto grado, no le pertenece del
todo; en efecto, su resolucin de la ecuacin de tercer grado ha sido inspirada, si no copiada, de un documento que
rob a su autor, el demasiado honesto Tx*\RTAGLIA (1500~^557)' y 13- ecuacin del cuarto grado no fu completamente terminada por l sino por su discpulo L U I S F E R R A R I
En Fsica, debe citarse el nombre de Cardano por algunas de sus observaciones. Habl de la resistencia del aire
sobre los proyectiles y determin la densidad de varios cuerpos por medio de esta resistencia; midi la velocidad del
viento tomando como unidad de tiempo sus pulsaciones,
considerndolas como ms exactas que las indicaciones de
los aparatos que para la medida del tiempo se empleaban
en la poca; habl de la necesidad de la presencia del aire
para que un cuerpo entre en combustin; explic el centelleo de las estrellas como una consecuencia de las vibraciones del aire; observ la potencia del vapor y emiti la idea
de que podra aprovecharse como fuerza y para producir
el vaco por su condensacin.
Se cita a veces a Cardn entre los precursores del mtodo experimental instituido por G A L I L E O . Pero, cmo
sostener que ese hombre, siempre guiado por ridiculas creencias supersticiosas, pudiera ser uno de los iniciadores de
ese sistema cientfico?
Cardn se atribuy sin derecho alguno el invento de
la "suspensin" designada todava por su nombre y que
consiste en un sistema de crculos concntricos por medio
del cual los aparatos conservan su posicin vertical u horizontal aunque se mueva el soporte. Esta suspensin, conocida mucho tiempo atrs por los chinos, aparece descripta en

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ANALES m LA UNIVERSIDAD

los libros de magia del siglo XII, que Cardn conoca y lea
muy seguramente. A R Q U I M E D E S tambin lo precedi en
el invento de una suspensin similar, a la cual se refiere
OVIDIO.
Es probable que muchas otras ideas que se atribuyen a Cardn, no le sean personales pues en aquella" poca
se respetaba poco la propiedad cientfica y l, menos que
nadie, tuvo escrpulos para apropiarse de inventos ajenos.
Se puede sospecharlo, como lo demostr D U H E M , de haber emitido como suyas, ideas inditas de L E O N A R D O
D E V I N C I , pues se sabe que era poseedor de muchos de
sus manuscritos.
La mejor de las muchas obras ms de doscientas
que Cardn ha escrito, es probablemente su tratado "De
Subtilitate", que public en 1550 y que fu traducido al
francs a fines del siglo X V I I , poca en que era todava una de las obras ms consultadas en esttica e hidrosttica.

LILIO
(1510-1576)
Calendario.

L U I S L I L I O , mdico y astrnomo italiano, nacido en


Ciro (Calabria) en 1510, muri en Roma en 1576, seis
aos antes de que Gregorio X I I I instituyera definitivamente la reforma del calendario, tal como l se la haba propuesto. Esta reforma necesaria ya haba sido aconsejada
por muchos astrnomos y sabios, de los cuales el primero
parece haber sido R O G E R I O B A C O N .
Sabemos que los egipcios dividan el ao, de 365 das,
en 12 meses lunares de treinta das cada uno, al cabo de
los cuales agregaban 5 das suplementarios. Los rabes observaron un error de un cuarto de da por ao en ese calendario egipcio e introdujeron entonces un da cada cuatro

Si.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

151

aos. CESAR, en el ao 45 antes de J. C. instituy el


calendario juliano que divida el ao en 12 meses de 30 31
das y atribua 28 das al mes de febrero agregndole un
da cada 4 aos. Este calendario provocaba un error de 11
m. 12 segundo's por ao, que, acumulado en los aos sucesivos hasta el siglo XVI, lleg a ser considerable. Gregorio X I I I se decidi entonces a considerar propuestas de reforma del calendario y se rode de astrnomos a fin de
cumplir con exactitud esta tarea. Entre estos sabios debemos citar a Libo, M O L E Z I O ( i ) , IGNACIO D A N T I (2)
y CEA V I O ( 3 ) . Se resolvi entonces descontar 10 das al
mes de octubre de 1582 a fin de corregir los errores acumulados y no contar en adelante como bisiestos los aos
seculares, cuyo nmero de centena no sea divisible por 4.

RAMO
C1515-1572)
Resistencia del aire. Suspensin.

P E D R O RAxAIO, o DE LA R A M E E , naci en 1515


y muri en Pars, asesinado en el da de San Bartolom
(26 de agosto de 1572).
Llegamos con Ramo a la poca en que se inici la gran
lucha contra la filosofa de A R I S T T E L E S en una entusiasta reaccin contra la fe exagerada en los antiguos.
Ya hemos dicho que en el curso de este movimiento beneficioso para la ciencia, muchos sabios fueron perseguidos por
haberse atrevido a discutir las ideas de la escuela peripattica, que constituan el saber oficial y eran defendidas por
los poderes, la Sorbona y la Iglesia.
(1) MOLEZIO (Messina 1531-Padua 1580) matemtico italiano.
(2) IGNACIO DANTI (Perusa lS37-Alatri 1586) monje dominico,
matemtico y cosmgrafo; ense en Florencia; Gregorio XIII lo hizo
matemtico pontifical y ms tarde, obispo de Alatri.
(3) CRISTBAL CLAVIO (Bamberga 1537-Roma 1612) jesuta
y matemtico alemn.

152

ANALSS DI; LA UNIVERSIDAD

T A R T A G L I A fu probablemente el primero que atacara directamente las obras de A R I S T T E L E S , indicando algunos de sus errores, pero uno de los grandes hroes
de esa lucha fu Ramo.

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Hijo de un gentilhombre belga, muy pobre, tuvo que


hacer grandes sacrificios para poder estudiar. Entr, a los
12 aos, como criado en el Colegio de Navarra del que sali nueve aos ms tarde con el ttulo de Maestro en Artes.
Ense matemticas y filosofa y atac valientemente a los
peripatticos, no en detalles aislados como lo hiciera T A R TAGLIA, sino en conjunto y de frente, sosteniendo que
"todo lo que Aristteles ha dicho es falsedad y mentira".
Atacar cientficamente las ideas defendidas por espritus fanticos, en aquella poca de torturas y de intransigencia,
era un acto de valor y de abnegacin que los doctos profesores de la Sorbona no tardaron en denunciar al rey Francisco I ; y ste, respetuoso ante el dogma oficial, amenaz
al atrevido, impuso el retiro de sus obras y le prohibi ensear filosofa (1544). Pero Enrique II, aconsejado por altos protectores de Ramo, anul el injusto decreto, autoriz
una nueva edicin de sus obras y nombr a su autor profesor de filosofa del Colegio Real. Ramo vise obligado,
sin embargo, a abandonar Pars, por haberse adherido al protestantismo, y ofreci sus servicios a Conde y a Coligny.
Volvi despus de la paz de San Germn (1570) y no se
preocup ms que del estudio, ya que Carlos IX le prohibi
dictar sus cursos aunque le conservara su sueldo de profesor.
Ramo fu uno de los primeros que se preocupara en hacer surgir la razn de la filosofa y de las ciencias, librndolas, de prejuicios, palabras huecas y falsas e iniciando as
aquella purificacin de las ideas que D E S C A R T E S deba
realizar. Ramo supo imponerse a los espritus libres y concientes de toda Europa, y form una verdadera secta de "ramistas" que prosiguieron la lucha contra las obscuras ideas
del tiempo.

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El da de San Bartolom, Ramo fu sorprendido en su


cuarto, absorto en el estudio y ajeno a las matanzas que en-

ANALES Dli I,A UNIVERSIDAD

155

sangrentaban las calles de Pars, y el sabiO' filsofo fu degollado y su cuerpo fu arrojado al Sena. Despus de 19
siglos, se reproduca as la cruel escena de la muerte de
AROUIMEDES.

BENEDETTI
(1530-1590)
Oposicin a la mecnica de
Aristteles. "Momento
esttico"'. Fuerza centrfuga.

J U A N B A U T I S T A B E N E D E T T I , matemtico italiano, naci en Venecia en 1530 y muri en Turn en 1590.


Fu uno de los hombres de ms erudicin de su poca y tiene varios ttulos a la inmortalidad, pues fu uno de
los fundadores de la geometra analtica y, en esttica, puede ser considerado como uno de los principales precursores
de GALILEO.
Fu discpulo de T A R T A G L I A durante algn tiempo y muy pronto se hizo notar por sus obras de matemticas. En 1585, public en Turin sus "Especulaciones Diversas", obra amplia de matemticas y fsica en que estableci una valiosa teora de la cada de los cuerpos, teora que
fu absolutamente desconocida por sus contemporneos. Fu
el primero en indicar los errores que en mecnica cometi
A R I S T T E L E S , y en demostrar que, cuando cuerpos idnticos caen en medios distintos, no tienen siempre velocidades
inversamente proporcionales a la densidad del medio, como lo crean los peripatticos, sino que esta ley slo es exacta cuando la densidad del cuerpo es igual a la suma de las densidades de los medios (principio de A R Q U I M E D E S ) ( i ) .

(1) Si llamamos; m, la masa del cuerpo, a y a' su aceleracin en


los dos medios de densidades respectivas d y d', V el volumen del cuerpo
y D su densidad, tendremos como valores de su fuerza motriz en cada
medio:
ma = V (D d)
ma' = V (D d')

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154

ANALES Di LA UNIVERSIDAD

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Se le debe tambin la teoria del equilibrio de la palanca curvi lnea para fuerzas no paralelas, empleando en esa oportunidad el concepto de ''momento esttico". Estableci la teora de la cua, que reduca a la de la palanca. Emiti ideas
claras acerca de la fuerza centrfuga, pues saba ya que
cuanto mayor es la velocidad de un cuerpo mayor es su tendencia de moverse en lnea recta. Se inclin a favor de
A N A X A G O R A S y contra A R I S T T E L E S , al afirmar
que, detenida la accin de la fuerza centrfuga, el cuerpo
sigue la direccin de la tangente. Estuvo muy cerca de descubrir la ley de la inercia pues saba que un cuerpo en movimiento conserva su ^'elocidad inicial y que a ella se agrega o sustrae el efecto de otras fuerzas. Crea en la existencia del vaco, negada por los peripatticos, a quienes tambin criticaba en su creencia de que el calor solar se delje
al movimiento del Sol.
Sin sospechar de ninguna manera a Benedetti de plagio, sino para demostrar que haba sonado la hora de la rebelin contra los peripatticos, se debe hacer observar que
su obra fu publicada en 1585, o sea dos aos despus que
GAIylLEO iniciara sus investigaciones. Benedetti, considerado como inferior a CARDAN y
a T A R T A G L I A en matemticas, fu superior a ellos en fsica y en mecnica.

Por divisin obtendremos que:


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a'
Ahora bien, si:
tendremos:

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D-d'
D = d -J-d'

=
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d
o sea la demostracin de la afirmacin de A R I S T T E L E S .
(Vase: "Storia della Fisica", R. Pitoni, p. 91. Libri "Hist. des
Mal.", p. 125 y 248).

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ANALES m LA UNIVERSIDAD

155

PORTA
(1538-1616)
Inventos que se le atribuyen,

J U A N B A U T I S T A D E L L A P O R T A naci en aples en 1538 ( I ) y muri en el ao 1616 en la misma


ciudad.
E r a descendiente de una antigua familia napolitana
y fu educado conjuntamente con su hermanO', por un to
aficionado a la arqueologa. Mientras su hermano Vicente
se interesaba por esta ciencia, Giambattista se dedic a la
literatura y public comedias que conservan un honroso
puesto en la literatura italiana; pero su atencin fu atrada
por los naturalistas de la antigedad y las ciencias naturales lo conquistaron, aunque no abandon nunca el cultivo
de las letras. Viaj por toda Europa visitando los sabios y
recorriendo las bibliotecas; vuelto a su patria, se retir con
su hermano en una propiedad cerca de aples, donde realizaron experimentos y recibieron a muchoS sabios.
Porta form en 1560, la Academia de los Secretos
(Academia Secretorum Naturae), cuyos trabajos ignoramos y que fu clausurada despus de haber sido acusada
por el Papa de ocuparse de "artes ilcitas". Esta sociedad
puede ser considerada como la primera academia cientfica
europea, siempre que no se d este ttulo al ensayo infructuoso hecho en Miln por L E O N A R D O D E V I N C I .
Ea obra principal de Porta es su "Magia Naturalis"
que escribi a los 15 aos y fu corrigiendo y aumentando
durante 36 aos, en numerosas ediciones.
(1) Se ha discutido mucho acerca de la fecha del nacimiento de P O R TA, que en muchos autores es fijada al 1543. La razn de esta discrepancia parece ser la siguiente: Porta public su "Magia Naturalis" a la edad de
15 aos y como la edicin ms^ antigua que se haya encontrado es de 1558,
se ha podido creer que era la edicin original, pero se sabe que ha existido
una edicin anterior. En fin. en la ltima edicin de la misma obra, en
1589, Porta dice que tiene 50 aos, en el prefacio que lleva la fecha de
1588, (Vase Libri "Hist. des Math. en Itae", tomo IV, pg. 108 y
P O G G E N D O R F F en su "Hist, de Physique", pg. 77). H O E F E R i en su
"Hist. de la Physique et de la Chimie" (pg. 233) y DEZBRY en su
"Dictionnaire de biographies" eligen la fecha 1540.

156

ANALES DR T.A UNIVERSIDAD

Fu la obra ms leda en el siglo X V I y fu traducida


en todos los idiomas, incluso el rabe. Formada por cuatro
tomos en su primera edicin, comprenda veinte en la ltima, de los cuales se editaron ms tarde, separadament'j, los
ms importantes.
Era una enciclopedia de "conocimientos milagrosos"
3^ ''secretos maravillosos" recogidos por Porta en el curso de
sus viajes y estudios, y donde se encuentra desde "el imn
que atestigua la virginidad de una mujer" hasta la "lmpara c]ue al iluminar a una persona la asemeja al caballo".
Pero entre esas estupideces, que tantO' agradaban al pblico
de acjuella poca, se encuentran algunos datos c|ue interesan
a la historia de la fsica y de la qumica, y se descubre a
veces en su autor el afn de ser ms cientfico asi como el
reconocimiento del valor del mtodo experimental.

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4-

El gran xito de la "IMagia" dio mucha gloria a Porta


3' se lleg al extremo de compararlo con GALTLEO. En
fsica, le atribuyeron el invento del telescopio, de la cmara
obscura, del termmetro, de la mquina de vapor 3^ el descubrimiento de numerosos fenmenos de magnetismo y
de ptica. Acerca del anteojo de cuya historia hablamos
en otra parte basta decir que en la obra de Porta no se
encuentra su descripcin, y que recin reivindic derechos
a su invencin despus que G A L I L E O hubo introducido y
construido en Italia algunos de estos instrumentos conocidos
anteriormente en Molanda (vase G A L I L E O ) .
En cuanto al invento del termmetro, Porta construy
un aparato que no significa progreso alguno sobre el lermoscopio de F I L N DE BIZANCIO y de H E R O N , cuyas obras conoca. Por otra parte, slo lo emple para experimentos sohre dilatacin.
Se le sigue considerando generalmente como el inventor
de la cmara obscura, pero recordamos que R O G E R I O
BACON ya la conoca y tal vez fuera su primer inventor,
y que L E O N A R D O DE V I N C I tambin hizo referencia a
ella cuando estableci su teora de la visin. Porta ha sido,
sin duda, el primero que realiz una serie de experimentos
con este aparato y que introdujo una lente biconvexa en su

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

157

abertura, formando as un microscopio solar, pues observaba de este modo dibujos por transparencia.
En su estudio de la visin, Porta descubri la variacin de dilatacin en la pupila segn la intensidad de la
luz. Estudi tambin la posicin del foco en los espejos cncavos y el nmero de las imgenes en los espejos angulares,
pero se limit a establecer este nmero en el caso particular
del objeto colocado en la bisectriz del ngulo. Debe observarse que Porta crea en la instantaneidad de la propagacin de la luz como lo crean los filsofos antiguos anteriores a H E R O N , a P T O L E M E O y a A L H A Z E N . quienes atribuan a la luz una velocidad inconmensurable.
Son muy discutibles los derechos que pueda tener Porta
a ser considerado como el precursor del invento de la mquina de vapor ( i ) por haber imaginado un aparato muv
])arecido al de H E R O X o al de S A L O M N DE CAUSS
o sea en que el vapor ejerce una presin sobre la superficie
del agua encerrada en un recipiente y hace salir esa agua
por un tubo. Adems, Porta realiz este experimento en
un pequeo aparato de laboratorio y con el nico fin de determinar "en cuntas partes de aire una parte de agua puede transformarse", mientras que CAUSS hablaba de una
"mquina para elevar el agua arriba de su nivel''.
Las observaciones de Porta sobre magnetismo forman
uno de los veinte tomos de la edicin mayor de la "Magia"',
en que expene, entre muchos absurdos, todo lo que se saba
acerca de este punto en el siglo X V I : propiedades de los
imanes, mtodos de imantacin, influencia de los imanes
a travs de todas las materias excepto el hierro, declinacin de la aguja magntica distinta en los diferentes pases
y sus variaciones horarias.
En algunos puntos, sin embargo, las aserciones de Porta sobre magnetismo significan un retroceso sobre lo ya

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WORCESTER.

historia de la mquina de vapcr en la biografa de

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158

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

establecido con claridad v concepto ms exacto por P E R E GRINO ( I ) en el siglo X I I I .


Porta realiz experimentos sobre la refraccin y el
prisma, y veremos al hablar de la Academia del Cimento^ que
haba hecho una observacin del calor radiante y otra que
le hubiera permitido inventar el higrmetro.
Tal es la obra de este sabio extraordinario, que en la
mayor parte de su trabajo, adolece de todos los defectos de
la Edad Media, mostrndose en esto digno sucesor de su
maestro CARDAN.

GILBERT

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1540-1603)
Magnetismo. Magnetismo terrestre. Electricidad. Arco Iris.

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G U I L L E R M O G I L B E R T , mdico ngls. naci en


1540 en Colchester y muri en Londres en 1603. Despus de
recibir su ttulo de Doctor en Medicina en la Universidad de Cambridge, se instal en Londres donde adquiri tal
renombre que fu nombrado mdico de la reina Isabel, y
conserv el mismo puesto con el rey Jacobo I.
Como sabio, su fama es mayor an, y sus descubrimientos impresionaron tanto los espritus que muchos bigrafos con cierta exageracin no vacilaron en considerarlo como uno de los ms grandes genios de la historia de las ciencias. El mayor mrito de Gilbert es que reali(1) PEDRO PEREGRINO public en 1269 una obra titulada "De
magnete"' en la cual, entre muchas otra observaciones acertadas sobre la
piedra imn, estableci la direccin de las lneas de atraccin de un imn
talkdo en forma de cono, descubri la repulsin de los polos de mismo
nombre de dos piedras imanes, y, en fin, emiti en germen la idea del magnetismo terrestre, cuando supuso que la piedra imn no tiene imanacin
propia sino la que le cede la Tierra, para explicar por qu, quebrarse en
varios trozos una piedra imn, cada trozo tiene dos polos y es un imn
completo. (HOPPE, "Hist. i la Phys.", pg. 431).

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

159
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z SU obra cuando K E P L E R O slo haba publicado su


"Prodronius"' y cuando GALTLEO aun no haba publicado
nada: como Gilbert, por otra parte, sigui estrictamente el
mtodo inductivo y experimental, su obra puede ser considerada coni la primera de caracterstica moderna.
Fu en efecto en 1600, que Gilbert public su famoso
tratado de magnetismo, "De Magnete", en que reuni todas sus observaciones sobre este estudio.

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COLON" crea que la aguja magntica es atrada por un


punto del espacio y. en 1580, un iiaA-egante ingls. ORMAN, atribua el fenmeno a montaas de hierro magntico en el norte del globo.

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Gilbert, basndose en que picos de hierro plantados


verticalmente en la tierra llegan a adquirir polaridad magntica y. que un trozo de hierro se magnetiza cuando se pone en presencia de piedra de imn, dedujo muy naturalmente que la Tierra deba ser un vasto imn, estableciendo
as la teora del magnetismo terrestre. Para proseguir esas
investigaciones, construy una esfera de calamita haciendo
recorrer por una pequea brjula la superficie de este globo
terrestre en miniatura.

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H A R T A ! A N N (Nuremberg 1489-1564) haba descubierto, desde 1544, la inclinacin de la aguja magntica;


N O R M A N , en 1576, haba inventado la brjula de inclinacin; la declinacin magntica ya haba sido observada
])or COLON en el curso de su famoso viaje.

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Gilbert observ que, en su aparato, la inclinacin aumentaba a medida que haca adelantar la aguja desde el
Ecuador hacia el Polo, afirmando pues que vara con la
latitud terrestre, y este hecho fu comprobado en 1608, por
el clebre navegante H U D S O N durante su viaje de exporacin por el norte del continente americano.
En cuanto a la declinacin, no admita que vara regularmente con la longitud como lo afirmara COLON, pues
es natural que Gilbert no pudo observar dicha variacin por
medio de su original aparato, y entonces la atribuy a la
forma irregular de la Tierra y a la presencia de los ocanos,

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160

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

que determinan en la superficie del globo, espacios no mag-

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neticos
Observ, en fin, que el magnetismo del hierro disminuye con el aumento de la temperatura y llega a desaparecer completamente cuando el hierro llega al calor blanco.
Estudi muy detenidamente la induccin magntica y estableci que las "emanaciones magnticas" (lneas de fuerza) forman en el interior del imn lneas paralelas a la
lnea que une sus polos, y, fuera del imn, arcos que unen
dichos polos. Es este el "orbis virtutis" o sea el "campo
mas'ntico''.

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Gilbert no parece haber conocido la obra de P E R E GRINO, pero cit las observaciones de su compatriota y
contemporneo N O R M A N .
En magnetismo, la obra de Gilbert no fu superada
durante ms de un siglo.

En electricidad, desde T A L E S D E M I L E T O , ninguna observacin nueva se haba hecho fuera de la de T E O F R A S T O , que atribuy a un cierto mineral, que no se ha
podido conocer por sus explicaciones y que el llamaba ''linkurin", la misma propiedad elctrica del mbar. Gill)ert descubri que todas las piedras preciosas, el vidrio, el
azufre, algunas resinas, la fluorina y la sal gema gozan
de la misma propiedad o sea que son '"'cuerpos elctricos"
pero que ICLS metales estn exentos de ella y son "cuerpos
no-elctricos". Descubri el principio del electroscopio; observ que la humedad disminuye la fuerza del fluido elctrico y emple la expresin ''fuerza elctrica" que diferenciaba absolutamente del magnetismo; atribuy en fin la
electricidad a "emanaciones ms materiales" que el magnetismo.
En ptica, dio una explicacin de la formacin del
arco iris por la refraccin de la luz en las gotas de agua,
que recuerda la de MOROEICO.

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

161

Gilbert tuvo el valor de sus ideas cientficas, de all


que no se dejara influenciar por la actitud de la iglesia y
admitiera y defendiera abiertamente la teora heliocntrica
de C O P E R N I C O .

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TYCHO BRAHE
(1546-1601)
Influencia del movimiento de la/
Tierra sobre la .cada de los cuerpos.

T Y C H O (o T I C O ) B R A H E , clebre astrnomo dans, de noble familia sueca, naci en Kundstrup (Scania)


en 1546 y muri en Praga en 1601. Estudi derecho en Copenhague y Leipzig, pero slo le interesaban la astronoma,
las matemticas y la ({umica. En Alemania, conoci a Guillermo IV ( i ) , Langrave de Hesse Cassel, de quien se hizo
muy amigo.
En 1572, descubri una nueva estrella de la constelacin Casiopea, cosa que pronto lo hizo conocer en el anibiente cientfico.

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La aristocracia danesa trat en vano de impedirle se


ocupara de ciencias, por considerar esta actividad poco aristocrtica, pero el rey Federico I I de Dinamarca, aconsejado por un inteligente canciller, de apellido Oxe, le rog
enseara en la Universidad y le regal una isla cerca de
Copenhague, una renta de cinco mil escudos, un feudo en
Noruega y varias cosas ms, merced a las cuales Brahe pudo edificar en su isla un soberbio castillo que denomin Ura(1) G U I L L E R M O IV, landgrave de Hesse Cassel, naci en 1532 y
muri en 1592. Fundador del electorado de Hesse Cassel, Guillermo I V
fu no slo un buen prncipe sino tambin un sabio, de gran mrito y la
astronoma le debe un importante catlogo de estrellas.! Como astrnomo
tuvo por colaborador a R O T H M A N N y z\ matemtico suizo J U S T O
BYRGE (1549-1632).
11 Schurmann.Historia de la Fsica.

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ANALBS Di lA UNIVERSIDAD

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nienberg (palacio de Urano), con un bien instalado observatorio al que dio el nombre de Stallenberg (palacio de
las estrellas).
Su casamiento con una hija del pueblo, que lo hizo
muy feliz y le dio ocho hijos, no hizo ms que aumentar
el descontento de la aristocracia.
Muerto su protector en el ao 1596, las persecuciones
de la nobleza lo obligaron a abandonar su patria, casi en
la pobreza, pues el regente del rey menor Cristian IV lo
priv de las pensiones y otros beneficio:s que Federico I I
le haba otorgado.
Pas dos aos en Alemania y fu a Praga, donde lo
llamaba el emperador Rodolfo II, para desempear las
funciones de alquimista de la corte. Muri en esa ciudad
en 1601, rodeado de su familia y de sus colaboradores, entre los cuales se encontraban K E P L E R O y F A B R I C I O ( i ) .

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Tycho Brhe, fu un astrnomo de gran valor y un observador notable, pero tuvo la desgraciada idea de creer
en la alquimia y en la astrologa y de emitir una teora contraria a la de C O P E R N I C O . Admita como este, que Mercurio. Venus, Marte, Jpiter y Saturno giran alrededor del
Sol, pero crea que el Sol y la Luna giran alrededor de la
Tierra. Merece as mismo el honroso ttulo de haber sido el
primer astrnomo moderno que estudiara con precisin el
movimiento planetario.

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Perfeccion la teora de la Euna; fu el primero en hacer en sus clculos todas las correcciones de los errores debidos a la refraccin e hizo un sinnmero de observaciones
que lo colocan a la altura de los ms grandes astrnomos de
la historia y que fueron bien aprovechadas por su colaborador K E P L E R O .

(1) D A V I D F A B R I C I O , pastor protestante y astrnomo alemn,


naci en Hessen en 1564 y muri en 1617; estudi con T Y C H O B R A H E
en Uranienberg. Tuvo celebridad como astrnomo y astrlogo. Predijo
exactamente el da 7 de Mayo de 1617 como el ltimo de su vida y fu
en efecto asesinado cn esa fecha.

ANALES T)t LA UNIVERSIDAD

165

Brahe consideraba como prueba contraria a la teora


de la rotacin de la Tierra que una piedra que cae de lo
alto de una torre no sufre la desviacin que debiera provocar el movimiento de la Tierra. Esta utilizacin de la observacin de la cada de un cuerpo, por errnea que sea,
tuvo el mrito de imponer el estudio detenido de la importante cuestin de la cada de los cuerpos.

STEVIN
( I 548-1620)
Principios de la hidrosttica.
Paralelogramo de fuerzas. Plano
inclinado. Palanca. Peso del aire.

S I M N S T E V I N ( S T E V E N S , en flamenco) clebre matemtico, fsico e ingeniero belga, naci en Brujas


en 1548 y muri en Leyden en 1620.
Muy joven dej su ciudad natal y continu sus estudios
en Amberes. Luego visit Polonia, Dinamarca y todo el
Norte de Europa. Dej Blgica por temor a las persecuciones, pues era protestante, y se estableci en Leyden, cuya
Universidad sinti pronto la benfica influencia de este sabio excepcional.

Mauricio de Nassau se volvi su amigo, lo nombr


ministro, intendente de su casa y cre para l el puesto de
castrametador del ejrcito en 1617.
Stevin fu un genio enciclopdico y fu un gran vulgarizador en una poca en que los sabios no acostumbraban
propagar sus conocimientos. Aunque su fama no haya trascendido al vulgo como la de G A L I L E O o N E W T O N , los
historiadores de ciencias descubren continuai0ente nuevas
])ruebas de su extraordinario valer.
Sus mayores ttulos de gloria consisten en haber sido,
con A R Q U I M I D E S , el que ms contribuy al progreso de

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ANALES Dfi LA UNIVERSIDAD

la hidrosttica y en haber sido en mecnica el ms grande


precursor de G A L I L E O ( i ) .
La hidrosttica le interes particularmente y esto se
debe, probablemente, al puesto de ingeniero inspector de
diques que ocupaba en Holanda al mismo tiempo que el de
maestro de conferencias de Mauricio de Nassau. Confirm completamente los principios establecidos por ARQ U I M E D E S : "Un cuerpo sumergido en un lquido pierde
en peso, el peso del lquido que desaloja"; "Un cuerpo flotante desaloja con su parte sumergida un peso de agua igual
al suyo".
Agreg, sin embargo, a esos principios las importantes
proposiciones siguientes :
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" El centro de gravedad de un cuerpo flotante y


" el centro de gravedad que tena el volumen de agua
" por l desalojado se encuentran en ima misma ver"tcal"- "El equilibrio de un cuerpo flotante es ms
"estable cuanto ms lejos se encuentre su centro de
" gravedad debajo del centro de gravedad del agua des" alojada."
Estableci, adems, entre otros principios fundamentales, que:

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" La presin de un lquido sobre el fondo del va" so que lo contiene equivale al peso' de una columna
" lquida que tiene por base dicho fondo y por altura
" la distancia del mismo al nivel, y esta presin es abso" lutamente independiente de la forma del vaso".

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Stevin demostr esto tericamente y experimentalmente. Con este fin realiz las experiencias que se efectan todava en nuestros das, en los gabinetes de fsica: Suspendi
de un hilo atado a una balanza, el fondo mvil de un vaso
que llen de agua hasta una altura determinada; luego repiti exactamente la misma operacin con otro vaso de forma
(1) Vase "'La Mcanique" de MACH y "Histoire des sciences ma<-\
thmatiques et physiqties, chez les Belges", AD. QUETELET,

ANALS DE LA UNIVERSIDAD

165

distinta, pero de fondo igual, y observ que en loa dos vasos se necesita el mismo peso para equilibrar la presin
ejercida sobre el fondo, aunque las cantidades de agua contenidas sean muy distintas. Demostr lo mismo, por medio
de vasos comunicantes de distintas anchuras, en que se equilibran columnas lquidas de altura igual, aunque las cantidades de lquido no sean iguales.
Demostr tambin, la existencia de una presin de abajo hacia arriba en el liquido, por el conocido experimento
siguiente: Se introduce en un lquido un tubo de vidrio abierto en sus dos extremidades, despus de haber aplicado en su
extremidad inferior un disco de cartn sostenido por un
hilo; si se suelta el hilo, se observa que el disco est firmemente aplicado contra el tubo y que si se vierte lquido en el
interior del mismo, no se restablece el equilibrio sino en el
momento en que el nivel en el interior sea el mismo que en
el exterior. Explic fcilmente con estos conocimientos la
famosa "paradoja hidrosttica" y estuvo muy cerca de descubrir la prensa hidrulica cuyo invento se debe a P A S CxA-L. Dijo en efecto que: ''Una libra de agua colocada en
" un tubo estrecho puede ejercer ms peso que cien mil li" bras de agua en un tubo ancho." Esto es lo que se realiz en el experimento del tonel de PASCAL, y aunque aqu
se trate slo de peso y no de presin como en la prensa hidruHca, no se puede negar que Stevin co-noci su principi sin llegar a descubrir su valiosa aplicacin.

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Esta fu la obra realizada por el ingeniero flamenco,


en hidrosttica.

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En mecnica esttica, estableci el teorema del paralelogramo de las fuerzas, que da tanta gloria a G A L I L E O
por haberlo introducido en dinmica.

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Stevin! enunci la ley siguiente: " Tres fuerzas se equi" libran cuando pueden ser representadas en magnitud y
'' direccin por los tres lados de un tringulo", lo que es lo
mismo que decir que la fuerza representada por el lado mayor es igual a la suma de las otras dos fuerzas o, lo que es lo
mismo, que U suma de dos fuerzas representadas por los

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166

ANALES D IA UNIVERSIDAD

lados de un paralelogramo est representada por la diagonal del mismo.


Reconocer que el teorema del paralelogramo de las
fuerzas ha sido establecido por Stevin antes que por GAL I L E O no afecta en nada la gloria de este ltimo, en primer lugar porque Stevin se limit a emplear su teorema en
esttica mientras que G A E I L E O lo llev a la dinmica,
ciencia de la que es justamente considerado como el fundador, y en segundo lugar porque G A E I L E O no tuvo conocimiento de la obra de Stevin, que fu publicada solamente en flamenco, idioma que el sabio italiano no entendal ( I ) .
En su demostracin de la misma ley, Stevin estableci en forma muy original las condiciones del equilibrio
de un cuerpo en un plano' inclinado (2) tomando como
axioma la imposibilidad, o ms bien dicho "el absurdo"
del movimiento perpetuo.
E n su estudio de la palanca, Stevin especific y ampli el estudio del "momento esttico"
Hemos visto anteriormente que los antiguos y sobre
todo A R I S T T E L E S , sospechaban que el aire deba tener peso, pero que sus escasos conocimientos no le permitan comprobarlo. Es presumible que Stevin haya sido el
primero que tuvo seguridad de la pesantez del aire; pero
fuese l o B E N E D E T T I , quien tambin pudo haberlo sospechado., esto no impide considerar a T O R R I C E L L I y
P A S C A L como los primeros que tuvieron un concepto verdaderamente cientfico al respecto, y que destruyeron para siempre la ridicula creencia del "horror al vaco" de los
peripatticos,
El sabio que nos ocupa se ha hecho acreedor a inmortal fama por sus numerosos trabajos matemticos y por haber introducido en lgebra la anotacin de las potencias, por
un exponente numrico y hasta fraccionario. Entre sus in(1) La edicin flamenca apareci en 1586 y la primera traduccin latina de SNELLIUS recin en 1608, mucho despus de haberse publicado
los trabajes de GALILEO.
(2) Vase MACH "Mcanique".

ANALES DE hA. UNIVERSIDAD

167

geniosos inventos prcticos cabe citar tambin el del carro de


vela, que tanta aplicacin tuvo en Holanda y que dio ms
gloria o, por lo menos, ms popularidad a Stevin que sus
obras tericas.
Stevin no public ms que dos obras, pero los traductores las han repartido en varias, que llevan los ttulos sguentes: "Tratado de Aritmtica", "Seis libros de Algebra de Diofanto", "Prctica de Aritmtica", ''Explicacin
del dcimo hbro de Euclides", "Cosmografa", "Geografa
y Astronoma", "Prctica de la Geometra", "Esttica",
"ptica", "Fortificacin por Esclusas", "Nuevo sistema de
fortificaciones", "Castrametacin", etc.
De todo lo dicho se deduce que Stevin fu uno de los
sabios ms grandes de los tiempos modernos y que puede ser
colocado al nivel de GAEILEO, N E W T O N o K E P L E R O .

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F R A N C I S C O BACON

(1561-1626)
El mtodo experimental. I,os
colores. El atomismo. Incompr^sibilidad de los lquidos. Pcsaitez.
Calor-movimiento. Sus errores.

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F R A N C I S C O BACON naci en Londres en 1561 y


muri en la misma ciudad en 1626. Estudi en la Universidad de Cambridge. Agregado a la legacin de Inglaterra
en Francia, se hizo notar por sus brillantes condiciones y,
en 1589, era Consejero extraordinario de la reina Isabel.
Ambicioso e interesado, supo aprovechar sus condiciones para elevarse a los mejores puestos, pero sus bajos sentimientos, su debilidad de carcter, su falta de honestidad,
comprometieron bien pronto lo que su inteligencia y ambicin haban conseguido.
En 1592, fu miembro del Parlamento', pero su pobreza era tal, que fu encarcelado por deudas; en 1617, fu
nombrado guardasellos por el rey Jacobo I, y se cas con
una mujer muy rica; en T 6 I 8 , el rey lo nombr Lord Gran

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168

ANALES D LA UNIVERSIDAD

Canciller, Barn de Verulam y Par de Inglaterra, y, en


1620, Vizconde de San Albano. En 1621, fu acusado por
el Parlamento de haber abusado de bienes del Estado y,
reconocida su culpabilidad, perdi todas sus dignidades, fu
condenado a pagar una multa de cuarenta mil libras, declarado sin derecho para ocupar funcin pblica alguna y encerrado a perpetuidad en la Torre de Londres. Jacobo I,
que con su ministro Buckingham haba tenido cierta complicidad en el delito cometido por Bacon, supo pagar el silencio que ste guard durante el juicio, devolvindole la
libertad y concedindole una pensin de 1.800 libras por ao.
Bajo el reinado de Carlos I, se le abrieron otra vez las
puertas del Parlamento; pero los sufrimientos morales haban minado sus fuerzas, y muri en 1626.

FDANCISCO BACON
La obra de Bacon es ms filosfica que fsica. Su intencin fu escribir una obra grande, en la que hubiera
empezado por destruir la ciencia de los peripatticos,- para
edificar entonces una ciencia nueva con un mtodo nuevo
tambin. No pudo terminar este plan inmenso, pero public
dos partes, de las cuales la principal es "Novum Organum",

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

169

cuyo ttulo haca alusin al ''Organum'' de A R I S T T E LES.


Fu evidentemente partidario del mtodo experimental
y comprenda perfectamente bien que el mtodo de los antiguos no poda hacer progresar la ciencia; pero esto no
basta para darle el ttulo de fundador de la filosofa y de
la fsica moderna, pues, cuando en 1620, public su "Novum
Organum", que no contiene ms que un esbozo de un mtodo nuevo de estudio, G A L I L E O ya haba publicado sus
obras, que constituan el hermoso resultado cientfico' de
un mtodo ya establecido y la derrota de la filosofa escolstica.
Sus estudios de fsica son pocos y sobre todo de poca
trascendencia. No haremos ms que recordar que se le debe
una explicacin de los colores por la reflexin de la luz, argumentos a favor de la teora atomstica, algunos de los primeros experimentos sobre la incompresibilidad de los lquidos, observaciones sobre la densidad de los cuerpos, la pesantez y la elasticidad del aire y la dilatacin por el calor,
la reiniciacin de los experimentos sobre vibracin de las
cuerdas en el monocordio y algunas afirmaciones acertadas
sobre el eco.
Se ha dado mucha importancia a una idea que emiti
isobre el calor, definindolo "como un movimiento de expansin y ondulacin de las partculas de los cuerpos". Sera en efecto maravilloso pensar que Bacon pudieraj en su
poca, haber '"establecido" lo que tres siglos ms tarde se
iba a establecer o sea: que el calor es el resultado de un movimiento, una forma de la Energa. Pero, puede darse importancia a una vaga afirmacin sobre la cual insiste poco
su autor? Y adems, puede creerse que Bacon, que tena
conocimientos muy elementales de matemtica y de mecanica pudiera ver claramente lo que mecnicos y matemticos profundos establecieron tres siglos ms tarde, despus
de ardua labor? ( i ) .
(1) Para dar una idea del valor cientfico que puede atribuirse a la
proftica afirmacin de BACON, reproducimos a continuacin pasajes del
"Novm Organum" en que emiti sus ideas sobre el calor:

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170

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Los conocimientos cientficos de este filsofo pecaban


de superficiales, pues son muchos los errores en que incurri : neg siempre el movimiento de la Tierra y critic irnicamente la teora de C O P E R N I C O ; neg lo que H O O K E haba muy bien observado, que el sonido se propaga con
ms intensidad en los metales que en el aire; neg los descubrimientos de G I L B E R T ; ignor las leyes de la cada
de los cuerpos, y en mecnica, en fin, aunque criticaba tanto
la ciencia peripattica, admita la mayor parte de los errores de A R I S T T E L E S .
La influencia de Bacon sobre los hombres de ciencia
de su tiempo fu muy reducida; slo B O Y L E parece haberla sentido. Es innegable, sin embargo, que sus propsitos
cientficos eran acertados, pues contribuan al descrdito de
la ciencia escolstica y a consolidar la fe en el nuevo mtodo cientfico. Los autores ingleses exageraron sus mritos
por espritu patritico, pues queran tener un genio similar
Lo que nosotros decimos aqu del movimiento, a saber, .que es al calor como el gnero a la 'especie, debe entenderse, no en el sentido de que
el calor engendra el mozmiento o que el movimiento engendra al calor
(aunque en ciertos casos lo uno y lo otro sea verdadero) sino en el sentido de que el calor, o en otros trminos la "esencia misma" del
calor es el movimiento y no otra cosa; pero el movimiento limitado por
ciertas ''diferencias"
que determinaremos
ms adelante cuando hayamos indicado algunas precauciones tiles para 'evitar todo error'

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La comunicacin del calor, o sea su naturaleza transitiva, en virtud


de la cual una sustancia prxima a un cuerpo caliente se calienta tambin, no debe ser confundida con la forma o esencia del calrico- Estar
caliente o tener capacidad de enardecerse son\dos cosas distintas; pues
por medio de frotacin podis producir el calrico sin el auxilio de una
sustancia calienteEl (Calor es el movimiento expansivo, por el cual el cuerpo tiende a
dilatarse y a ocupar una ms grande esfera o un espado mayor que el
que ocupaba antes.
El calor es un movimiento expansivo no del conjunto, sino de cada
una de las molculas; de tal suerte que es al mismo tiempo combatido, repercutido, de lo cmal resulta una trepidacin y esfuerzos incesantes y por
la lucha una irritacin de donde proviene el furor del fuego- Esta "diferencia" *varia especialmente en la llama y en los lquidos en ebullicin que son agitados continuamente, se hinchan en pequeas partes y
recaen
alternativamente.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

171

a GALILEO, a K E P L E R O o a D E S C A R T E S en su influencia sobre la ciencia moderna.


Por otra parte, la vida de Bacon, vida vergonzosa de
poltico arribista y aduln, llena de bajezas y de traiciones,
ha sido la causa de una excesiva severidad en la apreciacin
de su obra cientfica por muchos autores. Es as que podran
citarse opiniones muy contradictorias de los ms grandes
autores acerca de la obra de Francisco Bacon, desde el elogio
ditirmbico hasta la crtica la ms despectiva o la ms violenta. El poeta Pope reuni esos extremos en este juicio:
"Bacon fu el ms sabio, el ms brillante y el ms vil de los
hombres''.
Para el historiador de ciencias, Bacon fu un filsofo
que comprendi la necesidad de renovar el mtodo cientfico,
que supo admirar la obra de A R I S T T E L E S y despreciar
la degenerada y estril filosofa escolstica en su pretensin
de estereotipar y prolongar indefinidamente esa obra, que
supo defender la induccin contra el silogismo, pero que s
limit a "disertar'' sobre este tema, mientras que G A L I L E O
v K E P L E R O lo llevaban a una fecunda realidad. No fu
pues tan slo "un charlatn que pregona el ungento con
que pretende resucitar a los muertos", como lo afirmara
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Vase cu las sustancias de una contextura tan fuerte que no se hinchan cuando se ^les calienta y se las lleva al rojo y que no experimentan
casi dilatacin sensible, como el hierro rojo, cuyo ,calor es muy intenso.
"La^ tercera diferencia" es comn al calor y al fro; el movimiento
contractivo del fro es combatido por una reaccin expansiva.
De este "primer
caudal de hechos"
resulta
que la forma
o la definicin verdadera del calor (considerada en s y no relativamente
a nuestras sensaciones) puede ser expresada as en pocas palabras:
El calor es mi movimiento expansivo, combatido y que opera en las
molculas del cuarpo. Al carcter d la -expansin es preciso aadir que
O" "un movimiento del centro a la circunferencia junto a otro movimiento de abajo a arriba". A este otro carcter del movimiento, accin molecular, es preciso aadir que la accin se opera sin lentitud, con una cierta rapidez y hasta con impetuosidad"-.
(Extrado de "Calor, Modo de Movimiento" de T Y N D A L L ) .

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ANALES Ot lA UNIVERSIDAD

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(1564-1642)

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L,a lucha contra la Escolstica,


Sistema de Coprnico. Creador
del mtodo experimental. El invento del anteojo astronmico. El
binculo. El pndulo. L,a cada de
los cuerpos. Independencia de fuerzas. Composicin de los movimientos. Movimiento de los proyectiles. Principio de las velocidades
virtuales. El momento. Concepto
de fuerza. Hidrosttica. Hidrodinmica. Acstica. El choque. Historia del termmetro. El microscopio.

G A L I L E O G A L I L E I , naci en Pisa el 18 de Febrero


de 1564, da en que muri Miguel ngel, y muri el 8 de
Enero de 1642, cerca de Florencia.
Su padre, Vicente Galileo, gentilhombre florentino de
.

noble familia arruinada, era muy aficionado a las matemticas, a la literatura antigua y a la msica, sobre la cual dej una obra muy interesante titulada "Dilogo sobre msica antigua y moderna". Fu el primer maestro de su hijo
y descubri en l tantas aptitudes que decidi hacerle estudiar
medicina, aunque le costara grandes sacrificios, pues era
muy pobre, pero lo hizo confiando en que algn da podra
ayudar a sus hermanas y hermanos.
A los diez y siete aos, Galileo pas d e Florencia donde
resida su familia, a Pisa, su ciudad natal, donde sigui los
cursos de medicina y de f i l o s o f a ' e n la Universidad. S u s
compaeros le dieron el n o m b r e de " d i s c u t i d o r " por sus
continuas discusiones con sus p r o f e s o r e s ; pues su espritu
travieso, meticuloso y amplio a la vez, no poda admitir los
estrechos razonamientos escolsticos de sus m a e s t r o s .
Merece ser r e c o r d a d a aqu la ancdota segn la cual,
Galileo d e m o s t r a los estudiantes la inexactitud de la afirmacin de sus profesores basada en A R I S T T E L E S
de que la velocidad de cada de los cuerpos es proporcional
a su peso, haciendo caer pesos muy distintos desde lo alto de

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

173

una torre y a los pies mismos de varios profesores que pasaban en aquel momento.
Fu en Pisa que, en 1583, estando en la Catedral, la
atencin de Galileo fu detenida por un lustro que se balanceaba en el extremo de su cadena v. parecindole que sus oscilaciones se hacan en un mismo tiempo aunque su extensin
disminua cada vez ms, verific el hecho midiendo el tiempo por sus propias pulsaciones. Volvi a su casa, colg de
un hilo una esfera metlica, repiti el experimento, aument
el peso de la masa colgada, cambi la longitud del hilo. . .

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GALILEO GALILEI

Galileo, el fundador del mtodo experimental, uno de


los genios ms brillantes de las ciencias, haba iniciado su
gloriosa carrera.
Es de notar que, en aquella poca, Galileo desconoca
casi por completo las matemticas. ATILIO RICCI, profesor de matemticas en la Corte de Toscana, pas algn
tiempo en Pisa y le dio clases de Geometra, aconsejndole

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ANALES Dt LA UNIVRSIDAD
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la lectura de E U C L I D E S y de A R Q U I M E D E S . El "Tratado de los Cuerpos Flotantes" le hizo inventar la balanza


hidrosttica; pero Galileo consider que esta idea se deduca tan naturalmente de la obra del clebre gemetra sicilia
no, c|ue afirm que ste deba haberlo conocido. (Vase
ARQUIMEDES).
Sus rpidos progresos en matemticas materia por
la cual descuid sus estudios de medicina interesaron al
marqus Guido Ubaldo quien, por intermedio de su hermano
el cardenal del Monte, lo recomend a Fernando I de Mdicis, gran duque de Toscana, por quin Galileo fu nombrado profesor de matemticas er Pisa, en 1589. All pudo
al fin el "discutidor" establecer su mtodo basado en la experiencia y atacar desde su ctedra las obras de A R I S T O T E L E S y los grandes discursos de los escolsticos, que trataban de ocultar su ign?orancia bajo una lluvia de palabras
sin sentido. Fu en esa poca que realiz sus primeros experimentos sobre la cada de los cuerpos. La descollante aptitud del nuevo profesor, hizo nacer la envidia de sus colegas,
que no tuvieron dificultad alguna en obligarlo a abandonar
su puesto, ya que haba cometido el crimen de levantar la
voz contra el dogma peripattico.
Abandon su ciudad natal, y su protector el cardenal
del Monte pudo hacerle ocupar la ctedra de matemticas
en la Universidad de Padua (1592). All, mejor que en ninguna parte, estaba Galileo en plena libertad para hacer sus
experimentos, libre de las amenazas del clero, pues la Repblica de Yenecia estaba en lucha con el papa.
Prosigui entonces sus estudios de la cada de los cuerpos, empezados en Pisa; invent el comps de proporcin;
construy un termmetro, una mqina hidrulica (1504) y
un anteojo (1609) ; estudi los imanes e hizo sus grandes descubrimientos de astronoma en los que fu ayudado por su
amigo y protector F R A P A O L O S A R P I ( i ) , erudito que

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(1) F R A P A O L O S A R P I , monje, historiador y erudito veneciano, naci en 1552 y muri en 1623. Estudi en' Venecia y luegO' en Mantua, donde fu telogo del duque de Mantua y profesor de teologa. Entr
en la orden de los Servitas en 1570 y al ao siguiente, elegido provincial,

ANALES Dfi LA UNIVERSIDAD

175

desempe un importantsimo papel en la poltica de la Repblica Veneciana.


En 1609, Fernando I, Duque de Toscana, muri, y su
hijo Cosme II, que haba sido discpulo de G A L I E E O , se
apresur, al subir al poder, a ofrecer a su ex-niaestro ventajosas condiciones para que volviera a Pisa, que tan injustamente haba debido abandonar. Los venecianos hicieron todo lo que pudieron para retener entre ellos al glorioso sabio, pero ste demostrando con ello cierta ingratitud y no
menos imprudencia volvi en 1610 a ocupar el puesto de
profesor de matemticas de la Universidad de Pisa y de
matemtico y filsofo de la Corte de Toscana.
Prosigui all sus estudios astronmicos y, en 1612,
construy un microscopio.
Haca frecuentes viajes a Roma donde visitaba al Prncipe Cesi ( 2 ) , ((ue lo hizo nombrar miembro de la ''Accademia dei Lincei". En Roma, tena numerosos enemigos en el
clero, y cuando empez a defender abiertamente el sistema
de C O P E R N I C O que M A E S T L I N (3) le haba hecho
adoptar, todos los peripatticos y el clero atacaron con ener-

se fu a Roma dondj se hizo amigo de varios cardenales y fu muy bien


considerado por el papa Sixto V . Public entonces importantes obras_ de
ciencias naturales, hoy perdidas, en que daba cuenta de sus descubrimientos : la circulacin y la dilatacin de ]a vea en el ojo, etc. Se ocup de astronoma, mecnica v magnetismo en que estudi antes que p I L B E R T
las variaciones de la" aguja magntica. En 1606, telogo canonista de Venecia, desempe un importantsimo papel poltico en la lucha entre el
pontfice Pablo V y la Repblica. Los italianos le atribuyeron errneamente el descubrimiento del termmetro que slo conoci en 1617, varios
aos despus de ser empleado por el belga V A N H E L M O N T y el holands D R E B B E L .
(2) El P R I N C I P E F E D E R I C O CESI, duque de. Agua Sparta, naci en Roma en 1585 y muri en 1630. Protector de las ciencias fund
en Rema la 'Accademia dci Licei" (Academia de los linces) en la que hizo
ingresar a G A I J L E O en 1611. Naturalista de gran valor, public interesantes ediciones de las raras obras sc-bre plantas y animales de Mjico
que el naturalista espaol F R A N C I S C O H E R N N D E Z haba escrito de
1571 a 1577 en ese pas.
(3) M A E S T L I N , astrnomo alemn, ferviente partidario de la teora d: C O P E R N I C O , naci en Wurtemberg en 1550 y muri en 1631.
Fu profesor de K E P L E R O y convenci a G A L I L E O de la exactitud
de la teora heliocntrica. Se le debe en astronoma la explicacin de la
luna cenicienta.

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176

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ga al nuevo sistema aunque poco lo entendieran y aunque


no se hubieran preocupado de l sino desde el momento en
que Galileo tomara su defensa. Muchos'eclesisticos tomaron
partido por el sistema helicocntrico, entendiendo que no
se opona a la religin y que era imposible impedir la marcha de tan hermosa idea; pero la mayora del clero, sin embargo, la acus de hertica y el Papa Pablo V dej la Congregacin del ndice, libre de decidir lo que mejor le pareciera. El 5 de marzo de 1616, dicha congregacin suspendi las
obras de C O P E R N I C O como falsas y herejes y prohibi la
publicacin de cualesquiera obras que no las consideraran
como enemigas de la religin.
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Galileo abandon Roma y volvi a Florencia y, en


1617, imagin su ''binculo". En 1621, perdi a su protector
y amigo, el Duque Cosme II de Mdicis, y se retir a su
villa de Arcetri, cerca de Florencia, donde no se ocup ms
que de sus trabajos cientficos y especialmente de una obra
de defensa del sistema cosmognico de C O P E R N I C O .

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En 1623, muri el sucesor de Pablo V, Gregorio XV,


y fu reemplazado por Urbano V I I I . Este pontfice, anteriormente cardenal Mateio- Barberini, era! aficionado a
la poesa y haba cantado en sus versos los grandes descubrimientos astronmicos de Galileo a quien admiraba
y conoca personalmente. E n 1624, el nuevo pontfice recibi la visita del sabio y le hizo tales demostraciones de
aprecio que el filsofo pudo creer que ya no debera temer
la oposicin del Vaticano. Grande era su error! E n 1632,
public en Florencia su defensa de C O P E R N I C O a la que
haba dado la forma de una conversacin entre dos coprnicos, Sagredo y Salviati, con Simplicio, un tonto que tomaba torpemente la defensa del sistema de P T O E E M E O .
Aunque esta obra tena el permiso de publicacin de la Congregacin del ndice, que haba pasado la censura de la
Inquisicin recibiendo la aprobacin del Inquisidor General de Florencia, y que contena muchas demostraciones de
fe y de respeto hacia la religin, levant una tormenta de

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ANALES Dg lA UNIVERSIDAD

177

protestas por parte de los escolsticos y de los jesutas, c[ue


pedan a gritos que se castigara a su autor ( r ) .
El Papa opuso alguna resistencia en perseguir la obra,
pero insistieren tanto en convencerlo de que era un insulto a
la religin y le hicieron tan insidiosamente creer que Siniplicio, el torpe y burdo discutidor, no era sino su propia
caricatura, que se decidi a someterla al estudio de una comisin de sabios astrnomos, telogos y matemticos. Estos fallaron naturalmente en contra de la obra y ordenaron
a su autor de comparecer ante la Inquisicin. La Corte
de Toscana influy entonces- a favor de Galileo, haciendo
numerosas gestiones ante el Papa por intermedio del enibajador de Toscana en Roma, fiel amigo de Galileo. La
Santa Sede insisti en exigir la presencia del sabio en Roma.
Galileo busc protectores, envi certificados mdicos para
demostrar su precario estado de salud; slo obtuvo aplazamientos. pero la decisin se mantuvo irrevocable. Por
fin, un llamado se hizo amenazador y Galileo vise obligado a emprender viaje. Lleg a Roma el 13 de Enero de
1633 y se aloj en el Palacio del embajador de Toscana.
donde, por orden de la Santa Sede, fu mantenido incomunicado, haciendo observar el Papa que, al darle tal autorizacin en lugar de encarcelarlo en la prisin del Santo Oficio, usaba con l de una clemencia con la que no haba favorecido "ni a los nu'smos prncipes". En junio de
1633, despus de un encierro de unos quince das en la cicel de la Inquisicin, Galileo fu conducido ante el Tribunal de la Santa Sede, donde lo hicieron arrodillar y decir:

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(1) El primer eclesistico que atacara a G A L I L E O fu el padre


CACCINI, dominicano de San Marco que, predicando en Florencia, trat de herejes a los partidarios del movimiento de la Tierra y aludi directamente a GALILEO, con un singular juego de palabras, recordando
el versculo del Acta de los Apstoles: "Viri Galiloei qui edmiramini, etc."
Sin embargo algunos eclesisticos como el carmelita F O S C A R I N I y el dominicano espaol D I E G O D E Z U I G A pretendieron
d mostrar que la Biblia autorizaba creer en el movimiento de la
Tierra. Debe recordarse tambin una carta del jesuta P . G R E M B E R GER, profesor de matemticas del Colegio Romano, en la cual aseguraba
(|ne si G A L I L E O Inibiesc Iniscr.dn la proteccin de los jesutas hubiera
escrito cuanto quisiera "aun acerca del movimiento de la Tierra".
12 Schurmann.Historia de la Fisica.

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178

ANALSS DE LA-UNIVERSIDAD

" Y o , Galileo Galilei, florentino, de setenta aos


" de edad, constituido personalmente en juicio y arro" dillado ante vosotros, eminentsimos y reverendsi" mos cardenales de la Iglesia Universal Cristiana, in" quisidores generales contra la malicia hertica, te" niendo ante mis ojos los santos y sagrados Evange" lios, que toco con mis propias manos, juro que he
" credo siempre y creo ahora, y que. Dios mediante,
" creer en el porvenir, todo lo que sostiene, practi" ca y ensea la Santa Iglesia Catlica Apostlica
" Romana. He sido juzgado vehementemente sos" pechoso de hereja por haber sostenido y credo
" que el Sol era el centro del mundo' e inmvil, y que
" la T i e r r a no era el centro y que se m o v a ; por eso hoy,
" queriendo b o r r a r de las inteligencias de vuestras emi" nencias y de la de todo cristiano catlico esta sos" pecha vehemente concebida contra m con razn, y con
" sinceridad de corazn y u n a fe no fingida, abjuro,
" maldigo y detesto los antedichos errores, y, en ge" neral, todo otro e r r o r . . . "
Era adems condenado a prisin perpetua, pero el Papa Urbano, sintiendo todo lo odioso de la actitud del poder
eclesistico, conmut esa pena por la de reclusin en la casaquinta de los Mdicis de donde autoriz a Galileo a pasar a
la casa de su amigo, el arzobispo Piccolomini, y en fin, a su
casa de Arcetri, aunque siempre con grandes restricciones a
su libertad, y una vigilancia continua no exenta de vejmenes.
Es de justicia recordar que Urbano uifluy siempre para que el ilustre sabio no fuera tratado con mximo rigor y
esto hace presumir que Galileo no haya sido torturado durante su encierro. Por grande que sea la admiracin que se
])rofese a Galileo, se puede lamentar como lo hace su
bigrafo C H A S L E S que no se haya rebelado contra la
imposicin del Tribunal y que no haya tenido la valenta
de G I O R D A N O B R U N O ; pero debe recordarse que era
un anciano enfermo sobre quien se encarnizaban tenaces y
crueles enemigos.

ANAij;s DB; LA UNIVERSIDAD

179

Agrega la leyenda que, despus del acto, Galileo se levant y en un arranque de rebelda murmur: " E pur si
muove" ("y sin embargo se mueve"). Difcil es creer que
baya podido expresar este pensamiento, aunque indudablemente lo tena, pues estaba rodeado de enemigos que hubieran inmediatamente denunciado el hecho para poder obligar al Papa a castigar ms severamente an a aquel que
se haba burlado de su crasa ignorancia y los haba caracterizado tan bien en la figura de Simplicio. En el mes de
setiembre, la libertad fu devuelta al venerable anciano, que
se retir de nuevo a Arcetri donde termin, en 1634, su famosa "Teora de la Mecnica" e hizo sus ltimas observaclones astronmicas. Pero la desgracia pareca perseguirlo.
En 1634, perdi una de sus dos hijas; en 1637, se volvi
completamente ciego, y grandes sufrimientos fsicos lo abatan; en 1640, se volvi sordo y muri en Enero de 1642.
La obra de Galileo marca el principio de una era nue\'a
de la ciencia, no slo por haber creado el mtodo experimental, sino tambin por sus descubrimientos en astronoma,
en ptica y sobre todo en mecnica.
Se ha pretendido discutirle el ttulo de creador del mtodo experimental, citando nombres de sabios anteriores que
daban como l mucha importancia al experimento. Es indudable que R O G E R I O BACON, ALBANO, FRANCISC(3
BACOX, CARDANO, P O R T A , B E N E D E T T I y S T E \''IN reconocan el valor del experimento para confirmar
una observacin. Los griegos mismos no desconocan la experiencia por completo, pero hul>ieran considerado que rebajaban su razonamiento puramente espiritual sometindolo
a observaciones hechas por medio de aparatos. Ningn
predecesor de Galileo pudo como l desprenderse completamente de los prejuicios, de la supersticin, de los trminos v
conceptos metafsicos a que eran tan afectos los escolsticos; ninguno tuvo la fuerza suficiente para rechazar radicalmente todo lo que no fuera inspirado por la razn y aprobado por la experiencia.

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En astronoma, slo citaremos algunos de los descubrimientos principales del gran pisano. Su estudio de la Luna
es el ms completo hasta la poca; aunque no descubri su
libracin ya observada por K E P L E R O (1621) ratific los
clculos de ste (1639) ; observ sus montaas, cuya altura
midi por el procedimiento usado an en nuestros das; atribuyo la luz de la Va Lctea a una multitud de pequeas estrellas; descubri los cuatro primeros satlites de Jpiter,
el anillo de Saturno, las manchas y las fculas del Sol, que
le permitieron determinar la duracin de su movimiento de
rotacin; las fases de Venus y de Marte; observ las variuclones aparentes del dimetro de este ltimo planeta; hizo
numerosas observaciones sobre los cometas, las nebulosas,

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Pero es interesante recordar que tal era, en aquella
poca, la fe ciega en la ciencia aristotlica que muchos astrnomcs se rehusaban en admitir la existencia de lo que Galileo les haca ver a travs del anteojo porque no constaba
en las obras del filsofo griego.

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invento del anteojo y del microscopio, pero debemos recordar antes, que Galileo no crey en la trasmisin instantnea
de la luz sino en su gran velocidad de propagacin y propuso un mtodo de medida de esa velocidad que aplic en
vano la A C A D E M L \ D E L C I M E N T O .
Los ingleses atribuven generalmente el invento del anteojo a R O G E R I O B A C O N ; los itahanos a P O R T A y a
Galileo; los holandeses a L I P P E R S H E Y y a ZACARAS
J A N S E N ; D E S C A R T E S lo atribuy al holands JACOBO M E C I ( i ) ' y, en fin, no faltan autores que lo atribuyen a los chinos y rabes. Ya hemos visto que R O G E R I O
BACON tuvo una clara visin de la posibilidad de consIruir un anteojo, pero esto no es suficiente para considerarlo como su inventor. No es tampoco sin razn alguna
(1) J A C O B O M E T I U S o M E C I (Alkmaar ?-1624 o 1633). matemtico holands como su hermano A D R I A N O (1571-1635), qne fu
discpulo de T Y C H O B R A H E .

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

181

que los italianos atribuyen a P O R T A el invento del importante instrumento. Este fsico escribi en efecto, en su "Magia Natural" publicada en 1589 que "A travs de un vi" drio cncavo se perciben distintamente los objetos ale" jados y a travs de un vidrio^ convexo los objetos
" cercanos. Combinando convenientemente estos dos vi" drios se pueden aumentar y ver distnitamente tanto
" los objetos cercanos como los que estn lejos."
Agregaba: "De este modo^ he hecho grandes servicios
" a amigos cuya vista era mala."

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Si es verdad que P O R T A haya construido tal instrument no merece tampoco por ello ser considerado como
in\-entor del anteojo astronmico', pues habla slo de un dIjl aumento que no sirvi ms que a "amigos cuya vista era
mala"; pero fu evidentemente uno de los principales precursores. En cuanto a Galileo, se le puede considerar como
el gran perfeccionador del instrumento, pues todos est?n
(le acuerdo en admitir que construy sus magnficos ante'. jos, que aumentaban ms de treinta veces, guiado slo por
vagas indicaciones recibidas de Holanda en 1609 ( L I B R I .
Hist. des Math. Tomo IV, pg. 204).
Afirma el mismo Galileo en "El Correo Celeste"
("Nuntius Sidereus") de 1610:

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"Hace unos diez meses que se me dijo que cierto
" holands haba imaginado un anteojo con cuyo auxi"lio se vean los objetos lejanos tan claramente como
" s i estuvieran cercanos."Este instrumento serva ya pa" ra hacer algunas observaciones a las que unos da" han crdito mientras que otros las negaban. Confir" mseme todo esto en una carta que recib de Pars.
" Por ello me dediqu por completo al medio de llegar
" a la invencin de un instrumento semejante. . . "
Algunos autores pretenden, sin embargo, que en aquel
ao Galileo vio uno de esos instrumentos, que haba sido importado de Holanda a la Repblica de Venecia. La cuestin
ms difcil de resolver para los historiadores ha sido la elec-

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cin del verdadero inventor entre los tres holandeses: MECIO, J A N S E N y L I P P E R S H E Y , y no fueron sino en los
primeros aos del siglo' XIX que se pudieron reunir pruebas suficientes para llegar a la conclusin de que L I P P E R S H E Y (naci en Wesel y muri en Middelburg en 1619)
mereca slo este honor. Se prob fcilmente que DESCART E S se haba equivocado al indicar a JACOBO M E T I U S
( M E C I ) , pues se encontr una carta de ste en la cual
deca, en 1608, que haba construido un anteojo ms perfecto y de mejor resultado que el que haba sido presentado al Parlamento holands por un anteojero de Middelburg.
Eliminado M E C I y con el dato de que, en 1608, un ptico de Middelburg haba presentado un anteojo al Parlament, habra sido fcil la eleccin entre L I P P E R S H E Y
y ZACARAS JxA-NSEN, si no hubieran sido ambos en la
misma poca anteojeros en la misma ciudad. Otro dociiment en fin, encontrado en La Haya, resolvi la cuestin
a favor de L I P P E R S H E Y : era un pedido de patente elevado por ste al Parlamento, en 1608, para la fabricaciim
del instrumento que haba presentado. Agreguemos que
K E P L E R O dej indicaciones preciosas sobre la construccin de anteojos astronmicos, y aunque l no las puso en
prctica, fueron seguidas despus de su muerte y dieron
resultados tan eficaces que no es posible comparar el instruniento as perfeccionado, con los que construyeron los
holandeses y Galileo.

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En 1617, Galileo invent su anteojo binocular que no


es ms que el gemelo de teatro que empleamos an y que no
tiene mayor importancia desde el punto de vista cientfico.

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No son menos numerosos que para el anteojo, los supuestos inventores del microscopio compuesto, y es ms
difcil an establecer los mritos de cada uno de ellos. F O N T A N A , jesuta italiano (naci en aples en 1580 y muri en 1656) reivindic intilmente derechos, pues lo hizo
en 1648, unos treinta aos despus de ser conocido el instrument. Los argumentos que se trajeron a favor del holandes C O R N E L I O D R E B B E L (1572-1634) no fueron tomados ms en cuenta, pues tambin carecen de valor. Ga-

ANALSS D LA UNIVERSIDAD

185

lileo costruy un buen microscopio simple^ en 1612, pero este invento no es absolutamente original, pues slo constaba de una lente montada sobre un pie y colocada en un tubo,
y hemos visto ya que S N E C A conoca el poder de aumento de un globo de vidrio lleno de agua y que se encontraron
lentes de aumento de vidrio en las tumbas romanas y ruinas
de ciudades antiguas. Lo ms interesante de esta indicacin
sera que el clebre sabio pisano habra sido el primero en
aplicar este aparato a investigaciones cientficas. Ms tarde, habla de "un pequeo telescopio que hace ver los objetos muy cercanos" y esto permite presumir, sino que ha inventado el microscopio compuesto, que fu el primero en
construirlo en Italia. En este ltimo caso, el verdadero inventor sera el holands ZACARAS J A N S E N , oculista en
Aliddelburg, de quien acabamos de hablar como presunto inventor del anteojo astronmico.

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Mucho ms importante que los astronmicos y pticos.


son los descubrimientos de mecnica hechos por Galilec,
como el estudio del movimiento del pndulo, las leyes de
la cada de los cuerpos, la ley de la inercia, la independencia de las fuerzas, la composicin y descomposicin de
las fuerzas por la regla del paralelogramo, la cada de los
cuerpos en un plano inclinado, el movimiento de los proyectiles, el principio de las fuerzas virtuales, el movimiento
uniformemente acelerado y retardado, etc. etc.
Hemos visto que su primera observacin interesante
ha sido la del movimiento de un pndulo compuesto en la
((ue se dio cuenta del isocronismo constante de sus oscilaciones, de la independencia de su movimiento con su peso
y su naturaleza, y en fin que el tiempo de oscilacin es proporcional a la raz cuadrada de la longitud del pndulo ( i \

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(1) En los "Dilogos", G A L I L E O pone en beca de S A L V I A T I los
siguientes trminos para explicar su descubrimiento sobre el movimiento
del pndulo: ''Yo digo que si apartamos el pndulo de la vertical de 1,
de 2 o de 3 grados solamente; que si despus lo apartamos de 70,,, de 80' y
hasta de un cuarto de crculo, l har, dejndolo en libertad, oscilaciones
con igual frecuencia ^n los dos casos, o sea cuando este pndulo recorre
arcos de 2*? a 4 y cuando los describe de 160*? y ms- Se ver esto da-

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Ms tarde H U Y G H E X S corrigi esa ley del isocronismo, demostrando que Slo es exacta cuando la oscilacin es muy pequea o cuando el pndulo describe arcos
de cicloide en vez de arcos de crculo, descubrimiento en
el cual colabor M E R S E N N E ya por observacin propia,
ya por relato de observaciones ajenas.
Galileo se dio cuenta de la importancia de su descubrimiento para la medida del tiempo y emple a ^'eces el
pndulo como cronmetro en sus observaciones de fsica
y de astronoma y hasta en medicina, aunque generalmente conserv el uso de aparates de agua. Invent, en 1620,
un contador de segundos, pero fu H U Y G H E N S el que
supo aprovechar practcamete su idea cuando dio al pndiilo la energa necesaria para seguir su movimiento, inventando as el reloj de pndulo.

La independencia entre el peso del pndulo y el movimiento de oscilacin, infundi en Galileo la idea de que
el peso de un cuerpo que cae libremente no debe tampoco
influir sobre su movimiento, y all se encentr en completo antagonismo con la teora peripattica, la que iba a destruir con sus asombrosos descubrimientos, bases de una
ciencia nueva: la dinmica.
A R I S T T E L E S crea que la velocidad de la cada de
un cuerpo es directamente proporcional a su peso y al espaci recorido; que su movimiento debe ser uniforme, pues,
es "movimiento natural", y que el aire le impone constantemente un aumento de velocidad. Galileo estableci experimentalmente las leyes de la cada de los cuerpos, que
estn en todos sus puntos en oposicin con la creencia peripattica. Demostr que la velocidad de la cada de los cuerpos es igual para todos, cualquiera sea su peso; que no es
proporcional al espacio recorrido sino al tiempo empleado;
y estableci la ley segn la cual los espacios recorridos por
ramente si, despus de haber suspendido pesos iguales de dos hilos del
misMo largor, se les aparta de la vertical, uno muy poco y 'el otro mucho- Estos pesos, abandonadas 'o s mismos, irn y volvern en tiempos
iguales, ste poi^ pequeas amplitudes y aqul por amplitudes muy grandes".

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

185

el cuerpo cadente son proporcionales a los cuadrados de


los. tiempos durante los cuales han sido recorridos. Demostro que el aire no aumenta la velocidad de la caida sino,
bien al contrario, la disminuye, y que el movimiento de la
cada no es naturalmente uniforme sino naturalmente acelerado.
Debe recordarse aqu que. simultneamente con Galileo, el filsofo y patriota calabrs T O M A S CAMPANELL^V ( 1568-1639) 3'a hal)a expresado con toda claridad en 1591: "De los cuerpos igualmente pesados, el ms
pequeo cae ms ligero que el grueso perqu la resistencia
del aire lo contrara menos. Pero en el vaco todos los cuer])os caen con la misma velocidad."
Galileo observ el hecho antes de 1591, pero le dio
toda su importancia y lo expres con absoluta claridad cuando, en 1638, volvi a estudiar esos problemas de mecnica.

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A d e m s de las leyes de la caida de los cuerpos, descu])ri la ley de la inercia, completamente opuesta tambin al
concepto peripattico del m o v i m i e n t o . E s t e consista en la
creencia de que el m o v i m i e n t o de un cuerpo tiende a a b a n d o n a r l o c o m o Id hace el calor y que, p a r a m a n t e n e r l o en un
cuerpo, es necesario devolvrselo c o n t i n u a m e n t e . Galileo,
al c o n t r a r i o , dijo q u e : " E l g r a d o de velocidad a d q u i r i d a por
" u n mvil es por n a t u r a l e z a i n m u t a b l e m e n t e impres-)
" siempre que las causas exteriores de detenimiento o
" aceleracin sean suprimidas. EstO' pasa en el plano
" horizontal, donde el m o v i m i e n t o es eterno, pues es
" u n i f o r m e y no es disminuido y m u c h o m e n o s supri" mido."

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K E P L E R O haba va establecido q u e : " U n cuerpo en


" reposo no puede por s m i s m o ponerse en m o v i m i e n t o "
y Galileo complet la ley de la inercia a g r e g a n d o que, recprocamente, " u n cuerpo en m o v i m i e n t o no puede llegar al
"reposo sino por la accin de u n a causa e x t e r n a " .
Galileo fu pues conducido al estudio de la cada de
los cuerpos, por el del m o v i m i e n t o del pndulo, considerando la oscilacin como una v e r d a d e r a cada. P a r a p r o b a r

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186

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

experimentalmente las leyes que acabamos de citar, haca


caer cuerpos de lo alto de la torre inclinada de Pisa y continu esas observaciones en Padua. No es de extraar cjue
no insistiera sobre la influencia del aire en la cada porque
los cuerpos que eligi, eran de alta densidad; ni que no se
diera cuenta de la variacin de la magnitud de la gravedad
por la latitud y la altura, pues realiz sus experimentos
desde poca altura y a latitudes muy cercanas.
Si en nuestros das una medida exacta del movimiento de cada de un cuerpo es casi irrealizable, aunque se empleen mquinas como la de A T W O O D ( i ) o la de MORIN,
en el tiempo de Galileo deba ser imposible. El genial sabio
pens entonces en disminuir la velocidad del cuerpo cadente
])or medio de un plano inclinado. Su estudio del pndulo ya
le haba probado que, cuando un cuerpo cae verticalmente o
por medio de un pndulo, su velocidad en un punto determinado es la misma para una misma altura de cada. Dedujo fcilmente que si, en vez de recorrer un arco de crculo
como en el movimiento pendular, el cuerpo recorriera la
cuerda de este arco como en un plano inclinado, tendra
idntica velocidad en el punto inferior, y lo comprob sin
dificultad haciendo rodar, en una ranura practicada en un
plano inclinado, una esfera de estao bien pulida, que al
llegar a la parte inferior del plano, volva a subir por s
misma la misma altura en otro plano inclinado opuesto,
exactamente como un pndulo, que despus de recorrer un
arco descendente, sigue recorriendo un arco ascendente de
magnitud igual. Adquiri el convencimiento de que la cada
de un cuerpo en un plano inclinado de inclinacin cualquiera, sigue la misma ley que la cada vertical, no tomndose en
cuenta la resistencia del aire y el frotamiento, y que la nica
diferencia consiste en el tiempo de duracin de la cada.
Pudo desde entonces emplear el plano inclinado para comprobar experimentalmente las leyes de la cada de los cuerpos, leyes que haba establecido slo por razonamiento.

(1) JORGE ATWOOD (1745-1807), fsico y matemtico ingls.

ANAtES DE LA UNIVERSIDAD

187

Estudi tambin la composicin de los movimientos y


estableci que:

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"Si dos fuerzas de misma direccin, sentido


contrario y magnitud igual se aplican a un cuerpo, ste queda en reposo."
"Dos fuerzas de misma direccin y sentidos contrarios causan en un cuerpo un movimiento en el sentido de la fuerza mayor y de magnitud proporcional a
su diferencia."
"Dos fuerzas de misma direccin y nn'smo sentdo suman sus efectos."

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Estableci, en fin, la ley del paralelogramo de las fuerzas ya indicadas por S T E V I N en esttica:

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" cuer])o, ste recorre la diagonal del paralelogramo
" formado por las rectas que representan esas fuerzas
" e n direccin y magnitud."

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Basndose en estas leyes, Galileo estudi el movimiento de los proyectiles, que ya habia preocupado a C A R D A N O
y a T A R T A G L I A . Desde A R I S T T E L E S y hasta el siglo XVI, se consider la trayectoria de un proyectil lanzado
ol)licuamente, como formada por tres partes: primero, movimiento violento de ascensin y rectilneo, luego un movmient(3 mixto, horizontal, o en forma de arco de crculo, y
por ltimo un moA'imiento tangente al anterior, descendente y rectilneo, que reciba el nombre de movimiento natural." (Vase A R I S T T E L E S ) . T A R T A G L I A descubri,
en J536. que la trayectoria es completamente curvilnea y
que su alcance mayor se logra cuando se larga el proyectil
con una inclinacin de 45 grados. En 1561, SANBECK estableci sin embargo una teora de balstica fundada en el
principio errneo de que el proyectil lanzado oblicuamente
se eleva rectilneamente en el aire hasta perder toda su fuerza, y despus cae verticalmente. En 1569, C A R D A N O habla de la resistencia del aire sobre el movimiento de los por-

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yectiles, pero no establece nada nuevo en cuanto a la forma


de la trayectoria. Galileo entendi que la gravedad cambia
constantemente la direccin del proyectil dando a su trayectoria una forma curvilnea y que, efectuando la composicin del movimiento uniforme inicial con el movimiento
uniformemente acelerado que imprime al cuerpo la gravedad, se determina una parbola. Lleg, como T A R T A G L I A ,
a la conclusin de que la amplitud de la trayectoria ^'ara segim la inclinacin del movimiento inicial y que es mxima
cuando esta inclinacin es de 45 grados. En esta observacin, como en las anteriores, no tom en cuenta la resistencia del aire, pues en este caso debera considerarse como inclinacin de mxima amplitud la de 43 44 grados.
Basndose en el mismo principio, Galileo estudi el
movimiento de un proyectil lanzado verticalmente, de abajo hacia arriba, resolviendo as el problema del movimiento uniformemente retardado por la pesantez.

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Galileo ha dado toda su importancia, considerndolo


como la propiedad general del equilibrio de las mquinas,
al principio de las velocidades virtuales, cjue, como lo hemos
visto, era conocido por los antiguos y del que habla claramente A R I S T T E L E S , y dijo que en todas las mquias que se puedan inventar, lo que se gana en fuerza se
pierde en velocidad.

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Galileo emple indiferentemente, bajo el trmino comn de "momento", el momento = peso por velocidad, y el
momento esttico = distancia por fuerza. (Vase BURIDAN).
Galileo dio absoluta precisin al concepto del momento esttico ya concebido por A R Q U I M E D E S y H E R O N , y
expres que "Dos fuerzas estn en equilibrio cuando sus
momentos son iguales". En este enunciado, Galileo siempre se refera a fuerzas paralelas; J U A N B E R N O U L L I
fu quien lo extendi a fuerzas de todas direcciones.
Galileo hizo un gran esfuerzo para llegar a un concepto ms preciso de la "fuerza", que, en sus primeras obras,
se limitaba a una palabra vana e indefinida que se confunda con la de "'peso'', pero c[ue luego distingui de "impul-

ANALES Dg I,A UNIVERSIDAD

189

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so'' por ser la fuerza causa de aceleracin mientras el impulso es causa de \elocidad inicial.
Pero esos conceptos fundamentales estaban lejos de
ser dilucidados en la poca de Galileo y es as c|ue el gran
florentino confunda frecuentemente masa, materia y peso, como siguieron confundindolos D E S C A R T E S y
N E W T O N V. mucho menos, H U Y G H E N S .
Aunque realiz su inmortal obra mecnica siendo muy
joven, Galileo no la public sino en 1638, casi al fin de su
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En hidrosttica e hidrodinmica, su obra no puede


ser comparada con la que realiz S T E V I X , pero debe destacarse que expres claramente su idea de la constitucin
de los lquidos, idea que poco ha variado desde entonce-,
pues Se los figuraba formados por molculas esfricas sometidas a la pesantez y sumamente movibles las unas con
relacin a las otras.

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Hemos visto ciue muchos fsicos, aun entre los antiguos, haban tratado de pesar el aire y que S T E V I N parece haber sido el primero que llegara a realizarlo. Galileo
lo hizo igualmente y de un modo, muy sencillo, pesando
primero un frasco con aire a presin ordinaria y luego con
aire comprimido.

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En acstica, se preocup de la forma de las ondas,


que hizo visibles por el conocido experimento que consiste
en pasar el dedo mojado sobre el borde de una copa de cristal llena hasta la mitad de agua. Observ tambin, que si
se frota el borde de una chapa metlica, se forman en la
superficie rayas paralelas, producidas por la vibracin soora, \)tvo 110 llev ms adelante sus experimentos ((ue IKJ
restan nada a la originalidad de los trabajos de CPTLADNT.
Hemos dicho ya cjue invent la balanza hidrosttica,
que le permiti determinar la densidad de muchos cuerpos, y un comps de proporcin, verdadero precursor del
micrmetro; pero no podemos pretender ocuparnos de todos sus ingeniosos in^-entos y sus geniales ideas sobre tan-

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190

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

tas partes de la fsica, como la resistencia, la cohesin, la


tenacidad, la difusin, el calor radiante, el choque (auncjue
sin distinguir el choque elstico del no elstico), la fuerza
centrfuga, etc.
Tampoco sera exacto dar la impresin de que Galileo hubiere colocado en su justo lugar todos los conceptos
errneos del tiempo, pues no sera difcil hacer una larga lista de sus propios errores de forma o de concepto. Basta recordar que crea en la hueca hiptesis del "horror al vaco",
que en las ideas acerca de la constitucin de la materia
no fu superior a los antiguos, que consider el calor como un fluido y opona, como A R I S T T E L E S , el calor
al fro, que en magnetismo nada agreg a la obra de GILBERT...
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Slo nos queda hablar an de su participacin en el


invento del termmetro . No se sabe con seguridad quien
fu el verdadero inventor del termmetro, pues, para este
instrumento como para el anteojo y el microscopio, muchos
son los que al mismo tiempo se han preocupado de su cons truccin, y muchos por consiguiente los que tienen mritos de
ms o menos valor para ser considerado cada uno como el
])rimero que haya alcanzado su propsito. Entre los que tienen ms defensores citaremos a Galileo. S A N T O R I O ,
D R E B B E L . SARPT. BACON, V A N H E L M O N T y
F L U D D , V debemos remontar la antigedad para encontrar a sus precursores. Tos antiguos no estudiaron
cientficamente el calor debido a la falta de aparatos
de medida de intensidad, pues slo se guiaban por los
sentidos. Observaron la dilatacin de los slidos y del
aire pero no la de los lquidos. Los rabes, que sa])an que los lquidos se vuelven menos densos con el
calor, no parecen haberse dado cuenta que esto se deba
a su dilatacin. Hemos visto que, basndose en este caml)io de densidad de los lquidos, los mdicos rabes llegaIjan a medir aproximadamente su temperatura por medio
del aremetro. Tambin hemos visto ya que F I L N D E
BIZANCIO invent un termosoopio que H E R O N perfeccion. Este aparato tena el mismo principio que el ter-

ANALS DE LA UNIVERSIDAD

191

moscopio de aire, que consiste en un pequeo depsito de


A'idrio con un tubo abierto bastante largo para que no se
escape la gota de agua que separa el aire interior del exterior e indica sus menores dilataciones o contracciones. Pero este ltimo y sencillo aparato slo fu inventado en los
primeros aos del siglo XVII.
\^I\^IANI reclama para Galileo la gloria de esta invencin, pero sin poderse negar en absoluto la afirmacin
del fiel discpulo de Galileo, no se puede tampoco darle
absoluto crditQ ya que no se le encuentra confirmacin en
la obra del maestro ( r ). Si rechazamos este testimonio por
falta de pruebas suficientes, podemos creer como lo hace
Hcefer, que el mdico V A X H E L M O N T es el verdadero in\'entor del termmetro. En efecto, en 1648, habla de
un termmetro de agua, en un libro de medicina en el que
dice que en los primeros aos del mismo siglo comunic
a un fsico que lo acusaba de creer en el movimiento perpetuo, que su acusacin era falsa pero que haba construido
un aparato que, a primera vista, pareca resolver este prol>lema y en el cual "agua contenida por un globo terminado
])or un tubo de vidrio, sube o desciende segn la temperatura del medio ambiente". Seria, inspirado en este aparato, que C O R X E L I O D R E B B E L (2) habra construido
un termmetro ms perfeccionado, c(ue F R A N C I S C O BACOX a su vez no hizo ms ciue describir en 1620 en su "Novum Organum". Adems de BACOX, los ingleses reivin-

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(1) LIBRI en su Hist. des Math. en Italie. tomo IV pg. 189:


"Testimonios
irrecusables prueban que Galileo haba construido un ter~
inniefro antes de 1597 v que en 1603, a ms tardar, haba mostrado sus
efectos al padre CastcUi... Es verdad que no se encu*^ntra la descripcin del termmetro en las obras de Galileo- "
(2) C O R N E L I O D R E B B E L . fsico y qumico holands, naci en
Alkmaer en 1572 y muri en Londres en 1634. Mecnico ingenioso, hombre de erudicin indiscutible, pero poco escrupuloso y charlatn desde el
punto de vista cientfico, supo conquistarse la proteccin y consideracin
de los emperadores alemanes R O D O L F O II y F E R N A N D O II y del
rey de Inglaterra J A C O B O I, que lo llam a su corte. Se le atribuye
la invencin del microscopio, del telescopio' batvico y del termmetro,
pero no tiene ttulos para ello. Su termmetro, inspirado por el de V A N
H E L M O N T , est compuesto por un depsito de vidric' soldado a un
tubo que termina por un pequeo globo. El depsito se llena de agua con
cido ntrico y la parte superior se une con l, despus de h&berla calentado

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192

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

dicaron el honor del invento para F L U D D ( i ) que pretendio, en 1638, haber encontrado la descripcin de un termmetro en un manuscrito del siglo XII, pero poca fe se tiene
en esta afirmacin y se sabe adems que ese mdico habia viajado por Italia y que habia conocido a D R E B B E L
cuando este fu llamado a Inglaterra por el rey Jacobo I,
todo lo cual permite suponer que en una de estas dos circunstancias haya tenido la oportunidad de ver termmetros.
Los italianos presentan, adems de Galileo, al mdico S A N C T O R I O y a F R A P A O L O S A R P I ; pero el primero parece haber conocido los trabajos de D R E B B E L
y el s e g u n d o n o hizo observaciones p o r medio del t e r m m e t r o sino hacia 1 6 1 7 y n o se alab n u n c a de haberlo inventado. Se podra agregar todava a P O R T A que en su
''Magia" (Libro "Neumtica" edicin 1606) describe un
termmetro de aire, pero, como F I L N y H E R O N , PORta lo empleaba slo para estudiar la dilatacin del aire,

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Sea o no Galileo el inventor del anteojo, del termmetro y del microscopio, su activa participacin en todas
estas innovaciones, nos muestra que ninguna cuestin cientfica que se ])lanteara en su tiempo pas inadvertida para
l. Fu adems, durante toda su vida, no slo un verdadero padre para los discpulos que form, sino el amigo, el
consejero y el protector de todos los sabios europeos, que
saban que al recurrir al maestro, reciban siempre pruebas
de su bondad y de su genio. Sus admiradores y sobre todo
sus compatriotas, han alabado siempre la modestia de Ga-

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para que salga parte del aire; de este modo, a la dilatacin del lquido
por la temperatura se agregan ls efectos de la presin atmosfrica, pues
el aparato era un verdadero barmetro de cubeta. Esto no fu naturalmente sospechado por D R E B B E L que no conoca la presin atmosfrica.
(1) R O B E R T O F L U D D , naci en Milgate (Condado de Kent) en
1574 y muri en Londres en 1637. Hijo del rico tesorero de la reina
Isabel, pudo hacer buenos estudies en Oxford y en Londres donde recibi el ttulo de doctor en medicina. Realiz grandes/ viajes por toda Europa y escribi obras de ciencia y de filosofa, pero slo las de qumica
merecen recordarse aqu. Su ms grande defecto ha sido rnezclar contiunamente las ciencias exactas con las ciencias ocultas, en lo cual fu relutado por G A S S E N D L M E R S E N N E y K E P L E R O . Hizo, sin cmbargo, algunas observaciones inter^ santcs sobre el aire, el vapor v el agua.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

193

lileo. Otros de sus bigrafos, sin intencin de rebajar el


valor cientfico del incomparable genio, pero slo creyendo
ser fieles a la verdad, han emitido ciertas dudas acerca de
su modestia. No nos extraara que tuvieran razn estos
historiadores, pues el orgullo o la vanidad deben forzsmente encontrar presa fcil en los que el mundo entero
glorifica. N E W T O N en sus disputas con H O O K E , H U Y G H E N S y L E I B N I T Z ; D E S C A R T E S , que consider siemj)re a H U Y C H E N S un poco como un nio y que se senta
celoso de la gloria de Galileo, ofrecen tpicos ejemplos de
esa debilidad comn a muchos grandes hombres. Que no nos
extrae pues, esta frase de Galileo: "Este cielo, este mundo, este universo que por mis maravillosas observaciones
y mis evidentes demostraciones, haba engrandecido cien y
mil veces ms de lo que haban credo los sabios de todos
los siglos pasados, se han vuelto para mi tan reducidos, tan
disminuidos, que no se extienden ms all del espacio ocupado por mi persona".
Sin querer tampoco atacar en nada la personalidad
de Galileo. no podemos impedirnos de hacer resaltar el contraste entre esta frase y otra pronunciada casi trescientos
aos ms tarde, por L O R D K E L V I N al ocaso de su vida
fecunda:
" Una sola palabra'' deca este venerable anciano "caracteriza mis ms vigorosos esfuerzos pro" seguidos durante muchos aos para el progreso de
" la ciencia, esta palabra es "falta de xito". Yo no s
" lo que es la fuerza magntica o elctrica ni cules son
" las relaciones entre el ter, la electricidad y la mate" ra, ni ms ni menos de lo que saba hace cincuenta
" aos, al empezar mi carrera".
No debe permitirse tampoco que la justa admiracin que
nos inspira Galileo, nos induzca al error de creer que no ha
tenido precursores. No nos cansaremos de decir que la ciencia evoluciona constantemente por el esfuerzo colectivo de .
muchos sabios y los grandes genios no hacen ms que apre- .
surar sus pasos. C O P E R N I C O , K E P L E R O , Galileo, D E S C A R T E S y N E W T O N , que parecen todos haber "revo13 Schurmann.Historia de la Fsica.

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194

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

lucionado" la ciencia con ideas nuevas, han seguido el


rumbo indicado por sus predecesores. Las grandes ideas
no han brotado de repente en sus espritus superiores y el
deber del historiador es el de descubrir los principales jalones de la evolucin cientfica y unir las ideas las unas
con las otras, como se unen los eslabones de una cadena.
Los precursores de Galileo, en dinmica, son poco conocidos. Ya hemos hablado del belga STEVTN y del italiano
B E N E D E T T L debemos citar todava a J U A N B U R I D A N ,
N I C O L S O R E S M E , A L B E R T O D E SAJONLA y DOM I N I C O SOTO, que P E D R O D U H E M ha indicado como "precursores parisienses" de Galileo, y cjue estudiaremos a continuacin.

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que era "maestro en artes", que fu nombrado rector de la
Universidad de Pars en 1327, que ocup este puesto durante veinte aos y que algunos escritos judiciales del tiempo hacen creer que viva todava en 1358. No nos incumbe
aqu la tarea de recordar las teoras filosficas que desarroliaba en la Universidad de Pars, sino sus escritos de mecnica que D U H E M ha descubierto y comentado.
B U R I D A N introdujo en la fsica un factor nuevo que
llamaba el "mpetu", que puede ser considerado como el origen del "momento" de G A L I L E O , que D E S C A R T E S
transform en "cantidad de movimiento" y L E I B N I T Z ,
en fin, en "fuerza viva". Despus de haber demostrado que
las teoras de A R I S T T E L E S sobre el movimiento no
se adaptan a la experiencia, Buridn explica su teora
propia :
"Mientras el motor mueve el mvil, le imprime
" un cierto "mpetu", una^ cierta potencia, capaz de

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

195

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" m o v e r este mvil en la misma direccin, sea hacia
" arriba, sea hacia abajo, o lo nismo de un lado o cir" cularmente. Cuanto mayor sea la velocidad con que
" el motor mueve el mvil, tanto ms potente ser el
" "mpetu" que le imprime. Es este "mpetu" que mu" ve la piedra despus que el que la tira ha cesado de
" moverla; pero, por la resistencia del aire y tanibin
" por la pesantez que desva la piedra en una direccin
" contraria a la que el "mpetu" le imprime, este "im" p e t u " se debilita continuamente; por consiguiente, el
" movimiento de la piedra disminuye constantemente;
' este mpetu acaba por ser vencido y destruido a tal
" punto que la gravedad le gana, y, desde entonces,
" mueve la piedra hacia su "lugar natural".

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Aplicando su "mpetu" a la cada de los cuerpos, Buridan explica que :

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"Esto parece tambin ser la causa por la cual la


" cada natural de los graves se acelera constantemen" te. Cuando empieza la cada, en efecto, la gravedad
" mueve sola el cuerpo que cae pues, ms lentamente;
" pero cuando esta gravedad imprime un cierto "m" petu" al cuerpo pesado. "mpetu" que mueve el cuer" po al mismo tiempo que la gravedad, el movimien" to se vuelve entonces ms rpido; pero cuanto ms
" rpido se vuelve, ms intenso se vuelve el "mpetu" y
" se ve pues que el movimiento va acelerndose con" tinuamente."

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Buridn, no dio valor matemtico a su "mpetu"


perq de sus explicaciones se deduce que lo consideraba igual
al producto del volumen del cuerpo, por su densidad y su
velocidad. '
Buridn destruy pues, como lo hizo Galileo, la creencia de A R I S T T E L E S de que "para mantener un cuerpo
en movimiento es necesaria la accin continua de la fuerza",
la otra segn la cual "el movimiento de cada de los graves
en el vaco debe ser uniforme" y c[ue "el aire aumenta la
velocidad del cuerpo cadente".

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196

ANALES D LA UNIVaRSIDAD

A R I S T T E L E S deca que "la velocidad de cada es


proporcional al espacio* recorrido" y G A L I L E O lo refutaba
diciendo que "la velocidad de cada es proporcional al tiempo transcurrido". En esta afirmacin tambin tuvo un precursor, v es O R E S M E .

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N I C O L S O R E S M E era estudiante de teologa en la


Universidad de Pars en 1346, cannigo de Run en 1362,
obispo de Lisieux en 1377 y muri en 1382. No debe ser
considerado solamente como precursor de G A L I L E O sino
tambin de C O P E R N I C O , pues crea firmemente en el movimiento diurno de la Tierra, tambin precedi a DESCART E S , pues quiso reunir la geometra con el lgebra y lleg a
establecer la ecuacin de la lnea recta.
Fu precursor de G A L I L E O por hal)er afirmado que
" el espacio recorrido en un movimiento uniformemen" te variado es igual al que sera recorrido por un mo" vimiento uniforme de misma duracin, que tuviera
" por velocidad la velocidad alcanzada por el primero
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ALBERTO DE SAJONIA

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A L B E R T O D E S A J O N I A , crea como B U R I D A N
que los graves caen con una velocidad uniformemente acelerada, pero caa en el mismo error que los peripatticos, al
creer que esta velocidad es proporcional al espacio recorrido.

ANALES DE 1,A UNIVERSIDAD

197

DOMINGO SOTO
(1494-1560)
D O M I N G O SOTO, en fin, el clebre telogo y escritor espaol, reuni las ideas de B U R I D A N , O R E S M E y
A L B E R T O D E S A J O N I A y lleg a la conclusin de que :
" El movimiento uniformemente variado con relacin
' al tiempo, es aquel cuya variacin es tal que, si se
" divide segn el tiempo, es decir, segn partes que se
" suceden en el tiempo, en cada parte el movimiento
'' en el punto medio excede el movimiento extremo me" or de esta parte en una cantidad igual a la de que
" es excedido el mismo por el movimiento extremo ma" yor. Este movimiento es propio de los cuerpos que
" se mueven con movimiento natural y de los proyecti'' les. En el primer caso el cuerpo se acelera uniforme" mente y en el segundo se retarda uniformemente".
Este Fray Domingo Soto, naci en Segovia en 1494.
Era de familia pobre y para poder estudiar pidi la sacrista de un pueblito cerca de su ciudad natal. All pudo hacer
algunos ahorros que le permitieron estudiar en la Universidad de Alcal y luego en la de Pars, donde recibi el t
tulo de maestro en artes. Vuelto a Espaa, fu profesor de
filosofa en Alcal; tom el hbito de la Orden Dominicana; fu lector de Artes en el Convento de Burgos y, en 1532,
gan en concurso la ctedra de teologa de la Universidad
de Salamanca. Muri en esta ltima ciudad en 1560.
Estos datos bastarn para probar que GALILEO, fundador indiscutido de la dinmica, ha sabido reconocer la
exacta entre las muchas teoras que se enseaban en esa poca, aunque no era la ms difundida, y ha sabido demostrarla con tanto rigor que a l debe ir todo el mrito de
haberla introducido en la ciencia.

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KEPLERO

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ANALES m LA UNIVERSIDAD

(I57I-I630)

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Leyes de Keplero. La atraccin


universal. Teora de la visin. La
refraccin. Perfeccionamiento del
anteojo. Concepto de masa, peso,
energ..

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J U A N K E P L E R O ( K E P P L E R , en alemn) naci
cerca de Weil, en Wurtemberg, en 1571, y muri- en Ratisbona en 16-^0.
Su vida entera no fu sino una larga serie de desgracias. Naci antes de trmino y siempre fu su salud smamente delicada. Descenda de familia noble, pero su padre,
completamente arruinado, era soldado en el ejrcito de
triste memoria que trataba de reprimir la Revolucin en
los Pases Bajos, bajo las rdenes del fantico Duque de
Alba. Su madre, mujer del pueblo, no tena educacin alguna y menos corazn an.
A los seis aos, Keplero fu enviado a la escuela; pero
pronto tuvo que dejar sus primeros estudios, pues su padre,
vuelto de la guerra, haba abierto una pequea taberna y lo
llam a su lado para que lo ayudara en su penoso trabajo.
Pocos aos despus, el padre del futuro sabio se enrol en
las filas de un ejrcito austraco que combata a los turcos,
y de all no volvi nunca. Keplero fu recogido entonces
por su hermana, pues, en su casa, entre su madre y sus dos
hermanos, de tal mal genio como ella, ese nio enfermizo
sufra un verdadero martirio'. Su cuado, pastor prtestante, le dio algunos rudirnentos de instruccin y lo hizo entrar, en 1589, en el Seminario de Tubingen, del que fu
echado por poco religioso despus de haber alcanzado el ttulo de bachiller gracias, en parte, a la proteccin de su profesor, el famoso M A E S T L I N , quien lo dirigi en sus estudios de astronoma y matemticas. Fu tambin por la influencia de ese astrnomo que, en 1593, decidido a abandonar la carrera eclesistica, acept un puesto de profesor
de matemticas en Graetz (Estiria) donde public su primera obra un almanaque en 1594, y una obra de eos-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

199
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mcgrafa "Misterios cosmogrficos" (1596), que lo puso en


relacin con muchos sabios v entre ellos T Y C H O B R A H E
y OALII.EO.
En 1597, (tena entonces veintisis aos), Keplero se
cas con Brbara Muller, mujer noble y hermosa, que haba enviudado de dos maridos y que hizo muy desgraciado
a nuestro sabio. En 1600, persecuciones religiosas de parte
de los catlicos de Estiria obligaron a Keplero, que era protestante, a abandonar el colegio de Graetz. T Y C H O BRAME lo llam a Praga, pero lo recibi y lo trat como un inferior, hacindolo trabajar mucho sin retribuirlo en proporcin. "Es un hombre duro y altanero con quien es imposible vivir" escriba Keplero en esa poca.

JUAN KEPLEDO
Cuando T Y C H O B R A H E muri (1601), Keplero lo
reemplaz como astrlogo del Emperador, y pudo sacar
gran provecho de las numerosas observaciones acumuladas
por el astrnomo dans. Pero el mal estado de las finanzas
del pas era tal, que pasaban muchos meses sin que Keplero
fuera remunerado por su trabajo. "El sueldo es brillante",
deca el pobre sabio "pero las cajas estn vacas; pierdo mi
tiempo en la puerta del cajero de la Corona y mendigando".

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200

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

En 1611, su mujer, que se haba. enloquecido, muri


as como los tres hijos que le haba dado. Keplero, reducido
a la ltima miseria, a pesar del alto puesto que ocupaba,
acept un puesto de profesor de matemticas en Linz, donde conoci a una segunda mujer, que le dio siete hijos, de
los cuales uno solo le sobrevivi.
No entraremos a discutir el delicado punto biogrfico,
que ha sido causa de curiosas investigaciones, de saber si
Keplero contrajo sus segundas nupcias como resultado de
la "asechanzas que le tendieron once seoritas, enamoradas
todas de su persona y que queran casarse con l", como lo
afirma ARAGO, o si los amigos de Keplero le indicaron,
a su pedido, muchas candidatas convenientes y Cjue, despus
de conocer a once de ellas, el sabio se decidi por la ms
pobre pero la ms instruida de ellas, como lo afirma
T R O U E S S A R T en el estudio sobre Keplero que F I G U I E R recuerda al respecto ("La Ciencia y sus Hombres '.
Tomo II, pg. 5 5 9 ) .
La Iglesia deba agregar tambin algunos a los tantos sufrimientos que su mala salud y su pobreza le hacan
pasar. En 1614, fu acusado de hereja por la Iglesia Catlica y Protestante reunidas, y se haba salvado a duras
penas de esta acusacin, cuando tuvo que intervenir a favor de su madre, acusada de brujera, "de tener frecuentes entrevistas con el diablo y hacer morir a los cerdos del
vecindario, sobre los cuales haca paseos n o c t u r n o s . . . " etc.
Keplero muri en 1630, durante uno de los viajes que
realizaba a Ratisbona para solicitar el pago de sus sueldos
atrasados. Toda su fortuna sumaba veinte y dos florines
(unos diez pesos oro uruguayo) y la corte le deba ms de
veinte y nueve mil florines (unos catorce mil pesos).
Su obra ha sufrido las consecuencias de su miseria
perpetua, pues la mayor parte de sus trabajos los escribi
para ganar un poco de dinero. En la corte se dedic a ridculos estudios de astrologa confeccionando horscopos, a
solicitud de los prncipes.
A pesar de esta miseria, de su mala salud, del enorme
y ridculo trabajo que le hacan hacer, tuvo tiempo para

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

201

escribir obras inmortales que lo colocan entre los grandes


genios y le hacen merecer el glorioso ttulo de "fundador
de la astronoma moderna".
Alientras en Italia se tramaba el ataque cruel del que
fu vctima GAIylLEO, Keplero estableca definitivamente el sistema de C O P E R N I C O con las tres clebres leyes
(6og) que llevan su nombre y que pueden enunciarse as:
Eos planetas describen alrededor del Sol elipses de las cuales ste ocupa uno de Jos focos. (Esta ley fu la segunda en
ser descubierta). Los cuadrados de los tiempos de las revoluciones de los planetas alrededor del Sol son entre s como los cubos de sus distancias medias a este astro.
Los planetas se mueven de tal manera que el rayo vector que los une al Sol cubre superficies iguales en intervalos
de tiempo iguales. (Esta ley es la primera en el orden histrico.) ( I )
Estas tres leyes que permiten entender y calcular el
movimiento de los planetas, son la obra principal del gran
astrnomo alemn; pero ms nos interesan aqu sus trabajos relacionados con la fsica.
Sus leyes sobre el movimiento planetario fueron las
que permitieron a ATEWTON descubrir su famoso principio de la atraccin universal. Keplero no pudo llegar tan
lejos, pues los conocimientos de mecnica de su poca no
eran suficientes. Conoca, sin embargo, la atraccin de los
cuerpos, y deca, en 1596: "Ea pesantez tiene una accin
recproca entre cuerpos de misma especie, que los hace tender a reunirse, como lo hace el imn, y la Tierra atrae mucho ms a una piedra de lo que la piedra solicita a la Tierra..." Ampliaba este concepto de atraccin a todo el Universo y atribua muy exactamente las mareas a la atraccin lunar sobre el mar, pero cometa el error de creer que la fuerza
de atraccin vara proporcionaltnente a la distancia. Dijo,
en efecto: "Xo halara en el Sol un alma motriz, obran(1) Trabajos recientes del abate belga F L . S I L V E R Y S E R atribuyen al astrnomo belga G O D O F R E D O W E N D E L I N (1580-1660) prioridad en el descubrimiento do las leves.

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do en los planetas con una fuerza proporcional a su distanca y el movimiento, asi como la luz, no lo distribuira acaso el Sol?". Dej pues a N E W T O N , que conoci su obra,
el honor de definir la ley de atraccin y explicar por medio de ella la causa de los movimientos planetarios.
La obra de Keplero en ptica fu tambin inmensa.
Hizo alguna vaga alusin a la teora de las ondulaciones.
Plstableci la verdadera teora de la visin, explicando por
(]u, aunque la imagen sea invertida en la retina, vemos los
objetos al derecho. Fu el primero que, desde P T O L E M E O ,
hiciera importantes observaciones sobre la refraccin sin
llegar sin embargo, a establecer su ley, pero dando una regla aproximativa de la relacin entre el ngulo de incidenca y el de refraccin. Propuso un gran perfeccionamiento
del anteojo holands, que constaba de un objetivo biconvexo
y de un ocular bicncavo, reemplazando ste por una lente
biconvexa que aumenta el campo visual y tiene el nico inconveniente de producir una imagen invertida. Este anteojo fu construido despus de la muerte de su inventor por
S C H E I N E R ( I ) , y an se emplea para observaciones astronmicas, pero fu H U Y G H E N S quien trajo mayores
perfeccionamiento al anteojo. En la obra de ptica que public en l i i (Diptrica. . .) y que contiene los descubrimientos antes citados, Keplero dio la ley principal de la fotometra: ' X a intensidad de la luz es inversamente proporcional a la superficie" y habl de la reflexin total.
En una obra anterior a esta (Ad Vitelionem Paralipm e n a . . . 1604) emiti curiosas ideas fsicas. Consideraba
a la luz como un derrame continuo de la materia del cuerpo luminoso, con una velocidad muy grande. Los cuerpos,
en que una disposicin regular de los intersticios intermoleculares permite a la luz atravesarlos fcilmente, son trans-

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(1) S C H E I N E R . (Suabia _1575-Silesia 1650). Este monje es sobre


todo conocido por su reivindicacin al descubrimiento de las manchas sclares por lo que entr en discusin con G A L I L E O y lo hizo con muy poca
cabalLirosidad. Se ocup de ptica en que hizo interesantes expeirimentos
y construy el anteojo de refraccin de K E P L E R O al cual pens agregar
una tercera lente para invertir otra vez la imagen. Es tambin inventor
del pantgrafo. Era enemigo de la teora de C O P E R N I C O .

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ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

205

parentes, los otros son opacos. El calor es inmaterial, es una


propiedad de la luz, y es el estado de movimiento de las partculas de los cuerpos. "E aire es pesado a pesar de lo que
creen nuestros fsicos"', deca tambin Keplero en esa obra,
redactada cuatro aos antes que naciera T O R R I C E L L I .

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Hemos visto tambin que a Keplero se debe el enunciado de la primera parte de la ley de inercia: "Toda materia
quedara en reposo, si fuera absolutamente aislada. . .", ley
(|ue G A L I L E O complet agregando que tampoco puede por
s misma modificar su movimiento.

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En el estudio del movimiento, Keplero fu el primero


en apartarse por completo de A R I S T T E L E S y en ello
est, por cierto, a la altura de G A L I L E O .
Su concepto de la pesantez puede ser considerado como ms preciso que el de G A L I L E O ya que asegur claramente que se trata de una propiedad general de la matera, que la atraccin es proporcional a la masa, que esta
atraccin se ejerce en todos sentidos y no en una sola direccin como lo creyera G I L B E R T , y, en fin, que "pesado" y
"ligero" son grados relativos de esa misma pesantez y no
cualidades opuestas como lo afirmara A R I S T T E L E S .

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Keplero colabor en forma eficaz al esfuerzo que ya observamos en G A L I L E O hacia la precisin en los conceptos
fundamentales de la mecnica. Sobre la fuerza, por ejempo, vemos que la consideraba como la causa inmaterial del
movimiento, pero meda esta fuerza por el producto de la
masa inerte por la velocidad del movimiento. G A L I L E O
lo sobrepasaba en este punto, pues igualaba la fuerza al producto de la masa por la aceleracin.

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Igual que GALILEO, y aun D E S C A R T E S y N E W T O N , Keplero confunda con frecuencia masa y peso.

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Se acerc mucho al concepto de ''trabajo'' pues consider necesario medir la "potencia" por "lo que ha sido
realmente cumplido por el movimiento" pero hizo intervenir
para ello el peso y el camino recorrido, en forma bastante
imprecisa.

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204

ANAI.ES DE I.A UNIVERSIDAD

En forma no menos vaga, se refiri a la diferencia


que existe entre lo que llamamos la energa cintica y la
energa potencial, y empleaba textualmente el trmino "energa" de manera relativamente adecuada.

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Para darnos cuenta de lo difcil que resulta desglosar


en las obras de Keplero sus grandes y geniales aciertos de
sus errores y vaguedades, deberan citarse algunas de las
fantsticas elucubraciones que abundan en sus obras y que
demuestran demasiado claramente cmo aquel genio, mezciaba deslumbrantes visiones de la verdad cientfica con las
ideas ms extraordinarias de su pintoresca imaginacin. Gs
que Keplero fu el prototipo del renovador arriesgado. Consideraba toda filosofa como "una innovacin y un combate con las antiguas ignorancias". Su rasgo principal era
la perseverancia, que no slo puso al servicio de sus ideas
ms geniales y ms acertadas, sino tambin de sus errores
ms grandes.
Refirindose a esos errores. B A I L L Y asegur que fueron muy grandes pero que fueron tambin "superiores a su
siglo y caracterizan al hombre superior".

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Los sufrimientos fsicos y morales y las privaciones


materiales que debi sufrir Keplero no fueron siquiera mitigados por las satisfacciones de amor propio a las cuales
sus mritos le daban derecho. Su obra no fu apreciada
por el vulgo debido a su dificultad y su elevacin, ni por los
noble?, que consideraban que ese astrlogo de corte se dejaba distraer demasiado en estudios tericos en lugar de dcdicarse a la fabricacin de horscopos como se lo impona su oficio. Tuvo la amistad de algunos sabios como su
maestro M A E S T L I N , L O N G O M O N T A N O y G A L I L E O .
Pero aun ellos no reconocieron siempre los mritos de Keplero. Una carta de L O N G O M O N T A N O nos demuestra
que ste se haca eco, en trminos amistosos pero duros, de
la antipata que se atraa Keplero "al pretender ser superior
o igual al gran T Y C H O B R A H E de quien aprovechaba
la seria labor de observacin para sostener teoras ridiculas."
GALILEO, por su parte, genio observador y meticuloso,

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ANALS DE LA UNIVERSIDAD

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siempre consider con prevencin la obra arriesgada y


renovadora de Keplero, fruto de un temperamento tan distinto del suyo. En cuanto a D E S C x \ R T E S , ni siquiera ley la obra de Keplero. . .

CAUSS
(1576-1630:
Una mquina de vapor. El tcr
mmetro.

S A L O M N DE CAUSS naci en Normanda en 1576


V muri en l^o.
Su nacionalidad francesa es puesta en duda por les
historiadores alemanes, porque su obra principal: ''Las Razones de las Fuerzas Motrices" fu publicada en 16x5 en
francs y en alemn, casi simultneamente; pero el mismo
P O G G E N D O R F F no se atreve a acompaar a sus compatriotas en esta poco fundada reivindicacin.
El punto es interesante, pues Causs ha sido considerado como el ])rimer precursor europeo de la mquina de
\apor.
Pero P O G G E N D O R F F , H O P P E y otros historiadores no le reconocen ese glorioso ttulo que ARAGO le
otorga con entusiasmo en su "Noticia sobre la mquina de
vapor" (1828). En esta discusin, sin pecar de suspicacia,
puede afirmarse que los sentimientos patriticos de los bistoriadores tienden a influir sobre su imparcialidad de comentaristas de los hechos. Autores italianos defienden en
general los derechos de P O R T A o de BRANCA, autores
ingleses proclaman los derechos de W O R C E S T E R , autores franceses sostiene los derechos, tan discutibles, de Causs
o los de P A P I N , y algunos autores alemanes quisieron atr:huirlos a Salomn de Causs mientras que otros le negaban
todo mrito, reconocindole su nacionalidad francesa. ,
Tratemos de acercarnos a la verdad de los hechos. SHlomn de Causs era un arquitecto e ingeniero que jams co-

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noci la fama, ni se crey un genio cuyo nombre perdurara en la historia de las ciencias. Viaj mucho, fu maestro de dibujo de la princesa Isabel, en Inglaterra, donde
dirigi el planteo de los jardines del palacio de Richmond
y construy fuentes y mquinas hidrulicas. Sigui a la
princesa Isabel a Alemania cuando esta se cas con el duque de Baviera y dirigi la's obras del palacio de Heidelberg.
Fu entonces que public en Francfurt su obra: "Las
Razones de las Fuerzas Motrices" (1615) en la cual se encuentra la descripcin del invento que permiti a ARAGO
atribuirle un papel importante en la historia de la mquina
de vapor. El invento de Causs consista en un recipiente metlico cerrado, en el cual un tubo penetraba hasta el fondo.
Se introduca agua en el interior y se calentaba: el vapor
que se formaba en l recipiente, ejerca presin sobre la superficie del agua que se escapaba con fuerza por el tubo.
Causs por otra parte no le dio mayor importancia a esta m(|uina y la consider ms bien como un aparato de demostrcin de la presin del vapor y de su fuerza. Tiene, sobire la
mquina utilizada por P O R T A catorce aos antes, la ventaja o el mrito de tener por fin la realizacin de un trabajo (la elevacin del agua) mientras que P O R T A slo deseaba descubrir un medio para determinar la proporcin existente entre el volumen de agua y el volumen del vapor que
esta produce.
- Debe recordarse en fin que ni P O R T A ni Causs agregaron elementos nuevos ni progresos sensibles a las aplicaciones del vapor ya imaginadas por H E R O N .
Siguiendo al historiador de la mquina de vapor,
T H U R S T O N , diremos como l que Causs y P O R T A pertenecen como H E R O N al perodo de especulacin de la historia del vapor y que sus mritos, en cuanto a este invento, son muy relativos ( i ) .

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Se ha pretendido agregar el nombre de Causs a la lista, va demasiado larga, de los presuntos inventores del ter(I) Vase ms adelante WORCESTER.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

207

mmetro, pues en la misma obra ha descrito un aparato que,


aunque muy grosero, puede ser considerado como un termoscopio, semejante en principio al que inventara F I L N
y perfeccionara H E R O N .
En su misma obra "Razn de las Fuerzas Motrices"
Causs dice: "El aire es un elemento fro, seco y liviano que
se puede comprimir y hacer muy violento. . . El aire se llama "ligero" porque cualquiera cantidad que de l haya en
un recipiente, no ser por esto ms pesado. . .". Causs, como la mayor parte de los fsicos del tiempo, no crea pues
en la pesantez del aire, a pesar de las recientes afirmaciones
de STEA^IN (1586), K E P L E R O (1604) y GALILEO.

VAN H E L M O N T
(1577-1644)

^
Los gases. El t-rnimetro. Los
puntos fijos termomtricos. El
termmetro diferencial. La avia-

cin.
J U A N B A U T I S T A A^AN H E L M O N T , mdico y qumico belga, naci en Bruselas en 1577 y muri en Vilvorde
en T644.
Noble y aliado a las ms aristocrticas casas belgas y
holandesas, se dedic sin embargo al estudio y recibi el
ttulo de Doctor en Medicina en la Universidad de Lovaina. Empez en seguida a viajar y recorri los principales
])ases de Europa, donde se puso en relacin con los hombres de ms saber. Despus de diez aos, volvi a su patria
y se retir a una propiedad que posea en A^ilvorde a unos
veinte kilmetros de Bruselas, para dedicarse slo al estudio de la ciencias y a una humanitaria prctica de la medicia, rehusando las ms halagadoras ofertas de varias universidades europeas y de los emperadores Rodolfo II y Fernando 11. Era piadoso 3' caritativo, daba gratuitamente su
asistencia a todos y su altruismo resalta ms an cuando
se recuerda la poca en que viva y que, noble y poderoso,

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208

ANALSS DE LA UNIVERSIDAD

por simple bondad, se sacrificaba para los pobres. En una


fria noche de invierno, se fu en pleno' campo a visitar un
enfermo y esta santa imprudencia le cost la vida.
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Su altruismo no era titulo suficiente para protegerle


de las persecuciones de la Inquisicin y el tres de marzo de
1634 fu arrestado por orden de este tribunal y encarcelado.
Despus de cuatro aos de encierro, gracias a altas influencias y a la intervencin de Catalina de Mdicis, pudo recobrar la libertad, pero slo fu reconocido inocente del crimen de hereja. , . dos aos despus de su muerte.

J. B. VAN HELMONT
Su nombre est unido sobre todo a los progresos de la
qumica, de la farmacia y de la medicina. Fu uno de los
primeros que defendiera en Europa el empleo de preparaciones qumicas en medicina; proclam en qumica la absoluta necesidad del empleo de la balanza; descubri y estudi muy detalladamente el cido carbnico y el jugo gstrico; mostr que una vela colocada debajo de un vaso se apaga despus de un cierto tiempo y que una parte del gas desaparece, pero no pudo explicarse naturalmente el fenmc-

^
A N A I . E S Bt LA UNIVERSIDAD

209

no de combustin. Descubri tambin muchos productos medicmales y qumicos.


En fsica, su influencia fu grande: Fu el primero en
reconocer la existencia de los gases, a los que dio este nombre, como un mismo estado fsico de substancias qumicamente distintas, diferenciando as el cido carbnico del
gas sulfuroso. Es l que tiene probablemente ms ttulos al
invento del termmetro, como lo hemos visto al hablar de
GALILEO, y es probable que pens tambin en establecer
como puntos fijos la temperatura del hielo fundente y
la del vapor de agua, a pesar de que esta idea se atribuye
generalmente a H O O K E (1684) o a R E N A L D I N I (1694)
para el agua hirviendo y a H O O K E (1674) y a la ACADEM A D E L C I M E N T O en la misma fecha, para la fusin
del hielo. Invent un termmetro diferencial muy parecdo al que L E S L I E construy y del cual se considera a este ltimo errneamente como el inventor. La descripcin
de este aparato se encuentra en una obra postuma de Van
Helmont, publicada en 1648; STURIM ( i ) descubri otro
termmetro diferencial en 1685.
Su nombre merece, en fin, ser citado entre los que se
preocuparon de la conquista del aire y en la historia de la
aviacin se d cierta importancia a una conferencia que
Van Helmont dio en Bruselas sobre la posibilidad de volar
y que despert mucho inters.

VERNIER
(1580-1637)
El "nonio'

P E D R O V E R N I E R naci en 1580 y muri en 1637.


Su nacionalidad es discutida, pues naci en el Franco
Condado, provincia francesa que perteneca en aquella po(1) J U A N C. S T U R M (16S3-1703). Matemtico y fsico alemn.
Dio al termmetro diferencial una forma ms parecida a la actual y lo
emple para medir la radiacin calorfica. L E S L I E no agreg nada -I
dispositivo de Sturm.
14 Schurmann.Historia de la Fsica.

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ANAl.S Dfi LA UNIVERSIDAD

ca a la casa de Austria. Su apellido nos inclina a creer que


era de sangre francesa y a favor de esto se puede agregar
que ha escrito sus obras en francs.
Public en Bruselas, en 1631, un libro sobre "Cuadrante Mecnico", nombre con el cual designaba el importante
aparato de medida llamado en castellano "nonio". Los franceses han hecho justicia a su verdadero inventor llamndolo
"vernier" mientras que "nonio", recuerda al matemtico
portugus NUEZ ( i ) que ha imaginado un aparato de
medida muy ingenioso, pero que no puede ser considerado
inventor del importante instrumento de medida al cual hacemos referencia.

MERSENNE
(1588-1648)

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Ley de vibracin de las cuerdas. Velocidad del sonido. Reflexin del sonido. Isocronismo del
pndulo. Principio da Pascal. Presin atmosfrica. Otros descubrimientes.

MARINO MERSENNE, naci en la provincia de


Tvlaine (Francia) en 1588 y muri en Paris en 1648.
Eu un erudito, filsofo, telogo y matemtico, pero
ms grande que su obra personal, "fu su influencia sobre los
sabios de su tiempo para quienes era un consejero bondadoso, que los pona en relacin unos con otros, les comunicaba los descubrimientos y las ideas o los proyectos de que
tuviera conocimiento, transformndose en un verdadero
centro del movimiento cientfico.
Estuvo as en relacin con GALILEO, GASSENDI,
DESCARTES, ROBERVAL, HUYGHENS, PASCAL,
TORRICELLL FERMAT y muchos otros grandes sabios.
(1) PEDRO NUEZ (1492-1577). Astrnomo y matemtico portugus, profesor de Coimbra y prep<!ptor del hijo del rey Manuel el Afortunado.

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

211

Hizo sus primeros estudios en el colegio de Jesutas


de la Fleche, donde tuvo como amigo y condiscpulo a D E S C A R T E S , sobre quien ejerci siempre una benfica influencia. Ms tarde entr en la Orden de los Padres Mnimos.
En sus obras cientficas, describi muchos experimentos de fsica, entre los cuales se destacan: una tentativa de
determinacin de la longitud del pndulo de segundo; observaciones sobre las vibraciones de las cuerdas en funcin
de su tensin, de su espesor y naturaleza; una apreciacin
de la velocidad del sonido posterior a la de G A S S E N D I ;

EL PADDE MERSENNE
un estudio de los tubos sonoros; la primera descripcin del
fusil de viento desde C T E S I B I O , y experimentos sobre la
dilatacin del aire; el proyecto de un telescopio con espejos
parablicos, del que desisti porque D E S C A R T E S lo consider poco prctico e inferior al anteojo de refraccin; y,
en fin, un higroscopio formado por una tripa cuya tensin
se apreciaba por el sonido que produca.
En 1636, descubri las leyes de vibracin de las cuerdas, leyes que pueden enunciarse del modo siguiente: El

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numero de vibraciones de una cuerda es inversamente proporcional a su longitud, a su grosor y a la raiz cuadrada de
su densidad y directamente proporcional a la raz cuadrada de su tensin. La primera i)arte de esta ley o sea la relacin entre el nmero de vibraciones de una cuerda vibrante y su longitud, haba sido descubierta casi al mismo tiempo por G A L I L E O . El estudio de las vibraciones de las cuerdas no haba hecho progreso alguno desde la antigedad.
fuera de algunas observaciones realizadas por F R A N C I S CO BACON. Mersenne volvi a tratar el punto cuyo ma-,
yor estudio haba de ser continuado por S A U V E U R y por
TAYLOR.
Mersenne midi la velocidad del sonido y obtuxo el
valor de 1380 pies de Pars por segundo, pero, como su
contemporneo G A S S E N D I , cometa el error de no tomar
en cuenta los desplazamientos del aire. Veremos como, en
todo el siglo X V I I y en el X V I I I , se realizaron numerosas
determinaciones de la velocidad deb sonido.

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M e r s e n n e fu el p r i m e r o en e s t u d i a r cientficamente
la reflexin del sonido, reflexin ya o b s e r v a d a empricam e n t e por los antiguos. Estableci la distancia m n i m a a la
cual debe colocarse el o b s e r v a d o r p a r a percibir u n a separa-

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cin entre el sonido emitido y el sonido reflejado. El mismo fenmeno fu estudiado tambin por K I R C H E R y por
F. BACON, pero fu E U L E R quin lleg el primero a la
explicacin exacta del eco.
En su estudio del movimiento del pndulo, Mersenne
enunci por vez primera la limitacin de la condicin de isocronismo a los pequeos arcos pues se expres que "para un
arco mayor, el pndulo exige ms tiempo". Esta condicin
haba pasado inadvertida a G A L I L E O , pero debe recordarse que Mersenne public su trabajo en 1644 o sea despus
de haber estado en Florencia, donde la A C A D E M I A D E L
C I M E N T O parece haber tratado el punto con anterioridad.
En un interesante trabajo sobre el principio de P A S CAL, P E D R O D U H E M ( i ) demuestra que las principa-

(1) Revue Genrale des Sciences, 15 de Julio de 1905.

ANALES DE LA UNrVERSIDAD

213

les proposiciones del "Tratado del Equilibrio de los Licores"


de PASCAL, se encuentran ya en la "Cogitata Physico Mathematica" de Mersenne (1644). Observa al mismo tiempo
que estas proposiciones, que en parte se encontraran en
VLNCI, B E N E D E T T (1585), G A L I L E O (1612), D E S C A R T E S (1637), y T O R I O E L L I (1644), haban sido
establecidas todas por el fsico flamenco S T E V I N (1586)
y sin que ste se haya aparentemente inspirado en otras
obras de hidrosttica.
Fu Mersenne quien hizo conocer, aunque indirectamente, a PASCAL, la experiencia de T O R R I C E L L I ; pero aqu los derechos de T O R R I C E L L I , de D E S C A R T E S ,
de P A S C A L y de Mersenne en los distintos descubrimientos relativos al establecimiento de la existencia de la presin
atmosfrica ofrecen ciertas dificultades para el historiador.
Ya estableceremos, al estudiar a D E S C A R T E S y a
T O R R I C E L L I , sus mritos respectivos en la destruccin
de la creencia en el "horror al vaco" como explicacin de
los fenmenos debidos a la presin del aire. En cuanto a la
demostracin de la existencia de esa presin por medio de
la observacin del descenso de la columna baromtrica a una
mayor altura, veremos en qu circunstancia P A S C A L realiz la clebre experiencia que ha hecho atribuir a este sabio toda la gloria de tan hermosa demostracin.
En otro estudio histrico, P E D R O D U H E M ( i ) nos
demuestra que Mersenne fu el verdadero inventor de esa
comprobacin de la existencia de la presin atmosfrica,
que P A S C A L realiz en 1648 en el Puy-de-Dome. Dice, en
efecto, Mersenne en su ltima obra "Nuevas Observaciones
Fsico-Matemticas (1647) :
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"
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"

Si el cilindro de aire es la causa de ]a suspensin del


mercurio a la que hace equilibrio, parece que este cilindro de aire ser'i ms corto y que, por consiguiente,
el cilindro de mercurio ser de menor altura cuando
se observara arriba de una torre o de una montaa".

(1) Revue Genrale des Sciences, 15 y 30 de Setiembre de 1906.

214

ANALES DK LA UNIVERSIDAD

Pero de recordarse adems que D E S C A R T E S tiene tambin derechos a esa iniciativa pues parece comprobado que D E S C A R T E S visit a P A S C A L antes de su
experiencia y que escribi a Mersenne, al respecto, tambin con anterioridad. En el mismo trabajo, en fin,
D U H E M hace notar que Mersenne tambin estaba en correspondencia con J U A N R E Y , quien le haba comunicado apreciaciones de mucho inters acerca de la presin del aire.
Como conclusin de lo que acabamos de sealar acerca de las actividades cientficas de Mersenne, puede afirmarse que este sabio fu un gran coordinador y animador
de las ciencias y puede asegurarse an que no limit su misin al importante papel de inteligente intermediario entre
los sabios sino que intervino personalmente en la solucin
de numerosos problemas de fundamental importancia cientfica, aunque resulte a veces difcil deslindar con precisin
la obra original del sabio de su obra, no menos til, de intermediario y de comentarista.

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SNELLIUS

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(1591-1626)

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Ley de la refraccin.

W I L L E B R O R D S N E E U U S , (Snell, en holands),
matemtico y astrnomo holands, naci en Leyden en
1591 y muri en la misma ciudad en 1626. E r a hijo de
un profesor de matemticas de la Universidad de Leyden
de la que fu profesor l mismo.
Veremos ms adelante que D E S C A R T E S public en
su obra de "Dioptrica", en 1637, la ley de la refraccin de la
luz, que puede expresarse por la frmula: n = s e n ^ ^ ^^^
que " L a razn del seno del ngulo de incidencia al seno, del
ngulo de refraccin es constante para dos medios deter-

ANALS DE I,A UNIVERSIDAD

215

minados." V.OSSIO ( i ) y HUYGHENS sospecharon a


DESCARTES de haber copiado esta ley de un manuscrito indito escrito por Snell y en el cual expresaba la misma ley por la frmula: n = ^^H^' ^ El hecho de que DESCARTES vivi en Holanda y tena en ese pas numerosas
relaciones cientficas permite a primera vista dar crdito a
la sospecha de que hubiera plagiado al matemtico holands, pero por otra parte, el hecho de que lleg naturalmente a esta ley despus de establecer una larga teora y despus
de hacer un detenido estudio de la refraccin, mientras que
Snellius lleg a establecerla por un procedimiento experimental, permite tambin suponer que los dos llegaron independientemente uno de otro a la misma conclusin. En
todo caso puede decirse, como lo hace MONTUCLA:
" Si no debemos a DESCARTES el descubrimiento
" de la ley de la refraccin, no se le puede discutir al
"menos el mrito de haber dado la primera explicacin
" razonable, deducida de los principios de una sana f"sica" (2)
Muchos historiadores de la fsica se han ocupado de la
acusacin hecha contra DESCARTES, y entre los ltimos
debemos citar a KRAMER (1883) y a KORTEWEG
(1896), que han descubierto documentos que tienden a demostrar la absoluta honestidad de DESCARTES. Por estos
trabajos se llega a probar: i'^ Que DESCARTES descubri
la ley hacia 1627 o 1626 y que Snellius la estableci en 1625
26. DESCARTES no tuvo pues conocimiento del trabajo
de Snellius en su primer estada en Holanda (1617-19),
(1) G E R A R D O J U A N V O S S I O , sabio holands, naci en 1577
y muri en 1649. Fu discpulo de S N E L L I U S en la Universidad de
Leyden desde 1595 hasta 1598, fecha en que obtuvo el ttulo de Doctor
y en que empez a ensear en la misma Universidad. Se ocup especialmente de teologa y literatura y sus obras sobre esta materia le conquistaron mucha fama. Su hijo I S A A C V O S S I O (1618-1689), que se ocup
de teologa, historia y ciencias, no fu menos clebre. Fu l quien public por primera vez la ley de S N E L L I U S en 1662. Hizo algunas observaciones sobre capilaridad, antes que B O R E L L I .
(2) Histoire des Mathmatiques. A . Montucla. Vol. 2*?, pg. 182.

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216

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ni en su segunda (1621-22) y despus volvi a Holanda en


1629, despus de haber establecido la ley.
2'^ Que G O L I U S ( I ) , amigo de Snellius, slo descubri el manuscrito de ste en 1632, cuando D E S C A R T E S
ya conoca su ley y la haba comunicado a varios sabios.
Debemos agregar que Snellius escribi importantes trabajos matemticos y fu el primero en medir un grado de
meridiano por el mtodo trigonomtrico de triangulacin.

GASSENDI
(1592-1655)
Prop-gacin nica de sonidos
de distintos tonos. El atomismo.

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P E D R O G A S S E N D I , o ms bien G A S S E N D , naci
en 1592 en Champtercier, en Prcvenza, y muri en Pars
en 1655.
Hijo de modestos agricultores, se hizo notar por su inteligencia y maravillosa memoria; a los 16 aos, gan una
ctedra de retrica en Aix, pero renunci a ella para proseguir su preparacin para la carrera eclesistica.
Recibi el ttulo de Doctor en Teologa en Avignon,
y gan en concurso la ctedra de Teologa en la Universidad de Aix, donde pronto se hizo.conocer por sus atacjues
a la filosofa peripattica. En 1641, alcanz un puesto importante en el clero, pero cuatro aos ms tarde renunci a
sus funciones eclesisticas para aceptar la ctedra de matemticas en el Colegio de Francia, que el cardenal de Richelieu le ofreca.
Sus obras principales son filosficas y astronmicas,
pero se interes por todas las ciencias experimentales y,

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a u n q u e en fsica n o h a a p o r t a d o ideas n u e v a s ni h a hecho


descubrimientos trascendentales, h a ejercido una influencia
buena sobre esta ciencia.

(1) GOLIUS (La Haya 1596-Leyden 1667) astrnomo holands,


pas dos aos en frica y tradujo obras de astrnomos rabes.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

217

Atac muy exactamente algunas ideas de A R I S T T E L E S en una obra que public en 1624, pero lo hizo con
bastante prudencia para no comprometerse. E n acstica,
demostr que aqul se equivocaba al creer que los sonidos gra^es se propagan ms lentamente en el aire que los sonidos
agudos, y que a ello se deben los distintos tonos; pues explic que las diferencias de tono se deben a la frecuencia
de las ondas sonoras y demostr que los sonidos de distintos tonos Se propagan con la misma velocidad, midiendo el
tiempo que tardan en recorrer una misma distancia el estampido de un can y el de un fusil. Este experimento le
dio un valor l)astante aproximado de la velocidad del soni-

I
PEDCO GASSENDI
do y es probablemente la primera medida que se haya hecho
de esta velocidad, ya que es anterior a la de Mersenne, que
adolece del mismo defecto de no tomar en cuenta los desplazamientos del aire.
Sus ataques a la filosofa escolstica podran haberlo
puesto de acuerdo con D E S C A R T E S , pero su defensa de

218

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

las ideas de G A L I L E O y de la teora atmica le apartaron


de ese filsofo con quien emprendi una lucha que dividi
a los intelectuales en "Cartesianos" y Gassendistas".
Gassendi reform la teora atmica de L U C R E C I O y
E P I C U R O , admitiendo la existencia de tomos y molculas
y, aunque la exager hasta llegar a hablar no slo de tomos
de luz (teora de la emisin) sino de tomos de fro, de calor, de gusto, de olfato, etc., supo defender la creencia de la
limitada divisibilidad de la materia, que fu negada por
D E S C A R T E S y adoptada por B O Y L E y por N E W T O N .
Esta misma teora lo llev a concebir casi exactamente la
constitucin y el movimiento interno de los gases.
Defendi tambin en Francia las ideas de G A L I L E O
y de C O P E R N I C O y se hizo as de grandes enemigos entre los cuales recordaremos a M O R I N ( i ) .
Gassendi emiti ideas muy claras acerca del paralelismo del eje de la Tierra, que consider como una consecuencia lgica de su movimiento de rotacin. Poco le falt para
extender esta deduccin a la conservacin del plano de oscilacin del pndulo, pero no lleg a expresar este concepto
y dej a E U L E R el mrito de llegar a dicha conclusin por medio de una labor analtica profunda.
Gassendi fu el amigo de los sabios y filsofos ms celebrados de su tiempo: GAEILEO, K E P L E R O , H O B B E S .
PASCAL, M E R S E N N E . . .
En cuanto a su obra filosfica y a su influencia sobre
las matemticas, la astronoma o sobre la moral y la historia, no nos corresponde estudiarlas aqu.

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(1) J U A N B A U T I S T A MORIN, naci en Villefranche en 1583


y muri en Pars en 1656. Era mdico y astrnomo y, gracias a la
proteccin de Richelieu. fu nombrado profesor de matemticas y astronoma en la Universidad de Pars. Atac la teora de C O P E R N I C O
y empez a este propsito una lucha violenta contra G A S S E N D I . lucha
que no termin sino con la muerte de este ltimo. En astronoma prctica ha hecho importantes trabajos y fu el primero en pensar en el micrmetro (1624).

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

2i9

MARCI
(J595-I667)
Teora del choque. Isocronismo
del pndulo. Precursor de Newton en la descomposicin de la luz.

J U A N MARCO MARCI D E K R O N L A N D naci en


Bohemia en 1595 y muri en 1667, en Praga, donde enseaba la medicina.
Public en esa ciudad, en 1638, una obra en la cual
se encuentra una teora de los choques de los cuerpos blandos, frgiles y duros, que precede exactamente de treinta
aos las que enunciaron simultneamente HYGHENvS,
W A L L I S y W R E N . En el mismo ao de 1638, BALIANI ( I ) public en Genova dos volmenes sobre el estudio
del choque, pero no diferenciaba en este estudio los cuerpos
elsticos de los cuerpos rgidos como tampoco lo hicieron,
en el mismo ao de 1638, G A L I L E O al ocuparse del mismo asunto, o seis aos ms tarde D E S C A R T E S en su clebre estudio del mismo fenmeno en el curso del cual estableci el principio de la conservacin de la cantidad de movimiento .
En 1638, Marci demuestra haber conocido el isocronismo del pndulo ya observado por G A L I L E O pero acerca del cual este sabio no haba hecho an publicacin alguna,
como bien lo recordamos. Marci tiene adems el mritO' de
haber emitido la idea de aplicar el pndulo a la medida del
tiempo, sin llegar sin embargo a realizar el? invento del reloj de pndulo que corresponde a H U Y G H E N S .
En 1648, Marci public una obra de ptica en que estudiaba, mucho antes que N E W T O N , la descomposicin
y la dispersin de la luz blanca, despus de haber empleado
el mismo procedimiento experimental que utilizara el gran
sabio ingls o sea: la colocacin de un prisma detrs de una
(1) G. B. B A L I A M (1582-1660). fsico de la escuela de G A L I L E O .
Estudi tambin la cada de los cuerpos e hizo un interesante experimento sobre el caler producido por frotamiento, haciendo hervir agua
colocada en un vaso de hierro contra cuya base frotaba un disco que giraba
a gran velocidad.

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220

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

abertura practicada en la pared de una cmara oscura a


fin de hacer penetrar en el prisma un haz luminoso.
Observ detenidamente el espectro y afirm que cada
1-ino de los colores producidos por la refraccin ya no puede cambiar con una nueva refraccin, pero crey poder afirmar que se transforma por medio de una condensacin. A
pesar de este error y aunque sus afirmaciones fueron he:has
eu forma vaga que no permite asegurar que su autor tuvo
clara conciencia de su importancia, causa extraeza que
sus obras no hayan tenido xito en Alemania y que lo'S historiadores alemanes no estudien ms detenidamente a Marci de Kronland, que fu indudablemente uno de los hombres de ms valer de su tiempo,

DESCARTES
(1596-1650)
Su mtodo. La '.^tensin. Niega el vaco y el atomismo. El ter.
Inercia. El choque. Ccnservacin
de la cantidad de movimiento. Los
"torbellinos". Calor-movimiento.
La presin atmosfrica. El ludin.
Teora de k presin de la luz.
Su propagacin instantnea. Ij^y
de la refraccin. Arco iris.

R E N A T O D E S C A R T E S , Seor del P E R R O N , naci


en La Haye, en Turena, en 1596, y muri en Estocolmo
en 1650.

Fu un nio de salud delicada y, segn sus propias


palabras, "haba heredado de su madre", que muri poco
tiempo despi-vs de darlo a luz, "una tos seca y una palidez
que perduraron hasta su edad de veinte aos y que hacan,
a todos los mdicos (jue le vieron en aquella poca, condenarlo a morir joven". Su padre, que era Consejero del Parlamento de Bretaa, no quera hacerle estudiar muy joven
para no cansar su constitucin dbil pero, admirado por la

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ANALES Xl LA UNIVERSIDAD

221

inteligencia del que llamaba su "pequeo filpsofo"; resolvi, en 1604, enviarlo al colegio de jesutas de La Fleche
donde permaneci hasta 1612 y tuvo por amigo a M A R I N O
A I E R S E N N E , aunque ste le era mayor en siete aos. En
sus primeros aos de colegio fu atrado por la literatura

DESCARTES
(Cuadro de Franz Hals)

y hasta la poesa, pero en el ltimo se dedic especialmente


al estudio de las matemticas, que lo encantaban por la seguridad y la evidencia de sus deducciones. Deca: ''Yo es
" timaba mucho la elocuencia y estaba enamorado de
" l a poesa, pero pensaba que ambas eran dotes del es" pritu ms bien que frutos del estudio", y en otra parte : "Me agradaban sobre todo las matemticas, a cau" sa de la certidumbre y la evidencia de sus razones,
" pero no observaba an su \'erdadero empleo y, pen" sando que no servan ms que a las artes mecnicas.
" me extraaba de que, siendo sus fundamentos tan

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222

ANAI,ES Dfi LA UNIVERSIDAD

'' firmes y tan slidos, no se hubieran construido sobre


" ellas nada ms elevado.''
Al salir del colegio, pas un ao en Rennes con su familia; luego se fu a Paris, donde llev una vida desarrcglada de la que lo alej su fiel amigo M E R S E N N E , y, dedicndose otra vez II estudio, recibi en Poitiers los. ttulos
de bachiller y licenciado en derecho'(1616) . A lo'S veintin
aos accedi a los deseos de su padre y empez la carrera
militar, pero lo hizo menos por afn de aventuras y glorias que para poder viajar y ponerse en contacto con personas de saber. Se enroj en los ejrcitos del cientfico guerrero Mauricio de Nassau, en Breda, donde conoci a niuchos sabios holandeses de los que este prncipe gustaba rodearse.

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Una ancdota quiere que Descartes se detuviera un da


delante de un cartel por el cual un matemtico propona a
sus colegas varios problemas y, como no entendiera el holands, rog a la persona que se encontraba a su lado, de
explicarle las condiciones del cientfico desafo. Su vecino,
que result ser el filsofo y matemtico B E E C K M A N ( i ) ,
director del liceo de Dordrecht, le dio todos los informes necesarios, y, cuando, pocas horas ms tarde, recibi la visita de Descartes que le traa la solucin de los problemas,
su admiracin fu tan grande que de ella naci una amistad imperecedera. . . Lo nico seguro de esta ancdota es
la admiracin y la amistad mutua de B E E C K M A N y Descartes, y es por lo que queda de la correspondencia que mantuvieron estos dos sabios que los bigrafos pudieron aclarar muchos puntos oscuros de la vida o de las ideas del gran
filsofo francs. Fu para ese amigo holands que Descartes escribi en 1618 un tratado de msica y un tratado de
fsica y matemticas en el que se habla de la presin del
agua sobre la pared de los recipientes y de la cada de los
cuerpos.

(1) ISAAC BEECKMAN (muri en 1677) matemtico holands,


rn pn
su "Matemtica-fsica
"Afatemti'ca-sica".
public
en 1644
1644 su

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

225

En la corle de Mauricio de Nassau, nuestro sabio estudi tambin la pintura, la arquitectura militar, y el idioma holands.
En 1619, abandon el ejrcito de Nassau y se fu a
Alemania, donde asisti a la coronacin del Emperador
Fernando II y sirvi bajo el mando del duque de Bavier?.;
luego pas a Hungra donde entr en los ejrcitos del conde
de Bucquo. Se retir completamente del estado militar en
1621, despus de haber tomado parte en la batalla de la
Montaa Blanca.
Durante su permanencia en Hungra, en un invierno
riguroso, "no encontrando ninguna conversacin que lo entretuviera, y no teniendo, tampoco, afortunadamente, pasiones ni cuidados que lo turbaran, permaneca todo el da
encerrado solo en una estufa ( i ) , donde descansaba entretenindose con su pensamiento"" y. en la calma del retiro, su
espritu concibi el plan general de su mtodo famoso y
acarici el sueo de una ciencia que abarcara todas las dems, basada nicamente sobre principios evidentes, una especie de "Matemtica Universal". Esta idea preocupaba a
Descartes desde algunos aos atrs. Tan pronto como sali
del colegio, sinti) la necesidad de^ dar rumbos nuevos a la
ciencia y cuando, en 1618, en fireda, empez a resolver
grandes problemas de matemticas y de fsica, que le eran
propuestos por los sabios holandeses, ya lo haca de un modo
personal en que se vislumbraba el mtodo que ms tarde explicara. Ya se senta en l la hermosa ambicin de poder
por s solo perfeccionar la ciencia, darle claridad y pureza,
despojarla de toda duda, de todo error.
Vuelto a la vida civil, Descartes realiz grandes viajes
en Alemania, Holanda, Francia, Suiza, Tirol e Italia en el
transcurso de los cuales pudo tener interesantes conversaciones y discusiones con sabios famosos; pero al pasar por
Florencia, en 1625, no se preocup de conocer a G A L I L E O
(1) ''ESTUFA" significa aqu un pequeo cuarto en medio del cual
se encuentra una columna de cermica, que rodea a su vez la estufa propiamente dicha.

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224

ANALES DE lA

UNIVERSIDAD

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y es difcil saber si se debe atribuir esto a un exceso de prudencia o al temor a las persecuciones de la Iglesia o si, como
lo afirman algunos bigrafos, el gran filsofo francs siempre sinti animosidad y envidia hacia el gran genio pisano.
De 1625 a 1628, habit en Pars, donde llev vida social y se ocup de la fabricacin de lentes y espejos y, en
este ltimo ao, sir\i voluntariamente en el sitio de La Ro-

chela.

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Kn 1629, ]mrti para Holanda (i) donde permaneci


veinte aos, casi los ltimos de su vida, y escrilri sus principales obras.
En 1633, concluy el "Tratado del Mundo'', obra extensa de geometra, fsica y filosofa, en que defenda la teora de C O P E R N I C O . No la hizo publicar por miedo a las
persecuciones religiosas de las que recin haba sido vctima
O A L I L E O ; pero, en 1637, hizo conocer una parte de esta
obra ( 2 ) . que llam "Discurso del mtodo para guiar bien
a la razn y buscar la verdad en las ciencias, con la diptrica, los meteoros y la geometra" y que mand a M E R S E N N E para que ste solicitara el privilegio de publicacin al
rey, quien lo concedi dndole libertad de publicar "todo lo
que haba escrito y pudiera escribir durante su vida".

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En 1637 tambin, y a pedido de C O N S T A N T I N O


H U Y G H E N S (padre de Cristiano), escribi un trabajo titulado: "Explicacin de las mquinas con que una pequea fuerza levanta fardos pesados". Este trabajo es un pequeo tratado de esttica.
En 1641, public sus "iMeditacicnes Metafsicas", que
son en parte la continuacin de su explicacin del mtodo.
En 1644 expuso su sistema filosfico con el ttulo de "Principios Filosficos" en que trata cuestiones cientficas y de
metafsica.

(1) Lase acerca de la estada de Descart.s en Holanda: G U S T A V E


C O H N , 'Ecrivains franjis en Hollande" (Champion. Pars, 1920).
(2) Tuvo, sin embargo, recurso al "estratagema", como lo denominara L E I B N I T Z , de los 'torbellinos", a fin de no reproducir en su forma
pero s en su fondo, las afirmaciones, reprobadas por la Iglesia, acerca
del movimiento de la Tierra.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

225

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Este periodo de la vida del clebre filosofo es el ms
triste, pues a la pena que le caus la muerte de su padre y
de una hija natural, se agregaron los ataques y las amenazas de la Iglesia, tanto protestante como catlica, que veian
en sus obras enemigas de la fe; pero supo salvarse de las
persecuciones con una prudencia que, segn BOSSUT,
llegaba al exceso, y gracias a la influencia de sus amigos
y protectores.
Si numerosos eran sus detractores y grande la lucha
que contra l se haba emprendido, no menos numerosos
eran sus amigos y fieles partidarios como R E G S ( i ) ,
G E U L I N C X ( 2 ) , "el duque de L U Y N E S ( 3 ) , los jansenistas A R N A U L D (4) v N I C O L L E ( 5 ) , M E R S E N N E ,
M Y D O R G E ( 6 ) , C L E R S E U E R (7)
HARDY (8),
FERMAT (9), DE BEAUNE (10), JUAN DE W I T T
( 1 1 ) , profesores holandeses y franceses y en fin, el mismo
M A Z A R I N O quien, en 1647, 1^ hizo otorgar una pensin
de 3.000 libras. Es en esta poca que, en el bienestar que le
daban esta pensin y sus propios bienes, escribi sus obras
de fisiologa "Del hombre" y "De la formacin del feto".
En 1649, apareci su "Tratado de las Pasiones del Alma", obra de psicologa y fisiologa que haba escrito para

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(1) R E G S , profesor en la Universidad de Utrecht, sostuvo con


V O E T , rector de la misma, grandes v animadas discusiones a favor de
Descartes, quien le aconsejaba ms prudencia.
(2) G E U L I N C X , filsofo belga. (Amberes 1625-L'yden 1669). Profesor en Lovaina; durante doce aos defendi el cartesianismo, oero
perdi su ctedra y se fu Leyden dond sigui enseando fil'^'^fa y
repudi el catolicismo. Fu, como cartesiano, precursor de E S P I N O S A
y MALEBRANCHE.
{Z~) El D U Q U E D E L U Y N E S , Condestable de Francia, Marqus
de Albert, naci en 1578 en Langu <doc y muri en Guvena en 1^?1.
Fu uno de los hombres ms influyentes durante el reinado de Luis X I I I ;
tradujo al francs las "Meditaciones'', que Descartes haba publicado en
latn.
(4) A R N A U L D (Pars 1612-1694) fu un filsofo profundo; fu
obispo de Chartres; tom la defensa del "jansenismo'' y tuvo que huir
a Holanda para no ser perseguido por los Jesutas. Escribi objecin!,
1 cartesianismo, pero ayud con sus ideas filosficas a la propagacin
de esta teora.
(5^ P E D R O N I C O L L E . (Chartres 1625-Pars 169S). Entr en
Port Roval y comparti 'as prlorias v las desgracias de ^os iansenistas y
particularmente de A R N A U L D . Fu all 'profesor de literatura de
l.j Schurmann.Historia de la Fsica.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD
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la princesa Isabel, hija del elector palatino Federico V, y de


quin se haba hecho amigo durante su primera estada en
Holanda.
La reina Cristina de Suecia admiraba desde mucho
tiempo las obras de Descartes y estaba en correspondencia
con l. Influenciada adems por el ministro de Francia,
Chanut, ntimo amigo del filsofo, rog a ste viniera a su
corte. En 1649, Descartes lleg a Estocolmo donde fu magnficamente recibido; pero el riguroso clima de Suecia perjudic su salud precaria y, en el invierno de 1650, una congestin pulmonar provoc su muerte. H U Y G H E N S , que tena 21 aos, escribi un epitafio que terminaba con estos
versos: "Nature, prends le deuil, viens plaindre la premereLe grand Descartes, et montre ton dsespoir,Quand
il perdit le jour, tu perdis la lumire.Ce n'est qu' ce flambeau que nous t'avons pu voir."

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En el breve estudio que hacemos de la obra de Descartes, no podemos dar una idea exacta de su valor, pues tenemos que aislar del vasto plan filosfico y cientfico, l parte fsica que nos interesa, despreocupndonos de su mtafsica, que supo magistralmente unir a la ciencia, y sin ha-

R A C I N E . Defendi a A R N A U L D cuando ste huy, y tuvo que seguirlo en su destierro. Inspir mucho a P A S C A L en sus "Provinciales'',
(6) MYDORGE, matemtico francs, (Pars 1584-1647), fu amigo ntimo de Descartes y gran propagador de ciencia
(7) C L E R S E L I E R , abogado francs (1614-1686) era amigo de DeF
cartes y fu su secretario y corresponsal despus de la muerte del padre
M E R S E N N E . Public los manuscritos que Descartes dej despus de su
muerte y tradujo al francs las refutaciones hechas a las objeciones
dirigidas contra las "Meditaciones".
(8) H A R D Y , matemtico francs (1598-1678).
(9) F E R M A T , jurisconsulto y matemtico francs (1601-1655).
Estableci una teora de mxima y mnima que le merece el ttulo de
fundador del clculo diferencial y, al mismo tiempo que PASCAL, estudi el clculo de probabilidades. Defendi las teoras de G A L I L E O y entr en fuerte discusin con Descartes, pero amigos comunes los pusieron,
si no de acuerdo en su discusin, al menos en relaciones que se volvieron
amistosas.
(10) D E B E A U N E , matemtico francs (1601-1652). Descartes public en su "Geometra latina" la nica obra que de l nos queda,
(11) J U A N D E W I T T (1625-1672), el clebre hombre poltico
holands, era gemetra, antes de desempear el hermoso papel patritico
que le cost la vida.

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

227

blar tampoco de su obra matemtica cou que fund la geometra analtica y aport grandes progresos al lgebra. No
podemos sin embargo, limitarnos al estudio de los descubrimientos fsicos de Descartes sin ocuparnos primero de su
mtodo cientfico, pues ha tenido una influencia tan grande
sobre la fsica, que coloca a su autor en un plano superior
al de muchos otros sabios, aunque estos hayan hecho mayores descubrimientos o no hayan incurrido en tan grandes
errores cientficos.
En el "Discurso del Mtodo" se encuentran los preceptos sobre los cuales Descartes edific toda su obra :
'' El primero era no admitir jams como verdadera
" ninguna cosa que no conociera evidentemente ser tal,
" es decir, evitar cuidadosamente la precipitacin y la
"prevencin y no comprender en mis juicios sino lo
" que se presentara tan clara y distintamente a mi es" pritu, que yo no tuviera ninguna ocasin de ponerlo
" en duda". "El segundo, dividir cada una de las
" dificultades que encontrase en tantas partes com.o
" pudiera y fuere necesario para resolverlas mejor."
" El tercero,^ dirigir ordenadamente mis pensamientos,
" comenzando por los objetos ms sencillos y ms f" ciles de conocer para subir poco a poco, como por
" grados, hasta el conocimiento de lo ms complejo
" y suponiendo as mismo un orden entre los que no
" procedieran naturalmente unos de otros." "Y el lti" mo, en hacer en todo, enumeracin tan completa y
" tan generales revisiones, que estuviese seguro de no
" omitir nada."
En su primera regla establece la necesidad de la evidencia absoluta como nica prueba de verdad, la evidencia
que no permite a la razn ninguna duda. Dios, segn l, ha
puesto en nuestro espritu principios absolutos, elementos
de razonamientos, "semillas de verdad" con las cuales se
puede llegar a todos los conocimientos. La segunda regla
aconseja la divisin de las dificultades, para que stas sean
menores y ms al alcance de nuestro entendimiento. La terce-

Tf

228

ANALES Bt LA UNIVERSIDAD

ra regla indica que se debe partir de estos elementos, combinarlos para llegar a lo ms complejo sin haber dejado nunca introducirse ningiin razonamiento que no sea absolutamente seguro, "formando esas largas cadenas de razones, todas
sencillas y fciles de que los gemetras acostumbran servirse para llegar a sus ms cHficiles demostraciones", y por
este mtodo no hay cosas de la naturaleza "tan remotas que
no se llegue a ellas, ni tan ocultas que no se las descubra".
En fin, explica ms extensamente su ltima regla al decir
que "cuando no podemos remitir a la intuicin un conocimiento dado, debemos rechazar el silogismo y tener fe nicamente en la induccin, nico recurso que entonces nos
resta".
..6.

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La influencia de este mtodo ha sido enorme. Los


sabios del Renacimiento haban empezado a despojar la
ciencia de las obscuridades, las malas interpretaciones, las
cualidades ocultas, las causas finales, las formas substanciales todas esas ideas o ms bien, ese palabrero de la antigedad y de la Edad Media; pero no haban podido desprenderse completamente de ellas y el mismo G A L I L E O
conservaba an la "resistencia al vaco" de los peripatticos. Descartes "como un hombre que camina solo y en
las tinieblas, se resolvi a andar tan lentamente y a usar
de tanta circunspeccin en todas las cosas que aunque avanzara muy poco se librara en cambio, de caer", y su obra ha
sido purificadora para la ciencia.
Adems, merece ser llamado como lo hace E O U I L L E E
"El Profeta de la Ciencia del Porvenir" pues su concepto
de la fsica terica ha hecho dar a esta ciencia un paso enorme en su evolucin (la revolucin cartesiana) y la ha dirigido hacia los grandes descubrimientos del siglo X I X de
F R E S N E L , M A Y E R , F O U R I E R , M A X W E L L , etc.,
pues muchos de estos emanan de su mtodo deductivo y de
su eterno afn de buscar las causas iniciales. C O R N U dijo en 1900: "El espritu de Descartes es la antorcha de la
fsica mioderna".
Se ha reprochado a Descartes haber repudiado el
experimento, que G A L I L E O haba establecido como ba-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

229

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se del mtodo cientfico; pero no es estrictamente exacto


este ataque, pues, en la obra del filsofo, son numerosos los
pasajes en que habla de la importancia del experimento
en la ciencia. No crey sin embargo, que el experimento debe guiar nuestras investigaciones, pero lo consider necesario cuando su mtodo deductivo lo llevaba a varias soluciones "razonables" de un problema, para diferenciar la_
solucin real que el experimento comprueba, de las dems
soluciones que, aunque imaginarias, no son imposibles cuando emanan de un razonamiento exacto y lgico.
Sin duda, desde el punto de vista estrictamente de la
fsica, el mtodo cartesiano que ha permitido a su autor obtener resultados halageos en ptica y en mecnica, le hizo cometer tambin graves errores. No poda ser de otro
modo, tratndose de una ciencia tpicamente experimental
y de un mtodo alejado de los hechos y de la realidad experimental, ms apto para la filosofa y la metafsica.
En fsica propiamente dicha, no puede darse pues al metodo de Descartes la misma importancia, porque no tuvo la
misma fecundidad, que al mtodo experimental de GALIL E O y de K E P L E R O , por elevados que sean los valores
intrnsecos del mtodo cartesiano.
Pasemos ahora a un rpido resumen de lo que Descartes realiz en fsica.
Desde 1633, su gran sueo era peder hacer una "fsica general" que abrazara el estudio tompleto del Universo, basada en una metafsica perfecta y estableciendo como axiomas todos los principios evidentes^ convencido de
que Dios ha concebido el mundo, como nuestra razn nos lo
indica cuando, sin precipitacin, nos dejamos slo guiar
por ella.
Edific as esta ciencia sobre sus conceptos, tomados
aparentemente a priori, de la materia y de los movimientos.
La nica cualidad verdadera de la materia es para l
la extensin geomtrica, pues "la naturaleza de la materia
o del cuerpo no consiste en que sea una cosa dura, o pesada, -0 coloreada o que impresione a nuestros sentidos de cualquier otro modo". No admite los tomos, pues la razn

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ANALES Di LA UNVERSIDAD

no permite concebir una extensin indivisible y "aun cuando Dios la hubiese hecho tan pequea que no fuese posible
a ninguna criatura dividirla, l no ha podido privarse a s
mismo del poder que tena de dividirla y diremos que la ms
mnima extensin que exista en el mundo puede ser siempre dividida, porque ella es divisible por naturaleza". Por la
misma razn de que la extensin es infinita, concibe naturalmente el mundo como ilimitado. No reconoce tampoco la
posibilidad del vaco, porque no se -puede delimitar un espaco que no tenga materia, pues el solo hecho de atribuirles
extensin es ya considerarlo como materia, y la ausencia de
gas, lquido y slido no es el vaco, sino la materia en un
estado ms sutil, el ter.
No hay ms que una sola materia en el universo y lo
que provoca en ella diferencias es la disposicin relativa
y el movimiento de sus partes.
Su concepto del movimiento no es menos matemtico y sus leyes son establecidas a priori sin recurrir al experimento, confiando simplemente en su evidencia. Dios cre
el movimiento al mismo tiempo que la materia y separadamente de ella, y sus leyes naturales son: "que cada cosa
perdura en el mismo estado mientras pueda y que no se cambia una sino por la accin de las otras"; "que cada parte de
la materia en particular no tiende nunca a continuar movindose segn lineas curvas sino segn lineas rectas". Al
buscar una ley general de los choques ( i ) , dice equivocadamente: "que si un cuerpo que se mueve encuentra otro ms
fuerte que l, no pierde nada de su movimiento y que
si encuentra uno ms dbil al que pueda mover pierde tanto
como da a ese cuerpo" y que, por consiguiente, la cantidad
de movimiento que Dios ha puesto en la materia es siempre la mi'sma. En esta ley del choque (1644), en que supone
que un cuerpo chico que choca con uno ms grande vuelve hacia atrs con la misma velccidad, se encuentra enunciado no obstante el error, el principio de conservacin de
la cantidad de movimiento (producto de la masa del cuer-

(1) Vase MARCI DE KRONLAND.

ANAI,S DE LA UNIVERSIDAD

231

po por la velocidad), principio cuyo establecimiento marca sin duda una fecha en la historia de las, ciencias y, especialmente, en la historia de los conceptos fundamentales
de la mecnica as como en la historia del principio de la
conservacin de la energa. Descartes estudi siete casos
distintos de choques, haciendo variar las condiciones de reposo o de movimiento de los cuerpos, su magnitud y su velocidad. Expres el principio de la conservacin del "grandor del movimiento" que expresaba por el producto del peso por la velocidad, pues an no posea con claridad el concepto de masa que confunda con el de peso como tambin lo hicieron N E W T O N , G A L I L E O y K E P L E R O . Pero Descartes lleg a resultados exactos en algunos casos,
inexactos en otros, porque no hizo distincin entre los cuerpos, elsticos y los cuerpos no elsticos, error u omisin
que tambin cometieron sus predecesores G A L I L E O , MxA-RCT y B A L L \ N I (1638).
H U Y G H E N S , que tuvo, el primero, un concepto ms
exacto de la masa, estableci (1669) el principio de la conservacin del momento y, en el estudio de choques de cuerpos elsticos, estableci la conservacin de la suma del producto de las masas por el cuadrado de la velocidad (m V ^),
en franca oposicin con el criterio cartesiano, que era generalmente admitido.
Descartes 110 slo estableci el principio ''universal"
de la conservacin del "grandor del movimiento" (cantidad de movimiento: m.v) pero estableci tambin la ley de
igualdad de esta magnitud con el producto de la fuerza por
el tiempo, producto que llam "impulso de la fuerza".
L E I B N I T Z , que hizo volver en la mecnica de Descartes la idea metafsica de "fuerza" unida a la materia,
en sus "Breves demostraciones de errores cartesianos"
(1686), se opone decididamente al concepto cartesiano y
distingue claramente la "fuerza viva" de un cuerpo en movimiento (expresada pormV^ y no mv) de la cantidad de
movimiento de un cuerpo en reposo. Basndose en este conjunto de antecedentes, J U A N I. B E R N O U L L I estableci

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232

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

en fin, en 1704, el principio de la conservacin de la fuerza


viva.
En su sistema del Universo, Descartes atribuye el movimiento de los astros a "torbellinos" de una materia sutil,
en una hiptesis fantstica del mecanismo de la creacin,
que concibe el Universo corno una mquina enorme en la
cual cada astro es un rodaje con su centro de posicin determinado por Dios, y cada sistema, con un centro eje, es un
elemento distinto de la mquina universal, que a su vez ha
de tener el centro principal. De all deriva el estudio del mecanismo de esta fantstica mquina, el anlisis de sus condiciones de equilibrio y de composicin de movimientos. Era
un magnifico edificio basado slo en especulaciones cerebrales, que recuerda por su valor intelectual y por sus defectos cientficos, los procedimientos de los antiguos filsofos.
Esta teora tuvo enorme xito, pero NEWTON y
D'AEEMBERT vencieron a sus numerosos partidarios.
Descartes concibi el calor como movimiento de las
partes pequeas de los cuerpos, cuando dijo que "una agitacin de las partecillas de los cuerpos terrestres la denominamos en ellos calor, ora haya sido excitado por la luz solar, ora por alguna otra causa. . ."
La influencia de Descartes en el descubrimiento de la
presin atmosfrica y, por consiguiente, en la destruccin
del concepto de "horror al vaco" es de gran inters histrico.
En 1631, el 6 de marzo. Descartes present a la Academia de Ciencias una carta en la cual recusaba por completo el error del "horror al vaco" y atribua a la presin del aire atmosfrico la suspensin. de la columna de
mercurio en un tubo cerrado en su extremo superior. Se
trataba pues de un experimento similar al que tanta gloria diera a TORRICELLI, aunque ste slo lo realizara
doce aos ms tarde y slo lo hiciera conocer en una carta que escribi a Ricci el 11 de junio de 1644.
Pero Descartes hablaba de la explicacin del experi-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

235
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ment sin atribuirse la idea del mismo, que, segn parece,


le fuera indicado por un corresponsal annimo.
El 8 de octubre de 1638, o sea cinco aos antes del experimento de T O R R I C E L L I , Descartes escribi a MERS E N N E acerca de la observacin hecha por G A L I L E O , sin '
que lograra ste explicarla, de que en las bombas de pozos
de agua el lquido slo permanece en el- cao hasta cierto nivel, y Descartes volvi a expresar su convencimiento de que, aqu tambin, la columna de agua equilibra el
peso del aire.
Explic as mismo que las capas superiores de la atmsfera ejercen presin sobre las capas inferiores pues el
aire tiene peso, pero que el ter contenido en los poros del"
aire impide que ste se comprima mucho, siendo esta la explicacin cartesiana de la elasticidad.
Puede creerse que en el experimento con mercurio, Descartes haya empleado un tubo corto, pues no hace referencia al vaco superior. Pero entendi que el mercurio deba detenerse a cierto nivel (sin expresar cual debera ser
la longitud del tubo) pues afirm que no deba creerse "que
es imposible separar el mercurio del fondo del tubo", pero
que, para llegar a esto, "se necesitara una fuerza igual al
peso del aire que se encuentra desde all hasta ms all de
las nubes'".
Hemos visto adems, al estudiar a M E R S E N N E , que
Descartes tiene ciertos derechos de prioridad no en la realizacin sino en el proyecto del experimento de comprobacin de la variacin de la presin atmosfrica con relacin
a la altura, experimento que P A S C A L hizo realizar con
absoluto xito, en setiembre de 1648 en Puy de Dome, observndose el descenso de la columna baromtrica a medida
que aumenta la altitud. La prioridad de Descartes en cuanto a la idea de esta experiencia parece ser comprobada, pues
Descartes escribi a M E R S E N N E en setiembre de 1648,
varios das antes de realizarse la experiencia de Puy de
Dome, que haba aconsejado a P A S C A L de realizar observacones de la altura baromtrica a distintas altitudes,
y la visita de Descartes a P A S C A L queda comprobada por

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ANALES DK LA UNIVERSIDAD

una carta de la hermana de ste, escrita el 25 de setiembre


de 1647.
.Esta es pues la aclaracin de un punto histrico que
ha sido ampliamente discutido y estudiado. Las deducciones que de los hechos puedan hacerse no restan valores ni
a T O R R I C E L L I ni a P A S C A L y nos confirman que si
Descartes 110 se hubiese alejado de los hechos mismos y de
la experiencia hubiera obtenido, en fsica, resultados ms
efectivos y trascendentales. .
Descartes es considarado como el inventor del ingenioso aparato llamado "kidin" o "diabhllo de Descartes",
aparato que se utiliza en nuestras clases de fsica elemental
para observar las tres clases de sumersin de los slidos en
los lquidos, de acuerdo con la densidad media del shdo
con relacin a la del lquido. Este aparatito, ai cual H E B E N S T O R F F (1898) ha dado mayor importancia al utilizarlo en el estudio de la propagacin de la presin en los
lquidos, parece haber sido conocido por C T E S I B I O y haber sido descripto nuevamente, con anterioridad a Deseartes, por R A F A E L MAGIOTTT (1648), un discpulo de
GALILEO.
E n electricidad, Descartes dio teoras fantsticas que
no pueden tener valor alguno.
No podemos estudiar todos los puntos de la fsica que
Descartes trat en sus obras, pero nos queda hablar de su
influencia en ptica.
En su "Diptrica" (1637) estableci una teora, en la
cual considera la luz como constituida por la presin de
partculas duras de un fluido sutil, puesto en accin por el
cuerpo luminoso. Muchos historiadores de la fsica consideran a Descartes como precursor de H U Y G H E N S ( i )
en la teora de las ondulaciones. Nada ms inexacto, sin
embargo, pues de la teora de Descartes se deduce la instantaneidad de propagacin de la luz, mientras la base de
la teora de H U Y G H E N S es que la luz necesita tiempo
(1) CORNU llama la teora de las ondulaciones, la teora cartesiana de la luz.

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

255

para propagarse. Descartes, en efecto, considera que las


vibraciones de las partculas del cuerpo luminoso provocan
choques en los corpsculos duros del fluido sutil, que comunican instantneamente estas vibraciones como una vara
que, empujada en un extremo, comunica instantneamente
el mismo movimiento al otro extremo. La presin que ejercen entonces las partculas del ter en la retina provocan
la sensacin luminosa. Es de observar que N E W T O N diferencia bien las des teoras, la de la "presin" de Descartes
y la de las "ondulaciones" de H U Y G H E N S , pues dice en la
pregunta 28 de su tercer libro de ptica: "No son errneas
todas las hiptesis que atribuyen la luz a una presin o a
un movimiento a travs de un mismo fluido. . . propagado ya en un instante ya en cierto intervalo de tiempo. . . ?"
Esta teora tendra adems antecedentes lejanos igual
que la teora de las ondulaciones o la de las emisiones, pues
el origen de la teora de la luz por la presin puede encontrarse en F I L O P O N D E A L E J A N D R A (siglo V I I ) ,
quien comparalja el rayo de luz con un cordel tendido que
ejerce sucesivamente tracciones o presiones.
En cuanto al concepto cartesiano de la propagacin
instantnea de la luz, debemos recordar que hemos visto ya
que, desde la antigedad, existieron simultneamente dos
creencias en cuanto a la velocidad de la luz: la de la propagacin instantnea y la de una velocidad tan grande que era
imposible medirla. H E R O N fu uno de los ms destacados
defensores de este ltimo criterio, que fu compartido por
PTOLOA^EO y por AL H A Z E N . P O R T A volvi a la
creencia de la instantaneidad, pero G A L I L E O y la ACAD E M I A D E L C I M E N T O ( i ) trataron, aunque por medios impracticables, de medir la velocidad de la luz. Descartes volvi nuevamente a la errnea creencia de la instantaneidad, a pesar de haber afirmado en su teora de la refraccin que la velocidad de la luz es mayor en los ambientes densos que en los ms rarificados. Fu debido al
prestigio de Descartes que R O E M E R tuvo tanta dificultad

(1) Vase ms adelante ''Academia del Cimento".

236

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

en hacer admitir los resultados de su determinacin astronmica de la velocidad de la luz y cjue se vio abandonado,
en cuanto llegara a tan hermoso resultado, por C A S S I N I ,
que lo haba acompaado en el estudio preparatorio.
Ms lejos en la misma obra, Descartes estudia el movimiento de las ltimas partculas del medio sutil (ter)
cuando encuentran un cuerpo. Explica la reflexin como
una descomposicin de velocidad en una componente paralela a la superficie de reflexin y otra perpendicular. Explica
la refraccin como una modificacin de estas componentes
por la resistencia que opone el cuerpo, considerando que la
velocidad de la luz es menor en un medio menos denso.
En estas explicaciones, Descartes precedi a N E W T O N , que se vali del mismo mtodo, adaptado a la teora
de la emisin. F E R M A T , L E I B N I T Z y H U Y G H E N S
criticaron esta explicacin de la refraccin, cuya causa buscaron en el principio de menor accin.
Basado en su hiptesis, Descartes lleg a establecer la
lev de la refraccin de la luz:

sen. 1

que S N E L L I U S haba enunciado en forma casi idntica


en un manuscrito indito. Al hablar de este ltimo sabio
hemos dicho la importancia que puede darse a la acusacin
que se hizo a Descartes de haber conocido y copiado este
manuscrito.
Las discusiones acerca de las causas de la ley de la
refraccin no pusieron en duda la exactitud de la misma
y C A V A L I E R I , B A R R O W y H A L L E Y la aplicaron al
estudio de las lentes.
En la misma obra, "Diptrica", Descartes se ocup de
la conformacin del ojo v dio una teora de las lentes, refutada por N E W T O N .
En los ''Meteoros'" (1637) dio la explicacin (explicacin que sigue siendo en nuestros das la clsica) de la
formacin del arco iris, que fu aceptada como exacta hasta
el siglo X I X (vase A I R Y ) . Esta cuestin haba sido es-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

257

tudiada ya por A R I S T O T E L E S ( 0 , S N E C A ( 2 ) , VIT E L L O ( 3 ) , BACON ( 4 ) , T E O D O R I C O ( 5 ) , MOROLICO ( 6 ) , F L E T C H E R ( 7 ) , G I L B E R T , K E P L E R O y


DOMINIS (8).
D E S C A R T E S volvi al estudio del prisma y su explicacn de les colores es curiosa: Afirm que las pequeas
esferas que constituyen la luz tienen un movimiento de rotacin de velocidad variable y un movimiento de traslacin
de velocidad constante. Cuando la velocidad de rotacin sobrepasa la velocidad de traslacin, la luz es roja, y, en caso
contrario, es violeta. Pero esos colores slo nacen en el ojo
como efecto de esas velocidades.
Gracias a su conocimiento de la ley de refraccin,
calcul geomtricamente con exactitud el recorrido de los
rayos y los ngulos de 42" y de 52" del arco. Los puntos
en que no le fu posible dilucidar por no conocer suficien(1) A R I S T T E L E S hizo interesantes observaciones sobre el arco
iris. Saba que cuanto ms alto se encuentra el sol, ms alto sj encuentra el arco y lo atribua al pf.so de la luz por las gotas de agua.
(2) S N E C A dio explicaciones completamente errneas y lleg a
comparar las nubes con espejos cncavos que reproducen una imagen
agrandada: del sol.
(3) V I T E L L O lleg algo ms cerca de la solucin del problema,
pues hizo intervenir no slo la reflexin en su explicacin sino tambin
la refraccin de la luz en las gotas de agua.
(4) R . BACON, en el siglo X I I I , dio la primers; explicacin cientfica del arco por refraccin de la luz en gotas de agua y observ su
altura, pero atribuy sus colores a sensaciones subjetivas.
(5) T E O D O R I C O , monje alemn, escribi en los primeros aos del
siglo X I V una obra de ptica en la que se encuentra la primera explicacin casi ('xacta de los dos arcos iris y lo nico que falta a esta teora
para igualarse a la que D E S C A R T E S estableci, es el conocimiento de la
ley de refraccin. La obra de T E O D O R I C O slo fu reconocida en 1814.
(6) MOROIvICO, (1575). dio una explicacin parecida a la de
T E O D O R I C O y compar el arco a los coor. s del prisma.
(7) F L E T C H E R , profesor en Breslau, naci en 1530 y muri en
1580. Explicaba que el arco iris es formado por la refraccin de la luz
solar en las gotas, pero crea que el rayo refractado llega despus de s^^r
reflejado "en otra g o t a ' .
(8) M A R C O A N T O N I O D O M I N I S . matemtico y telogo dlmato, naci en 1566 y muri en Roma en 1624. Eu jesuta y lleg a ser
arzobispo de Spalato (Dalmacia) pero, por haber criticado la decisin de la Ig'esia de interdecir a la Repblica de Venecia, huy a Inglaterra para salvarse de las persecuciones de la Inquisicin. Desde all
sus ataques contra Roma redoblaron. Volvi, sin embargo, a Italia
donde abjur sus obras anteriores; pero fu arrestado por Urbano V I I I ,

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258

ANACES DE LA UNIVERSIDAD

teniente bien el fenmeno de la dispersin de la luz fueron


tratados con ms acierto por N E W T O N .
Despus de este breve resumen de la obra cientfica del
clebre filsofo francs, debemos llamar la atencin en la
tan conocida expresin de ''revolucin cartesiana" que parece contradecir la firme creencia que se debe tener en la
evolucin pausada y segura de la ciencia. Esta contradiccin
no existe; la obra genial de Descartes ha hecho dar
un verdadero salto a esta evolucin, pero no marca ni un
retroceso, ni un cambio de rumbo, ni puede ser considerada
como aislada y sin precedentes. Como prueba de esto, basta
recordar que muchos sabios haban sido sus precursores en
la reforma del mtodo cientfico como en cada uno de sus
descubrimientos. Citemos como ejemplos: su descubrimiento de la ley de la refraccin ya hecho por S N E L L I U S ; su
empleo de los indivisibles' antes que C A V A L I E R I , pero despus de K E P L E R O ; su principio segn el cual una misma
fuerza produce siempre un mismo trabajo cualquiera sea la
velocidad que imprime al cuerpo, ya indicado por S T E V I N ;
su teora del arco iris, lentamente encaminada hacia este resultado por sus predecesores desde la antigedad, y en fin,
sus mismos y numerosos errores que no son sino los errores de su tiempo.
D E S C A R T E S ha tenido una influencia verdaderamente enorme sobre ese tiempo, influencia que se ha reflejado sobre todo el siglo X V I I I , conjuntamente, o ms bien
en oposicin con la de N E W T O N . Los sabios se dividieron en "newtonianos" y "cartesianos" y a la idea cientfica
que los separaba se mezclaba sin duda cierto patriotismo.

encarcelado, y muri en k prisin, probablemente envenenado. Su cadver fu entregado a las llamas as como sus obras por el Tribunal Supremo. En 1611, public una obra de ntica titulada "De ks rayos visuales y luminosos", a la cual NEWTON atribua mucho valor y que
contenia una explicacin del arco iris parecida y quizs plagiada de la
de TEODORICO. Eu sta como en aqulla, falta una comprensin ckra
de la marcha de los rayos por ignorarse la ley de refraccin. Influenciado adems por ARISTTELES, Dominis, igual que KEPLERO,
atribuy los colojes del arco iris a diferencias de transparencia del medio y, como consecuencia, a diferencia-s en el camino recorrido por'los
lavos luminosos.

ANALES Dg I,A UNIVERSIDAD

239

Pero entre los que se titulaban cartesianos debe hacerse tambien una distincin. Los verdaderos cartesianos eran los
que defendan el mtodo cientfico de Descartes, pero reconociendo v rechazando sus errores. Al lado de stos, haba
cartesianos "a outrance", los que lo consideraban como El
Maestro y lo admiraban tanto en sus grandes ideas como
en sus graves errores. El siglo XX parece dar cierta razn
a los cartesianos moderados, pues parece que la ciencia se
ha vuelto deductiva y, hasta cierto punto, especulativa ya
que los grandes sabios se dejan muchas veces guiar slo
por su razn y por deducciones matemticas hacia conclusiones que se encuentran fuera del dominio de la experiencia. Como ejemplo de ello basta citar la teora de la relatividad de E I X S T E I X .

ROBERVAL
(1602-1675)
Su

balanza.

GIL P E R S O X I E R . llamado R O B E R \ ^ \ L por el lugar de su nacimiento, una pequea aldea cerca de Beauvais.
naci en 1602 y muri en Pars en 1675.
Fu profesor de matemticas en el Colegio Real y
miembro de la Academia de Ciencias de Pars, de la .pie
fu uno de los fundadores.
Matemtico de gran valer, el papel que desempe en
el movimiento cientfico de su pas, ha sufrido la influencia de su mal carcter y de su orgullo. En 1636, resolvi
el problema de la cuadratura de la parbola propuesto por
F E R M A T . Imagin un mtodo de construccin de tangentes y realiz un estudio de la oscilacin de los pndulos compuestos, que provocaron una discusin con D E S C A R T E S ,
a quien no dej en paz hasta su muerte, fastidindolo continuamente con ataques generalmente injustos. Escribi un
'Mtodo de los Indivisible?", despus que C A V A L I E -

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240

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

RI ( I ) hubo tratado esta cuestin en su ''Geometra de los


Indivisibles", pero no quiso reconocerle sus derechos y provoc as nuevas discusiones. T O R R I C E L L I no escap tampoco a la irascibilidad del famoso matemtico, que le discuti sus derechos a la demostracin de la cuadratura de
la cicloide.
PASCAL, que era ntimo amigo de Roberval, quien lo
haba sido a su vez de su padre, tuvo la debilidad de aprobar sus actos ms injustos, y de llevar la parcialidad hasta
el punto de no comunicar nunca a D E S C A R T E S los resultados de sus experimentos sobre la presin atmosfrica,
aunque ste fu probablemente quien se los haba inspirado,
como lo hemos dicho anteriormente.
En fsica, Roberval debe ser recordado por haber imaginado, en 1670, la balanza que lleva su nombre y que se
encuentra todava en todos los gabinetes de fsica, y por su
estudio del pndulo compuesto al que nos referimos ms
arriba y que fu propuesto a los sabios por M E R S E N N E ,
en 1646.

GUERICKE
(1602-1681)
Mquina neumtica. Experimentos en el vaco. Hemisferios de
Magdeburgo. Baroscopio. Manmetro. Barmetro de sifn. Mquina electrosttica. Observacin
de fenmenos elctricos.

O T T O D E G U E R I C K E , fsico alemn, naci en 1602


en Magdeburgo (Sajonia), ciudad de la que fu burgomaestre de 1646 a 1681, fecha en que se traslad a Hamburgo,
donde muri en 1686.
(1) BUENAVENTURA CAVALIERE mat intico italiano, (Milano 1598-1647). Fu discpulo de GALILEO y'profesor de matemticas en Bolonia. En fsica determin la distancia focal de las lentes convexas V cncavas siendo el primero en aplicar la ley de refraccin de
SNELL y DESCARTES.

ANALES DE LA UNrVERSlDAD

241

Hijo de un magistrado que se preocup mucho de su


educacin, frecuent las Universidades de Leipzig, Helnistadt, Jena y Leyden donde estudi el derecho, la mecnica
y las matemticas, y viaj por Francia, Inglaterra y Alemania. Vuelto a su ciudad natal presenci su toma y saqueo por las tropas alemanas mandadas por Tserclaes
Tilly ( I 6 3 I ) y fu hecho prisionero, pero pudo rescatarse por una importante suma. Entr entonces en el ejrcito sueco y, despus de pocos aos, volvi a Magdeburgo,
donde fu elegido burgomaestre por sus conciudadanos.

OTTO DE GUECICKE
Gucricke hizo descubrimientos e inventos que perpetan su nombre en la fsica como el de un sabio inteligente
y laborioso, cuya cbra ha sido de gran utilidad.
Interesado por la ya tan antigua dircus'n del vaco y
del peso del aire, intent construir una mquina para hacer el vaco. El primer dispositivo que adopt, hacia 1632,
16 Schurmann.Historia de la Fsica.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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fu un simple tonel lleno de agua en cuya parte inferior


haba introducido una bemba, creyendo que bastara retirar el agua para obtener el vaco. vSu experimento fracas,
pues el aire se introduca por las rendijas y los poros de
la madera a medida que se sacaba el agua. Rode entonees el tonel con agua pero no tuvo^ ms xito, pues el agua
que se sacaba con gran dificultad por medio de la bomba,
era reemplazada inmediatamente por el agua exterior. Despues de estos des fracasos, cambi completamente su dispositivo; pusO' una bomba en comunicacin con un globo hueco de cobre, provisto de una canilla para impedir la vuelta
del aire al bajar el mbolo de la bomba. Pero insisti en
introducir la bomba en la parte inferior del globo, convencido de que el aire caa por su propio peso, como lo haca
el agua en el aparato que empleaba anteriormente. Esta vez,
pudo comprobar que el vaco se haba realizado en parte,
pues al abrir la canilla del globo, oy un fuerte silbido causado por la entrada violenta del aire.

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El principio de la mquina neumtica estaba inventado y,


en 1650, construy un aparato que perfeccion en 1663, del
modo siguiente: Coloc la bomba verticalmente arriba del
globo, pues ya haba descubierto por varios interesantes experimentos que el aire aunque rarificado llena completamente el recipiente por su elasticidad. En vez de sumergii
toda la bomba en agua como lo haca anteriormente para
impedir entradas de aire, coloc simplemente un vaso con
agua alrededor del orificio en que introduca la bomba en
el globo. Aplic en fin, una palanca al brazo del mbolo
para no necesitar, como en el modelo anterior, la fuerza de
Ires hombres para poder moverlo.
Tan pronto como pudo rarificar el aire, realiz una
infinidad de experimentos que maravillaron a todos. Uno
de ellos sobre todo es clebre: Guericke, que por su posicin tena relaciones con altos personajes del Imperio, fu
invitado por Fernando I I I a mostrarle los efectos de su
maravillosa mquina. En 1554, en Ratisbona, delante del
emperador y de los prncipes reunidos, hizo el vaco en un
globo de metal de unos 48 cm. de dimetro formado por

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

243

dos hemisferios simplemente yuxtapuestos, y enganch en


:ada uno' de ellos ocho fuertes caballos que no pudieron teDararlos, sino despus de largos esfuerzos. Este experimen"o se realiza frecuentemente con un globo ms pequeo, en
los gabinetes de fsica y conserva el nombre de Hemisferios
de Magdeburgo.
Guericke empleaba como verdadero manmetro, aparato ste cuyo verdadero invento pertenece a BOYLE, un
tubo de barmetro con mercurio y tambin el "baroscopio",
y observ que deba hacer rectificaciones de acuerdo con
las modificaciones de la presin atmosfrica.
Debe recordarse, al respecto, que, independientemente
ie T O R R I C E L L I , Guericke haba construido un barmetro de agua en forma de sifn, cuya rama larga se encontraba en el interior de su casa y en la rama corta, colocada
en el frente de la casa, haba puesto en el agua un flotador
en comunicacin con un muequito que, al subir y bajar de
icuerdo con los cambios de presin, indicaba en una regla
inscripciones de previsin del tiempo, con gran asombro
del pblico que se congregaba frente a la casa del sabio burgomaestre. Guericke fu i:^ues en esto precursor de H O O K E en el invento del barmetro de cuadrante.
Guericke adopt adems un dispositivo parecido con un
termoscopic que no ofrece mavor inters por ser idntico en
Drincipio al termoscopio de D R E B B E L que le era conocido,
oero en el cual, como en el barmetro, un muequito indicaba en una regla las inscripciones siguientes: "muy caluroso aire caliente aire tibio aire templado aire
fresco aire fro muy fro".
Guericke realiz numerosas experiencias en el vaco y
demostr experimentalmente. por vez primera, lo que los
antiguos ya haban adivinado, que el aire es el medio
propagador del sonido y que ste no se propaga en el vaco. Atribuy en fin el funcionamiento de la mquina neumtica a la elasticidad del aire y extendi esta propiedad
a todos los gases.
Guericke imagin la primera mquina electrosttica.
Consista en un globo de azufre o de mbar que frotaba

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244

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

cubrindolo con una mano mientras lo haca girar rpidamente con la otra. Con esta mquina rudimentaria, percibi
el ruido y el fulgor de la chispa, que no pudo distinguir
claramente, pero que compar al rayo, y descubri el fenmeno de la repulsin elctrica, ignorado por los antiguos y
aun por G I L B E R T . Observ la prdida por las puntas y la
descarga por la llama. Hizo en fin toda una serie de experiencias y de observaciones con las cuales precedi a la
A C A D E M I A D E L C I M E N T O en su estudio de la descarga por la llama (1667). a W A L L en su estudio de la formacin de las chispas (1708), a D U F A Y en el descubrimiento
de la influencia elctrica (1723), a GRAY en la observacin
de la electrizacin por trasmisin (1729), y a B O S E
(1738), J A L L A B E R T (1747) y F R A N K L I N (1750) en
el estudio del poder de las puntas. H O P P E en su "Histoire
de la Physique" defiende les derechos de su compatriota
Guericke y considera' que no se ha dado suficiente importancia a su obra, que merece ser destacada adems por tratarse de una obra cuya seriedad cientfica contrasta con las
vaguedades e inexactitudes que aun formaban el elemento
fundamental de los trabajos de sus contemporneos.
H O P P E tambin establece con claridad que si bien la
obra de Guericke ''Experimenta Nova de Vacuo Spatio"
no fu publicada sino en 1672 debido a demoras imprevistas y estando ya impresa en 1663, sus experiencias fueron
muy anteriores y fueren conocidas pblicamente y mencionadas en la obra de su amigo G A S P A R S C H O T T
(1608-1666), autor de una "Mecnica Hidrulica-Neumtica" (1657) y de una ''Fsica Curiosa" ( 1 6 6 2 ) .

1
ANALES DE LA UNIVERSIDAD

245

ACADEMIA DEL CIMENTO


(1657-1667)
Academias cientficas anteriores. Trabajos de la Academia del
Cimento.

La primera academia que recuerda la historia como


verdadera sociedad cientfica, fu el Museo de Alejandra.

LA ACADEMIA DEL CIMENTO


(Fresco en el Museo de Fsica y Ciencias Naturales de Florencia)

En Europa, semejantes sociedades aparecieron, en Italia, desde el siglo XIV, pero la "Academia de los Secretos
de la Naturaleza" que P O R T A fund en aples en 1560,
fu la primera que se ocup exclusivamente de investigaciones cientficas. Despus de sta, se fundaron: la Academia Telesiana, que debe su nombre a T E L E S I O (15091588), el clebre filsofo italiano, que atac valientemente,
aunque con cierta exageracin, las teoras de A R I S T T E L E S ; en 1603, la "La Academia de los Linces", fundada
por el prncipe CESI, que se ocupaba sobre todo de historia
natural; la Academia de la "Crusca", creada por el poeta
GRAZZINI, en 1582, que tena el propsito de purificar el
idioma italiano "como se purifica la harina separndola de
la "crusca" ("afrecho"), pero que se ocup tambin de cuestiones cientficas; 3^ en fin. la Academia del Cimento (del
experimento).
Esa sociedad debi su origen probablemente a las reuniones de sabios que los prncipes de Mdicis gustaban tener en su corte, y algunos historiadores hacen remontar la

246

ANALES DE T.A UNIVERSIDAD

iniciativa de su formacin a Cosme de Mdicis; pero fu


du ante el reinado de Fernando II que se celebr, en 1657,
en el palacio de su hermano Leopoldo de Mdicis, la fundacin de esta sociedad en que se sigui al pie de la letra el
mtodo de G A L I L E O , no buscndose ms que en el experimento el medio de llegar a la verdad cientfica. Su prspera vida no fu sin embargo de mucha duracin, pues, en
1667, Roma que se opuso siempre a tales organizaciones
cientficas por temor de no poder dominarlas tan fcilmente como a los sabios aislados, lleg a hacerla cerrar por su
propio fundaor, Leopoldo de Mdicis, brindndole en cambio la dignidad de Cardenal.

En 1667, ao de su clausura, la Academia pubHc un


volumen titulado: "Ensayos de experiencias naturales hechas por la Academia del Cimento", en que se encuentran
relatados todos los trabajos realizados por sus nueve miembros, sin citar a ninguno de ellos en particular, conforme a
la regla de la sociedad. Esta obra se divide en trece captulos :
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II
III

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Instrumentos de medida y su empleo


Investigaciones sobre la presin
atmosfrica.
Experimentos sobre la congelacin artificial del
agua.
IV
Experimentos sobre el hielo natural.
V
Experimentos sobre la dilatacin de los metales
y otros cuerpos por el calor.
VI
Experimentos sobre compresibilidad del agua.
V I I Experimentos para probar la no existencia de una
liviandad positiva.
V I I I Experimentos
sobre el imn.
IX
Experimentos sobre el mbar y otras substancias
elctricas.
X
Experimentos sobre los cambios de color en los
lquidos.
XI
Experimentos
sobre propagacin del sonido.
X I I Experimentos sobre el tiro.
X I I I Otros
experimentos.

ANALES DE lA UNIVERSIDAD

247

Se encuentra en ellos la descripcin de un termmetro


cuyos perfeccionamientos, que se atribuyen a Fernando de
Mdicis, consisten en la forma de espiral de tubo cerrado y
graduado y el empleo del alcohol para poder alcanzar temperaturas bajas. La graduacin del aparato no era muy
prctica, pues sus puntos "fijos", que eran el fro mayor de
invierno y el gran calor del verano, no estaban bien determinados.
Los acadmicos empleaban uh verdadero higrmetro de
condensacin, cuyo invento se atribuye al mismo Fernndo n . Era formado por un recipiente metlico que se lienaba de hielo fundente y se apreciaba el estado higromtrico de la atmsfera por la cantidad de agua condensada
en la superficie, en un tiempo determinado. Este primer
higrmetro de condensacin determin un gran progreso
sobre el higroscopio de absorcin de M E R S E N N E , que
hemos estudiado antes, pero debe recordarse que P O R T A
haba comentado ya la observacin de que el vapor
de agua del aire se condensa en un frasco de vidrio que
contiene una mezcla refrigrente.
.

Los experimentos que realiz la Academia sobre la


presin atmosfrica son en parte la repeticin de los que
P A S C A L haba realizado en Francia, pero se hicieron con
el empleo de barmetros de cubeta y de sifn.
En sus estudios del vaco, los florentinos no emplearon
la bomba neumtica, pues la mquina que posean era muy
imperfecta, y prefirieron siempre el vaco baromtrico que
realizaban en un tubo de extremidad ensanchada.
Determinaron la dilatacin del agua al congelarse y
mostraron su fuerza hacindole romper los recipientes metlleos que la contenan. Para producir esta congelacin
fueron los primeros que usaron mezclas frigorficas, como
de sal y nieve, nieve y alcohol, nieve y salitre, nieve y coruro de amonio (sal amonaco) .
Hicieron una de las primeras observaciones sobre el
calor radiante, reflejando el fro de un pedazo de hielo por
medio de un espejo cncavo sobre un termmetro, que in-

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248

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

dicaba inmediatamente una disminucin de temperatura.


P O R T A parece haberles precedido en esta observacin, pues
dijo que: "Es curioso observar que el fro se refleja en un
espejo, igual que el calor".
Sobre la compresibilidad del agua, todos los esfuerzos
de los acadmicos fueron intiles; trataron en vano de comprimir agua encerrndola en globos metlicos que luego martillaban, pues el lquido se escapaba siempre por los poros
del metal.
No tuvieron ms xito en su medida de la velocidad
de la luz, que trataron de realizar siguiendo indicaciones dadas por GAIylLEO. Colocaron dos antorchas a una gran
distancia una de otra y las ocultaron por medio de pantallas, luego un observador sac la pantalla de una de las luces, y otro descubri la otra luz tan pronto como recibi
la impresin de la primera. El tiempo, que transcurra entre el m.omento en que el primer observador descubra la luz
y el momento en que vea la otra antorcha descubierta, era
el necesario para que la luz recorriera una distancia doble
de la que separaba los observadores. Este mtodo, tericamente exacto, no es practicable, pues la velocidad de propagacin de la luz es tal que, cualquiera sea la distancia entre
los operadores, siempre la recorre en un tiempo inapreciable.
Estos experimentos dan una idea bastante clara del
valor de los conocimientos de la poca y de las cuestiones
que ms interesaban a los investigadores. Vemos por ellos
los resultados del mtodo experimental de GALILEO, qiie
si bien no pretende crear de sbito, como el mtodo cartesiano, grandes teoras generalizadoras, hace descubrir gran
cantidad de efectos y leyes. Ms de dos mil aos haban
transcurrido desde T A L E S D E M I L E T O hasta este triunfo del mtodo experimental y poco ms de dos siglos nos
separan de esta misma poca. Interesante es comparar los
enormes progresos realizados por la ciencia en estos 250
aos, con su lenta marcha de los dos mil aos anteriores.
Los nueve miembros de la Academia del Cimento fueron en su orden cronolgico: A L E J A N D R O M A R S I L l

ANALES DE I,A UNIVERSIDAD

249

( i ) , JUAN ALFONSO BORELLI, ANTONIO OLIVA


(2), CARLOS RENALDINI (3), CANDIDO BUONO (4), VICENTE VIVIANI, PABLO BUONO, FRANCISCO REDI (5), y LORENZO MAGALOTTI (6) y
entre los corresponsales se destacaron FABRY, RICCI (7),
THEVENOT (8), CASSINI, STENON (9), y MONTANARI.
Estudiaremos separadamente, y en el lugar que les corresponda por la poca de su actuacin, a los que, fuera de
la Academia, tuvieron influencia personal sobre el desarrollo de la fsica.

(1) A L E J A N D R O M A R S I L I (1601-1670). Probablemente fu el


socio menos importante de la Academia.
(2) A N T O N I O O L I V A (?-1668). Hombre de gran valer. Se
suicid en 1668 para salvarse de la tortura a que iba a someterlo la Inquisicin .
(3) C A R L O S R E N A L D I N I (1615-1698). Matemtico y filsofo
de valer. Fu probablemente el primero que determinara los puntos fijos
de los termmetros con la temperatura del hielo fundente y sobre todo
d'l agua hirviendo, en 1694. Despus de la disolucin de la Academia,
fu profesor en Padua.
(4) C A N D I D O B U O N O (1618-1676). Hermano de P A B L O y
discpulo de G A L I L E O como l. Hizo numerosos inventos de mecnica
y de fsica v se ocup de astronoma.
(5) F R A N C I S C O R E D I (1625-1694). Naturalista. Fu primer
mdico de Fernando I I . Perteneci tambin a la Academia de la Crusca. Public muchas obras de zoo.oga y fisiologa y hasta de poesa.
(6) L O R E N Z O M A G A L O T T I (1637-1712). V I V I A N I lo recomend a Leopoldo de Mediis, que lo nombr su secretario y lo hizo entrar en la Academia. Era ante todo un literato y se encarg de la redaccin de las Memorias de la Sociedad.
(7) RICCI (1619-1682). Cardenal, amigo y consejero de muchos
sabios d:' la poca. Es a RICCI que T O R R I C E L L I hizo conocer primero su clebre experimento.
(8) T H E V E N O T (1620-1629). Viajero francs, no ha producido
nada en la Fsica. Fu miembro fundador de la Academia de Ciencias
(9) S T E N O N (1631-1686). Anatomista y fisilogo, se convirti al
catolicismo y lleg a ser vicario apostlico. Se ocup de geologa y enunci principios fundamentales de esta ciencia.

250

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

BORELLI
(1608-1679)
Caplaridad. Velocidad del sonido. Cheques. Pereccicnamienio
del barmetro.

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J U A N A L F O N S O B O R E L L I , mdico y fsico italiano, naci en aples en 1608 y muri en Roma en 1679.


Hijo de un simple soldado, demostr tener grandes aptitudes para las ciencias exactas, que estudi en Roma con
el clebre padre C A S T E L L I ( i ) . Despus de recibir en
esta ciudad su titulo de Doctor en medicina, ense en Mesina, en Pisa y en Florencia, donde los prncipes de Mediis lo conocieron y lo incluyeron en la lista de los fundadores de la Academia del Cimento, de la que fu uno
de los socios ms activos. En 1667,' cuando esa sociedad
fu tan injustamente disuelta, B O R E L L I volvi a Mesina, qu? tuvo que abandonar siete aos ms tarde por haber
tomado parte en una insurreccin poltica, retirndose a Roma donde conoci a la reina Cristina de Suecia, que lo ayud materialmente. Fu en Roma que B O R E L L I pas los
cinco ltimos aos de su vida, enseando matemticas en
un convento.
Fuera de la Academia del Cimento, B O R E L L I ha publicado importantes obras de fsica, matemticas, astronoma y filosofa.
En astronoma, fu uno de los precursores de la teora
de la atraccin universal establecida por N E W T O N , pues
expuso que el movimiento de los astros es causado por una
atraccin recproca, que disminuye en intensidad cuando aumenta la distancia, pero no logr establecer las relaciones
matemticas imprescindibles. A Borelli se debe tambin el invento del helistato. En medicina, supo aplicar sus
(1) B E N I T O C A S T E L L I , padre benedicto, matemtico y fsico
italiano, naci en Brescia en 1577 y, en 1644, muri en Roma, donde Urb2.n0 V I I I lo haba llamado para ensear matemticas. Fu uno de los
discpulos ms aventajados-de G A L I L E O y su nombre queda unido a
l historia de la hidrulica, pues ha sido el primero que estableciera leyes
exactas sobre el movimiento de los ros, que comparaba .1 movimiento
vertical de los cuerpos cadentes.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

251

conocimientos de mecnica, y la teora de las palancas le


sirvi para explicar los movimientos musculares.
En fsica, estudi por primera vez los fenmenos capilares, que haban sido observados por P L A T N y por
L E O N A R D O D E VINCI, y demostr que la ascensin capilar es ms rpida en tubos hmedos que secos, que la capilaridad no tiene por causa la presin atmosfrica, que la
altura de la columna lquida en un tubo capilar, mojado o
seco, es inversamente proporcional al dimetro del tubo ( i )
y realiz en fin todos aquellos experimentos clsicos, como
hacer flotar pequeas hojas metlicas o agujas en la superficie del agua u observar la atraccin y repulsin de cuerpos flotantes, segn que sean o no mojados por el lquido;
pero no pudo explicar la causa de la capilaridad. Ya hemos
dicho que, en algunas de esas observaciones haba sido precedido, por pocos aos, por I S A A C V O S S .
Hizo con V I V I A N I varias medidas de la velocidad de
propagacin del ^sonido, empleando el mtodo que GASSENDI y M E R S E N N E haban seguido y que consiste en medir
la diferencia del tiempo entre la percepcin ptica del fulgor de un tiro de fusil y la percepcin acstica de su estampido. Obtuvo as resultados mucho ms aproximados que
los obtenidos por estos fsicos franceses (111 r pies de Pars) pero neg la influencia del viento.
Precedi de un ao a W R E N , H U Y G H E N S y VVAL L I S en su estudio del choque de los cuerpos, pero se limit a casos particulares sin llegar como stos a enunciar la
ley general.
Perfeccion en fin, considerablemente la construccin
del barmetro, que no us como aparato productor de t/aco, como se haca generalmente en esa poca, sino para
realizar interesantes observaciones meteorolgicas.

(1) Esta ley que lleva errneamente el nombre de "LEY JURIN"


no fu enunciada de nuevo sino en 1718 por el mdico ingls TOMAS
JURIN.

252

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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TORRICELLI
(1608-1647)
Trayectoria de los proyectiles.
Hidrodinmica: T'.orema de Torricelli. El barmetro. La presin
atmosfrica., Aremetro de volumen constante.

E V A N G E L I S T A T O R R I C E L L I , que naci en Faenza

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en 1608 y muri en Florencia en 1647, y su amigo V I V I A N I ( I ) , fueron los discpulos preferidos de GALILEO,
y fu Torricelli quien supo aliviar los ltimos y amargos
meses de vida del maestro, con toda la dulzura de su carcter bondadoso y el respetuoso amor que le profesaba.
Hizo sus primeros estudios en el colegio de jesutas de
Faenza y fu dirigido por su to JACOBO T O R R I C E L L I ,
religioso de Camaldulense, que lo envi a Roma y lo recomend a C A S T E L L I para que ste le enseara las matemticas.
Hacia 1638, inspirado por los "Dilogos de Galileo
sobre dos ciencias nuevas", Torricelli escribi un tratado del

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(1) M C E N T E V I V I A N L sabio fsico, matemtico y astrnomo


italiano, discpulo de GALILEO, naci en Florencia en 1622 y muri
en la misma ciudad en 1703. Fu pensionado por Luis XIV, pero rehus
su invitacin para vivir en su corte y permaneci en la de Fernando I I
como matemtico y sucesor de G A L I L E O y de T O R R I C E L L I . Fu
nombrado socio de las tres principales academias de esa poca: la Academia del Cimento, la Sociedad Real de Londres y la Academia de Ciencias
de Pars.
Desde muy joven, se haba sentido atrado por el estudio de las ciencias y lleg a ser recibido como discpulo por G A L I L E O , por quien
experimentaba una verdadera veneracin. Cuando muri el gran ssbio
pisano, Vvian hizo construir de su propio peculio una casa en la que
reuni todos los recuerdos dejados por su maestro, escribi su biografa
y quiso que sus propios restos descansaran cerca de los de G A L I L E O .
En 1735 las cenizas de estos dos grandes hombres que la ciencia haba
reunido, fueron encerradas en una mismia urna. En fsica, deben recordarse : las medidas de velocidad del sonido, que realiz en colaboracin
con B O R E L L I y que fueron reunidas a los trabajes de la Academia
del Cimento; una demostracin de la dilatacin lineal de los slidos,
que consista en mostrar el cambio .de longitud del pndulo por el calor;
un higrmetro; un aremetro de peso constante y la construccin del
barmetro, que hizo bajo las instrucciones de su amigo, con discpulo y
maestro T O R R I C E L L I .

ANALES D LA UNIVERSIDAD

255

movimiento, que public slo en 1644, con el ttulo de "Obra


geomtrica", y que contiene la proposicin segn la cual:
" L,as parbolas descritas por proyectiles arroja" dos con la misma velocidad en todas las direcciones,
'* tienen por envoltura un mismo paraboloide fuera del
" cual ningn proyectil puede pasar".
Contiene otras proposiciones que confirman los de?cubrimientos de G A L I L E O y especialmente que el proyectil
describe una parbola, no tomndose en cuenta la resistencia del aire, y que la mayor amplitud de trayectoria se obtiene con una inclinacin de 45" Esta obra contiene, adems, una teora de los choques de acuerdo tambin con las
ideas emitidas por el sabio pisano,

TODPICELLI
En 1641, el padre C A S T E L L l , visitando a G A L I L E O
en Florencia, le mostr el manuscrito de su discpulo y el
sabio se interes tanto por el trabajo del joven fsico, que lo
invit a instalarse en su propia casa. Torricelli pas en la
intimidad del anciano los ltimos cuatro meses de la vida

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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de ste y pudo ayudarlo a terminar su ltima obra el ''Quinto dilogo de GaHleo".


Muerto el maestro, Torricelli se aprontaba a volver a
Roma cuando el Duque de Toscana, Fernando II, le ofreci la ctedra de matemticas que perteneca a Gx^LILEO
y el ttulo de matemtico y filsofo de la corte, para que
permaneciera en Florencia. Es en esta ciudad que, a la eilad
de 39 aos, respetado por su erudicin y talento, estimado
y apreciado por su generosidad y su modestia, una corta enfermedad le arrebat la vida, cuando se esperaba an de l
una obra inmensa.
.

Los trabajos de Torricelli abarcan las matemticas y


la fsica.
En matemticas, hemos dicho ya que resolvi el problema del rea de la cicloide y que su hermoso estudio de
esta curva le provoc una larga discusin con el irascible
ROBERVAL.

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En ptica, su trabajo principal ha sido el perfeccionamiento de los anteojos, que lleg a construir mejor an
que G A L I L E O .

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En hidrulica, provoc un enorme progreso con su estudio del movimiento de los lquidos que le fu inspirado
indudablemente por su maestro C A S T E L L I . Como lo biciera C A S T E L L I , Torricelli se fund en las leyes de cada
de los cuerpos de G A L I L E O y estableci as que: El agua,
que sale por un orificio lateral de un recipiente, obedece a
las leyes de movimiento de los proyectiles; traza una parbola cuya amplitud de radio llega a un mximum cuando
el orificio se encuentra en el medio de la distancia que separa el suelo del nivel del lquido; y disminuye de igual
modo si se aleja hacia arriba o abajo de esta posicin. Estableci luego, la proposicin conocida por: ''Teorema de
Torricelli" y segn la cual:

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" La velocidad de salida de un lquido, por un ori'' ficio practicado en una pared delgada, es la misma
" que adquirira cualquier grave cayendo de una al-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

255

" tura igual a la distancia que media del centro del


"orificio a la superficie del nivel".
Torricelli emiti en fin la idea de que el derrame del
aire est sujeto a las mismas leyes que el derrame de los
lquidos adelantndose as al estudio de la difusin de
los gases.
A pesar de que estos trabajos sobre el movimiento de
los proyectiles y de los lquidos son los que necesitaron ms
esfuerzos y son los ms originales, pues con ellos indic una
ruta cientfica nueva, su invento del barmetro, ya vislumbrado por otros sabios, le dio mucbo ms gloria. Se comete
frecuentemente un error en la evaluacin del mrito de los
hombres no otorgando la gloria segn la grandeza del esfuerzo, sino segn el resultado prctico alcanzado. Es as
que al invento del telescopio, del microscopio, del termmetro, del barmetro, del telfono, del telgrafo y de tantos
otros instrumentos de utilidad prctica y cientfica a la vez,
se atribuye ms valor que a los profundos estudios y maravillosos descubrimientos sin los cuales su construccin hubiera sido imposible. Es as que nombres como los de
F R A N K L I N , M O R S E . G R A H A M BELL, E D I S O N ,
M A R C O N L son conocidos per los ms profanos a la ciencia,
que ignoran en cambio los de O E R S T E D T , A M P E R E .
ARAGO, M E L L O N L MAYER, GAUSS, L E N Z , J O U L E .
KIRCHHOFF, HELMHOLTZ, MAXWELL, ZEEMAN
o H E R T Z mismo. Es por idntica razn que el nombre de
Torricelli evoca inmediatamente el descubrimiento del barmetro, ignorndose a veces sus trabajos de matemticas,
mecnica e hidrulica, que son los que demuestran el verdadero valer de la obra inmensa que el sabio italiano recin
iniciaba cuando la muerte lo sorprendi.
La historia del invento del barmetro es demasiado conocida para que hagamos ms que recordarla en sus grandes rasgos. Fontaneros de Florencia haban observado que
una bomba aspirante no funciona para una altura de lquido
de ms de treinta y dos pies y preguntaron la causa de este
fenmeno a GALILEO, quien les explic que el agua
se eleva, pues, sino, se producira en el tubo un vaco

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

al cual la naturaleza se opone, "pero", agreg con


cierta irona hacia su propia ignorancia, "parece que su resistencia al vaco no alcanza ms que 32 pies". G A L I L E O
saba que el aire tiene peso, pero no lleg sin embargo a
sospechar que los 32 pies de agua equilibran el peso ejercido
sobre la superficie del lquido por el aire de la atmsfera.
Esta idea le ocurri a Torricelli, quien pens que como all
haba un simple equilibrio de pesos iguales se poda reem-"
plazar los 32 pies de a g u a p o r u n peso igual de cualquier
ctro lquido y que el mercurio sera el ms prctico para
realizar experimentos por ser el ms denso 1 Confi estas
ideas a V I V I A N I , que, en 1643, realiz el experimento conocido con toda justicia como "Experimento de Torricelli".

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Por ms que hemos visto que algunos filsofos antiguos y S T E V I N . K E P L E R O , V A N


HELMONT,
R E Y f i ) , G A L I L E O , G U E R I C K E y otros saban que el
aire tiene peso y que D E S C A R T E S tena un concepto
exacto de la presin atmosfrica y estuvo bien cerca del in\'ento del barmetro, Torricelli fu quien demostr la existencia de esta presin y aplic el barmetro a la medida
de sus variaciones y a la produccin del vaco.

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En 1644, Torricelli comunic sus experimentos a su


amigo RICCI que los hizo conocer a M E R S E N N E con
quien estaba en correspondencia, y fu ste quien, por intermedio de P E T I T lo? comunic a P A S C A L que confirm definitivamente la existencia de la presin atmosfrica
y supo defenderla contia los violentos ataques de los peripatticos.
(1) JUAN REY, farmacutico francs nacido a fines del siglo XVI
y muerto en 1645, se ocup mucho de medicina, fsica y qumica y estaba
en correspondencia con el Padre MERSENNE,
Public, en 1630, sus "Ensayos", que contienen interesantes experimentos para probar la pesantez del aire, basndose en ella para explicar en qumica que el estao y el plomo aumentan de peso cuando se calcinan 'porque el aire les cede sus molculas pesantes"
("Les Essays de JEAN REY" por Hallopeau y Poisson. Rev,
Scient. 1890. p. 332).

ANALES DS LA UNIVERSIDAD

257

Torricelli invent tambin un aparato que puede ser


considerado como el pr>.mer aremetro de volumen constante, precursor de los c;ue F A H R E N H E I T y N I C H O L SON inventaron ;ns de un siglo ms tarde.

WALLIS
(1616-1703)
Tecrk de los choques.

J U A N W A L L I S , nacido en 1616 en Ashford (condado de Kent) y muerto en 1703 en Londres, fu uno de los
fundadores de la Sociedad Real de Londres y uno de los
ms grandes matemticos de su poca. Se hizo pastor protestante en Cambridge y luego enseo la geometra en la
L^niversidad de Oxford.
En 1668, la Sociedad Real de Londr^s llam a concurso a los hombres de ciencia para establecer una teora
de los choques ( i ) . Hemos visto que alguno- sabios ya se
haban preocupado de este interesante estudio sm llegar sin
embargo, a establecer una teora definitiva. Recordaremos
entre stos: a BALLA.NI (1638) que escribi dos volmenes sobre este tema; a G A L I L E O (1638) que hizo observar que la fuerza de percusin no puede ser comparada a
la presin, como se haca generalmente, por ser infinitam-ente mayor, y que se ocup probablemente ms extensamente de estos fenmenos en una obra que se supone perdida; a T O R R I C E L L I oue llesr a h misma conclusin que
su m?estrc; a MARCI D E K R O N L A N D (1638), que hizo
interesantes observac^'ones, pero las relat con poca claridad; a D E S C A R T E S (1644), que fu el primero en darse
cuenta de la necesidad de descubrir las leyes del choque,
pero que cometi graves errores con su tentativa demasiado
terica; en fin, a B O R E L L I ( i 6 6 5 ) , que estudi en su
obra "De las fuerzas de percusin" el choque central de dos
d ) Vase la historia de las leyes del choque en "La Mcanque" de
MACH. Pg. 296-312.
17 Schurmann.Historia de la Fsica.

258

ANALES m LA UNIVERSIDAD

esferas elsticas y no elsticas cuando una es inmvil, cuando se mueven en sentidos opuestos y cuando se mueven con
distintas velocidades en el mismo sentido, realizando as un
interesante estudio de estos casos particulares sin lograr sin
embargo, llegar a la ley general.
Al llamado a concurso de la sociedad cientfica inglesa, tres sabios, W A L L I S (26 de Noviembre de 1668),
W R E N (17 de Diciembre de 1668) y H U Y G H E N S (4 de
Enero de 1669), respondieron casi simultneamente y los
tres dieron soluciones que llegaban a la misma conclusin:
el principio de la conservacin de la cantidad de movimiento en todos los casos.
W A L L I S estudi el caso del choque central de cuerpos no elsticos y estableci la frmula que encontramos
todava en todos los textos de fsica:

u =

m V + m' v'
.
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m - j - tn

en que u es la velocidad comn de los dos cuerpos despus


del choque, m y m' sus masas y v y v' sus velocidades respectivas, y en la cual se toma el signo cuando los cuerpos se mueven en sentido contrario. Vemos fcilmente que
esta frmula deriva directamente del principio de la conservacin de la cantidad de movimiento, que D E S C A R T E S
haba establecido, pues puede expresarse:

^ m V ^ m' v' u (m -f m')


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Veremos, al hablar de W R E N y de H U Y G H E N S ,
que stos han estudiado el choque de cuerpos elsticos, estableciendo en este caso el principio de la conservacin de
la fuerza viva.
W A L L I S , adems de sus trabajos de matemticas y
de mecnica, ha producido obras de teologa y moral y ha
sido uno de los primeros en ocuparse de la educacin de
los sordomudos.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

259

GRIMALDI
(1618-I663)
La difraccin.
prisma.

Dispersin

del

FRANCISCO MARA GRIMALDI, fsico y astronomo italiano, naci en Bolonia en 1618 y muri en la

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m i s m a ciudad en 1 6 6 3 .
E n s e la retrica, la filosofa y la geometra en la
O r d e n de Jesutas, en que haba ingresado en 1 6 3 2 .

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Se ocup principalmente de astronoma, participando


en los trabajos de R I C C I O L I ( i ) y ob'^ervando m u y
cuidadosamente las m a n c h a s de la luna, a las que asign
nombres, que a n empleamos, y que eligi entre los de
hombres ilustres.

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Grimaldi debe su m a y o r gloria a sus descubrimientos


de ptica, que fueron publicados en Bolonia slo en 1665,
dos aos despus de su m u e r t e . Realizaba n u m e r o s o s e x perimentos sobre la luz cuando la casualidad le hizo descubrir un fenmeno n u e v o . H a b a a r r e g l a d o un cuarto obscuro y, en un postigo, haba practicado una pequea abert u r a que dejaba penetrar un haz de l u z ; coloc un da u n
pelo delante del orificio y observ que la sombra que p r o yectaba en la pared opuesta e r a m s ancha de lo que geomtricamente se evaluara, y estaba rodeada p o r franjas obscuras y claras. Repiti el experimento, imagin otros entre los

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(_]) J U A N B A U T I S T A R I C C I O L I (Ferrara 1598-Bolonia 1670).


Era jesuta como G R I M A L D I , y ense la filosofa v la teolosfa en
Parma y la astronorra en Bolonia. Public una obra de astronoma de
una extensin y erudicin enormes, pero que no aporta nada nuevo a
esta ciencia. F u encardado or sus suneriores religiosos de atacar cientficamente la teora de C O P E R N I C O . ero lo hizo sin entusiasmo.
Real'z numerosos experimentos con G R I M A L D I pa'-a comprobar la
veracidad de las leves de ca'da de los cuerpos de G A L I L E O ; se convenci de su exactitud e hizo interesantes observaciones sobre la resistencia
del aire, que en estas leyes r o se to"^a en cuenta. Los resultados de '"os
experimentos no inso'ran mucha confianza, pero es de observar que GRIM A L D I y R I C C I O L I fueron los primeros en buscar una demostracin
energtica de dichas leves midiendo la velocidad del cuerpo cadente por el
peso que equilibra al chocar en el platillo de una balanza.

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260

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

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cuales se encuentra el que le permiti afirmar que "un


cuerpo luminoso puede volverse obscuro, cuando se le agrega nueva luz a la que ya recibe" y que fu repetido con ms
provecho por Y O U N G , F R E S N E L y A R A G O . Lleg en
fin, a la conviccin de que los rayos luminosos cambian de
direccin al rozar los objetos opacos dando a esta inflexin de la luz el nombre de "difraccin" que le ha sido conservado. Cuatro propiedades de la propagacin de la luz
se hablan pues descubierto ya: la propagacin en lnea recta, la reflexin, la refraccin y la difraccin.

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Observ tambin Grimaldi la dispersin en el prisma


y, sin explicarla satisfactoriamente, la atribuy sin embargo
a la distinta refrangibilidad de sus partes; pero no es considerado como su descubridor, pues le precedi M A R C I
D E K R O N L A N D en la observacin del fenmeno, que
N E W T O N fu el primero en entender y explicar.

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Reflexion mucho tambin s,obre la constitucin ntima de la luz, pero no se decidi nunca a favor de una teora fija y en la misma obra se encuentran argumentos que
defienden su materialidad y otros que tienden a establecer
una teora de las ondulaciones en un "medio luminoso sutil".
No puede ser considerado pues como precursor de H U Y G H E N S en el establecimiento de la teora de las ondulaclones.

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A pesar de la importante obra realizada por este gran


experimentador, su influencia no ha sido tan grande como
podra esperarse, y su gloria es casi reciente.

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

261

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MARIOTTE ( I )
1620-1684)
Ley de Boyle-Mariotte. Hipsometra. Dilatacin del agua de
49 a 0^. Variaciones baromtricas.

ET3MUNDO M A R I O T T E , naci en Borgoa, cerca


de Dijn, en 1620 y muri en 1684.
Pocos detalles de su vida han llegado hasta nosotros
y casi lo nico que se sabe es que fu eclesistico, encargado
del Priorato de Saint-Martn-Sous-Beaune, y que se le nombr miemlbro de la Academia de Ciencias de Pars pocos
meses despus de la fundacin de sta (1666).

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Fu el primero en Francia en comprender todo el valor


del mtodo experimental en fsica y en saberlo unir cientficamente con las teoras admitidas.
Se acostumbra, en Francia y en los pases de cultura
francesa, llamar "Ley de Mariotte" a la ley de proporcionalidad entre la presin y el volumen de los gases. Se comete as un error, pues BOYLE, el gran experimentador ingls, haba enunciado y demostrado esta ley en 1660 sea
diez y seis aos antes que Mariotte publicara su "Ensayo
acerca de la naturaleza del aire'' (2) que tambin la contiene; pero est probado que Mariotte no tena conocimiento del descubrimiento de BOYLE, aunque algunos autores,
como H O P P E , por ejemplo, encuentren inadmisible que
Mariotte haya ignorado la obra de B O Y L E .
Mariotte emple esta ley para la medida de la altura
por medio del barmetro; pero all tampoco fu el primero
y no es acreedor al ttulo de fundador de la hipsometra,
pues T O R R I C E L L I tuvo anteriormente la misma idea y
P A S C A L haba realizado ya su clebre experimento acerca de la presin atmosfrica en las montaas de Puys de

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(1) "Edm Mariotte" por M. SOLO VINE (Revue Scientifique,


1921, pg. 708).
(2) Lase una muy buena seleccin de citaciones de las principales
obras de Mariotte en "GAY, Lectures Scientifiques", pgs, 143-168 y
175-181.

262

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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D : m e . El mtodo de Mariotte era nuevo y exacto en principio. Consista en medir el descenso de la columna baromtrica para una pequea elevacin y calcular, por medio
de la ley de relacin entre la presin y el volumen, la presin que ejerce cada capa atmosfrica de por s, o sea
el descenso baromtrico que debe observarse al pasarla.
Pero le falt a Mariotte una preparacin matemtica suficente para sacar maycr provecho de sus conceptos y de sus
determinaciones en este sentido.
En la misma obra que acabamos de citar, inform acerca de su descubrimiento de la presencia de aire disuelto en
el agua y otros lquidos y atribuy, como lo hizo H U Y G H E N S , la dilatacin del agua de 4'' a o'' a la mayor introduccin de aire a esas temperaturas, expHcacin que fu
demostrada ser inexacta cuando se observ que en el vaco el agua sigue las mismas irregularidades de dilatacin
que en el aire.
Mariotte se ocup, adems de stas, de miUchas otras
cuestiones de fsica y tambin de lgica.

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Demasiado conocido es el "aparato de Mariotte" para


que insistamos sobre l, pues se emplea todava en los gabilletes de fsica para el estudio de las leyes del choque y
ayuda grandemente en hacerlas entender. Los importantes
estudios que Mariotte realizara sobre la teora de los choques, no ejercieron influencia por haber sido publicados recien en 1717, despus de la muerte del sabio y despus de
ser conocidos los trabajos de W A L L I S , W R E N y H U Y GHENS.
En 1666, public sus "Observaciones acerca del rgano de la visin", en que dio cuenta de su descubrimiento
del punto ciego de la retina y demostraba su existencia por el
conocido experimento que consiste en determinar dos puntos algo distantes el uno del otro, fijar el que se encuentra
ms a la izquierda con el ojo derecho manteniendo el izquierdo cerrado (o inversamente fijar el.punto de la derecha con el ojo izquierdo) y acercarse o alejarse hasta que
se observe la desaparicin del otro punto o sea hasta que su
imagen se forme en aquella parte ciega de la retina opuesta a

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

263

la pupila. Este experimento caus inmensa curiosidad en el


mundo cientfico y fu reproducido, en 1668, en la Sociedad
Real de Londres, en presencia del Rey Carlos 11.
Hizo una interesante observacin sobre el calor radiante al darse cuenta de que la luz y el calor solar no son
detenidos por el vidrio, mientras que el calor de una estafa
lo es considerablemente: prueba de que existen distintas
especies de calor radiante, es decir, los rayos de calor claros
y obscuros. Era este un progreso de valor en el estudio de
la radiacin calorfica.
El ''frasco de Mariotte" es otro invento de este fsico,
que se encuentra en todos los gabinetes y cuya descripcin
figura en su "Tratado del movimiento de las aguas", que
comprende adems muchos interesantes experimentos de hidrodinmica, la comprobacin de los descubrimientos de T O R R I C E L L I y la primera observacin del frotamiento de los
lquidos en los tubos "aunque stos sean de vidrio y perfectamente pulidos".
Mariotte fu el primero en dar una explicacin razonable de las variaciones baromtricas, que atribua a condensaciones del aire por el viento, mientras otros imaginaban hiptesis fantsticas. Veamos como se expresaba Mariotte al respecto:
'' Los vientos Norte y Noreste hacen, generalmente,
" subir el mercurio de los barmetros, no slo porque
" hacen el aire ms pesado al condensarlo, pero tam" bien porque, soplando de arriba abajo, comprimen el
" a i r e y aumentan su r e s o r t e " . . .
Si se estudia detenidamente la obra de Mariotte se llega al convencimiento de que este monje fu una de las ms
hermosas figuras de sabio, por su erudicin y por una honestidad cientfica poco comn.

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264

ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

PASCAL
(I623-I662)
Demostracin de la presin atmosfrica. Principio de Pascal.
La prensa hidrulica.

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BLAS PASCAL, naci en Clermont en 1623 y muri en Pars en 1662 ( i ) .


Su padre, E S T E B A N PASCAL, que era presidente
en la corte de subsidios y hombre de mucho saber, sobre
todo en matemticas, not muy pronto en su hijo cualidades de espritu que le hicieron abrigar grandes esperanzas
y lo resolvieron a encargarse personalmente de su educacin.
Se esforz en evitar al nio los ejercicios de pura memoria y en interesarlo en las cuestiones de razonamiento,
pero eligiendo siempre estudios a su alcance aunque le parecieran demasiado fciles, para hacerlo adelantar, sin cansanCO y con placer, hacia estudios superiores. Lo interesaba en
todas las manifestaciones de la naturaleza y confesaba verse a menudo perplejo ante sus preguntas o las justas criticas que opona a las explicacicnes generalmente admitidas.
Los resultados de esta buena enseanza, dada a un espritu superior, no se hicieron esperar, y a los doce aos el
pequeo Blas escribi algo as como un tratado de acstica,
a raz de haber sido intrigado por los distintos sonidos que
hacan los cubiertos en los platos y los objetos de vidrio
usados en la mesa.
En esa poca, el precoz fsico no tena todava ningn conocimiento de matemticas, pues su padre considtraba que el estudio de esa ciencia le hubiera interesado al extremo de haberle abandonado el del latn y del griego. Es as
que cuando Esteban Pascal reciba en su casa a los numerosos sabios con quien estaba en frecuente relacin, prohiba a su hijo oir sus conversaciones; pero esta medida
no haca sino excitar la curiosidad del nio. Este le pidi
un da le dijera lo que eran las matemticas, a lo que le
contest que era ''el medio de hacer figuras justas y de en(1) "Vie de Pascal, par Mme. PERIER, sa sceur''.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

265

contrar las proporciones existentes entre ellas", pero volvi a prohibirle preocuparse de esto, pues tendra suficiente tiempo para hacerlo ms tarde.
El inteligente nio no pudo obedecer a la orden paterna y en su cuarto de juegos empez a dibujar figuras en las
baldosas del piso, con un trozo de carbn. Absorbido en
esta ocupacin, su padre le sorprendi un da y, preguntndole al nio lo que haca, ste le contest que haba establecido varias relaciones entre los ''redondeles" y las "rayas" Que dibujaba y que estaba demostrando una que recin

BLAS PASCAL

haba descubierto. . . Cual no fu la emocin del padre al


ver que su hijo haba descubierto ms de treinta proposiciones de la geometra de EUCLIDES! Desde entonces, le
dej estudiar las matemticas y le dio los elementos de
EUCLIDES, que el nio ley y entendi sin necesitar explicacin alguna.
Desde 1635, varios sabios haban formado una pequea
sociedad cientfica, que fu el embrin de la Academia de

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266

ANAiEs DE LA UNIV;RSIDAD

Ciencias y que tena sus sesiones alternativamente en casa


de cada uno de ellos, siendo los ms asiduos ROBERVAL,
MYDORGE, CARCAVI, L E P A I L L E U R y ESTEBAN P A S C A L . Blas empez a frecuentar estas reuniones
en las que pronto pudo intervenir eficazmente, pues haba
hecho grandes progresos en matemticas.

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A los diez y seis aos, escribi un "Tratado de las cnicas", tan notable que DESCARTES, admirado, se resisti a creer de que fuera un nio quien lo haba escrito. Ms
admirable an es que ese nio tena tal modestia que no
quiso publicar el- trabajo que tanta fama le hubiera proporcionado por su valor cientfico y la juventud de su autor.

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A pesar de que su salud ya se resenta del exceso de


trabajo, Pascal sigui prodigndose, y, a los diez y nueve
aos, invent u n a mquina de aritmtica, que haca automticamente adiciones y substracciones y que L E I B N I Z
perfeccion m s tarde extendindola a la multiplicacin y
a la divisin.
En 1646, MERSENNE comunic al fsico cartesiano
PIERRE PETIT (i 598-1667) la noticia del experimento
de TORRICELLI y ste a su vez la hizo conocer a Pascal,
que se interes mucho en ella y se preocup en comprobarla.
Para esto repiti el experimento del sabio italiano empleando agua y vino, y observ que, an inclinando los tubos, la
altura vertical del lquido es constante. E n esa poca, sin
embargo, explicaba estos fenmenos por la antigua teora
del "horror al vaco", pues le haban comunicado el expermente de T O R R I C E L L I sin la explicacin que ste le
daba. Cuando supo que T O R R I C E L L I atribua la permanencia del lquido en el tubo al equilibrio de su peso con la
presin del aire, se mostr entusiasmado por ello, pero saba
que para convencer a los partidarios de la teora peripattica se necesitara una demostracin mucho ms evidente.
El primer experimento que realiz, y el primero que demostrara directamente la influencia de la presin atmosfrica,
fu el siguiente: Se hace comunicar con el vaco de un ba-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

267

rnietro una rama de un tubo en forma de U que contiene


mercurio y en el cual existe el vaco en la parte superior de la
otra rama. El mercurio llega a la misma altura en las dos
ramas, pues en las dos existe el vaco, pero si se deja entrar
aire en la parte superior del barmetro, el mercurio se eleva en la rama vaca a 76 cm. encima del nivel de la otra
rama, lo que demuestra directamente que, al abrir el tubo,
el aire ha ejercido una presin igual al peso de la columna
de 76 cms. de mercurio.
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Pascal imagin varios otros experimentos para demostrar que la presin atmosfrica disminuye con la altura.
Uno de ellos consista en cerrar con un hilo una vejiga que
se haba dejado abierta en la superficie del suelo y luego subir con ella a lo alto de una torre. Se observaba que la vejiga pareca contener entonces ms aire que en el suelo, pues
se inflaba considerablemente por el desequilibrio entre la
presin del aire interior, que era la presin atmosfrica al
nivel del suelo, y la presin atmosfrica a esta altura.

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Como en aquella poca Pascal viva con su padre en


Run, encarg a su cuado P E R I E R , radicado en Clermont, de subir al Puy-de Dome con un barmetro y comparar las indicaciones del instrumento con las que obtendra otro observador que se quedara en el valle. En Septiembre de 1648, P E R I E R acompaado por varios eclesisticos y otros intelectuales de la localidad, cumpli exactamente con su misin y observ que el barmetro que llevaba haba bajado de ms de ocho centmetros a una altura
de tres mil pies, mientras que el aparato que haba quedado
en el valle haba indicado la misma altura durante todo el
da. A solicitud de otras personas, que no haban acompanado a P E R I E R en la montaa, ste realiz experimentos
parecidos en distintos puntos de la ciudad y "en el mismo
alto de la torre de Nuestra Seora de Clermont, para comprobar si hubiera diferencia", obteniendo siempre rebulladosj positivos. Estos experimentos, que Pascal reprodujo
en Pars en una torre de unos 50 metros, decidieron definitivamente a los sabios a favor de la teora de la pesantez del aire y slo algunos peripatticos obstinados defen-

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268

ANALES D LA UNIVERSIDAD

dieron an la antigua teora del "horror al vaco". Recordaremos aqu que, al hablar de M E R S E N N E , hemos visto que este sabio ya haba ideado el experimento que P E R I E R reaHz a pedido de Pascal, y que D E S C A R T E S fu
quizs el primero en idearlo. (Vase M E R S E N N E y D E S C ARTES).
En 1653, Pascal termin sus dos obras: "El Equilibrio de los Licores" y "Pesantez de la Masa del Aire", ( i )
pero no fueron publicadas sino en 1663, un ao despus de
su muerte.
"El Equilibrio de los Licores" es un tratado completo de hidrosttica en que Pascal establece, entre otros principios fundamentales, el conocido por "Principio de Pascal";
pero debe reconocerse que casi todos estos principios ya se
encontraban en la obra de M E R S E N N E (1644) quien a
su vez, los deba en parte, a B E N E D E T T I (1585), en Cuya obra absolutamente personal de hidrosttica, se encuentran las proposiciones fundamentales del tratado de Pascal. Debe agregarse que Pascal conoca las obras de M E R S E N N E y que stas contenan los enunciados de las leyes de
STEVIN (2).
Pascal explic en los siguientes trminos el principio
le la prensa hidrulica:
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"
"

" Si un recipiente lleno de agua, cerrado por todas


partes, tiene dos aberturas, una cien veces mayor que
la otra, colocando en cada una un pistn que quede
ajustado, un hombre que empuja el pequeo pistn
igualar la fuerza de cien hombres que empujan el
que es cien veces mayor".

Pascal no tena treinta aos cuando haba reahzado


todos estos descubrimientos y es indudable que hubiera te(1) Lase una seleccin
Lectures Scientifiques". pg.
(2) Vase "Le principe
des Sciences, 15 de Julio de

de citaciones de estos trabajos en 'GAY,


100-142.
de Pascal'', por P- DUHEM. Revue Gen.
1905. (Vase biografa de STEVIN).

ANALES DD LA UNIVERSIDAD

269

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tiido una influencia mayor sobre el progreso cientfico si


en primer lugar, hubiera realizado una obra cientfica metdica y continua y no irregular y sujeta a momentos de
entusiasmo como fu la suya, y si, desde la edad de veinticuatro aos, no hubiese empezado a preocuparse ms especialmente de religin, dejando en segundo lugar sus estudios cientficos, que abandon poco a poco. Sin embargo,
mand todava a la sociedad cientfica de la que formaba
parte su padre, algunos trabajos de matemticas entre los
cuales se encontraban, en 1654, su "Tratado del Tringulo Aritmtico"; en 1658, un importante estudio de la cicloide; y, en 1659, la historia de esta curva.
En 1654, Pascal pasaba en coche el puente de Neuilly
cuando los caballos desbocados se precipitaron en el ro y
fu extraordinaria y feliz ocurrencia o milagro que el coche quedara suspendido en el borde del puente. Este accidente impresion tanto a Pascal que desde entonces aument
su aislamiento y se acrecent la profunda devocin que le
permiti sufrir con resignacin las crueles enfermedades
que le arrebataron la vida en 1662, a los treinta y nueve
aos. ( I )
.

(1) Terminado este breve estudio de Pascal y de su obra cientfica


relacionada con la Fsica, no resistimos al deseo de agregarle, a manera
de apndice, el relato de un incidente, al cual el sabio permanece completamente ajeno, pero que reviste un singular inters y encierra un buen
consejo de prudencia para el historiador de ciencias.
En 1867, el matemtico francs M I G U E L C H A S L E S , anunci a
la Academia de Ciencias que tena pruebas de que la prioridad del descubrimiento de la atraccin universal pertenecera a Pascal y no a N E W T O N , y present, para demostrar ese descubrimiento sensacional, una
abundante documentacin entre la cual figuraban cartas de Pascal a
B O Y L E escritas de 1652 a 1655 en las cuales se encontraba ya el enunciado exacto de las leyes de la atraccin establecidas ms tarde por
N E W T O N y cartas de la madre de N E W T O N en las cuales agradeca a
Pascal por haber visitado a su hijo y haberle dado consejos y enseanzas.
El asunto provoc sorpresa en Francia donde algunos sabios se
inclinaron a creer en la veracidad de las afirmaciones de C H A S L E S
mientras que otros adoptaban una actitud de expectativa prudente y otros
en fin, como D U H A M E L y L E V E R R I E R , defendan con sinceridad
los derechos de N E W T O N .
En Inglaterra, la acusacin de plagio emitida contra su glora nacional, provoc indignacin; y B R E W S T E R protest ante la Academia

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270

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

BUONO
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Compresin de los lquidos. Calor radiante.

PABLO BUONO, naci en Florencia en 1625 y muri en Viena en 1662, era hermano de CANDIDO BUONO
y fu, como l, discpulo de GALILEO y socio de la Academia del Cimento.
El Prncipe Leopoldo lo incluy entre los individuos
de esta sociedad, con la esperanza de hacerlo volver a Florencia, pero Buono prefiri permanecer en Alemania donde era matemtico del Emperador Fernando III, y no asisti nunca a las sesiones de la Academia, de la que debe ser
considerado ms bien como corresponsal.
Entre sus numerosos experimentos de fsica, se destacan algunos sobre la incompresibilidad de los lquidos,
cuestin que, como lo hemos visto, interes mucho a la
academia florentina. Hizo una interesante observacin de
calor radiante al notar que ste no se propaga a una lente
de hielo que lo condensa.
de Ciencias por haber tomado en cuenta tan ridicula hiptesis. Muchos
hechos se oponan a la tesis sostenida or C H A S L E S , pues no slo en
las obras de Pascal no se encontraba referencia alguna acerca de la atraccin universal, sino que, adems, era difcil creer que Pascal hubiese podido llegar a establecer ese gran principio de la gravitacin y su ley de
proporcin directa con las masas e indirecta con el cuadrado de las d'stancias, pues le faltaban para ello los elementos que permitieron a N E W T O N conseguir tan hermosa conauista. En el tiempo de Pascal, en efecto,
se ignoraba la distancia de la Tierra a la Luna, las dimensiones exactas
del meridiano terrestre, la masa y la densidad de los planetas.
Durante dos aos, sin embargo, la Academia de Ciencias estudi y
discuti los documentos presentados por C H A S L E S . Estos documentos
iban adems en continuo aumento y llegaron a varios millares, ostentando
la firma de los ms grandes sabios de los siglos X V H v X V H L
Fu slo a fines del ao 1869, aue el mismo C H A S L E S confes
en la Academia de Ciencias, que desous de una confrontacin de algunos
de sus documentos firmados por G A L I L E O con manusci^-os autnticos
de este sabio, haba llegado a la conclusin que auien le haba proporcionado su abundante documentacin era un simule falsificador oue le haba
extorsionado, por este procedimiento, una suma de ciento cincuenta mil
francos.
Y as termin este incidente que provoc grandes y acaloradas discusiones en los ambientes cientficos de 1867 a 1869.

ANALES Di LA UNIVERSIDAD

271

Estudi la incubacin artificial y realiz con su discpulo M O N T A N A R I experimentos que no tuvieron mayor xito, ( I )

FABRI

(1606-1688)

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Su defensa de la teora de Coprnico. ptica. Teora de los coIcres. Cohesin. Capilaridad.

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H O N O R A T O F A B R I , jesuta, fsico, telogo y astrnomo, naci en 1606 en el Bugey (regin francesa que
fu devuelta por Saboya a Francia en 1601) y muri en
Roma en 1688.
Hizo sus estudios eclesisticos en Lyon y fu a Roma a ocupar el puesto de gran penitenciero de la Inquisicin.
Este puesto le vali la proteccin del prncipe Leopoldo II, a quien haba sido presentado por RICCI, y que le
dio el titulo de Socio Corresponsal de la Academia del Ciment.

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Fabri quiso demostrar que las teoras de C O P E R N I CO no se oponan a las Santas Escrituras, pues se poda
siempre atribuir a stas un sentido figurado sin creer cegamente en los hechos que refieren, y este atrevimiento proYoc el furor de sus colegas los inquisidores que encarcelaron al gran penitenciero del Santo Oficio y slo le devolvieron la libertad a pedido del prncipe Leopoldo.
Al lado de este acto encomiable, Fabri ha cometido
la injusticia de atacar las teoras de H U Y G H E N S sobre
Saturno, con argumentos absolutamente sin valor y por la
(1) La nicubacin artificial era canocida por los egipcios desde
unos cuatro siglos antes de J. C. y quiz antes por los chinos. ARISTTELES V muchos otros sabios se refieren a ella en sus obras; despus de la Edad Media, los primeros experimentos fueron hechos en el
siglo XVIL cuando Fernando II de Mdicis hizo instahr hornos de incubacin en Florencia; pero fu slo a fines del siglo XIX que se inventaron en Francia mquinas que dieron resultados prcticos.

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272

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

nica razn de que el sabio holands era protestante. HUYGHENS rechaz fcilmente los ataques del jesuta y ste
tuvo la franqueza de reconocer su error, despus de haber.se visto refutado tambin por la Academia.
Escribi obras de ptica en que se encuentran ideas
exactas al lado de groseros errores que denotan un conocimiento superficial. En todas sus obras adems se observa
esta mezcla de ignorancia y de fantasa con observaciones
cientficas de inters.
Su explicacin del color azul del cielo, que atribua a
la reflexin de la luz solar sobre partculas en suspenso en
el aire, reemplazaba ventajosamente la de VINCI (reproducida por GOETHE en su "teora de los colores"), que
consideraba este color azul como producido por la reflexin
de la luz solar en la atmsfera y su mezcla con la obscuridad de los espacios celestes.
Su teora de la cohesin era algo infantil. Crea que
las partculas de la materia tienen ganchos que las unen
unas a otras con especies de engranajes.
Se ocup tambin de capilaridad (1669) ; observ que
el Uquido no sale nunca por la parte superior del capilar
y crey deber atribuir la capilaridad a la presin del aire,
concepto que BORELEI ya haba refutado. (1667)

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CASSINI

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DOMINGO (1625-1712)
JACOBO (1677-1756)

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CESAR (I714-1784)

JACOBO DOMINGO (I748-1845)


Su colaboracin con Roemer en
la det-rminacin de la velocidad
de la luz.

El clebre astrnomo italiano DOMINGO CASSINI


naci en 1625 en Perinaldo, cerca de Niza, y muri en
1712 en Pars.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

275

Recibi su educacin en el colegio de Jesutas de Genova y a los veinticinco aos ocup la ctedra de matemticas de Bolonia, dejada vacante por la muerte de CAVALIERI.
Su intenso trabajo de astronoma empez desde entonces colaborando con el senador de Bolonia, marqus MALVASIA ( I ) , c|ue lleg a alejar de la astrologa.
P I C A R D (2) se interes mucho en las obras de Domingo Cassini y aconsej a Colbert de llamarlo a
Francia. Es as que lleg a Pars, en 1669, se naturaliz
francs, fu hecho miembro de la Academia de Ciencias,
astrnomo del Rey, director del Observatorio de Pars, a
cuya fundacin colabor, y. . . demostr, al solicitar y aceptar este ltimo puesto, mucha ingratitud hacia su colega
francs que era el indicado para ocuparlo, olvidando demasiado pronto que le deba todos esos honores.
Cassini llev ms lejos an su falta de delicadeza hacia
su bienhechor mostrndose siempre envidioso de sus xitos
y llegando hasta discutirle, sin razn, sus derechos sobre
(1) El M A R Q U E S D E M A L V A S I A . (Bolonia 1603-1644), astrnomo aficionado, divid 1 la lente del anteojo con un tejido de alambre
de plata, y los italianos le atribuyej por esta razn el invento del micrmetro, aunque est probado que H U Y G H E N S (1659) usaba un aparato
parecido unos tres aos antes y que M O R I N inaugur la historia de
este invento en 1634.
(2) J U A N P I C A R D (La Fleche 16^0-Pars 1682), sacerdote v astrnomo, reemplaz a su amisro GAS'^'PNDI como profesor de Astronoma en el Coleg-io de Francia en 1655; fu miembro de la Academia
de Ciencias de Pars desde su fundacin (1666). Sin temer la rivalidad
de sabios meritorios, animado nicamente por un amor profundo a la
Ciencia y a su patria, hizo venir a Francia a C A S S I N I v a R O E M E R .
Entre sus descubrimientos y trabajos astronmicos slo recordaremos
que hizo una medica del meridiano, lo suficientemente perfecta par^ demostrar a N E W T O N la exactitud de su teora de la forma de la Tierra
y permiti as al gran sabio inels seguir su estudio del movimiento de
los astros del aue dedujo su famosa ley de la atraccin universal. En
fsif'a, fu el primero en observar la luz producida or el mercurio al
aeritar^o en el vaco baromtrico y la atribuy a la fosforescencia, pero
H A W K S P F E demostr que no era esta la causa. Los franceses atribuven a P I C A R D v a A D R I A N O A U 7 0 U T (Run ;?-1^91) el invento del micrmetro, pero estos sabios slo parecen haber sido sus primeros anlicadores. Picard fu tambin el primero en estudiar la influencia
de la temperatura sobre la durarn de las ocilaciones del pndulo (1670),
defecto que ( i R A H ^ M y H A R R I S O N corrigierou con el invento de los
pndulos compensadores.
IS Schurmann.Historia de la Fisica.

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274

ANALES D LA UNIVERSIDAD

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la medida de la Tierra, que ste ejecut por orden del Rey


en 1669.

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No podemos estudiar aqu en detalle la amplia obra


de Cassini y slo citaremos su descubrimiento de cuatro
satlites de Saturno, sus observaciones sobre la forma y la
rotacin de Jpiter, Marte y Venus, su descubrimiento de
la luz zodiacal, su creencia de que el Sol tiene un movimiento de revolucin, su descubrimiento de las leyes de la libracin de la Luna y sus tablas de los satlites de Jpiter. Entre los numerosos errores que cometi debe recordarse que
este gran astrnomo era todava partidario de la teora
geocntrica.

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En fsica, su nombre merece ser recordado no slo


por haber sido miembro corresponsal de la Academia del
Cimento, sino tambin por su observacin hecha con R O E M E R (Nov. 9 de 1676) de algn atraso aparente en los
movimientos de revolucin de los satlites de Jpiter, atraso que atribuy al tiempo que demora la luz en llegar hasta el observador.
Esta explicacin sugiri a R O E M E R la idea de su famoso mtodo de medida de la propagacin de la luz. Pero,
desgraciadamente, Cassini crey haberse equivocado, influido
sin duda por el prestigio de la teora cartesiana de la propagacin instantnea de la luz, y, mientras R O E M E R persegua con xito su idea, l la abandon y hasta se opuso
a las.conclusiones de su colega dans.
Cassini form parte de la comisin nombrada por la
Academia de Ciencias y compuesta adems por M A R A L D
y LA CAILLE, encargada de la comprobacin de la medida de la velocidad del sonido.

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El nombre de Cassini ha sido glorificado por tres de


sus descendientes :

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Su hijo, JACOBO C A S S I N L naci en Pars en 1677


y muri en 1756. Fu hecho individuo de la Academia de
Ciencias a los 17 aos.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

275

Era amigo de NEWTON, HALLEY, FLAMSTEED,


GREGORY y otros grandes sabios. Continu una medida
del meridiano empezada por su padre ( i ) y fu el primero
en pensar en hacer hervir el mercurio de los barmetros sin
explicarse sin embargo el porqu de esta operacin.
CESAR FRANCISCO CASSINI naci en Pars en
1714 } muri en 1784. Era hijo de Jacobo; fu astrnomo
como su padre y su abuelo, miembro de la Academia de
Ciencias y Director del Observatorio; corrigi los trabajos
de su abuelo.
JACOBO DOMINGO CASSINI, conde de Thury, naci en Pars en 1748 y muri en 1845, era hijo de CESAR;
fu miembro de la Academia y Director del Observatorio;
termin el mapa de Francia empezado por su padre.

(1) Fu ayudado en esta tarea por el gemetra francs F E L I P E


D E LA H I R E , que haba sido va compaero de su oadre en los trabajos
realizados anteriormente. LA H I R E era hijo del clebre pintor Lorenzo
de la Hire, uno de los fundadores de la Academia de Pintura. Naci en
Pars en 1640 y muri en la misma ciudad en 1718. Empez por ocuparse de pintura, como su padre y fu a Italia para perfeccionarse; pero
all su espritu evolucion hacia las ciencias y se ocup entonces conjuntamente de astronoma, fsica, matemticas y ciencias naturales. LA H I R E
debe ser clasificado entre los inteligentes y activos observadores, pero
no entre los grandes espritus cientficos, pues se ha limitado a numerosas e interesantes observaciones sin detenerse mayormente en las teoras
o fallando en sus explicaciones. En 1678, entr en la Academia de Ciencias, en la que fisfuran centenares de sus memorias sobre las cuestiones
cientficas ms distintas. Fu profesor de matemticas en el Colegio de
Francia. Sus principales obras son de Geometra y de Astronoma. En fsica, se recuerda que, conjuntamente con otros sabios del tiempo, defenda la teora segn la cual, en las cuerdas vibrantes, no son causa directa
del sonido las vibraciones de las cuerdas sino otras vibraciones pequeas
de las molculas. N E W T O N se opona a esta opinin.

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276

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

MONTANARI
(I633-1687)
Capilaridad.
Ccis, Bocina.

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G E M I N I A N O M O N T A N A R I ; que hemos citado conio corresponsal de la Academia del Cimento y discpulo


de P A B L O B U O N O , naci en Mdena en 1633 y muri
en Padua en 1687.
Pas varios aos en la corte de Alfonso IV, duque de
Mdena, y en la casa del M A R Q U E S M A L V A S I A , a quien
reemplaz en su ctedra de matemticas en Bolonia. De
1678 hasta el fin de su vida, ocup la ctedra de matemtica en la Universidad de Padua.
Public numerosas obras de matemticas y fsica y en
estas ltimas se ocup de la capilaridad, ya estudiada por
B O R E L L I , F A B R I , B O Y L E y G R I M A L D I , de las lgrimas batvicas y de la bocina. Este aparato ha sido probablemente inventado en 1670 por SIR S. M O R L A N D ( i ) , pero
muchos historiadores hacen remontar su invento a pocas
mucho ms lejanas y es as que hemos visto cjue se atribuye a A R I S T T E L E S el invento de una bocina que Alejandro usaba para mandar a sus tropas. En este caso podra
hal)er fcilmente una confusin entre la .bocina portavoz,
que aumenta el alcance de la voz humana, y la que no hace sino llevar gritos como los caracoles que se usaban a manera de trompeta en la antigedad clsica.

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(1) Sir S A M U E L M O R L A N D (1625-1695), hijo de un pastor protestante del Condado de Berk, estudi en Cambridge; escribi obras de
religin y de ciencias y fu nombrado mecnico real por Carlos I I de
Inglaterra, de quien se haba atrado los favores denuncindole una conspiracin. Public tratados de mecnica e hidrulica y realiz numerosos
e ingeniosos inventos. Era clebre por la construccin de sus aparatos
de f'sica y sobre todo de barmetros. Algunos historiadores ingleses le
atribuyen errneamente el invento de una mquina de vapor cuando slo
se puede decir que Morland tena un perfecto conocimiento de la cuestin y que realiz muy interesantes experimentos hacia 1682. Con ms derecho se le considera como el inventor del portavoz, del cual dio una explicacin considerando que las ondas sonoras se reflejan en las paredes

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

277

WORCESTER
(1601 ?-i667)
Orgenes de la mquina de vapor, Worcester inicia el ''perodo
de aplicacin de la mquina de
vapor".

E D U A R D O S O M E R S E T , conde de GLAMORGAN,
marqus de W O R C E S T E R naci a principios del siglo
X V I I (1601?) y muri en Londres en 1667.
Era poseedor de una inmensa fortuna, que perdi durante el desgraciado reinado de Carlos I, en cuya defensa-tom A'alientemente las armas. Vencido, se refugi en Francia
donde no desfalleci en su ardor realista, pero, en 1656,
volvi a Londres, encargado de una misin secreta, por sus
compaeros de destierro, y fu descubierto y encarcelado en
la Torre de Londres. Cuando Carlos I I volvi a Inglaterra
(1661), devolvi la libertad a este fiel servidor, pero, mal
aconsejado por cortesanos interesados, no le demostr ninguna gratitud y lo dej vivir y morir en la ms injusta
miseria.
El marqus de Worcester era un hombre estudioso,
erudito y sobre todo ingenioso. En 1663, public una interesante descripcin de sus inventos a la que dio el largusimo ttulo de: "Cien nombres y muestras de inventos que
recuerdo haber realizado o perfeccionado y de los que he
perdido las primeras notas. A solicitud de un amigo poderoso los he descrito aqu, en este ao de 1655, de tal modo
que las explicaciones sean suficientes para que se pueda realizar cualquiera de ellos".
En esta obra que se acostumbra llamar "Los Cien Inventos de Worcester", se encuentra la descripcin de una
del tubo y por este motivo le dio ms de dos metros de longitud (1671).
Tambin merece ser recordado su barmetro esttico (1670) que consiste
en colgar un barmetro de T O R R I C E L L I del platillo de una balanza
para medir las variaciones de presin atmosfrica de acuerdo con las
variaciones de peso de la columna baromtrica. Fijando un lpiz en el
fiel de la balanza, el irlands A R T U R O M A C Q U I R E lo cambi en un
bargrafo (1791), que S E C C H I perfeccion (1867).

278

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ANALES nt LA UNIVERSIDAD

mquina que ha inducido a los historiadores ingleses, a considerar a su autor, como el verdadero inventor de la mquina de vapor moderna, y los ha llevado asi a una larga discusin con los historiadores y sabios extranjeros que en su
mayor parte no reconocen tal- ttulo a Somerset.
Aprovecharemos esta ocasin para reunir aqu los datos histricos que permiten establecer los orgenes de la
mquina de vapor ( i ) a cuyo invento y perfeccionamiento
dedicaremos de aqu en adelante muchas lneas, pues es en
esta poca del siglo X V I I que los sabios empezaron a darse cuenta de la importancia de la utilizacin de la fuerza de
expansin del vapor como fuerza motriz.

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Los filsofos griegos, y A R I S T T E L E S muy particularmente, haban observado que el vapor tiende a ocupar
un espacio considerable y es probable que hayan sospechado
que al dilatarse ejerce una cierta fuerza, pero nada nos permite suponer que hayan considerado la posibilidad de utilizar esta fuerza. Entre las obras antiguas la primera que
menciona el empleo del vapor para dar movimiento a mquinas es la "Neumtica" de H E R O N D E A L E J A N D R A ,
cuyo nombre ocupa lugar de preferencia en la historia de
la mecnica en la antigedad, aunque algunos autores dudan si fu el verdadero inventor de las mquinas que describe, o si se deben atribuir a su maestro C T E S I B I O o an
a mecnicos anteriores a estos .dos grandes sabios. Entre
las mquinas que describe H E R O N llama sobre todo la
atencin un depsito que hace aprovechar la fuerza de dilatacin del aire calentado por el fuego del altar de un templo y aplicada de tal modo que las puertas del templo parecen abrirse por s solas; otra en que un chorro de vapor
mantiene en suspenso en el aire a un globito de vidrio; una
fuente que funciona cuando se expone al sol porque su calor dilata el aire contenido, que ejerce as una fuerte presin sobre el agua; silbatos y bombas en que sopla el vapor;
(1) Sobre la historia de la mquina de vapor, lase: 'Notices Scentifiques" de ARAGO. Tomo I I ; "Histoire de la machine vapeur",
por THURSTON; FIGUIER, "Merveilles de la Science", Tomo I.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

279

y en fin, la eolipila. Este aparato, considerado generalmente como la primera mquina de vapor, consiste en una caldera hermticamente cerrada que comunica con una esfera hueca de metal por dos tubos que traen a sta el vapor
y le sirven de eje de rotacin. La esfera lleva, adems, dos
pequeos tubos doblados en ngulo recto y diametralmente
opuestos, de modo que, cuando se calienta agua en la caldera, el ^apor penetra en la esfera y sale al exterior por estos
tubos y la reaccin hace girar rpidamente la esfera. Este
interesante aparato es evidentemente una de las primeras
mquinas transformadoras de energa calorfica en movimiento. La eolipila fu conservada por los romanos sin ser
perfeccionada ni empleada para producir un trabajo til y^
hasta el siglo XVI, no se registra ninguna aplicacin del vapor si no es, a fines del siglo X, un rgano a vapor instalado en la Iglesia de Reims por G E R B E R T , el futuro papa
Silvestre II (Auvernia 940-Roma 1003).
G E R N I M O CARDANO, y muchos otros sabios de
la segunda mitad del siglo XVI, demostraron saber que la
fuerza del vapor podra utilizarse para trabajos tiles, y
algunos de ellos construyeron pequeas mquinas en que se
utilizaba el movimiento rotativo de la eolipila; parece que
en esa misma poca, se lleg a utilizar la eolipila como mquina de guerra y que se construyeron tambin caones a
\'apor.
P O R T A , en 1601, describi una mquina en que la
presin del vapor hace salir el agua contenida en un recipiente y puede ser exactamente comparada a la fuente construida por H E R O N con el nico perfeccionamiento de que,
en la mquina de P O R T A , no es el aire dilatado por el calor
de los rayos solares que ejerce presin sobre la superficie
del lquido, sino el vapor que se hace penetrar en el recipiente por un tubo que proviene de una caldera. Hemos visto
tambin como S A L O M N D E CAUSS construy, unos
14 aos ms tarde, una mquina parecida, pero con la que
quiso realmente elevar agua a una cierta altura y por esto
alargaba considerablemente el tubo, mientras que P O R T A ,
quera solamente hacer salir el agua del recipiente, pues

280

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ANALES DS LA UNIVERSIDAD

creia que podra determinar asi la relacin entre el volumen


del vapor y el volumen del agua que lo forma.
En 1629, el italiano BRANCA ( i ) imagin una mquina que parece tener ms utilidad que las anteriores y
consista en una caldera de la que ^e escapaba un fino chorro de vapor dirigido contra una rueda horizontal de paletas, que a su vez accionaba engranajes de toda clase de mquinas.
Con esta mquina, hemos llegado al final del perodo
de la historia de la mquina de vapor qu T H U R S T O N
intitula: "el perodo especulativo". Hemos visto tres tipos
de mquinas: la de reaccin o eolipila, la de presin de PORTA y de CAUSS y la especie de turbina de vapor de
BRANCA.
Todos esos inventos eran muy ingeniosos y llamaron
la atencin sobre el estudio del vapor, pero no tuvieron
ningn resultado prctico.
En la segunda mitad del siglo X V I I se dio un enorme
paso en el perfeccionam.iento de la mquina y no es sin razn que el sabio americano que acabamos de citar denomina ese perodo, en que se destacan los trabajos de W O R C E S T E R , P A P I N y S A V E R Y , "el perodo de aplicacin".
La discutida influencia de W O R C E S T E R sera, segn los autores ingleses, de haber inventado una mquina
de elevar agua que consista en una mquina CAUSS y
una mquina de P O R T A , que funcionaban alternativamente
a fin de que el movimiento no fuera interrumpido.
Expliqumosncs: Consista en una caldera cerrada
con un tubo que llegaba hasta el fondo y sala a cierta altura al exterior (aparato de C A U S S ) y otro tubo que
haca comunicar la parte superior de esta caldera con la
parte superior de un segundo recipiente (mquina de P O R T A ) tambin provisto de un tubo de salida de agua que penetraba hasta su fondo; adems, los dos recipientes tenan
cada uno, un tubo con llave para hacer entrar el agua en
el aparato.
(1) JUAN BRANCA (Santo ngel 1571-Loreto 1640), ingeniero
italiano, describi su mquina en la obra '%e Macchine Artificise'- (1629),

ANAI,;S DE I<A UNIVERSIDAD

281

El gran progreso realizado por Worcester no consistira en el invento mismo del aparato, pues no tiene mucho
valor el haber unido la mquina de C A U S S con la de PORTA, pero residira en la aplicacin que hizo de su mquina
y sealara una marcada fecha en la historia de la mquina
de vapor, por,ser la primera de real utilidad. Pero es justamente en este punto que los sabios estn en completo desacuerdo : los ingleses pretenden que instal su mquina en
un castillo cerca de Londres, mientras que los extranjeros,
y los franceses especialmente, que estn interesados en demostrar la superioridad de S A L O M N D E CAUSS, contestan que no slo no hay prueba de que este aparato funcionara, sino que la vaga descripcin dejada por Worcester en su obra, y no acompaada d dibujos como las de
P O R T A y de CAUSS, no permite siquiera suponer que el
mismo Worcester haya realizado experimentalmente su invento.
Si no se atribuyen derechos a W^orcester, S A V E R Y
debe ser considerado como el primero que haya perfeccionado la mquina de CAUSS, y P A P I N como el primero
que haya construido una mquina de vapor de pistn. Con
el estudio de S A V E R Y y de P A P I N , continuaremos, pues,
la historia de la mquina de vapor.

BOYLE
(1627-1691)
Mtodo experimental. Mquina
n^'umtica. Manmetro. Aremetro de peso constante. Ley de Boyle-Mariotte. Influencia de la presin sobre el punto de ebullicin.
Teora atmica. Otros inventos y
experimentos de fsica.

El clebre fsico y qumico ingls R O B E R T O BOYLE, naci en Irlanda, en la pequea ciudad de Lismore, en
1626 y muri en Londres en 1691.
Era hijo del conde R I C H A R D BOYLE, activo propagandista del protestantismo en Irlanda, y fu dirigido

282

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

por l hacia la carrera eclesistica, pero su poca salud impidi cjue este proyecto se realizara. En 1638, cuando no
tena ms de doce aos, su padre lo hizo viajar por Europa acompaado de su preceptor a fin de terminar su educacin. Visit Suiza, Francia e Italia y cuando el gran GAL I L E O muri en su villa de Arcetri, el joven Boyle, que
tena diez y seis aos, se encontraba en Florencia. Esta
coincidencia no puede pasar inadvertida, pues parece que
el futuro ''gran experimentador" ingls hubiera recibido en
aquel momento, alguna herencia espiritual del gran pisano.

eOBECTO BOYLE
Dos aos ms tarde, Boyle volvi a Irlanda por la
muerte de su padre y hered grandes bienes, aunque la inmensa fortuna paternal fuera repartida entre quince hijos.
Modesto, caritativo y protestante ferviente, se retir, en
1645, ^^ su propiedad de Stallbridge, en Inglaterra, donde
se dedic al estudio de* la filosofa, de la teologa y de las
ciencias; pero fu sobre todo, en Oxford, en 1654, donde
tom parte en las reuniones del Colegio Filosfico (embrin de la futura Sociedad Real de Londres), que Boyle
empez activos estudios de ciencias naturales, que prosigui
hasta el da de su muerte, acaecida a los 65 aos.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

283

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Fu el iniciador del movimiento cientfico en Inglaterra y un ardiente defensor del mtodo experimental. Su
opinin al respecto puede resumirse en estas palabras, que
se encuentran en su "Discurso Preliminar";
" Si los hombres tomaran ms a pecho el progreso
'' de la verdadera ciencia que su propia reputacin, se' ra fcil hacerles entender que el mayor servicio que
'' pudieran dar al mundo sera el de poner todos sus cui" dados en hacer experimentos, en recoger observado" nes, sin pretender establecer ninguna teora antes de
" haber dado la solucin de todos los fenmenos que
" pueden presentarse".

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En la poca de Boyle, en efecto, un campo inmenso estaba abierto a los que queran hacer observaciones y experimentos, y su consejo a los sabios de dedicarse ms bien a
ese trabajo que a una elaboracin prematura de teoras generales era, seguramente, inspirado por un espritu juicioso; pero el consejo era vano, pues si hay espritus (y los
hubo sobre todo en Inglaterra) que pueden con paciencia
mantenerse en el estudio perseverante de los fenmenos, hay
otros, abundantes en los pases latinos, que quieren elevarse a las esferas superiores de la ciencia, aunque -no tengan siempre los elementos necesarios. Estos son los responsables de los grandes errores cientficos, pero tambin
entre ellos estn casi todos los grandes y geniales c^'eadores.

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En fsica, Boyle realiz numerosas observaciones sobre el vaco obtenido por la mquina neumtica de G U E R I C K E , que perfeccion considerablemente; sobre la velocidad de propagacin del sonido en el aire; sobre el calor,
que consideraba producido por un movimiento vibratorio
de las molculas. En ptica, descubri que el ndice de refraccin no vara proporcionalmente a la densidad de los
cuerpos; y, como GRIMALDI, observ fenmenos de nterferencia; hizo referencia a la fosforecencia; antes que
H O O K E y N E W T O N , estudi los anillos coloreados en

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284

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD.

las pompas de jabn; y, sobre los colores, hizo muchas observaciones que se atribuyen generalmente 3 N E W T O N .
En electricidad, descubri nuevos cuerpos elctricos,
extendi el empleo de la palabra "electricidad" y atribuy
los fenmenos elctricos a un efluvio que recubre los cuerpos, como lo hara una capa viscosa de aceite. Sobre todos los puntos de la fsica, hizo valiosas observaciones que
ahora no nos parecen tan importantes por ser, en su mayor
parte, elementales.
En el vaco, hizo muchos experimentos que ya haban
sido realizados por GUERTCKE, los miembros de la Academia del Cimento o por otros de los tantos sabios de la
poca que, maravillados por la nueva mquina, observaban
todos los fenmenos fsicos conocidos en el vaco a fin de
descubrir la influencia que pudiera tener el aire en cada
uno de ellos. Son tambin numerosos los experimentos en
el vaco que son absolutamente personales a Boyle y, entre
ellos, est su observacin de que el aire no influye sobre el
calor producido por frotamiento como generalmente se
crea, su descubrimiento de que las reacciones qumicas producen tambin calor en el vaco, y en fin, que los cuerpos
de "gravedad negativa" de A R I S T T E L E S pierden en el
vaco su supuesto "lugar natural alto" y caen al fondo del
recipiente como si fuesen lquidos o slidos.
Para estos experimentos, Boyle se sirvi primero de
una mquina neumtica parecido a la de G U E R I C K E ,
que empez por modificar aplicndole una cremallera y una
tapa amovible para el recipiente en el cual se hacia el vaco. Luego construy una mquina con dos cuerpos de
bomba y una mquina especial de compresin. Muchos de
los perfeccionamientos que aport a la mquina neumtica, se deben en parte a su amigo y colaborador P A P I N , el
clebre inventor de la mquina de vapor con pistn.
Fu tambin perfeccionando los dispositivos adoptados
per su contemporneo y, como l, gran experimentador
G U E R I C K E , que Boyle construy el manmetro de mercurio tal como se emplea an en las mquinas neumticas

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

285

y, con el mismo fin, el ''baroscopio esttico", como l lo


bautizara, que ahora slo conocemos como curioso aparato
de gabinete.
lya intervencin de Boyle en el perfeccionamiento del
aremetro ha sido importantsima. En esa poca de triunfo del mtodo experimental, reapareci el aremetro de
A R Q U I M E D E S para la investigacin de la densidad de
los lquidos. El mdico de Lyon. M O N C O N N Y S (16111665) construy aremetros de vidrio con carga de mercurio o de granalla de plomo, en cuyo cuello afinado se colocaban pesas en forma de aros abiertos hasta hacer llegar
el aparato a determinada profundidad (aremetros d e volumen constante y peso variable). Boyle los hizo de peso
constante y volumen variable colocando en el cuello una
escala graduada y construy densmetros de aplicacin especial para lquidos determinados (leche, cervezs, vino etc.)
Llegamos ahora al descubrimiento de la importantsima "ley de B O Y L E - M A R I O T T E " .
Los estudios de Boyle acerca del vaco, o ms bien del
aire rarificado, lo llevaron naturalmente al estudio de la
presin del aire y es as que descubri la ley de proporcionalidad entre el volumen y la presin de los gases (1660).
ley que se atribuye errneamente a M A R I O T T E (1676)
como ya lo hemos dicho (vase A L \ R I O T T E ) . El enunciado de esta ley, tal como lo conocemos hoy da, no fu
dado tampoco por Boyle, sino por su discpulo o su corresponsal R I C A R D O T O W N L E Y , que colabor en sus experiencias, Boyle la comprob, primero para las presiones
de ms de una atmsfera, y para presiones menores con los
dos aparatos y con los procedimientos que, con el mismo
fin, se emplean hoy da en todos los gabinetes de fsica.
Observ, tambin por primera \ez, la influencia de la
presin sobre el punto de ebullicin del agua y veremos
ms adelante qu uso hizo PAPTN de esta observacin y
(ju singular influencia tiene en la historia del invento de
la mquina de vapor moderna.

286

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

A Boyle se debe tambin el m t o d o de determinacin


de la densidad de los lquidos p o r el tubo en U .
E n qumica, la obra de Boyle h a sido t a n g r a n d e como
en fsica. C i t a r e m o s al a z a r algunos de s u s descubrimient o s . F u el p r i m e r o en diferenciar c l a r a m e n t e la mezcla de
la combinacin q u m i c a ; fu el p r e c u r s o r de L x W O I S I E R
en el descubrimiento del oxgeno, pues sospechaba que en
el aire existe un elemento que es el nico necesario a la respiracin, que contiene "efluvios c o r r o s i v o s " a cuya causa
debe atribuirse la h e r r u m b r e , y observ que, si se calcinan,
los metales a u m e n t a n d e p e s o . Se atrevi, el p r i m e r o t a m bin, a decir que el a g u a es u n a combinacin y n o u n elem e n t o y que t o d o s los metales son cuerpos simples y n o
combinaciones de azufre, m e r c u r i o y arsnico, como generalmente se crea en aquella p o c a ; que los cuerpos simples son
m u c h o m s n u m e r o s o s de lo que se sospechaba, y q u e la
combinacin de stos en proporciones distintas produce
cuerpos c o m p l e t a m e n t e d i s t i n t o s . Se preocup en fin del
anlisis y enunci m u c h o s principios p a r a llegar a establecer m t o d o s analticos s e g u r o s .
C o n s i d e r que los t o m o s deben ser todos constituidos
por la m i s m a m a t e r i a y que los corpsculos ( m o l c u l a s ) se
diferencian e n t r e s n o p o r ser d e distinta constitucin los
tomos, sino p o r estar stos a g r u p a d o s de m a n e r a s diferentes o estar a g i t a d o s p o r movimientos d i s t i n t o s . Boyle fu
pues u n o de los iniciadores de las teoras sobre el elemento
nico y sobre la clasificacin de cuerpos p o r el equilibrio
atmico, siendo as precursor de P R O U T (1786-1850), de
D U M A S y an de M E N D E L E I E F F .
Ha sido pues abundante y til a la ciencia la obra intensa de Boyle quien, como T Y C H O B R A H E , V A N H E E M O N T y H U Y G H E N S , fu un gran seor que prefiri
la ardua labor cientfica a los placeres de la vida mundana
que le esperaba.

ANALES Dfi LA UNIVERSIDAD

287

HUYGHENS
(1629-1695)
Su teora de la luz. La doble
refraccin. La polarizacin de la
luz. Primera medida fotomtrica.
Construccin de lentes y anteojos
El pndulo fsico. El pndulo cicloidal. El pndulo cnico. Movimientos simpticos. Fuerza centrfuga. Teora de los choqu s
Conservacin de la fuerza viva.
Histeria de los relojes. Mquina
neumtica. Aquina de plvora.
Teora atmica.

C R I S T I A N H U Y G H E N S V A N Z U Y U C H E M , nacido en La Haya en 1629 y muerto en la misma ciudad en


1695, fu uno de los genios ms grandes del siglo X V I I .
Era el segundo hijo de Constantino Huyghens, Seor
de Zuylichem (1596-1687), Secretario particular del
prncipe de Orange, literato distinguido y poltico de gran
mrito. Su primera educacin le fu dada por su padre,
que supo despertar en l, el amor a las matemticas, y, a los
diez y seis aos, ingres en la Universidad de Leyden, para
seguir los cursos de Derecho, que termin en Breda, sin
que abandonara el estudio de las matemticas. Desde muy
joven empez a escribir sobre matemticas, y a los 17 aos
comunic a M E R S E N N E un trabajo que interes mucho
a D E S C A R T E S , que era amigo de su padre y cjue pronostic que el joven Cristian sera un excelente matemtico.
Esta profeca se cumpli como lo prueba suficientemente
una simple resea de su labor cientfica.
A las veinte y dos aos (1651) Huyghens public su
''Tratado sobre la cuadratura de la hiprbola, de la elipse
y del crculo", que era una sabia ampliacin y correccin
de los trabajos de geometra de G R E G O R I O D E S A I N T
V I N C E N T (i) . Tres ao=; ms tarde, en i65_|, dio sus
"Descubrimientos sobre la magnitud del crculo" y empez
sus estudios de diptrica, que no fueron publicados sino
(1)^ G R E G O R I O D E S A I N T V I C E N T , jesuta y matemtico belga, naci en Brujas en 1584 y muri en Gante en 1667. H a dejado interesantes obras de geometra.

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288

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

mucho ms tarde. En 1656 y 1657^ escribi dos obras de


matemticas. En 1658, dedic a los Estados Generales de
su pas, una explicacin de su invento del reloj de pndulo, que haba realizado dos aos antes. En 1659, public su "Sistema de Saturno" en que describi el descubrimiento de un satlite del planeta y de la forma de su anillo
y el in\-ento del micrmetro.
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HUYGHENS
Todas estas obras lo hicieron conocer no slo en su
pas sino tambin en el extranjero y cuando, en 1660, viaj
por Francia e Inglaterra, los sabios le tributaron una simptica acogida. En 1663, fu elegido miembro de la Sociedad Real de Londres; en 1665, C O L B E R T lo invit a Pars para honrar con su concurso a la nueva Academia de
Ciencias y le ofreci adems una ventajosa posicin en la
Biblioteca del Louvre. El ao siguiente, Huyghens, aceptando una invitacin del ministro francs, se estableci en
Pars, que habit casi sin interrupcin durante quince aos.
Fu en el curso de una estada en Holanda que, en
1668, mand a la Sociedad Real de Londres su teora de los
choques a la que nos hemos referido anteriormente (vase
WALLIS V W R E N ) .

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

289

En 1673, public en Pars sus ''Relojes oscilatorios"


en que describi ms ampliamente su teoria y aplicacin del
pndulo y su invento del muelle espiral, que construy prcticamente con la ayuda del relojero parisiense T H U R E T ,
el ao siguiente.
En I 6 8 T , el sabio holands, que era protestante, abandon Francia, ya por prudencia pues los catlicos volvan
a perseguir cruelmente a sus correligionarios, ya por el mal
estado de su salud, que empezaba a sufrir las consecuencias de su esfuerzo cerebral. En 1685, indignado por la
revocacin del Edicto de Nantes, rompi todas sus relaciones con Francia y no comunic ms trabajos a la Academia
de Ciencias.
Continu en Holanda sus estudios de astronoma y, en
colaboracin con su hermano C O N S T A N T I N O , se ocup
de la construccin de aparatos de ptica.
En 1689, se fu a Inglaterra, donde estuvo en relacin
con N E W T O N y, a su vuelta, public su inmortal "Tratado de la luz" (1690) y su "Discurso sobre la causa del
peso".
Pas algunos aos ms en su patria llevando una vida
retirada cuando, en 1695, su espritu empez a turbarse y,
slo en momentos de lucidez, pudo poner en orden sus trabajos y encargar a sus amigos, los profesores D E V O L D E R y F U L L E N , de. sus ltimos manuscritos. El 8 de
Julio del mismo ao. un ataque de apoplega puso fin a est
hermosa vida consagrada enteramente a la ciencia. Sus restos descansan en la Iglesia de San Pedro de Leyden, al lado
de Jan vSteen, el pintor, y otras excelsas glorias holandesas.

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El breve resumen biogrfico que acabamos de hacer da


cierta idea de la extensin de la obra de Huyghens, pero no
puede hacer concebir toda su importancia ni la enorme influencia que tuvo sobre la ciencia.

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" N i n g n genio" dice J . B E R T R A N D , " h a


" sido ms penetrante que el de Huyghens, ningn es" pritu ms vasto, ninguna vida ha sido consagrada
" con ms perseverancia y amor a la contemplacin de

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19 Schurmann.Historia de la Fsica.

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290

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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" las verdades ms altas, a la cultura inteligente de


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" des espritus de su siglo".

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Despreocupndonos aqu de su obra matemtica y astronmica, resumiremos sus descubrimientos principales de


fsica, que son especialmente mecnicos y pticos.
Empezaremos por su obra maestra, su teora de la luz
basada en las ondulaciones. Desde 1669, N E W T O N haba
tomado la defensa de la hiptesis de la emisin, que consista en suponer que la luz es producida por el ccrntinuo
bombardeo de partculas lanzadas en todas direcciones con
asombrosa velocidad. En 1678, Huyghens empez a establecer una teora completamente distinta en que explicaba
los fenmenos luminosos por ondulaciones longitudinales
anlogas a las del sonido, pero de trepidacin mucho ms
rpida y que se propagan por medio de una substancia imponderable existente en todas partes. Lleg a esta conclusin despus de haber estudiado l doble refraccin y la
public en 1690 en su "Tratado de la luz" ( i ^ , que puede
ser considerado como una de las obras de ms valor de la
fsica por la geniahdad de su concepto y el valor y la exactitud de sus razonamientos. Esta teora, universalmente admitida desde hace ms de un siglo, desde que F R E S N E L
la defendi brillantemente y corrigi y ampli los conceptos de Huyghens, qued sin embargo, en el ms completo
olvido durante casi un siglo y medio, pues la materializcin de la luz y del calor radiante triunfaba en todos los
espritus, aunque no permita explicar satisfactoiiamente fenmenos como la velocidad nica de propagacin para los
distintos colores e intensidades luminosas, las interferencas, la doble refraccin y la difraccin,

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1,

Dada la importancia cientfica e histrica del clebre


"Tratado de la luz" creemos necesario, an a riesgo de alargar en algo este rpido estudio, detenernos con especial aten-

: #

(1) "Traite de la lumire" CHRISTIAN HUYGHENS (1690).


(Collection des maitres de la Pense Scientifique. Pars 1920).

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

291

cin en esa obra. En el primer captulo, Huyghens mismo


nos explica en pocas lneas el plan general del libro:

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|

" Tratar en este libro de dar razones ms claras


' y ms verosmiles, primeramente de las propiedades
' de la luz directamente extendida, en segundo lugar
' de la que se refleja por el encuentro de otros cuer' p o s . Luego explicar los sntomas de les rayos que
' se dice que sufren refraccin al pasar por cuerpos
' difanos de distintas especies y al mismo tiempo
' tratar tambin de los efectos de la refraccin del
' a i r e por las distintas densidades de la atmsfera.
' Despus examinar las causas de la exti"aa lefrac' cin de cierto cristal que se trae de Islandia y en ltimo lugar tratar de las distintas figuras de los cuer' p o s transparentes y reflectores, por los cuales los
' rayos son reunidos en un punto o desviados de dis' tintas maneras".

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Despus de considerar algunos argumentos sencillos y
ms bien de orden filosfico contra la teora de la emisin,
agrega:
" Adems, cuando se considera la extrema velo" ciclad con que la luz se extiende por todas partes, y
" que, cuando vienen de varios lugares, an opuestos,
' las luces se atraviesan la una o la otra sin oponerse,
"' se entiende bien que cuando vemos un objeto lumi" noso no podra ser por el transporte de una materia
" que desde este objeto viene hasta nosotros como una
" pelota o una flecha que atraviesa el aire, pues esto
" repugna demasiado a aquellas dos cualidades de la
" luz y sobre todo a la tima. Es, pues, de otra ma" era que se extiende y lo que nos puede conducir a
" comprenderlo es el conocimiento que tenemos de la
" extensin del sonido en el aire".

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Para probar entonces que la propagacin o "extensiii" como l la llama de la luz necesita tiempo, explica
el error que cometi D E S C A R T E S al tratar de probar su

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292

ANALES Dt LA UNIVERSIDAD
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instantaneidad por la observacin de los eclipses lunares,


error que proviene de que D E S C A R T E S no supona la posibilidad de una velocidad tan grande como la que se atribuye ahora a la luz. Al final de su refutacin Huyghens
agrega:

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" Pues siempre me ha parecido, y a muchos otros


" conmigo, que hasta Descartes, que tuvo por pro" psito tratar inteligentemente todos los temas
" de la fsica, y que, seguramente, ha tenido mu" cho ms xito que cualquier otro arles que l,
" no ha dicho nada que no est lleno de dificultades o
" mismo inconcebible, en cuanto a la luz y sus pro"piedades".

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Huyghens explica entonces el mtodo de determinacin de la velocidad de la luz de R O E M E R , determinacin


que es posterior a su primera hiptesis de no in3rantaneidad.
Luego explica en qu se diferencian las ondulaciones
sonoras de las luminosas: las primeras son provocadas por
la vibracin del cuerpo sonoro entero, las segundas por las
i^dtimas partes del cuerpo luminoso; las primeras se propagan por el aire, las segundas por el ter; y, en fin, las ondas
soeras estn formadas por compresiones y dilataciones alternativas del aire, mientras que el movimiento de la luz debe propagarse ms bien como se propaga el movimiento de
un cuerpo duro que choca contra otros cuerpos duros (y
aqu Huyghens aprovecha la teoria de los cheques a la que
nos hemos referido).
Hasta aqu, Huyghens no ha salido de la hiptesis general de las ondulaciones longitudinales ya sostenida como l lo dice por "el seor H O O K E en su Micrografa
" y el P A D R E P A R D I E S ( i ) que, en un tratado del
" que me hizo ver una parte y que no pudo acabar, ha" hiendo muerto poco tiempo despus, haba intentado
(!) Padre IGNACIO PARDIES (Pau 1636-1673), jesuta, public
varias obras de geometra. Era profesor de matemticas en Pars.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

295

" probar por estas ondulaciones los efectos de la refle*' xin y de la refraccin".
Pero lo que es bien particular a Huyghens en el concepto fundamental de la ondulacin conocido por el nombre de "principio de Huyghens" es que, si bien es verdad que cada punto del cuerpo luminoso comunica sus vibraciones a los puntos que lo rodean y stos a los siguientes
y que cada uno de todos estos puntos se vuelve a su vez un
centro de ondas (ondas secundarias), stas se destruyen
entre s en todos los puntos excepto algunos que forman
crculos alrededor del punto de emisin inicial y son las ondas primarias u ondas de envoltura. Huyghens explica esto
en los siguientes trminos:
" Debe considerarse en la emanacin de estas on" das que cada partcula de la materia, en la cual una
" onda se propaga, no debe comunicar su movimiento
" slo a la partcula prxima que se encuentra en la
" lnea recta trazada desde el punto luminoso, pero lo
" comunica tambin necesariamente a todas las otras
'' partculas que la tocan y que se oponen a su movi" miento. De modo que es menester que alrededor de
" cada partcula se forme una onda de la que esta par" tcula es el centro. As D C F es una onda (onda
"' primaria) emanada de un punto luminoso A, que es
" su centro; una partcula B comprendida en la esfera
" D C F formar su onda particular K C L (onda se" cundaria) que tocar la onda primaria en un pun" to C al mismo momento que la onda priu^aria ha lle" gado en D C F ; y es claro que no habr ms que el
" lugar C de la onda secundaria que tocar la onda
" primaria o sea el punto que se encuentra en la lnea
" recta trazada de A a B . Lo mismo todas las partcu" las comprendidas en la esfera D C F (onda prima" ra), habrn originado cada una su onda. Pero cada
" una de estas ondas no puede ser sino infinitamente d" bil con relacin a la onda primaria a cuya composicin
'' todas las ondas secundarias contribuyen con la parte

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294

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

"de su superficie ms alejada del centro A". "Esto"


agrega Huyghens "es lo que no era conocido por
" los que, antes que yo, han empezado a considerar las
" ondas de luz. , ."

I
X:

No seguiremos citando al ilustre sabio por no alargar


ms este resumen y haremos notar que los trozos que recabamos de elegir en el "Tratado de la Luz" se encuentran
todos en el primer captulo de esa obra, captulo que contiene la base de la hermosa teora de las ondulaciones. Cuando tratemos de los trabajos de FRESNEL, tendremos
ocasin de estudiar la victoria que, en 1815, tuvo esta teora, sobre la hiptesis de la emisin, despus d'' haber permanecido en el ms injusto olvido durante ms de un siglo
y cuarto, a pesar de los trabajos de EULER (1746-1752),
YOUNG (1801-1803) y WOLLASTON (1802).
Este no fu el nico rasgo de genio que tuviera el ilustre fsico, matemtico y astrnomo holands, en sus estu-

ANALES D LA UNIVERSIDAD

295

dios de ptica, pues sus leyes de la doble refraccin no le


valen menos gloria ( i ) . Estudi este fenmeno no slo
en el espato calizo sino tambin en el cristal de roca tallado
convenientemente y observ, en el transcurso de sus experimentos, la polarizacin, sin poder explicarla. Citaremos
al respecto algunas frases del "Tratado de la luz", que indican la marcha seguida por Huyghens en el estudio de la
dolle refraccin:
" Fu despus de haber explicado la refraccin de
los cuerpos transparentes ordinarios por medio de las
emanaciones esfricas de la luz que volv a examinar la naturaleza de este cristal (el espato) donde
no haba podido descubrir nada antes. Como haba
dos refracciones distintas, pens que haba tambin
dos distintas emanaciones de ondas luminosas y que
una de ellas se propagaba en la materia etrea contenida por el cristal. Esta materia, que se encuentra
en mucha mayor cantidad que las partculas del cuerpo que la contienen, es la nica capaz de causar la
transparencia. Atribu a esta emanacin de ondas la
refraccin regular que se observa en esta piedra, suponiendo estas ondas de forma esfrica, en general,
y de una propagacin ms lenta dentro del cristal
que afuera. En cuanto a la otra emanacin que deba producir la refraccin irregular, quise averiguar
lo que haran ondas elpticas, o mejor dicho, esferoidales ; yo supuse que estas ondas se propagaban indiferentemente tanto en la materia etrea esparcida

(1) E R A S M O B A R T H O L I N (Roskild 1625-Copenhague 1698).


Este mdico dans, profesor de la Universidad de Copenhague, fu el
primero en conocer y estudiar el espato calizo cristalizado y en observar
que en sus cristales la luz se divide en dos rayos, uno que sigue la regla
general de la refraccin y el otro, mvil, que sigue otra direccin. Pero
no pudo descubrir la ley de esta direccin que, es tan variable, que una
simple observacin hara creer que es arbitraria (1669), H U Y G H E N S
lleg a descubrir esta ley no experimentalmente, sino guiado por su teora
de las ondulaciones. No debe confundirse a E R A S M O B A R T H O L I N
con su hermano T O M A S (Copenhague 1616-1680), mdico y clebre
anatomista.

296

ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

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en el cristal como en las partculas por las cuales est compuesto. . . La doble emanacin de ondas de luz,
que haba imaginado, se volvi ms probable an despues de haber observado cierto fenmeno en el cristal o r d i n a r i o . . . Es que este cristal tiene una doble
refraccin tanto como el de Islandia, aunque rnenos evidente. . . "

Veamos ahora cmo Huyghens observ la polarizacin


de la luz, al atravesar un cristal de espato de Islandia:
" Antes de terminar el tratado de este cristal, agregar todava un fenmeno maiavilloso que he descubierto despus de haber escrito todo lo que precede.
Pues a pesar de haber podido encontrar hasta
ahora su causa, no puedo dejar de indicarlo, a fin de
dar ocasin a otros de buscarla. Me parece que se
necesitaran otras suposiciones adems de las que he
hecho, que no perdern por esto su posibilidad, pues
han sido confirmadas por muchas pruebas. El fenmeno es que, tomando dos trozos de este cristal y'
aplicndolos uno contra otro, o tenindolos con cierto espacio entre los dos, si todos los lados de uno son
paralelos a los del otro, un rayo de luz que se ha dividido en dos en el primer cristal, al pasar en el segundo, conserva cada rayo sin que se di\ida ms en
dos. . . Parece que el rayo, al pasar por el primer
cristal, ha perdido lo que era necesario para emocionar la materia que serva para la refraccin irregular. . . pero hay otra cosa que destruye este razonamiento. Es que cuando se disponen los dos cristales
de manera que los planos que hacen las secciones
principales se cortan en ngulos rectos, sean o no
paralelas las superficies que se encuentran cara a cara,
entonces el rayo que ha venido de la refraccin regular no hace ms que una refraccin irregular en el
segundo cristal y, al contrario, el rayo que ha venido de la refraccin irregular no hace ms que una
refraccin regular. Pero en todas las otras posicio-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

"
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"
"

297

nes infinitas los rayos se hacen cuatro, ea de igual


claridad, sea de claridad menor los unos que los
otros, segn el diverso encuentro de las posiciones de
los cristales, pero no parecen tener ms luz juntos
que el rayo inicial solo. . . "

Termina Huyghens repitiendo que deja a otros la explicacin de este fenmeno. Debemos esperar ms de cien
aos, a M A L U S en 1808, para volver a hablar de este "maravilloso fenmeno".
Huyghens fu el primero que realizara una verdadera
comparacin de la intensidad de dos fuentes luminosas y
por eso su nombre encabeza el captulo de la historia de las
ciencias relativo a la fotometra, ya que no pueden ser tomadas en cuenta por la ciencia las simples comparaciones subjetivas de la intensidad luminosa a la cual se refieren escritores de todos los tiempos. Huyghens compar la intensidad
luminosa de Sirio con la del Sol por el siguiente procedimiento : Tom dos caos de unos 30 centmetros de largo. En uno
de ellos dispuso en cada extremo una tapa, abriendo en una
un agujero de ij mm. de dimetro insertando en la otra
una bolita de vidrio de la misma dimensin. Con este tubo observ el Sol, del cual slo reciba as 2.7 SSA ^^ ^" iluminacin y constat que esta parte de iluminacin era igual en
intensidad a la que reciba observando Sirio en conjunto con
el otro tubo de aberturas libres. ( i )
Poco despus, en 1700, apareci el fotmetro de
F R A N Z M A R A que consista en intercalar lminas de
vidrio de determinado' espesor entre la luz y el observador
hasta la desaparicin de la luz. Con BOUGUEIR y LAMB E R T veremos nuevos progresos de la fotometra.
En ptica, debemos an citar: su estudio terico prctico del corte de las lentes (1660) y el de la disposicin de
los anteojos (1684), que aunque constituyera uno de los
(1) Esta operacin se encuentra referida en el "Cosmotheoros", obra
postuma publicada en 1698. (Vase Hist. de la Physique" de HOPPE,
pg. 401).

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298

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

mayores progresos en la construccin de los anteojos astronmicos. perdi gran parte de su importancia, cuando los
telescopios de reflexin vinieron a reemplazar,, poco despues, los de refraccin; su participacin al invento del micrmetro ( 1 6 5 9 ) ; y en fin, sus ataques a la teora de los
colores de N E W T O N , en que cometi el error de considerar que el azul y el amarillo bastan a la formacin de la
luz blanca (1672) .
En mecnica ( i ) tambin, la obra de Huyghens ha
sido inmensa y merece ser colocada al mismo ivel que las
obras de G A E I L E O y de N E W T O N . Se ocup mucho del
estudio del pndulo y, como G A L I L E O estableciera la teora del pndulo ideal, Huyghens estableci la teora del pndulo compuesto, resolviendo de un modo general el problema de la determinacin de su centro de oscilacin, estudiado per M E R S E N N E y D E S C A R T E S , y descubriendo
su reversibilidad. Huyghens estableci que un pndulo cornpuesto tiene el mismo movimiento de un pndvilo maternatico de longitud igual a la distancia entre el punto de suspensin y el punto de oscilacin del pndulo fsico, y dio
para dicha distancia la frmula siguiente:

^ mr.
Agreg que el centro de oscilacin y el punto de suspensin pueden ser invertidos, y esta afirmacin fu aplicada por
VAN B O H N E N B E R G E R (1675-1831) y K A T E R (1818)
en el pndulo de reversin. Adems, al deducir as el estudio
del movimiento del pndulo compuesto al de un pndulo matemtico con slo reducir la longitud del primero, Huyghens
prepar el terreno para la eclosin del principio sobre el cual
D ' A L E M B E R T haba de fundar su mecnica, principio que
establece el equilibrio de las fuerzas perdidas en un sistema
solidario. Pero, entre Huyghens y D ' A L E M B E R T , figu(1) Vase "La Mecanique" de MACH, pg. 146-180.

ANAtfiS D LA UNIVERSIDAD

299

rail los trabajos de L ' H O P I T A L , N E W T O N y BERNOULLT en el mismo sentido.


Estudi el pndulo cicloidal, del que aprovech la independencia entre la amplitud de la oscilacin y su duracin, para los relojes, y el pndulo cnico, del que vemos
una aplicacin en el regulador de W A T T .
Observ por primera vez que si dos pndulos en movimiento se colocan a corta distancia el uno del otro hacen
concordar sus movimientos despus de poco tiempo y esta
observacin de vibraciones o movimientos "sin'pticos" haba oe ser de fundamental importancia en el estudio de la resonancia .
Hizo la observacin, cuya utilidad pas inadvertida durante ms de un siglo, de que la longitud de un pndulo de
tiempo determinado puede servir como tipo de comparacin
para las medidas de longitud; y expres que esta longitud
vara con la latitud del lugar, cuando se ocup de la determinacin de g por la observacin del pndulo.
Huyghens estableci la frmula de la fuerza centrfuga
en el movimiento circular ( 1 6 7 3 ) :
f =

^
r

^I

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y fu llevado a convencerse de que la Tierra no puede ser


completamente esfrica sino achatada en los polos, lo que
demostraba haciendo girar rpidamente una bola de arcilla
hmeda, que adquira as la forma que se atribuye a la
Tierra ( i ) .
(1) JUAN RICHER (Pars 1630-1696). Este astrnomo francs
fu mandado por la Academia de Ciencias en viaje de estudio a Cayena
y aparte de sus observaciones astronmicas, hizo el importante descubrmiento de que el pndulo de segundo no tiene la misma longitud en todas
las latitudes. Tuvo, en efecto, que acortar su pndulo de unos 2.5 milmetros en Cayena, pues atrasaba considerablemente, y al volver a Pars, como adelantara, tuvo que devolverle la misma longitud. Este hecho fu
muy discutido y slo admitido como exacto despus que otros astrnomos hicieran observaciones idnticas en otros viajes. HUYGHENS y
NEWTON encontraron en esta observacin una confirmacin de su
creencia en el achatamiento del globo terrestre.

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300

ANALES m LA UNIVERSIDAD

Es de observarse que el trabajo completo de Huyghens


sobre fuerza centrifuga slo fu publicado en 1703 y que
N E W T O N public su obra en 1687.

X-

En su estudio del centro de oscilacin del pndulo compuesto, Huyghens estableci el famoso "Teorema de las
fuerzas vivas".
En su teoria de los choques (1668) lleg a establecer
el principio de la conservacin de la fuerza viva ( i ) que
expres con las siguientes palabras: "La suma de los productos de la masa de cada cuerpo duro por el cuadrado de
su velocidad es siempre la misma antes y despus del encuentro". Y esta nocin de masa que era muy obscura antes de l, la defini como "nmero de partes iguales de
cuerpos homogneos".
Pero debemos observar que Huyghens fu anticipado
por L E I B N I T Z en el concepto de la fuerza viva y que conoci las ideas de L E I B N I T Z al respecto.
Otro de los indiscutibles mritos de Huyghens es el de
haberse opuesto siempre al concepto de la "accin a distancia", que N E W T O N introdujo en la ciencia con su trascendental descubrimiento de la atraccin universal y que
sigui ejerciendo una perniciosa influencia ha^ta que FARADAY, en el siglo XIX, pudo destruirlo por completo.
Hemos dicho ya que W A L L I S , Huyghens y W R E N
contestaron casi simultneamente al llamado de la Sociedad
Real de Londres, que peda una teora completa de los choques y que el primero estableci su teora para los cuerpos
no elsticos, mientras que los dos ltimos se ocuparon de
"cuerpos perfectamente elsticos" y establecieren que:

2 m' V + V (m - m')

m+ m
(1) El tmino "fuerza viva" fu dado por LEIBNITZ al producto
de la masa de un cuerpo por el cuadrado de su velocidad.

ANALES Dt LA UNIVERSIDAD

301

, _ 2mV + V' (m' - m)


m + m'
frmulas en que u y u' son las velocidades de los cuerpos
despus del choque, v y v' sus velocidades anteriores y m
y m' sus masas. Estas frmulas se deducen ficilmente del
principio de conservacin de la fuerza viva que dara en
este caso:
_

m V- 4 - m ' V'- = m u ' ^- m' u ' - <'>


y del principio de la conservacin de la cantid<!d de movimiento que puede expresarse:

m V - m u = m' u' - m' v'


o como dijo Huyghens: "La cantidad de movimiento que
tienen dos cuerpos puede aumentar o disminuir por su encuentro, pero queda siempre la misma cantidad hacia el
mismo lado restando la cantidad de movimiento' contrario''.
La importancia de su perfeccionamiento del reloj nos
da aqu la ocasin de recordar brevemente la historia de los
aparatos de medida del tiempo:
La salida y la puesta del Sol y la marcha de ios astros habrn hecho nacer en el hombre, por su continuidad
y repeticin, la nocin de tiempo, y bien pronto ste habr
podido apreciar su medida por el simple aspecto del cielo,
tanto de da como de noche, como lo hacen todava los pastores y campesinos. Luego, sin duda, habr observado que
la sombra de los rboles vara en direccin y longitud con
la posicin del Sol y que d por consiguiente indicaciones
sobre el tiempo. De all a inventar el cuadrante solar no
hay mucha distancia y, aunque no se sepa exactamente a
(1) Recordar el lector que esto es solamente cierto para los cuerpos perfectamente elsticos, pus. en general, la energa cintica total disminuye.

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302

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

quin atribuir este invento, es de suponer que los caldeos,


que fueron los primeros en estudiar astronoma, hayan sido tambin los primeros en construir tan importante aparato para estos estudios y se atribuye generaluiente a BER O S O ( I ) , astrnomo caldeo, el invento del cuadrante
solar semi-circular y la divisin del da en doce horas. Los
primeros cuadrantes o simples gnmones fueron conocidos
en Egipto poco despus que en Caldea y pronto se generalizaron y pasaron a Grecia y a Roma. Poco despus de
estos aparatos, los antiguos concibieron las clepsidras o relojes de agua de los cuales los ms sencillos consistan en
una especie de embudo que, lleno de agua, demoraba un
da en vaciarse y que llevaba en su borde la graduacin de
las doce horas. El inventor y la fecha de invencin de estos relojes son desconocidos, pues no podemos creer en
V I T R U V I O cuando los atribuye a C T E S I B I O , ya que
eran conocidos por los caldeos, egipcios y chinos, muy anteriormente. Lo cierto es que el clebre mecnico egipcio
perfeccion estos rudimentarios aparatos y construy verdaderos relojes hidrulicos con rodajes accionados por ei
agua, cuyo uso se perpetu en Europa hasta fines de la Edad
Media. Debe recordarse tambin entre los primeros medidores del tiempo, los relojes de arena o "ampolletas que
empleaban los griegos y que an se conocen y utilizan para
usos domsticos; los relojes de aceite y de mercurio, que
no son ms que variaciones ms o menos ingeniosas de las
clepsidras, y las velas graduadas que indicaban la hora por
el consumo de la cera. El origen de los reloje,. puramente
mecnicos, precursores de los actuales, no se puede determinar con exactitud, pero se remonta probablemente al siglo XII o al X I I I . Pronto su uso se generaliz en Italia,
Francia, Alemania e Inglaterra y es as que, en 1288, la
Galera de Westminster de Londres y poco despus el Palais
de Pars y las grandes iglesias de casi toda Europa, ostentaron grandes relojes de campanas. En el siglo XV, se
construan relojes de pesas cuyo movimiento era regulado
(1) BEROSO, sacerdote de Belo, en Babilonia, durante el reinado
de Antioco Soter (siglo III antes de J. C ) , fu historiador y astrnomo.

ANALES DE A UNIVERSIDAD

303

por una rueda con paletas en que la resistenria del aire


retardaba la aceleracin. Ms tarde, cuando se invent la
rueda de escape, se aplic un volante que pe 'mita construir relojes algo ms exactos, pero cuyos inmensos rodajes sufran demasiado las influencias exteriores. La primera idea de aplicacin del pndulo al reloj se debe hasta
cierto punto a G A L I L E O que, conocedor de todos los defectos de los relojes de su poca, emple a veces el pndulo
como medidor de tiempo en sus estudios de fsica 3' de astronoma y le aplic un contador de oscilaciones. En los
albores del siglo XV^I, probablemente, empezaron a conocerse relojes de bolsillo y a reemplazarse las pesas como fuente de energa por un resorte metlico. Los primeros de estos relojes parece que fueron construidos en Nuremberg
y merecieron el nombre de "huevos vivos de Nuremberg"
por su forma ovalada.
He aqu, pues, en qu estado de adelanto se encontraba
la relojera cuando Huyghens fu llevado por sus estudios
a ocuparse de esta industria. En 1656, concibi su idea de
la aplicacin del pndulo al reloj y dos aos ms tarde present a los Estados Generales de Holanda un modelo de
este aparato y un opsculo, en que describa todos los detalles del invento. La influencia de este trabajo fu enorme
y enorme tambin la fama que report al sabio holands.
Algunos autores pretenden discutir a Huyghens la prioridad de este notable invento, pero sus argumentos carecen
de valor y puede afirmarse que el clebre sabio holands
fu el verdadero inventor del reloj de pndulo.
En 1673, public su clebre obra "Relojes Oscilatorios"
y describi en ella un cambio a su invento anterior, cambio
que consistira en hacer recorrer una cicloide per el pndulo,
en vez de un arco de crculo, para que su movimiento sea
completamente iscrono, aunque su amplitud de oscilacin
N-are.
Este nue\o dispositivo no aport ventajas palpables
y fu abandonado para A'olver al empleo de su invento anterior en que se lleg a perfeccionar de tal modo el e?ca-

304

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

pe, que las oscilaciones adquirieron una amplitud constante y eran por lo tanto absolutamente iscronas
Huyghens se ocup tambin del perfeccionamiento de
los relojes de bolsillo y, en 1665, describi en una revista
cientfica francesa Un modelo en que haba introducido
un muelle de espiral unido al volante regulador. Unos ocho
aos antes, H O O K E haba ya expresado la misma idea en
Inglaterra y se haba propuesto realizarla, pero una
discusin que se levant entre l y sus socios en esta
empresa le obligaron a abandonar su proyecto y a
mantener en secreto su invento. H O O K E se consider tambin como el inventor del escape de ncora, pero parece
ms probable que este perfeccionamiento se deba a su contemporneo y compatriota, el relojero G U I L L E R M O
CLEMENT.
Desde esa poca, la relojera se ha perfeccionado, sobre todo en sus detalles, para llegar a un mayor grado de
exactitud y en el curso de nuestro estudio histrico veremos todava hbiles mecnicos aportar a esta industria importantes modificaciones; y, desde luego, citaremos a
G R A H A M , el inventor del compensador de mercurio y del
escape de cilindro; a HiVRRISON, inventor del regulador
de varillas y del cronmetro, y a A B R A H A M B R E G E T ,
su hijo L U I S y su nieto A N T O N I O , que ayudaron a los
sabios de su tiempo por la precisin de los aparatos que
construan.
Tambin intervino Huyghens en el perfeccionamiento
de la mquina neumtica a la cual agreg la campana mvil, recipiente para el vaco, campana que colocaba sobre
una cubeta. Huyghens propuso este perfeccionamiento despus de haber visto en Londres la mquina neumtica de
B O Y L E en el ao 1661.
Como otro invento mecnico de Huyghens, debemos
recordar su ''mquina de plvora" que puede ser considerada .como el primer "motor de explosin" y que consista
en lo siguiente: Se encenda plvora en el interior de un
cilindro de hierro en el cual se mova un mbolo. La

ANALES D LA UNIVERSIDAD

305

''^"

explosin impulsaba el mbolo que volva luego a su


lugar empujado por la presin atmosfrica cuaiido' se
reduca la tensin interior por precipitacin de los gases.
Esta mquina permita, segn Huyghens, "tener siempre a
su disposicin un importante motor que no necesita gasto
alguno de manutencin, tal como hombres y caballos".
Veremos, ms adelante, cmo P A P I N supo aprovechar esta
idea de Huyghens adaptando a la mquina de plvora el
vapor.

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Debemos en fin recordar que Huyghens ejerci tambien una gran influencia sobre la evolucin de la teora
atmica que bien lo sabemos haba sido detenida por
la influencia de A R I S T T E L E S . A principio del siglo
XVII, L U B I N (1565-1631) y BASSO (''Filosofa adversa a Aristteles". l J i ) emitieron ideas favorables al atomismo explicando con cierta claridad lo que es el tomo, partcula tan pequea que se necesitan varias de ellas para
constituir, debido a sus distintas agrupaciones, corpsculos
tambin invisibles que constituyen los elementos ms pequeos de las distintas sustancias. Huyghens no se preocup del aspecto atmico de la constitucin qumica de los
cuerpos, pero ampli el concepto atmico del ter, considerando la luz como la ^'ibracin de los tomos del ter, y la
gravitacin como su rotacin. Expres sin embargo su conviccin de que cada cuerpo simple tena tomos distintos,
mientras que B O V L E crea que el tomo era la partcula
mnima del elemento nico de todos los cuerpos.

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Este bre\-e resumen de la obra de Huyghens nos permite afirmar como lo hace MACH que; "Entre los
" sucesores de Galileo se debe considerar a Huyghens
" c o m o su igual desde todo punto de vista. Si dentro
"' de mil aos su nombre est an presente en la memoria
" de los hombres, se reconocer siempre su grandeza
"intelectual y moral" ( i ) .
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(1) " U Alcaniqvie" de MACH, pg. 147.


"20 Scliurmann.Historia de la Fsica.

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ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

En efecto, Huyghens hizo una obra grande y sincera,


xpuso con franqueza y sencillez sus descubrimientos, no
ocult lo que escapaba a su entendimiento y si fu, sin duda,
menos filsofo que G A L I L E O , fu ms preciso, ms matemtico.

WREN
(1632-1723)
Su teora de los choques.

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C R I S T B A L W R E N , ms conocido como arquitecto


que como matemtico y astrnomo, naci en East-Knoyle,
en el condado de Wilts (Inglaterra), en 1632 y muri en
Londres en 1723.

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En geometra, determin el centro de gravedad de la


cicloide en un interesante estudio que le vali, en 1660, una
ctedra de matemticas en la Universidad de Oxford y, en
1663, el ttulo de individuo de la Sociedad Real de Londres.
Se ocup mucho de mecnica y de fsica, y ya hemos
visto que enunci al mismo tiempo que H U Y G H E N S y
W A L L I S ( I ) una teora de los choques en muchos puntos concordante con la que establecieran dichos sabios. Pero Wren limit su estudio a la observacin experimental del
cheque central elstico y lleg as a establecer teoremas cuva sntesis se encuentra en la frmula:

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siendo C la velocidad de M despus del choque.


En astronoma estuvo a punto de seguir el camino que
llev a N E W T O N a descubrir la teora de la gravitacin
(1) Vanse biografas de WAI.LIS y. de HUYGHENS.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

307

universal, pues trat, al mismo tiempo que ste, de encontrar


cuales eran los dos movimientos cuya resultante diriga los
planetas en su revolucin alrededor del Sol y crea entrever
que uno de ellos era un choque y el otro una fuerza ejercida
por el Sol.
Kn 1668, fu nombrado arquitecto de la ciudad de Londres y desde esa poca se preocup especialmente de la construccin de monumentos grandiosos entre los cuales se cuentan la Baslica de San Pablo, el Monumento, la Bolsa, la
Aduana, una parte del Palacio de Westminster, el Palacio
de Winchester, el observatorio de Greenwich, el teatro de
Oxford V muchos otros.

HOOKE
(I635-1702)
El muelle de espiral. Una mquina de volar. Los puntos fijos
termomtricos. Micrografa. Barmetro de cuadrante. Velocidad
del sonido en los slidos. Anillos
coloreados. Teora de las ondulaciones transversales. Nivel de alcohol. Anemmetro acstico. Telescopio. Atraccin Universal. Telgrafo de seales. Elasticidad.

R O B E R T O H O O K E naci en Freshwater, en la isla


de ^\''ight, en 1635 y muri en Londres en 1702.
Su padre, que era pastor protestante y muy pobre, lo
preparaba para el estado eclesistico, pero la precaria salud
de este nio dbil y contrahecho, le impidi realizar sus planes. Busc entonces en dirigirlo hacia un oficio, como el
de pintor o de relojero, en que pudiera hacer valer su viva
inteligencia sin sufrir mayores inconvenientes por su falta
de fuerza fsica, pero fu en vano, Roberto haba decidido
estudiar y soaba con todo un glorioso porvenir de sabio.
Entr en la escuela de W^estminster doncfe se hizo notar por sus aptitudes excepcionales y, a los 18 aos, ingres
en la Universidad de Oxford, de donde sali, pronto para

508

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

SU carrera cientfica. Fu ayudante del qumico W I L L I S y


de B O Y L E a quien ayud en el perfeccionamiento de la mc[uina neumtica ( 1 6 5 8 ) . En 1663, fu hecho miembro de
la Sociedad Real de Londres, de la que fu nombrado Secretario perpetuo al ao siguiente.
Realiz una intensa labor cientfica con singular entusiasmo, durante ms de cincuenta aos, pues la inici siendo
casi nio y no descans hasta la hora de su muerte.
Hooke no era un genio y no puede ser comparado con
sus ilustres contemporneos, N E W T O N , H U Y G H E N S y
E E I B N I T Z , pero era un espritu vivo, sumamente prctico
e inventivo y, con conocimientos amplios y aunque a veces
superficiales, ha sabido dejar huellas en todos los captulos de la fsica, ya por algn perfeccionamiento, alguna disposicin nueva, ya por algn invento oportuno.
Era un verdadero ingls en su mtodo y en sus ideas
y por lo tanto goz de inmensa fama entre sus compatriotas. Pero posea un carcter mezquino y orgulloso, que lo
llev a interminables querellas, en que siempre negaba
a los sabios de su tiempo, sus derechos a las ideas e inventos que presentaran, queriendo atriburselos todos a s
mismo.
Uno de sus primeros inventos fu en 1657, el del muelle de espiral (vase H U Y G H E N S ) , del que no pudo sacar provecho por haber tenido discusiones con sus socios
BOYLE, M O R A Y y L O R D B R O U N C K E R , y que mantuvo- secreto sin sacar patente. Es as que H U Y G H E N S ,
que lleg a hacer eL mismo invento pocos aos despus, debe
haber ignorado lo realizado por el fsico ingls, lo que no
impidi a ste, dado su carcter, de acusarlo de plagio.
En la historia de la aviacin el nombre de Hooke,
merece ser recordado porque ensay, en 1660, mquinas para elevarse en el aire por medio de veletas horizontales
opuestas al viento.
En 1664, simultneamente con la Academia del Cimento, observ que el punto de fusin del hielo es fijo y
podra servir de base para una escala termomtrica, y, se-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

509

gn E R E W S T E R , en 1684, hizo idntica observacin con


el punto de ebullicin del agua ( i ) .
En 1665, construy una linterna mgica fija, alumbrada indistintamente por la luz solar o la luz artificial. En
ese mismo ao public el primer trabajo importante sobre
micrografa en que se encuentran adems, la descripcin del
famoso barmetro de cuadrante que lleva su nombre pero
que no es ms que un perfeccionamiento del barmetro de
G U E R I C K E , y el relato de los primeros experimentos que
'demuestran la mayor velocidad de propagacin del sonido
en los metales que en el aire, experimentos que sugirieron
a Hooke el invento del telfono de hilos, como el que usan
los nios y que construyen con dos cajas y un hilo bien tirante.
Est relacionada con la acstica tambin, su interesante o])servacin de que ruedas dentadas que giran con
gran velocidad producen un sonido que vara segn esa velocidad. Esta observacin fu recogida por el italiano
S T A X C A R I , quien emple ruedas dentadas para determinar las frecuencias de los sonidos.
A esa poca tambin se deben sus primeros estudios de
los '"anillos coloreados'' que tanto interesaron despus a
N E W T O N y provocaron entre ste y Hooke una larga
disputa en el seno de la Sociedad Real. Es que Hooke,
despus de haber observado este fenmeno en las hojas de
nu'ca y al comprimir uno contra otro dos prismas de vidrio,
lleg en 1672 a enunciar, aunque sin establecerlo, un gran
principio de la teora moderna de la luz, principio que se opona directamente a la teora de la emisin defendida por
N E W T O N . Dijo en efecto:
"Ea luz es producida por vibraciones de un medio
'' sutil y homogneo y este movimiento se propaga por
"impulsiones u olas sencillas y de- forma constante
'"perpendiculares a la lnea de propagacin".

(1) Si 110 se admitiera esta afirmacin de BREWSTER, debera


atribuirse este descubrimiento a RENALDINI en 1694- (Vase POGGENDORFF. Histoire de la Physique, pg. 310).

510

ANALSS DE LA UNIVERSIDAD

Estas ltimas palabras prueban que Hooke se adelant ms an que H U Y G H E N S en la teora de las ondulaciones proponiendo la hiptesis de las ondas transversales
que F R E S N E L deba establecer en pleno siglo X I X . Su
mrito no es, sin embargo, tan grande como podra hacerlo
creer tan maravilloso acierto, pues no demostr cientficamente esta afirmacin, y bien al contrario, la neg l
mismo, pocos aos despus.
En 1661, invent el nivel de alcohol, el micrmetro
y el nonio, pero estos dos ltimos aparatos ya se conocan
en el continente sin que l lo supiera.
En 1668, construy un anemmetro en que se meda
la intensidad del viento por medio del sonido que produce
al pasar por silbatos, parecido al anemmetro presentado
el ao anterior por su compatriota y colega de la Sociedad
Real, C R O U N E .
En 1672, atac la teora de les colores de N E W T O N
pretendiendo, como lo hiciera H U Y G H E N S , que dos colores bastan para la composicin de la luz blanca y estos
colores eran, segn l, el rojo y el violado.
En 1674, construy el primer telescopio de reflexin
siguiendo las indicaciones dejadas por G R E G O R Y .
En el mismo ao public un folleto titulado: "Una
tentativa para probar el movimiento de la Tierra" cuyas
conclusiones se acercan mucho a la teora de la gravitacin, pero sin enunciarla.
Hooke ha sido indiscutiblemente el precursor de su
rival N E W T O N , en varias ideas y sobre todo en la atraccin universal. Como lo veremos ms adelante, el gran
genio ingls cuya influencia se ha hecho sentir, como la
de D E S C A R T E S , sobre todas las ciencias en el siglo
X V n i , no poda deshacerse de una vanidad y una envidia
indignas de la altura de su espritu, y es as que en sus numerosas disputas con el no menos quisquilloso Hooke,
N E W T O N se mostr demasiado severo y a veces injusto.
En el folleto que acabamos de citar, Hooke explicaba asi su concepto del sistema cosmognico:

ANAI,ES D LA UNIVERSIDAD

311

" Expondr un sistema del mundo que difiere en


' muchos puntos de todos los que son hasta ahora
' conocidos y que es, en todo, conforme a las leyes
'ordinarias de la mecnica. Est basado en tres su' posiciones: La primera es que todos los cuerpos ce' lestes, sin excepcin, ejercen un poder de atraccin
' o de pesantez dirigido hacia su centro y en virtud
' del cual, no solamente retienen sus propias partes
' y les impiden escaparse al espacio, como vemos
' que lo hace la Tierra, pero adems atraen tambin
' todos los otros cuerpos celestes que se encuentran
' en la esfera de su actividad. De esto se deduce, por
' ejemplo, que no solamente el Sol y la Luna tienen
accin sobre la marcha y el movimiento de la Tie' rra, como la Tierra la tiene tambin sobre ellos, pe' ro que V^nus, Mercurio, Marte, Jpiter y Saturno
' tienen tambin, por su poder atractivo, considera' ble influencia sobre el movimiento de la Tierra, lo
* mismo que la Tierra influye poderosamente sobre los
'movimientos de estos cuerpos. La segunda suposi'' cin es que todos los cuerpos una vez puestos en mo' vimieno uniforme y rectilneo, persisten en mover' se as indefinidamente en lnea recta hasta que otras
' fuerzas vengan a desviar su camino hacia un crculo,
' una elipse o cualquier otra curva ms compuesta.
' La tercera suposicin es que los poderes atractivos
' se ejercen con ms energa a medida que los cuer' pos sobre los que accionan se acercan ms del cen' tro de donde emanan. Ahora bien, cules son los
' grados sucesivos de este crecimiento para distancias
'diversas? Esto es lo que no he determinado an por
' experiencia. . , pero yo me atrevo a prometer a
' aqul que tuviera xito en esta empresa, que encon' trar en este principio la causa determinante de los
' ms grandes movimientos que el universo nos ofrece
' y que su desarrollo completo ser la verdadera per' feccin de la astronoma".

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Este trozo tiene un indudable valor cientifico y ms


an histrico, pues prueba cjue Hooke tenia ideas muy claras acerca de la atraccin universal y de la importancia de
esta teora sobre el progreso de la astronoma. Es curioso citar despus, este pasaje de una carta que N E W T O N escribi a H A L L E Y :

'' Hooke no ha hecho nada y sin embargo se ha


" e.xpresado como si todo lo supiera, todo lo hubiera
" profundizado con excepcin de lo C[ue exiga la fas" tidiosa molestia de las observaciones y de los
"clculos, disculpndose de estos trabajos con el pre" texto de tener otras importantes ocupaciones. No
" es esta una treta admirable? Pobres matemticos que
" descubren las verdades, las desarrollan y las es" tablecen! Debern contentarse con ser considerados
" como calculadores ridos y simples ayudantes; mien" tras que otro que no hace nada sino formar preten" siones sobre todas las cosas y se entremete en todo
" lo que se hace, se atribuir exclusivamente todo lo
" que es invencin tanto de los que lo siguen como
" d e los que lo han precedido".
N E W T O N fu quien estableci definitivamente la
atraccin universal y su ley del cuadrado de la distancia,
gracias a una magnifica demostracin matemtica basada
en su teora de las fluxiones, pero no es sta razn suficiente para despreciar en tal forma a los que fomentaron
la idea inicial de la teora (y fueron varios, como lo veremos ms adelante) .
En 1684, Hooke invent el primer telgrafo de seales en que, como en el que C H A P P E puso en uso ms
de un siglo ms tarde, se comunicaban las letras del mensaje por seales determinadas. Hooke no se serva en este
caso de banderas o brazos articulados sino de cuerpos opacos, de formas particulares fcilmente distinguibles a gran
distancia, que se elevaban sucesivamente a lo alto de un
marco elevado y que correspondan a las letras del alfabeto o frases determinadas.

ANALS DG I.A UNIVERSIDAD

315

A pesar de que L E O N A R D O D E V I N C I al inventar el dinammetro de resorte realizara observaciones sobre elasticidad, debe considerarse a Hooke como el primero
que estudiara cientficamente este fenmeno. Distingui
con claridad la elasticidad de traccin, de flexin y de compresin, v estableci dos leyes fundamentales:
I" Ea fuerza elstica es proporcional a la deformaci()n.
2'- Ea fuerza elstica es la misma cualquiera sea el
sentido en que se aplique la fuerza de deformacin. (Es
as que la elasticidad de presin es igual a la elasticidad de
traccin) .'

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Digamos an que se le debe la primera jdea de la cmara clara que W O L E A S T O N realiz en 1804; y que invent un aremetro de volumen constante (1677) >' ^^'"i ^^^^
mmetro de mnima ( 1 6 9 1 ) .
No pretendemos haber citado todos los inventos realizados por este incansable e ingenioso fsico, pero lo suficiente para dar una idea de su ardua labor.
Digamos, en fin, que si Hooke no lleg a dejar su nombre a algunas de las grandes teoras cientficas que su maravillosa imaginacin le hizo entrever, fu principalmente
por carecer de preparacin matemtica suficiente.

GREGORY
(1638-1675)

KI telescopio de reflexin.

El matemtico y astrnomo J A I M E GREGORY era


escocs; naci en Aberdeen en 163S y muri en Edimburgo (1675) ^ ^os treinta y siete aos. Hijo de un pastor protestante y descendiendo por su madre de una familia de
matemticos, Gregory brill desde muy joven en sus estudios.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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En i 6 6 i , joven de apenas veintitrs aos, concret


su idea del telescopio, que describi completamente dos aos
ms tarde en su ol^ra "ptica Promota". Este aparato se
compona de un tul)o en cuyo fondo se colocaba un espejo parablico, cuya imagen de los objetos lejanos era interceptada por un espejo elptico, ms pequeo y movible.
El foco de ste se encontraba un poco ms lejos que el del
espejo parablico y produca as una imagen derecha, que se
observaba con una lente colocada en un agujero practicado en medio del espejo parablico.
Convencido del valor de su invento, aunque no conociera la aberracin de refrangibilidad de las lentes y slo
saba que correga la aberracin de esfericidad de los anteojos de refraccin, fuese a Londres, hacia 1665, pero no
consigui que se le construyera el telescopio a pesar de la
ayuda de los mejores talladores de vidrio cjue el gemetra
C O L L I X S ( T ) le haba buscado. Esta desilusin lo indujo sin duda a cambiar de ambiente y se fu a Italia, donde
profundiz sus estudios de matemtica.
En 1667, en Padua, public una obra sobre la cuadratura del crculo y la hiprbola que lo hizo conocer favorablemente en el mundo matemtico y le provoc una viva
discusin con H U Y G H E N S . discusin que le fu beneficiosa, pues lo oblig a perfeccionar el mtodo analtico que
liaba establecido en esta obra.
JV su vuelta a Inglaterra, a principios de 1668, fu elegido miembro de la Sociedad Real y, al ao siguiente, fu
nombrado profesor de matemticas de la Universidad de
Edimburgo, donde public varios importantes trabajos de
geometra.
En 1675, mientras examinaba el cielo con el telescopo que al fin haba construido, perdi completamente la
vista y a los pocos das expir.
Gregory fu un sabio verdadero y sincero. Enemigo
de los honores inmritos, su modestia lleg al punto de ha(1) JUAN COLUNS (1625-1683), matemtico ingls, miembro
de la Sociedad Real de Londres.

ANALitS Dfi LA UNIVERSIDAD

315

cerle rehusar, en 1671, la pensin c|ue la i\.cademia de Pars haba pedido para l, al rey Luis XIV^, por no considerarse digno de ella.
Su invento del telescopio marca una fecha importante en la historia de la astronoma. Este instrumento fu
muy ])oco transformado y los tipos de N E W T O N , H E R S C H E L , C.VSSEGRAIN, que son los que se usan ms en
nuestros das, no se diferencian en principio del original.
N E W T O N prefiri colocar el ocular en el costado del tubo (en vez de perforar el espejo parablico) y hacer reflejar la imagen de ste por un pequeo espejo plano inclinado
o por un prisma. H E R S C H E L suprimido completamente
el pequeo espejo segundo reflector, e inclin el espejo concavo para observarlo directamente por medio del ocular
colocado, como en el telescopio de N E W T O N , en el borde
del tubo. El modelo imaginado por C A S S E G R A I N ( i )
difiere del de Gregory slo por la forma de los espejos: el
de primera reflexin es esfrico y el espejo chico es convexo.
Debe recordarse aqu que, segn algunos historiadores, el invento del telescopio de reflexin sera anterior al del
del anteojo de refraccin. Algunos atribuiran ese invento a
los rabes, otros a DIGGS. en 1571. Otros historiadores,
aunque lo consideren posterior al anteojo de refraccin, hacen valer los derechos del padre ZUCCHI quin, en 1616,
hizo observaciones por medio de espejos metlicos concavos, cuya imagen examinaba con una lente, pero sin inventar ningn dispositivo para que el observador no obstaculice la marcha de los rayos. M E R S E N N E tambin debe
ser recordado como precursor de Gregory, como lo hemos
dicho anteriormente.

(1) CASSEGRAIN. Astrnomo francs, describi este telescopio en


1673 en Francia, pero lo haba inventado en 1670, un ao antes que NEWTON. La modificacin que aport al aparato de GREGORY permite
acortar considerablemente el tubo y obtener una imagen ms clara. En
1672, Cassegrain dio al portavoz de MORELAND (1671) la forma de
una hiprbola equiltera.

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NEWTON
(1642-1727)

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k'y de Atraccin Universal. L,cy
de accin y reaccin. Conceptos
fundamentales de mecnica. Influencia del medio sobre el movimiento. Fuerzas centrfuga y centrpeta. Densidad de la Tierra. Su
-ptica: Descomposicin de la laz.
Aberracin cromtica y f.berracin esfrica. Telescopio. Arco

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iris. T e o r a d e los colores. A n i l l o s

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coloreados. Teora de las emisiones. ter. Otros fenmenos ptiCCS. Velocidad del sonido. El calor. El primer pirmctro. Ley del
enfriamiento.

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C(5n ISAAC N E W T O N volvemos a encontrar uno de


afiuellos grandes genios que hacen evolucionar la ciencia con
tanta rapidez, que el simple oliservador de una poca determinada cree asistir a una verdadera revolucin. Es cjue, despues de una poca de calma en que la humanidad cree haber alcanzado la cumiare de la ciencia, si un genio' descubre
horizontes nuevos, se empieza a dudar del saber inmedialamente anterior, se cree que una ciencia nueva aparece y
que la antigua se derrumba. Sin embargo, si se retrocede
algunos siglos, se descubre el germen de las ideas nuevas,
y, a lo largo de los tiempos, se ven las ideas y los descubrimientos encadenarse unos a otros, tal vez desde los antiguos filsofos hasta la "idea revolucionaria"', que no determina sino un grado ms de la evolucin del saber humano.
G A L I L E O . N E W T O N v sobre todo D E S C A R T E S han
sido considerados como autores de supuestas revoluciones
cientficas, pero volveremos a ver que N E W T O N , como
los otros, tuvo sus precursores y que su obra genial consiste, como la de los otros, en haber hecho madurar ideas cuya lenta germinacin puede a veces seguirse a travs de
muchos siglos.

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Isaac Newton naci en Woolsthorpe, pueblito del condado de Lincoln, el 25 de Diciembre de 1642 (calendario
antiguo. 5 de Enero de 1643, calendario moderno) y mu-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

5ir

ri en Kensington, cerca de Londres en 1727. Fu un nio


de delicada salud y, como K E P L E R O , naci antes de trmino, lo que hizo prever una vida corta e intil, todo lo contrario de lo que fu esa larga vida de ochenta y cinco aos,
enteramente dedicada al estudio y sumamente bienhechora
para la humanidad.

NEWTON
vSu padre muri antes de verlo nacer y su madre, que
volvi a casarse a los pocos aos, confi la educacin del
nio a su abuela. A los doce aos ingres en un colegio de
Grantham, pequea ciudad vecina a su pueblo nativo, y demostr por su carcter pensativo y estudioso y su gran habilidad para construir toda clase de mquinas, tener una
extraordinaria disposicin para la gloriosa carrera de pensador y^ experimentador que lo esperaba. Esta poca de la
vida del sabio ha sido sin duda la ms feliz, la nica quiz
en que sinti la alegra de \'i\'ir.

518

ANALES D LA UNIVfiRSIDAD

En la pequea ciudad, tena un amigo, el farmacutico Clark, que se interesaba en sus estudios y le procuraba
libros. Por su intermedio, Newton conoci a miss Storay,
que fu su primer amor, amor no correspondido cuyo amargo recuerdo fu causa de su vida solitaria.
Tena catorce aos cuando su madre enviud por segunda vez, y lo llam a su lado con la esperanza de interesarlo en la administracin de una pequea granja que
posea. Desilusionada por la poca aptitud de su hijo para
este trabajo y aconsejada por su hermano que era pastor
protestante, decidi que Newton continuara sus estudios
y lo envi, en 1660, al Colegio Trinidad de la Universidad de Cambridge. El joven conquist fcilmente los ttulos de bachiller y maestro en artes y se hizo amigo del profesor B A R R O W ( I ) que, en 1669, renunci su ctedra
en su favor. Es en Cambridge y antes de empezar a profesar, que Newton concibi sus principales ideas, descubri el famoso binomio que lle\-a su nombre e imagin el
mtodo de las fluxiones.
En [666, abandon momentneamente Cambridge, a
causa de una epidemia de peste, y fu a su propiedad de
(1) ISAAC B A R R O W . matemtico, fsico y telogo ingls (Londres 1630-1678). Recibi el ttulo de Doctor en la Universidad de Cambridge donde ense matemticas desde 1653. En 1670 public sus "Lecciones de Geometra" en que se encuentra la explicacin de un mtodo
para la determinacin de las tangentes. El ao antes (1669), convencido
por las insistencias de su discpulo N E W T O N , encarg a ste de la publicacin de sus "Lecciones de ptica". En esta obra se enuncia el principio segn el cual "la imagen de un objeto es el lugar de los puntos de
encuentro de los rayos reflejados por el objeto" y se determina, por primera vez, de un modo general, la posicin de los focos de las lentes para
rayos paralelos y divergentes. Merece citarse tambin, ms desde el punto
de vista histrico que cientfico, una curiosa teora de los colores esbc'
zada en la rnisma obra en los siguientes trminos:
" Los cuerpos blancos son aquellos que envan una luz igualmente
"intensa, en todas direcciones; los cuerpos negros son los que no
"envan luz o qvie envan muy poca; los cuerpos rojos son los que
" emiten una luz ms intensa que de costumbre pero interrumpida
" por intersticios obscuros; los cuerpos azules son los que envan
" una luz rarificada o que estn compuestos de molculas blancas y
" negras alternando las unas con las otras; los cuerpos verdes se pa" recen en su composicin a los cuerpos azules; el amarillo es la
"mezcla de mucho blanco y un poco de rojo; el prpura resulta de
'' una gran cantidad de azul mezclada con una pequea cantidad de

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

519

\\'oolsthorpe donde tuvo que interrumpir sus experimentos


por falta de laboratorio, pero se entreg a meditaciones sobre el sistema de los mundos y, segn la leyenda, fu all
que, al ver una manzana caer de un rbol, pens en la influencia de la atraccin en los movimientos celestes. Aun si
esta simple fbula tuviera algo de verdad (aunque el ejempo de la manzana figura tambin en las obras de K E P L E RO que Newton conoca perfectamente), el hecho casual de
la manzana slo podra haber sido causa de recordar
que la gravedad era un problema de "actualidad'' ya
((ue hemos visto, por afirmaciones de varios sabios, que la
hiptesis de la gravitacin universal estaba en aquel moment "a punto de nacer",
Entre 1666 y 1670, Newton explic su teora de la
composicin de la luz blanca y complet la teora del arco
iris establecida por D E S C A R T E S .
Al ao siguiente, construy el telescopio de que hemos
hablado anteriormente v cine le vali el honor de ser eles'ido CMiio indi\'iduo de la Sociedad Real.
Fu profesor de la Universidad de Cambridge, ejempiar por su absoluta dedicacin, el entusiasmo con que defenda los intereses del establecimiento, aun cuando ste fu
atacado en sus reglamentos por el rey Jacobo II, Sus colgas le manifestaron su reconocimiento ofrecindole, en 1688.
la representacin de la Universidad en el Parlamento, pero
su actuacin parlamentaria fu de una nulidad absoluta v
" rojo. Kl color azul del mar proviene de la blancura de la sal que
" contiene, mezclada con la negrura del agua pura, en la cual la sal
" se encuentra dsuelta. El color azul de las sombras de los cuerpos
"vistos al mismo tiempo con una vela y el resplandor del crepsculo
" proviene de la mezcla de la blancura del papel con la dbil luz
" crepuscular." Qu lejos estaba B A R R O W todava, y el mismo N E W T O N , de
la teora de los colores que ste emitiera muy poco tiempo despus! En
1669, B A R R O W renunci a su ctedra a favor de su discpulo preferido
y se dedic especialmente a la teologa, de la que public muchas obras
que le dieron m.s fama entre sus contemporneos, que sus obras cientficas muy superiores. En 1670, fu nombrado Capelln del rey Carlos II
y, cinco aos ms tarde. Canciller de la Universidad de Cambridge. Fu
en el curso de un viaje que realizaba a Londres, por asuntos de esa
Universidad, que encontr la muerte.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

es conocida la ancdota segn la cual, la nica vez que el


sabio hizo oir su voz en el curso de una asamblea, fu. . . para pedir a un ugier que cerrara una ventana.
En 1695, su amigo Montague, futuro Lord Halifax,
lo hizo nombrar inspector de la Casa de la Moneda, y en
1699. ascendi a la direccin de la misma institucin, dhiendo renunciar a su ctedra en la Universidad por incompatibilidad entre los puestos. Su sucesor en Cambridge fu
G U I L L E R M O W H I S T O N , que lo reemplaz recin en
1703. despus de su segunda representacin en el Parlament, y (|ue es autor de muchas fbulas que circulan acerca de Newton. En ese ao, Newton fu hecho Caballero por la reina Ana de Inglaterra y elegido presidente de la
Sociedad Real de Londres, puesto en que fu confirmado, por
elecciones sucesi\-as, hasta el fin de su vida.
En los primeros meses de 1727, agobiado desde varios
aos por grandes sufrimientos, que soport con extraordinaria resignacin, sucumbi a un ataque de piedra.

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El carcter de Newton ha sido y es an muy discutido,


pues sus contemporneos eniitieron al respecto opiniones
completamente ])uestas. Los unos le encontrabajn todajst
las cualidades a las que puede aspirar el mejor, el ms modesto y el ms honesto -de los hombres, y otros, con una exageracin quiz no menor que la de sus admiradores o aduladores, le atribuan todos los defectos, sino los vicios. N e w ton era soltero y, desde la desilusin de sus primeros amores, parece haber vivido alejado de toda relacin femenina.
Era tmido,abrumado quizs por las constantes alabanzas
de los ms grandes hombres de su tiempo y las bajas aduloneras de los obscuros aspirantes a la gloria; era distrado
al exceso, como lo fueron muchos grandes hombres cuyas
preocupaciones cientficas absorban sin cesar su espritu.
Llevaba vida retrada, honesta y exenta de agitaciones/
acompaado hasta el momento de su muerte por su hermosa sobrina, Catalina Barton, ms tarde de Conduit, a quien
A^OLTAIRE atribua, con cruel irona, una influencia inmensa en los gloriosos xitos del sabio, basndose en el hecho de que Lord Halifax, protector y amigo de Newton,

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

321

haba tenido amores con la seorita Barton y le dej en


herencia la mayor parte de su fortuna.
Newton, alabado y glorificado hasta el exceso, lleg
indudablemente a ser ambicioso, desdeoso y hasta cruel
y deshonesto para los que se atrevan a discutir sus opiniones. F L A M S T E E D ( i ) , el director del Observatorio de
Greenwich, tena sin duda razn cuando escriba: "Newton me ha parecido siempre insidioso, ambicioso, excesivamente vido de alabanzas y soportando siempre mal la contradiccin". Ha sido ms moderado en el lenguaje y menos
exagerado, sin duda, que W H I S T O N , que deca no haberse atrevido nunca a levantar refutaciones contra su eronologa, pues ''hubiera temido que me matara"!

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En las tres grande> teoras de Newton, la atraccin


universal, el clculo infinitesimal y la emisin, ha tenido
precursores o contradictores, que ha desdeado o tratado
con poca honestidad y entre estos ltimos figuran los nombres de H O O K E , L E I B N I T Z y H U Y G H E N S .
La influencia de Newton se ha hecho sentir en astronoma y en matemticas, pero nos ocuparemos especialmente aqu de los progresos que ha sabido aportar a la mecnica y a la ptica, que, hasta esa poca, parecen haber sido
las nicas partes de la fsica, que hayan merecido el profundo estudio de los sabios.

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Cl) F L A M S T E E D (Derby I46-Greenwich 1719). Nio dbil, sus


padres teman perderlo y lo dejaron seguir enteramente su vocacin que
era la del estudio. En 1669, unas notas sobre la ecuacin del tiempo Icf
hicieron conocer por la Sociedad Real. Su padre decidi entonces mandarlo a Cambrids^e a prefeccionar sus estudios y all el joven astrnomo
conoci a N E W T O N , ya clebre. En 1675, fu nombrado astrnomo
real por Carlos 11, con la recomendacin de JOAS MOORE, profesor
de matemticas del futuro Jacobo 11. Carlos II, aconsejado por H O O K E
W R E N , M O O R E y LORD B R O W N C K E R , hizo construir el clebre
observatorio de Greenwich, y nombr a F L A M S T E E D su director. La
causa de su animosidad hacia N E W T O N previene de una indiscrecin
que cometi ste al divulgar unas observaciones cientficas que F L A M S T E E D le haba comunicado, pidindole el secreto. Fu un observador
escrupuloso, que se ocup mucho en perfeccionar los instrumentos y que
lleg a establecer un interesante mtodo de clculo de eclipses solares y
vm sistema para proyeccin de mapas. A su muerte fu reemplazado por
el clebre astrnomo E D M U N D O HALLEY (1656-1724).
21 Schurmann.Historia de la Fsica.

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ANALES Dfi LA UNIVERSIDAD

Newton no ha establecido un mtodo nuevo de investigacin, pero ha sabido unir con prudencia el razonamiento, el experimento, el anlisis y la sntesis, la induccin y
la deduccin, para investigar las causas de los fenmenos
ya conocidos, yendo, ya del hecho a la causa, ya de la causa
al hecho, no preocupndose casi exclusivamente como GAL I L E O , de descubrir hechos nuevos por medio del experiment, ni haciendo como D E S C A R T E S , quien despus de
haber establecido un principio "evidente" sacaba una serie
de deducciones con que tentaba reconstruir mentalmente el
Universo. Como G A L I L E O fu el fundador de la Fsica
Experimental, Newton fu el fundador de la Fsica Matemtica, y dio adems a la ciencia aquella tendencia de generalizacin en leyes y principios que caracteriza los siglos
X V I I I y X I X y que ya se encuentra en la obra de S T E V I N .

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Su mecnica ( i ) se encuentra toda en sus "Principios


Matemticos de la Filosofa Natural" obra en tres tomos
publicada en i686, por primera vez, por la Sociedad Real,
y que contiene su descubrimiento capital, la "Ley de la
/\traccin Universal" ( 2 ) . Los filsofos antiguos estudiaron la gravedad, pero la atribuan, como A R I S T T E L E S ,
a una tendencia natural de los cuerpos a acercarse a la Tierra. No puede atribuirse a P L U T A R C O derecho a ser considerado como uno de los precursores de la atraccin universal, slo por estas palabras tantas veces citadas: "la Luna no se mueve segn el movimiento de su pesantez, pues
SU inclinacin es desviada por la violencia de la revolucin
circular". En el siglo X V I , puede citarse a G R O T S que
habla.de "Atraccin magntica de los cuerpos alejados, que
mantiene los cuerpos suspendidos y en equilibrio en el espacio". G A L I L E O estudi con detencin la atraccin de
la Tierra, demostrando lo vano de la explicacin peripattica que atribua "a los graves, un lugar bajo" y a "los
leves un lugar alto" y explic que la Tierra ejerca una
(1) Vase "La Mcanique" de MACH, pg. 180-241.
(2) Lase en GAY, "Lecturas Scientifiques" interesantes citaciones
de la mecnica de NEWTON, pg. 58-86 y de su ptica, pg. 235-266.

ANALS Dfi LA UNIVERSIDAD

525

fuerza atractiva sobre todas las partes de los cuerpos, sin


scspechar sin embargo, que esta fuerza pudiera extenderse fuera de nuestro mundo. Se acercaron tambin a este
descubrimiento: C O P E R N I C O , quien hablaba "de la tendencia natural con que el divino arquitecto ha dotado las
partes de la materia para hacerlas aptas a unirse jiara formar esferas"; K E P L E R O , quien consideraba el S(J1 como
un vasto imn y hablaba de la atraccin de todos los cuerpos; B O U I E L A U D (1605-1694), quien dijo que "la fuerza que el Sol ejerce sobre los planetas es en razn inversa
del cuadrado de su distancia"; B O R E L L I sobre todo, y
F E R M A T , quienes amplificaron el concepto de la atraecin y entendieron que los movimientos de los astros deben ser regidos por alguna fuerza que ejercen los unos
sobre los otros. En el tiempo de Newton, en fin, H O O K E ,
W R E N , H A L L E Y , y tambin H U Y G H E N S , abordaron
muy sabiamente la cuestin de la atraccin, aunque ninguno lleg a demostrar y establecer matemticamente su
ley, como lo hizo Newton, con tanta exactitud, que sirve
de base segura a los trabajos astronmicos, ( i )
Esto, Newton pudo realizarlo por un trabajo purainente terico y basndose en las leyes de la cada de los cuerpos de G A L I L E O , las leyes astronmicas de K E P L E R O
y la ley de la fuerza centrfuga de H U Y G H E N S ; estos
tres grandes genios deben ser considerados, pues, como verdaderos precursores de este gran principio de generalizacin cientfica.
Para lograr su demostracin, Newton necesitaba otra
ley mecnica que estableci l mismo y es conocida como
"tercera ley del movimiento" o "ley de la accin y reaccin".
Este trascendental estudio que Newton inici en 1665
y termin y public en 1687 establece claramente: que,
(1) No se han podido explicar, sin embargo, ciertas desigualdades en
el movimiento de la Luna, o en el perihelio de Mercurio y de Marte,
pero, aunque la ley de la gravitacin parece tener una oposicin en estas
pequeas diferencias, ha permitido por otra parte calcular con precisin
problemas tan complicados que existe la conviccin de que se explicarn
estos errores, sin cambiar la ley en s. La teora de la relatividad de
E I N S T E I N da una explicacin de estos errores, considerando la ley de
N E W T O N como uua aproximacin.
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324

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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c u a n d o u n a fuerza acciona c o n s t a n t e m e n t e v desde el foco


de u n a elipse, u n a p a r b o l a o u n a hiprbole, sobre un cuerpo que recorre estas c u r v a s , esta fuerza obra en razn in-

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versa del cuadrado de la distancia e inversamente; que las


fuerzas de atraccin de dos cuerpos son inversamente proporcionales al cuadrado de su distancia y que esos cuerpos
se mueven alrededor de su centro de gravedad comn; que
las fuerzas de atraccin de dos cuerpos se comportan como
sus masas.
Una vez establecidos esos principios, Newton los ampli a todo el sistema planetario.
Al establecer que: "la atraccin entre dos cuerpos es
proporcional al producto de sus masas e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia" se ha introducido
evidentemente el concepto de la atraccin en la ciencia y
se ha podido servirse de ella como de un valor bien determinado, pero no se ha descubierto la causa de esta fuerza
que crea la posibilidad de una "accin a distancia". Newton
mismo se expres asi en su obra:

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" Yo he explicado hasta aqu los fenmenos ce" lestes y los del mar por la fuerza de la gravitacin,
" pero no he hablado en ninguna parte de la causa de
" esta gravitacin. Esta fuerza proviene de alguna cau" sa que penetra hasta el centro del Sol y de los pla" netas sin perder nada de su actividad, acciona se" gn la cantidad de la materia y su accin se ex" tiende por todas partes a distancias inmensas, decre" ciendo siempre; pero no he podido deducir de es" tos fenmenos la razn de estas propiedades de la
" gravedad y no imagino hiptesis: "Hypotheses non
" fincjo".

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Ms lejos, sin embargo, emite una vaga hiptesis diciendo:

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"El ter no es acaso ms raro en los cuerpos den" sos del Sol, de las estrellas, de los planetas y de los
"cometas que en los espacios celestes vacos que se en''cuentran entre estos cuerpos?"

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

525

y explica que es "natural suponer" que los planetas tienen


una tendencia a seguir la impulsin del ter, que hace un
esfuerzo para abandonar las regiones ms densas o regiones libres del espacio y ocupar las ms rarificadas, cerca
de los astros. Esta hiptesis, evidentemente insuficiente,
no satisfizo ms que la teora de los torbellinos de D E S C A R T E S , y la causa de la atraccin universal queda tan
ignorada como la "tendencia natural" o la "simpata" de
los antiguos filsofos. (Vase M O S S O T T I ) .

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Adems de su trascendental descubrimiento de la atraecin universal, Newton ha hecho- hacer otro gran progreso
a la mecnica de G A L I L E O y de H U Y G H E N S , pues le ha
dado "el enunciado formal de sus principios" ( i ) ; ha sintetizado y fijado los conceptos fsicos de tal modo, que sus
definiciones forman hasta en nuestros das una especie de
dogma, slo atacado por H E R T Z (vase) y por algunas
teoras modernas relacionadas con la teora de E I N S T E I N .
Newton cristaliz as el concepto del "tiempo absoluto,
verdadero y matemtico" y del "tiempo relativo, aparente
y vulgar", el concepto del "espacio absoluto, inmvil, invariable v sin relacin con las cosas externas"; diferenci el
movimiento absoluto del movimiento relativo; generalizo el
principio de fuerza y distingui la "fuerza absoluta" (que
jams defini) de la "fuerza aceleradora" (que iguala a la
aceleracin) y de la "fuerza motriz" (producto de la masa
por aceleracin) ; confundi con frecuencia los conceptos de
masa y peso; generaliz el principio del paralelogramo de
fuerzas que quera demostrar e introdujo el principio de la
accin y de la reaccin.
Hizo descansar toda la mecnica sobre tres axiomas:
I-' la ley de inercia, 2'' la ley de proporcionalidad entre la
fuerza y la accin, y 3" el principio de igualdad entre la accin y la reaccin.
Estudi la influencia del ambiente en el movimiento
y demostr que la resistencia al movimiento es proporcional

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(1) " U Mcanique" de MACH, pg. 180.

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326

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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al cuadrado del dimetro de una esfera y a la densidad del


medio. E n el caso del pndulo estudi detenidamente esta
influencia del medio sobre la fuerza ascensional. Estableci
que la aceleracin ya no es g sino ( M - m ) g, siendo M la
masa del pndulo y m la del fluido.
Estudi tambin detenidamente la fuerza centrifuga y
la fuerza centrpeta en un medio sin resistencia y en un medio resistente.
E n 1728, en su "Tratado de un sistema del mundo en
forma popular", dedujo de sus trabajos sobre gravitacin
que una montaa debe hacer desviar la plomada. F u esta
idea que pusieron en prctica B O U G U E R (1749) en el
Chimborazo, L I E S G A N I G (1770) en los Alpes, M A S K E L Y N E (1774) en el Shehallien (Escocia) y muchos otros,
obteniendo resultados aproximados del valor de la densidad de la Tierra.
Despus de H U Y G H E N S (1673), Newton (1687) reconoci tambin la exactitud del principio de la conservacin del centro de gravedad que D ' A L E M B E R T deba tomar como base de su "Mecnica".
Por todo ello, nuestra mecnica clsica puede ser considerada como la obra de tres grandes genios: G A L I L E O ,
H U Y G H E N S y Newton.
Estudiaremos ahora la ptica de Newton, que durante
su vida le dio su mayor celebridad, pero que en nuestros
das ha perdido mucho de su mrito cientfico, aunque conserve un inmenso valor histrico. E n 1666, Newton adquiri en Cambridge un prisma de vidrio y empez a realizar
experimentos. P o r una abertura pequea en un postigo de
un cuarto obscuro, hizo penetrar un haz de luz, lo hizo pasar a travs del prismo, y observ que la imagen coloreada
que se formaba, y que llam "espectro solar", era considerablemente alargada.
Atribuy primero este hecho a algn defecto del prisma, pero, haciendo pasar la luz por otro prisma en posicin inversa, volvise a formar un disco de luz blanca, que
tena la misma dimensin que si no hubiera pasado por
ellos. Pero si, con una cinta de papel aislaba uno de los

1
ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

327

colores del espectro, el segundo prisma compona el color


complementario del color separado. Se convenci as de
que este aumento de la imagen, esta "dispersin" de la luz,
era debido a la diferente refrangibilidad de los diversos colores que la constituyen. Imagin otros experimentos para
comprobar su idea, como el clebre "disco de Nev^ton" que
era ya conocido por AL H A Z E N ; pero entre ellos destacaremos los dos siguientes, que son clsicos:
El primero consiste en pegar sobre un cartn negro
en una misma lnea, dos tiritas de papel, una roja y otra
violeta, y, mirndolas a travs de un prisma, ambas se ven '
desviadas, pero la violeta mucho ms que la roja. En el segundo experimento se forma el espectro solar sobre una
pantalla en que se practica un agujero detrs del cual se
coloca un segundo prisma; luego se mueve el .primer prisma para hacer pasar sucesivamente por el agujero de la
pantalla los distintos colores del espectro y se observa la
refraccin de cada uno de ellos en el prisma segundo, comprobando as que los rayos violetas son los ms refrangibles V los roi'os los menos.
Este descubrimiento de Newton tuvo muchos admiradores, pero ms adversarios aun; entre estos citaremos al
PADRE PARDIES, MARIOTTE y HOOKE, y HUYG H E N S , como ya lo hemos visto.
Este descubrimiento lo llev a estudiar la aberracin
cromtica de las lentes, que se explicaba ahora fcilmente.
Pero Newton, que ense a corregir la aberracin esfrica, cometi el error de creer que no se poda corregir la eromtica, pues ignoraba que las distintas substancias gozan en
grados distintos de la propiedad de dispersar los rayos luminosos ( c r o w n f l i n t o vidrio con p l o m o ) como lo demostraron E U L E R , B E G U E L I N , K L I N G E N S T J E R N A y
como lo realiz D O L L O N D ( 1 7 5 8 ) . Convencido as de la
inutilidad de los anteojos de refraccin, Newton se ocup
de la construccin de un telescopio, perfeccionando el de
GREGORY del que haba ledo una descripcin en la "Optica" de este su compatriota. Present, en 1671, a la Sociedad Real de Londres, el aparato al que hemos tenido ya

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328

ANALES D LA UNIVERSIDAD

ocasin de referirnos, y que le vah el honor de ser admitido en esa Sociedad. Es de notar tambin que Newton no
cit el nombre de GREGORY ni an el de M E R S E N N E ,
quien fu el primero que tuvo la idea de construir un telescopio de reflexin, y Newton no se opuso a que se creyera
que era inventor de este instrumento.
Debe observarse tambin que si Newton al observar
el espectro no descubri las rayas de F R x ^ U E N H O F E R se
debe al hecho de que utilizaba un diafragma de forma circular o triangular en lugar de una rendija de bordes paralelos.
En 1670, poco despus de su estudio de la dispersin,
Newton ampli, por medio de esos conocimientos, la teora
del arco iris de D E S C A R T E S , explicando el orden de los
colores por su distinta refrangibilidad en las gotas de agua,
consideradas como prismas, mientras que el filsofo francs se haba limitado a considerar geomtricamente la formacin de los arcos. Despus de haber completado as el
descubrimiento de D E S C A R T E S , explicando lo que ste
haba forzosamente dejado sin solucin, Newton cometi
la injusticia de querer rebajar el valor de la obra de su predecesor francs atribuyendo a D O M I N I S ms mrito
de lo debido en la explicacin del arco iris; pues despus
de dedicar bastante lneas a D O M I N I S , slo dice de D E S CARTES :

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" D E S C A R T E S , que ha seguido esta explicacin


(de D O M I N I S ) , ha corregido la del arco exterior.
Pero como estos dos sabios no entendan el verdadero origen de los colores, es necesario examinar
esta c u e s t i n . . . "

Las ideas de Newton sobre la composicin de la luz


blanca le hicieron entrever una teora de los colores que
hasta entonces no tena explicacin clara, fuera de la de
B O Y L E . Newton entendi perfectamente que el color de
un cuerpo no es una "cualidad" del cuerpo mismo, como lo
crean los antiguos. Explic que, segn su disposicin molecular, un cuerpo absorbe ciertos rayos luminosos y refle-

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

329
-

ja los otros y que estos rayos reflejados son los que forman
el color que se atribuye al cuerpo. H U Y G H E N S y H O O K E creyeron que esta teora estaba en contradiccin absoluta con la teora de las ondulaciones; y su adaptacin a la
teora de las ondulaciones ha sido dada por vez primera

por EULER.

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Hacia 1673, Newton fu inducido, por observaciones


anteriormente hechas por B O Y E E y H O O K E , a estudiar
los anillos coloreados que se forman al comprimir trozos de
^'idrio uno contra otro y cjue B O Y L E haba estudiado en
las pompas de jabn y H O O K E entre los dos prismas de
vidrio V alrededor de las manchas de la mica. Dise cuenta de que el mejor modo de observar el fenmeno era colocando una lente plano-convexa tangencialmente sobre una
lmina de vidrio. Mirando de costado, es decir recibiendo
los rayos luminosos por reflexin, vio en el punto de contacto una mancha obscura rodeada de anillos alternativamente luminosos y obscuros que presentan los colores siguientes desde el centro: ler. anillo: azul, blanco, amarilio, rojo; 2r anillo: violado, azul, verde, amarillo, rojo;
3er. anillo: prpura, azul, verde, amarillo, rojo; 4 anilio: verde, rojo; 5 anillo: azul, verdoso, rojo. Mirando
ahora a travs de los vidrios, es decir recibiendo los rayos
refractados, la mancha central aparece luminosa y los anilos en orden inverso de color o sea: l e r . anillo: rojo, obscuro, violado, azul; 2" anillo: blanco, amarillo, rojo, violado, azul; 3er. anillo: verde, amarillo, rojo, verde azulado; A^ anillo: rojo, verde, azulado; 5" anillo: rojo. As
que donde se observa un color por reflexin, aparece por
refraccin el color complementario.
Prosiguiendo sus experimentos, y reemplazando la lmina de aire, entre los vidrios por otras substancias lleg a
establecer varias proposiciones como las siguientes:

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espesor de la lmma y con la inclinacin con que se
mira y desaparecen cuando la lmina es demasiado
fina o espesa". "Los colores simples (la luz monocromtica) dan anillos alternativamente obscuros y

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530

ANALES m LA UNIVERSIDAD

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" brillantes y estos ltimos tienen el color de la luz que


' los forma y su dimetro es tanto ms grande, cuanto
" menos refrangible es la luz".

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Hizo medidas de lo? anillos y lleg a establecer que:

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" Los cuadrados de los dimetros de los anillos


" coloreados observados por reflexin estn como los
"nmeros i, 3, 5, 7, etc.. . y los cuadrados de los di" metros de los anillos coloreados observados por re" fraccin como los nmeros 2, 4, 6, 8 etc. . . " ; y que:
" El espesor que corresponde a un anillo varia con la
" substancia de la lmina de reflexin en razn in" versa de su ndice de refraccin".

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Esta breve resea de algunas conclusiones a que lleg


el clebre fsico en el estudio de este fenmeno nos muestra que no es sin razn que se acostumbra llamarlo en Fisica "anillos coloreados de Newton", aunque H O O K E y
B O Y L E los hayan descubierto antes, pero sin darle explicacin, ni descubrir sus leyes.
Newton era partidario de la teora de las emisiones
que tuvo que defender contra los ataques de sabios como
H U Y G H E N S y H O O K E , que defendan a su vez la teora de las ondulaciones, pero su influencia sobre sus contemporneos impuso la teora, que fu universalmente admitida hasta que, en 1817, el fsico francs F R E S N E L , hiciera
salir definitivamente del olvido los trabajos de H U Y G H E N S sobre las ondulaciones y demostrara su superioridad cientfica.
La teora de la emisin exista mucho antes de Newton y recordaremos aqu que se encuentran rastros de ella
en los escritos de E M P E D O C L E S y que, entre los modernos, K E P L E R O (1604) y G A S S E N D I (1640) consideraban la luz como formada por partculas infinitamente
pequeas que se propagan con gran velocidad en todas las
direcciones. Al hablar de F R E S N E L y de su victoria sobre
los ltimos defensores de la materialidad de la luz, veremos
con qu ingeniosidad Newton y sus sucesores supieron explicar los fenmenos de ptica por medio de esta teora y

ANALES D LA UNIVERSIDAD

351

cmo F R E S N E L supo atacarla en sus puntos ms dbiles.


Entre ellos se debe citar aqu la explicacin que Newton dio
de los anillos coloreados, que tan fcilmente se explican como fenmenos de interferencia por medio de las ondulaciones. Imagin una verdadera teora nueva, la extraa
hiptesis de los "accesos", para suplir a la laguna que dejaba la hiotesis de las emisiones.

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Segn ella, cuando la luz se ha refractado a travs de


una superficie plana por ejemplo, sus molculas llegan a la
segunda superficie (la curva de una lente plano-convexa
en el mismo ejemplo) y, segn su direccin, algunas penetran en ella y otras se reflejan y atraviesan de nuevo la
superficie plana. As que, a partir del punto de contacto de
la lente con la superficie plana, hay regiones en que la luz
es refractada y otras en que es reflejada: si se observa
el fenmeno por reflexin, las molculas luminosas reflejadas forman anillos luminosos, mientras que las regiones
de molculas refractadas forman anillos obscuros; y si se
observa el fenmeno por trasmisin, las regiones de la luz
refractada, que antes eran obscuras, aparecen luminosas y
las antes luminosas aparecen obscuras, pues los rayos reflejados que las formaban no atraviesan la lente. En otros
trminos se podra decir que Newton consideraba que, cuando la luz se ha refractado una vez, sus molculas tienen
estados peridicos alternativos de fcil refraccin o reflexin y determinan regiones en que atraviesan una segnda superficie y otras en que son reflejadas por ella. Estos estados alternativos de las molculas, son lo que llam
los "accesos" ("fits", en ingls), nombre con que se designa la teora. Esta fu til hasta cierto punto, pero Newton mismo no dej de darse cuenta que su grave defecto
consiste en atribuir a las supuestas molculas luminosas una
propiedad nueva, que no se puede deducir normalmente de
su constitucin ni de su movimiento, y cuyo mismo nombre de "fits" o sea "accesos" o "veleidades" o "caprichos"
es prueba clara de su falta de base cientfica segura.

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Tent entonces buscar nuevas teoras que explicaran


la causa de los accesos, pero fueron poco felices y tuvieron

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enemigos entre los mismos partidarios del sabio. Debe agregarse adems que Newton no defendi la teora, de las emisiones con tan profundo convencimiento como suele creerse,
ya que en varias partes de su ptica parece vacilar entre
sta y la teora de las ondulaciones.
Por otra parte, no es exacto decir, como lo hacen tantos autores modernos y con una simple comparacin superficial, que la teora de las emisiones de Newton ha vuelto
a vencer a la teora de las ondulaciones porc[ue ha vuelto a
aparecer en la teora de los quanta (1900) o en la modernsima teora de la luz del francs L U I S D E B R O G U E
(1924). Ni las especies de tomos de energa de P L A N C K ,
ni la hiptesis de las ondulaciones de los iones y electrones
de D E B R O G L I E son una confirmacin de la teora de la
emisin de Newton.

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Newton, que tanto se opona a admitir que el ter


sirve de medio propagador de la luz, no vacilaba en atribuir
a este mismo ter la propagacin de la gravitacin y consideraba su existencia como indispensable a la propagacin
del calor radiante en el vaco. Es que, del hecho de que
Newton prefiri admitir la teora de la materialidad de la
luz, no debiera deducirse demasiado a prisa que fu enemigo de la hiptesis del ter. Bien al contrario, debe ser considerado como el verdadero autor del concepto cientfico de
esta hiptesis, ya mencionada vagamente por los antiguos
y recogida por muchos sabios de los tiempos modernos. El
ter, segn Newton, es un fluido sumamente elstico, sin
viscosidad alguna que penetra todos los cuerpos, pero de
densidad variable segn el cuerpo en c[ue se encuentra o
f(ue rodea, siendo manifestacin de esta variacin de densidad del ter en los cuerpos, la cohesin de stos y la misma atraccin universal.

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El trabajo de Newton sobre los anillos coloreados le


caus una nueva y tan acerba discusin con H O O K E que
decidi no ocuparse ms de ptica mientras estuviera ste
en la Sociedad Real. Guard su palabra, pues public su
"ptica" en 1704 o sea dos aos despus de la muerte de su
rival.

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

335

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Esta obra es la reunin de todo lo que Newton haba hecho en ptica. Se divide en tres libros; El primero
estudia la reflexin, la refraccin y la dispersin, y explica
estos fenmenos por la teora de las emisiones, imaginando
fuerzas de atraccin para la refraccin y de repulsin para
la reflexin, e hiptesis ms complicadas an para esta])lecer cmo un mismo cuerpo puede ejercer simultneamente atraccin y repulsin sobre la luz. En el segundo
libro, Newton habla de los anillos coloreados v del color de
los cuerpos con ms amplitud que en sus memorias anteriores. El tercer libro trata de la difraccin y de la doble
refraccin y su polarizacin, siendo en los dos puntos inferior a G R I M A L D I y a H U Y G H E N S , respectivamente.
En la difraccin negaba la existencia de las franjas colreadas en la sombra, pero observ las franjas exteriores a la
sombra y las atribua a nuevas fuerzas atractivas y repulsivas del cuerpo.
A la "ptica". Newton agreg dos disertaciones de
matemticas en la primera de las cuales establece su teora de
las fluxiones y 31 preguntas "que sirven de conclusin'' a
toda la obra. En estas preguntas se ve que Newton tena seras dudas acerca de la teora de las emisiones. La teora de
las ondulaciones parece atraerlo a pesar de considerar que ella
no explica la formacin del rayo luminoso rectilneo; pero
no se decide a admitirla y quisiera poder explicar los fenmenos luminosos sin tener que decidir entre la teora de
la emisin y la de las ondulaciones. A veces, sin embargo.
debe recurrir a una hiptesis y entonces elige la de las emisiones.

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C O R N U ( I ) dice: "El tercer libro de la "ptica" ya


" n o es la discusin imparcial de sistemas opuestos;
" parece el cuadro de los sufrimientos de un genio po" deroso, atormentado por la d u d a . . . ' '
Veamos algunas de las preguntas en que Newton demuestra, que, si en el curso de su obra de "ptica" no ha lo(1) A L F R E D O CORNU, "La Thoric des Ondes Lnmineuses".
Rcv. Gen. des Sciences, 30 de Julio de 1899.

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554

ANALES Dfi LA UNIVERSIDAD

grado su fin de examinar los hechos sin tomar partido por


ninguna teora y si, a la fuerza, debi en ciertos casos emplear la emisin, no fu sin sentir verdadera atraccin hacia
la teora de las ondulaciones:

" P r e g u n t a V I I I . Todos los cuerpos fijos,


" cuando son calentados hasta cierto punto, arrojan
''luz y brillan: esta emisin no es producida por
" las vibraciones de sus partes?. . ."
" Pregunta X I I . Los rayos de luz, al golpear
" el fondo del ojo, no excitan vibraciones en la re" tina?. . . "

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" P r e g u n t a X I I I . Rayos de distinta especie


" no producen vibraciones de distintas magnitudes, y
" estas vibraciones de distintas magnitudes, sensacio" nes de diferentes colores, casi de la misma manera
" que las vibraciones del aire causan, segn sus mag" nitudes, sensaciones de distintos sonidos? Y par" ticularnente, los rayos ms refringibles no producen
" las ms cortas vibraciones para excitar la sensacin
" d e l violado obscuro; las menos refringibles, las vi" braciones las ms extendidas para la sensacin del
'^ rojo obscuro?. . ."'

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" Pregunta X V I I I . El calor de un espacio ca" lente no es trasmitido a travs del vaco por vibra" clones de un medio mucho ms sutil que el aire, que
" queda en el vaco despus que se haya sacado el
" a i r e ? Y este medio no es el mismo que refracta y
" refleja la luz y por cuyas vibraciones la luz comunica
" calor a los cuerpos y tiene accesos de fcil reflexin
" o de fcil trasmisin?. . ."

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En las preguntas 19, 20 y 21, Newton examina las


propiedades del ter; luego explica su influencia en la gravitacin. Estudia la doble refraccin en las preguntas 25
y 26- Despus de la pregunta 26, Nfewton se inclina hacia
la teora de la emisin:

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ANALES D I,A UNIveRSIDAD

355

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" P r e g u n t a XXA'Ilf. - Xo son errneas todas
" l a s hintesis que atribuyen la luz a^una presin ( i )
" o a un movimiento a travs de un mismo fluido (2) ?
" Si la luz consiste en una ptesin o en un movimiento
" de propagacin ^ instantnea o progresiva, se en"corvara en la sombra. Pues una presin o un mo" A'imiento no puede propagarse en lnea recta en un
" fluido ms all del obstculo que detiene parte del
" movimiento. . ."'
" P r e g u n t a X X I X . Los rayos de luz no son
" pequeos cuerpos emitidos por las substancias lumr" nosas?''
Todas las cuestiones de fsica (jue se discutan en su
tiempo interesaron a Newton, y en acstica, hidrulica, calor y electricidad realiz numerosos experimentos.

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En acstica, fiuizo determinar tericamente la velocidad de propagacin del sonido en el aire y lleg a las frmuas:

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V = VeT D, y: V = V i = V ^
en que V es la velocidad de propagacin del sonido a O", e
la elasticidad, p la presin del aire, su masa, D la densidad
y _g la aceleracin de la gravedad.
Los resultados obtenidos por esta frmula no coincidan con las medidas alcanzadas prcticamente, de las que
recordaremos algunas:
'
1640. ~ MERSENNE
1473 pies por segundo
" "
1380 "
"
"
1656. ACADEMIA DEL CIMENTO
1183 '
'
"
1700. BOYLE
1200 "
"
"

(470m.37)
(441m.22)
(384ni.24)
(389m.76)

(1) Teora de DESCARTES.


(2) Teora de las ondulaciones de HOOKE o HUYGHENS.

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336

ANALES D i A UNIVERSIDAD

ROEMER, PICARD, CASSINI,


HUYGHENS
WALKER
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WALKER
HALLEY
ROBERTS
y en fin, la medida de la:
ACADEMIA DE CIENCIAS
(738)

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1150
1526
120
1220

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(356m.30)
(373m.52)
(495m.62)
(331tn.30)
(39m.26)

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Si aplicramos la frmula de Newton reemplazando


sus trminos por sus valores respectivos encontraramos : V =
280 metros o sea un resultado inferior a la realidad de casi
un 19 % ; pero Newton encontraba el valor de 294 m / s e g .
L A G R A N G E . P O I S S O N , B I O T y muchos otros matemticos y fsicos se han preocupado de la verificacin de esta
frmula y veremos ms adelante que L A P L A C E (1816)
ha introducido un coeficiente K variable para cada gas, que
corrige el error debido a las variaciones de temperatura
ocasionadas per las condensaciones y dilataciones del gas.
Para el aire este coeficiente K : = i . 187 aproximadamente,
lo que da para V el valor de 333-4 m/seg.
Newton estableci todava que las ondas productoras
de sonidos no difieren en nada de las que los propagan.

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Consideraba como BACON, D E S C A R T E S , B O Y L E


y otros, que el calor es el resultado de un movimiento, que
se podra reproducir mecnicamente en un cuerpo, y no se
rehusaba a admitir que puede ser un movimiento vibratorio del ter.

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Para sus experimentos del calor empleaba un termmetro de aceite de lino que tena por puntos fijos la temperatura de fusin del hielo y la temperatura del cuerpo
humano.

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Meda altas temperaturas, por ,medio, de, una varilla


prismtica de hierro con agujeros-equidistantes rellenados
con una aleacin Pb, Sn y Bi, inventando as el primer pirmero; y quiso establecer una relacin entre el tiempo y
la temperatura que pierde el hierro, para poder conocer su

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

337

grado de calor en cualquier momento, sin la prdida de


tiempo inevitable en el empleo del termmetro.
Estableci as la ''ley del enfriamiento" que lleva su
nombre y puede expresarse:
" La rapidez del enfriamiento es proporcional a
" la diferencia entre la temperatura del cuerpo y la del
" ambiente".
D U L O N G y P E T I T han demostrado que esta ley es
sensiblemente inexacta cuando el exceso de temperatura del
cuerpo sobre la del ambiente es superior a 20 grados.
En hidrulica, se ocup Newton del derrame de los
lquidos y aport una correccin a la frmula de T O R R I CEELI."
En electricidad y magnetismo, realiz experimentos
pero no descubri ningin hecho importante.
No podemos terminar sin citar al menos algunos de
los grandes descubrimientos de Newton en matemticas.
En lgebra, estableci la frmula de los coeficientes del binomio, el lmite superior de las races de una ecuacin numrica, la teora de las funciones simtricas de races, el
problema de interpolacin y muchos ms. En geometra,
hizo importantes descubrimientas tambin; pero su obra
principal ha sido de haber merecido el ttulo de fundador
del clculo infinitesimal y a este respecto se debe recordar
la disouta que por este importante descubrimiento, tuvo con
LEIBNITZ.
Newton invent la teora de las fluxiones ( i ) , sumamente parecida al clculo diferencial que LEIBNTTZ, por
trabajo absolutamente personal, estableci pocos aos ms
tarde,, pero public en 1684 o sea 21 aos antes que New-

(1) La palabra ''fluxiones" es sinnima de "derivadas", pues N E W T O N llamaba a stas "flujos" por haber introducido este concepto en
estudios de mecnica.
22 Schurmann.Historia de la Fsica.

538

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

ton hiciera publicar su teora conjuntamente con su ''ptica" ( 1 7 0 4 ) . Newton no discuti la prioridad del invento de LETBNITZ, ms an, la reconoci en una edicin
de sus "Principios" y fueron los partidarios del sabio ingls que acusaron de plagio al sabio alemn. Cometieron as una injusticia, que tiene por nica disculpa la
celosa admiracin que profesaban a -su maestro. Y aqu
una miancha viene a obscurecer la vida de Newton: Cuando L E I B N I T Z indignado por la acusacin de los ingleses,
y sobre todo de D U I L L E R S (2) y K E I L L ( 3 ) , protest
ante la Sociedad Real de Londres, Newton, que era su presidente y saba que su colega alemn no haba copiado su
obra sino bien al contrario haba llegado a concebir una
obra superior a la suya, no tuvo el coraje de decirlo, y se
limit a nombrar una comisin en el seno de la misma sociedad para juzgar la cuestin. Obr de mala fe, pues era
evidente que esta Comisin, formada por amigos, compatriotas y partidarios, tena que dar, como lo hizo, una injusta y vergonzosa sentencia. Adems, en su tercera edidn de los "Principios", Newton suprimi la nota en que
reconoca los derechos de L E I B N I T Z . Este acto al que
s pueden agregar tambin muchos momentos de irascibilidad irrazonada en disputas como la que tuvo con H O O K E ,
que discuta sus derechos a la gravitacin universal y atacaba la teora de las emisiones, demuestra claramente que.
aunque fu uno de los ms grandes genios de la historia,
Newton sufra desmedidamente el imperio de la vanidad.

(2) P A T I O D E D U I L L E R S , matemtico suizo radicado en Inglaterra, naci en Basilea en 1664 y muri en Worcester en 1753. Estaba
en re'acicnes con C A S S I N I , H U Y G H E N S , L E I B N I T Z y sobre todo
con N E W T O N , de quien era un partidario entusiasta. Fu el primero
que, en 1669, atribuy el clculo infinitesimal slo a N E W T O N y dej
sospechar, sin hacer acusacin formal, que L E I B N I T Z haba plagiado
al c'ebre sabio ingls. F A T I O era un gran matemtico, pero demostr
ser algo desequilibrado en sus extraordinarias manifestaciones de fanatismo religioso.
(3) J U A N K E I L L (Edimburgo 1671-1721), era doctor en medicina y fu profesor de la Universidad de Oxford y socio de la Sociedad
Real de Londres. Fu sobre todo, su acusacin, que decidi a L E I B N I T Z
a protestar.

ANALES Dlt LA UNIVERSIDAD

33*)

Considerada en conjunto, la obra de Newton es una


obra genial y magnfica, y todas las ciencias, durante los
dos siglos que nos separan de ella, han sentido directa o indirectamente su poderosa influencia. Es en Holanda, con
BOERHAAVE,
S'GRAVESANDE
y MUSSCHENBROEK, que la obra de Newton fu mejor interpretada
y ms rpidamente aceptada en el continente europeo. Francia, el centro cientfico ms importante de la poca, tard"
en admitir y an en conocer la obra de Newton a la cual
los sabios, imbuidos de las ideas cartesianas, se oponan por
sus discordancias con la fsica de D E S C A R T E S , tales como
la admisin del vaco, o el concepto newtoniano de la atraccin universal considerado por los cartesianos como una
fuerza ocuta y un retroceso a la escolstica en oposicin
con la hiptesis mecnica de los torbellinos sostenida por
D E S C A R T E S . Pero bien pronto muchos sabios como
D ' A L E M B E R T , el abate N O L L E T , la Marquesa de CHAT E L E T propagaron los conceptos newtonianos en Francia
y tuvieron un aliado en Voltaire.

ROEMER
(1644-1710)

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Velocidad de la luz. Anteojo
meridiano. Termmetro.

El astrnomo dans, O L A V O R O E M E R , naci en


Aarhuns en 1644 y muri en Copenhague en 1710.
Fu discpulo de E R A S M O B A R T H O L I N , su celebre compatriota del que hemos hablado anteriormente, y
demostr tener disposiciones especiales para las ciencias
exactas. En 1671, conoci a P I C A R D en Uraniburgo donde ste se preocupaba en determinar la posicin exacta del
lugar para la mejor comprensin de los trabajos de T Y C H O
BRAHE.
R O E M E R , que se haba ocupado mucho del estudio de
la obra de B R A H E , fu un til colaborador de P I C A R D , y

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340

ANALES D LA UNIVERSIDAD

ste, que dos aos antes haba hecho venir a Cx\SSINI a


Francia, decidi al joven astrnomo dans a acompaarlo a Pars. All, R O E M E R fu nombrado enseguida
profesor de matemticas del delfn y miembro de la Academia de Ciencias, en muchos de cuyos trabajos tom parte. Entre ellos, recordaremos una medida de la propagacin
del sonido que realiz con H U Y G H E N S , P I C A R O y CASS I N I y que hemos citado anteriormente.
En 1681, abandon Pars al mismo tiempo que lo haca H U Y G H E N S y por la misma razn: las persecuciones
a los protestantes, preludio de la Revocacin del Edicto de
Nantes.
Fu nombrado entonces profesor de matemticas de
la Universidad de Copenhague, director del Observatorio,
director de la casa de Moneda, inspector de arsenales y puestos, consejero de Estado y, en 1705, fu elegido burgomaestre de Copenhague, fecha en que dej de ocuparse de
ciencias.
Dos aos ms tarde, fu atacado de una dolorosa enfermedad que puso fin a su vida en 1710.
Les hechos que perpetan su nombre son el descubrimiento del mtodo astronmico de medida de la luz y el
invento del anteojo meridiano.
C A S S I N I fu el primero en observar ciertas desigualdades que se reproducan peridicamente en el movimiento
de los astros y las atribuy, en 1675, ^1 tiempo que la luz
demora en recorrer la distancia que nos separa de ellos.
R O E M E R hizo con l numerosas observaciones sobre el
primer satlite de Jpiter y, convencido de que la luz no se
propaga instantneamente como lo creyera D E S C A R T E S ,
sino que necesita tiempo para recorrer los espacios celestes,
imagin, en 1676, un mtodo que permita medir la velocidad de esta propagacin, mientras que C A S S I N I repudiaba su propia idea y dejaba a R O E M E R toda la gloria
del descubrimiento. Cuando la Tierra y Jpiter se encontraban del mismo lado del Sol, observ el momento en que
el primer satlite de este planeta penetraba en su cono de
sombra. Ahora, como conoca la velocidad de este sat-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

341

lite de Jpiter y la de la Tierra, le fu fcil calcular pn


qu momento se deban observar eclipses del satlite, cuando la Tierra y Jpiter se encontraran en puntos diametralmente opuestos con respecto al Sol. Not que el fenmeno
no pareci realizarse sino 986 segundos despus de lo calculado y atribuy este retraso a la diferencia de distancia
que la luz deba recorrer en este caso, diferencia igual al
dimetro de la rbitra terrestre o sea unos 340 millones de
kilmetros. Si la luz demora 986 segundos en recorrer una
distancia de '304 millones de kilmetros, es que su veloci(Jad es de unos 308.316 kilmetros por segundo.
En el mismo ao, R O E M E R present sus clculos a la
Academia de Ciencias y recibi numerosos ataques de los
partidarios de la teora cartesiana de la propagacin instantnea de la luz; pero H U Y G H E N S y N E W T O N , sus '
dos grandes contemporneos, defendieron sus resultados,
pues ambos encontraban en ellos un argumento a favor de
su teora de la composicin de la luz. En 1727, B R A D L E Y
imagin otro mtodo astronmico de medida de la velocidad de la propagacin de la luz. En 1849, F I Z E A U lleg
a medirla por un mtodo fsico y obtuvo el valor de 313.300
km/seg. Tendremos ocasin de ocuparnos de otras medidas al hablar de D E L A M B R E , ARAGO, F O U C A U L T ,
CORNU, M I C H E L S O N , N E W C O M B y otros.

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Adems de su determinacin de la velocidad de la luz,


de su invento del anteojo meridiano y de su participacin
en la determinacin de la velocidad del sonido, debe agregarse que segn descubrimientos recientes de la Historia de Ciencias Roemer hubiera sido el precursor inmediato de F A H R E N H E I T en los grandes descubrimientos termomtricos realizados por este sabio, pues Roemer
parece haber construido termmetros de precisin en 1703.
que hizo conocer a F A H R E N H E I T cuando ste vivi en
su casa en el ao 1708. ( T )

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(1) "Hist. de la Phys." de HOPPE, pg. 224.

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LEIBNIZ ( I )

(1646-1716)

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Su mtodo. La fuerza viva y su


conservacin en todos los procesos mecnicos. L,a mnada. Niega
el vaco. Mquina de calcular. Barmetro aneroide. Chispa elctrica.
El frotamiento.

RODOLFO GUILLERMO LEIBNIZ (o Leibnitz):


matemtico, filsofo, historiador y diplomtico, naci en
Leipzig en 1646 y muri en Hannover en 1716.
Leibniz no es propiamente un fsico, pero, por pequea que fuese su obra en esta ciencia, nos serviria de pretexto para dar un breve bosquejo de la vida de este gran con temporneo de HUYGHENS y de NEWTON y hablar de
su obra matemtica v "fsico-filosfica".
Con Leibniz volvemos a encontrar uno de esos espritus enciclopdicos que todo lo entienden, todo lo profundizan con asombrosa facilidad. n sus primeros estudios
ley a los autores antiguos cuyas obras encontraba en la
biblioteca de su padre', profesor de moral de la Universidad
de Leipzig. Estudi sucesivamente en su ciudad natal con
THOMASIUS, en Jena con WIGEL, en Leipzig, donde
recibi los ttulos de bachiller y licenciado en ambos derechos,
y en Altdorf donde recibi el grado de doctor (1666). Antes
de esa fecha ya haba publicado varias obras como su "Principio de Individuacin" (1663) y "Arte Combinatorio"
(1666), en que se propona buscar en las matemticas un
mtodo p a r a poder establecer u n a ciencia universal. Poco
despus, fuese a Nuremberg, donde se ocup algn tiempo
de alquimia y conoci al barn de Boineburga que lo hizo
entrar en la vida poltica y nombrar Primer Consejero del
Elector de Maguncia (1670). Mientras tanto, public obras
de derecho, poltica y filosofa. Comunic a la Academia de
Ciencias de P a r s su " T e o r a del movimiento abstracto"
( 1 6 7 1 ) y a la Sociedad Real de Londres la " T e o r a del mo(1) Lase el pequeo compendio "Leibnitz" por PAUL ARCHAMBAULT (Edit. Louis Michaud, Pars).

ANAtES DE LA UNIVERSIDAD

343

vimiento concreto" (1671), que son dos obras de fsica en


que quiso hacer entrar en la ciencia cartesiana algunas ideas
metafsicas, como el esfuerzo, el alma, la fuerza, y demostr que, para concebir el Universo, no basta, como lo hizo
D E S C A R T E S , recurrir a la extensin y el movimiento,
sino que deben concebirse ideas para explicar las causas
del mismo movimiento, ideas que encontraba en la metafsica.

LEIBNIZ
Desde aqu podemos vislumbrar la influencia de Leibniz en fsica. D E S C / \ R T E S haba repudiado los conceptos metafsicos de los antiguos y tentaba explicar toda la
naturaleza por el racionalismo y el mecanismo. Leibniz admita la exactitud de ciertos principios cartesianos, pero
consideraba indispensable devolver a la ciencia, ciertas nociones que estos haban excluido.
En 1672, fu a Pars con el vano propsito de desviar las ambiciones de Luis X I V fuera de Europa, pin-

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344

ANALES D; LA UNIVERSIDAD

tndole con atractivos colores, las bellezas de una expedicin a Egipto. Fracas en sus proyectos polticos, pero tuvo relaciones amistosas con grandes sabios como H U Y CxHENS y T S C H I R N H A U S E N ( i ) , que le comunicaron interesantes conceptos de matemticas; C L E R S E L E I E R
y P E R I E R , el cuado de PASCAL, que le ensearon los
manuscritos inditos de este gran sabio francs y de D E S C A R T E S ; y discuti con los filsofos A R N A U L D , H U E T ,
M A L E B R N C H E y otros grandes eruditos. En 1673 viaj por Inglaterra, que despus de Francia era el principal
centro cientfico del mundo; conoci all a N E W T O N ,
B O Y L E , W A L E I S , GREGORY, B A R R O W , H O O K E ,
W R E N , C O E L I N S , y fu elegido individuo de la Sociedad Real.
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En esa poca muri su protector, el elector de Maguncia, pero el duque de Brunswick-Luneburgo le seal una
pensin que le permiti quedarse en Pars hasta 1676, ao
en que volvi a Alemania para ocupar el puesto de bibliotecario en Hannover, que le haba otorgado su nuevo protector. Desde ese momento se ocup ms activamente que
nunca de la poltica interior y exterior de Alemania, se inmiscuo en todas las cuestiones religiosas y polticas de Europa, propuso expediciones a Carlos X I I y a Pedro el Grande, y empez la redaccin de sus "Anales de Brunswick"
sin abandonar sus estudios cientficos. En 1683, public
su "Discurso de Metafsica"; estudi ms profundamente,
amplific y corrigi la fsica de D E S C A R T E S y especialmente su teora de los choques, dando la frmula de la
conservacin de la fuerza viva (que hoy llamamos "energa
cintica" como la bautizara K E L V I N ) , como lo haban

(1) TSCHIRNHAUSEN. El fsico y matemtico alemn WALTER DE TCHIRNHAUSEN naci en Kieslingswalde, en Silesia, en
1651, y muri en Dresden en 1708. Despus de recibir una buena educacin en Alemania, termin sus estudios en Leiden y realiz viajes en
Italia, Inglaterra y Francia. Fu miembro de la Academia de Ciencias, a la que present espejos ustorios cuyo poder maravillaba. Tom parte contra Francia en las guerras de Holanda. Estableci tres grandes fbricas de vidrio en Sajonia y se dedic a la fabricacin de espejos
y lentes.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

545

hecho W R E N y H U Y G H E N S , en Inglaterra. Veamos cmo se expresa al respecto, en esa obra:


" Frecuentemente nuestros nuevos filsofos se sirven de esta regla famosa de que Dios conserva siempre la misma cantidad de movimiento en el mundo.
En efecto, es muy plausible y antes yo lo tenia por
indudable. Pero desde entonces he reconocido en qu
consiste la falta. Es que el seor D E S C A R T E S y
muchos hbiles matemticos o han credo que la cantidad de movimiento, es decir, la velocidad multiplicada por la magnitud (masa) del mvil es exactamente la fuerza moviente o, para hablar geomtricamente, que las fuerzas estn en razn compuesta
de las velocidades y de los cuerpos.
" Ahora bien, es l0uy razonable que la misma
' fuerza se conserve siempre en el Universo. . . Ellos
' han credo que lo que se puede decir de la fuerza, po' dra, decirse tambin de la cantidad de movimiento.
' Pero, para mostrar la diferencia, yo supongo que un
' cuerpo que cae de una cierta altura adquiere la fuer' za suficiente para volver a su punto de* partida, si
' su direccin lo lleva y siempre que no encuentre al' gn impedimento; por ejemplo: un pndulo subira
' perfectamente a la altura de la que descendi si la
' resistencia del aire y algunos otros pequeos obtcu' los no disminuyeran un poco su fuerza adquirida.
' Yo supongo tambin que se necesita tanta fuerza pa' ra elevar un cuerpo A de una libra de peso a una al' tura CD de cuatro toesas como para elevar otro cuer' po B de cuatro libras a una altura E F de una toesa.
' Todo esto lo admiten nuestros nuevos filsofos. Es,
' pues, claro que el cuerpo A, habiendo cado de la al' tura CD, ha adquirido tanta fuerza como el cuerpo
' B cado de la altura E F , pues el cuerpo B habiendo
'-llegado en F y teniendo all la fuerza de subir has' ta E (en virtud de nuestra primera suposicin) tie' ne por consiguiente la fuerza suficiente para llevar
' un cuerpo de cuatro libras, o sea su propio peso, a

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346

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

la altura E F , de una toesa. Lo mismo, el cuerpo A,


habiendo llegado a D y teniendo all la fuerza de
subir hasta C, tiene fuerza para llevar un cuerpo
de una libra, o sea su propio peso a la altura CD, de
cuatro toesas. As pues, (y en virtud de nuestra segunda suposicin) la fuerza de estos dos cuerpos es
igual. Veamos ahora si la cantidad de movimiento
es tambin la misma de un lado y de otro; pero es
all donde nos sorprenderemos de encontrar una diferencia grandsima. G A L I L E O ha demostrado que la
velocidad adquirida en la cada CD, es doble de la velocidad aquirida en la cada E F aunque la altura sea
cudruple. Multipliquemos, pues, el cuerpo A, que
es como i, per su velocidad, que es como 2, y el producto o "cantidad de movimiento" ser como 2. Por
otra parte multipliquemos el cuerpo B, que es como
4, por su velocidad, que es como i, y el producto o
cantidad de movimiento" ser como 4. Ea cantidad
de movimiento del cuerpo A en el punto D es pues,
la mitad de la cantidad de movimiento del cuerpo B
en el punto F y sin embargo, sus fuerzas son iguales.
Hay, pues, aqu, una diferencia entre la "cantidad
de movimiento" y "la fuerza" y esto es lo que quera demostrar".
Con este sencillo ejemplo es fcil ver que para que la
fuerza de los dos cuerpos sea igual, basta multiplicar su masa por el cuadrado de su velocidad y se encuentra as el valor de la "fuerza viva", trmino introducido por Leibniz,
as como el teorema de su constancia en todos los procesos
mecnicos, concepto discutido por todos sus contemporneos.
En general, los sabios italianos y alemanes defendan a Leibnitz, que tena en B E R N O U L L I uno de sus ms valiosos
partidarios. La discusin fu violenta y hasta V O L T A I R E
actu en el bando cartesiano; pero, en 1748, D ' A E E M B E R T
en su "Tratado de Dinmica" puso las cosas al punto y termin la contienda.
El establecimiento del principio de conservacin de la
fuerza viva por Leibniz marca, ms an, que el de con-

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ANALES D LA UNIVERSIDAD

547

servacin de la cantidad de movimiento de D E S C A R T E S ,


una fecha importante en la historia de los orgenes del principio de la conservacin de la energa y por consiguiente
de la Termodinmica y de la Energtica. Vemos, en efecto, que Leibniz introduce, adems, lo que llama la "accin
motriz" y la "accin latente". Segn l, si la accin motriz
parece perderse en ciertos casos, es que los movimientos
sensibles son transformados en movimientos moleculares.
"No se podra enunciar ms claramente la hiptesis que ha
sido el origen de la teora mecnica del calor ( i ) . " Adems
de esta afirmacin de P O I N C A R E , veamos como, ya en
1740, la M A R Q U E S A D U C H A T E L E T (2) desarrollaba la idea de Leibniz en sus "Instituciones de Fsica".
Despus de explicar la conservacin de la fuerza viva en
los choques de cuerpos elsticos, fenmeno en que la restitucin de la fuerza viva perdida por uno de los cuerpos es
evidente, la sabia marquesa agrega:
" En cuanto a lo que pasa entre cuerpos incapaces
de restitucin, es este un caso en que no es fcil seguir
a la fuerza viva porque ha sido consumida en desalojar las partculas del cuerpo, en vencer su coherencia, en romper su contextura, en tender tal vez
los resortes que estn entre sus partes, y. . . quin
sabe en que ms!
" Pero lo que es seguro, es que la fuerza no pere" ce. Puede parecer que se pierda, pero siempre se vol" vera a encontrar en los efectos que produce, si se
" pudiera siempre descubrir estos efectos".

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"
"
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En. 1684, Leibniz . escribi su "Nuevo mtodo para


mximos y mnimos" obra completa del clculo infinitesi(1) H. POINCARE. "Le^ons sur la hermodynamiquc", pg. 7.
(2) EMILIA EE TONNELIER DE BRETEUIL, MARQUESA
DU CHATELET (Pars 1706-Luneville 1749) fu una mujer de gran
erudicin, pero de vida licenciosa. Tradujo varias obras de NEWTON
y se recuerdan sus "Instituciones Fsicas" (1740) y su "Respuesta a
MAIRAN sobre las fuerzas vivas" (1741). VOLTAIRE fu uno de
sus amantes.

348

ANALES D LA UNIVERSIDAD

mal, que haba ideado en Pars hacia 1676 (vase N E W T O N ) . En 1700, fu asociado a la Academia de Ciencias
de Pars y en el ao siguiente elegido Presidente perpetuo
de la Academia de. Ciencias de Berln, recin fundada.
Despus de muchas importantes obras de geometra y
filosofa, public, en 1714, la "Monadologa" en que acab de explicar la constitucin de la materia por la teora de
la "mnada". La mnada, tomo de"" energa, punto material sin extensin, centro metafsico de la fuerza, causa
del movimiento, fu considerada indispensable por Leibniz para agregar al mecanismo de D E S C A R T E S , que no
es ms que estudio de los efectos visibles de los fenmenos, el dinamismo que es la causa, el origen mismo, del mecanismo. Pero encontramos en la obra misma de Leibniz
explicaciones suficientemente resumidas para poder reproducirlas aqu. Vemos en su "Sistema Nuevo de la Naturaleza" las lineas que siguen :
" ^^o estoy dispuesto a hacer justicia a los moder" nos" dice el filsofo refirindose a los partidarios
del mecanismo cartesiano, "sin embargo, encuentre
" q u e han llevado demasiado lejos la reforma; como
" cuando confunden las cosas naturales con las artificiales por no tener ideas bastante grandes de la
" majestad de la Naturaleza. Conciben que la nica
" diferencia que hay entre sus mquinas y las nuestras
" es la que existe de lo grande a lo pequeo. Yo creo que
" esto no es dar una idea bastante digna de ella y nues" tro sistema es el nico que hace conocer, al fin, la
" verdadera e inmensa distancia que hay entre las me" ores producciones y mecanismos de la sabidura di" vina y las ms grandes obras maestras del arte de
" u n espritu limitado; esta diferencia no consiste so" lamente en el grado sino en el gnero misrio".
Despus de considerar necesaria la existencia de unidades simples indivisibles para formar la materia compuesta, dice:

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ANALES DE LA UNIVE^RSIDAD

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" Los tomos de materia son contrarios a la ra'' -^n, adems estn an compuestos de partes, pues
' -a unin in\'encible de una parte con otra (si esto pu'* diera concebirse o suponerse con razn) no destru' ra de ningn modo su diversidad. No hay ms que
" l o s tomos de "substancia", es decir: las unidades
' reales y absolutamente desprovistas de partes, que
" sean las fuentes de las acciones y los primeros princi" pos absolutos de la composicin de las cosas y como
" los ltimos elementos de anlisis de las substancias.
" P o d r a n llamarse "puntos metafsicos"; tienen algo
" de vital y una especie de percepcin y los puntos ma'' temticos son su punto de vista para expresar el un" verso".
Y explica mejor an su idea de la mnada en otra
parte de la misma obra:

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" A pesar de que yo sea uno de los que han es" tudiado mucho las matemticas, no he dejado de me"(litar sobre la filosofa desde mi juventud; pues me
"pareca siempre cfue era posible esta'blecer en ella
" algo slido per medio de demostraciones claras. Yo
" haba penetrado mucho en el pas de los escolsti" eos cuando las matemticas y los autores modernos
" me hicieron salir de l, an muy joven. Su hermoso
" modo de explicar la naturaleza mecnicamente me en" cant y yo despreciaba con razn el mtodo de los
" que no emplean ms que formas, o facultades que
" no ensean nada. Pero desde entonces, habiendo tra-

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tado de profundizar los principios mismos de la mecanica para dar razn de las leyes de la naturaleza que
la experiencia hace conocer, me di cuenta de que la
sola consideracin de una masa con extensin no basta y que se debe emplear todava la nocin de fuerza, que es muy inteligible a pesar de que sea metafsica. Al principio, cuando me haba librado del yugo de A R I S T T E L E S , haba admitido el vacio y
los tomos, porque es lo que llena mejor la imagina-

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350

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

' ' c i n ; pero habiendo cambiado de idea despus de


" muchas meditaciones, me di cuenta de que es posible
" encontrar los principios de una verdadera unidad en
" la materia sola, o en lo que no es ms que pasivo,
" pues todo en ella no es ms que coleccin o amonto" namiento de partes al infinito. Para encontrar estas
" unidades reales fui obligado a recurrir a un tomo
" formal pues mi ser material no podra ser a la vez
" material y perfectamente indivisible o dotado de una
" verdadera unidad. Fu necesario pues, volver y re" habilitar las formas substanciales, tan criticadas hoy,
" pero voher a ellas hacindolas inteligibles y separan" do el uso que de ellas se debe hacer, del abuso que
" se ha hecho. Yo encontr pues que su naturaleza con" siste en la fuerza y que deban concebirse a imita" cin de la nocin que tenemos de las almas".
Estas pocas lneas nos muestran claramente la idea
primordial del gran filsofo alemn: La materia debe tener
una unidad, pues sino no puede concebirse su existencia.
D E S C A R T E S tiene razn en decir que el tomo, como lo
concibi D E M O C R I T O , no puede ser unidad, pues siendo
materia debe ser divisible. Entonces debe concebirse otra
unidad, inmaterial, y para esto deben rehabilitarse algunas
de las ideas metafsicas que los cartesianos repudiaron por
completo; la mnada es esta unidad; es un punto fsico, sin
extensin, cuyo concepto es parecido al que tenemos del
alma; es un centro de energa, de accin. Estas ideas tienen
un inters muy especial en esta poca en que hemos llegado
a un punto de la ciencia que nos obliga de nuevo a cambiar
nuestro concepto de la constitucin ntima de la materia en
que algunas de las teoras e hiptesis cientficas modernas
tiene cierta relacin con el concepto metafsico de Leibniz.
Estaba de acuerdo con D E S C A R T E S en cuanto a la
imposibilidad de la existencia de un vaco absoluto y deca:
" Se me objeta el vaco inventado por G U E R I C K E
"de ]\agdeburgo, que se hace bombeando el aire de

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

451

" un recipiente y se pretende que hay verdaderamente


" vaco perfecto o espacio sin materia, en parte al me" nos, en este recipiente. Les peripatticos y los carte" sianos, que no admiten el verdadero vaco, han con" testado a este experimento de Guericke tanto como
" a l de T O R R I C E L L I de Florencia (que vaciaba el
" aire de un tubo de vidrio por medio de mercurio)
" que no hay ningn vaco en el tubo o en el recipien" te, ya que el vidrio tiene poros pequeos por los cua" les los rayos de luz, los del imn y otras materias
" muy delgadas pueden pasar y yo soy de la misma
" opinin. . . "
Citemos an : el invento de Leibniz de una mquina de
calcular, inspirada en la ([ue hizo PASCAL, pero que tena sobre sta la ventaja de multiplicar y dividir en vez de
slo servir para adiciones y sustracciones como la del sabio
francs; la idea del barmetro aneroide que expres en una
carta a P A P I N en l g / , no siendo construido este aparato
sino en 1844 por V I D ! ; las experiencias que realiz Leibniz con una mquina elctrica que le remitiera G U E R I C K E
y de la cual fu el primero en sacar una chispa elctrica
lo que asombr al mismo G U E R I C K E ; su estudio del frotamiento en que distingui el frotamiento de deslizamiento
del frotamiento de rodadura.
En 1716, Leibniz muri en Hannover. casi abandonado por sus protectores, y la Academia de Ciencias de
Pars fu la nica que supo recordar con un elogio al gran
sabio cuya muerte hubiera, de otro modo, pasado completamente inadvertida. Este elogio fu pronunciado por F O N -

TENELLE ( O . sobrino de CORNEILLE.

(1) F O N T E N E L L E naci en Run en 1657 y muri en Pars en


1757. Fu literato y sabio y form parte de la Academia Francesa y de
la Academia de Ciencias. En esta ltima asociacin hizo durante cuarenta aos los elogios de los miembros desaparecidos y redact una interesante historia de sus trabajos. Se ocup mucho de cuestiones astronmicas, pero siempre prevaleci en l el escritor.

552

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

PAPIN
(1647-1714)
La mquina neumtica. La marmita y la vlvula de seguridad.
Mquina de vapor, de mbolo y
vlvula. Perfeccionamiento t la
mquina de Savery. Bote de vapor.

D I O N I S I O P A P I N naci en Blois en 1647 Y muri


en Marburgo, poco despus de 1714Su padre, que era mdico protestante, le hizo hacer
sin embargo sus primeros estudios, en el colegio de los Jesutas en su ciudad natal, pero le hizo ingresar en la Universidad protestante de Angers- (1662), donde recibi el
ttulo de doctor en medicina (1669).
En 1672, Se instal en Pars donde ejerci su profesin
y colabor con H U Y G H E N S en sus experimentos sobre
la fuerza explosiva de la p l v o r a ( i ) .
Tres aos ms tarde public su primera obra "Nuevos experimentos para hacer el vaco", en que describe varios perfeccionamientos de la mquina neumtica, pero poco despus abandon de repente Francia, perseguido sin
duda por los catlicos, y se refugi en Inglaterra donde
B O Y L E lo asoci a slis trabajos.
El gran sabio ingls apreciaba en su justo valor los
mritos de su joven colaborador y le atribuy en sus obras
una buena parte de sus investigaciones sobre el vaco y
de los perfeccionamientos de las mquinas neumticas.
Papin public, en Londres en 1681, y en Pars en 1682,
su "Modo de reblandecer los huesos y de cocer toda clase
de manjares en muy poco tiempo y con muy poco gasto",
obra en la que describe por primera vez la famosa "marmita" basada en la observacin de B O Y L E de que la presin eleva el punto de ebullicin. La vlyula de seguridad
de que est provista, est formada por una especie de pis(1) En 1680, HUYGHENS hizo conocer a la Academia de; Ciencias una mquina de plvora que puede ser considerada mmn la primera
mquina provista de un cilindro y de un pistn, y cuyo principio es exactamente el mismo que el de la mquina construida por PAPIN hacia 1687.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

355

ton en cuyo mbolo descansa una palanca, a lo largo de la


cual se hace correr una pesa para aumentar o disminuir
la fuerza que debe ejercerse en el interior de la marmita
para levantar el pistn; de modo que, para evitar una explosin, la vlvula deja escapar el vapor tan pronto como su
tensin pase' del lmite determinado por la posicin de la
pesa en la palanca.
El invento de la marmita dio a su autor cierta celebridad y le abri las puertas de la Sociedad Real; en la
historia de la mquina de vapor marca la importante fecha
del invento de la vlvula de seguridad .

PAPIN
De 1682 a 1684, Papm estuvo en V^enecia, donde tena un puesto en una sociedad cientfica que acababa de
fundarse. No encontrando en esa ciudad suficientes recursos, quiso volver a Francia, pero la Revocacin del Edicto
de Nantes se lo impidi. Fu a Londres y continu su colaboracin con BOYLE, con quien public, en 1687, "Una
continuacin al nuevo digeridor de huesos" en que se encuentra la descripcin de una nueva mquina neumtica
con platina y campana de vidrio, dos cuerpos de bombas y
21! Sclmrmann.Historia de la Fsica.

354

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

vlvulas en vez de llaves, llaves que adems Papin haba


perfeccionado dndoles una doble perforacin (1674). ( r )
En 1687, el landgrave de Hesse-Cassel, Carlos, le ofreci una ctedra de matemticas en Marburgo, donde parte
de su familia se haba refugiado despus de la Revocacin
del Edicto de Nantes. En esa poca, los fsicos estaban
preocupados por un gran problema: se trataba de construir
una mquina en que la fuerza motriz fuera la presin atmosfrica, y Papin, interesado por todas las cuestiones fsicas y mecnicas, present una solucin. Aprovech los
experimentos sobre la fuerza de explosin de la plvora
que haba hecho con H U Y G H E N S y trat de realizar y
perfeccionar la mquina que haban ideado. Imaginaba as
su funcionamiento: Una cantidad de plvora inflamada debajo del pistn del cilindro provoca la expansin del aire
que se escapa por una vlvula, dejando en el interior una
rarefaccin suficiente para que la presin atmosfrica exterior haga bajar rpidamente el pistn.
No tuvo xito con esta mquina y se puso a reflexionar en el modo de reemplazar la fuerza de explosin de la
plvora y eligi la expansin del vapor. Construy entonces un cilindro en cuyo fondo pona un poco de agua y.
acercndolo y alejndolo alternativamente del fuego, el vapor haca subir el pistn por su fuerza de expansin, y la
presin atmosfrica externa lo haca bajar a medida que el
vapor se condensaba ( 2 ) .
En 1690, describi esta primera mquina de vapor con
pistn, en su obra ''Nueva manera de producir fuerzas motrices considerables con poco gasto'', y aconsejaba su uso
(1) Este perfeccionamiento se atribuye errneamente a S E N G U E R D
(1646-1724), que slo lo utiliz en 1681.
(2) Debe recordarse que, en 1678, J E A N H A U T E F E U I L E E haba propuesto una mquina en que se aprovechaba alternativamente la
evaporacin y la condensacin del alcohol. Este Hautefeuille era hijo de
un panadero de Orleans, ciudad en que naci en 1647 y muri en 1724,
y donde fu adoptado por la duquesa -de Bouillon, que lo hizo estudiar y
entrar en la Iglesia. Fu un gran mecnico e ide, como H U Y G H E N S .
mquinas accionadas por la explosin de la plvora. No debe ser confundido con el qumico del siglo XIX, de mismo apellido.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

355

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sobre todo para elevar agua, pero con la seguridad de que
podra transformarse el movimiento rectilneo en circular y
llegar a utilizarse como motor para toda clase de mquias, como para "arrojar bombas, hacer marchar navios",
etc. Este invento tuvo muy poco xito y apenas algunos
sabios se dignaron hacer notar sus defectos.
n 1705, L E I B N I Z le mand una descripcin de la
mquina que S A V E R Y haba inventado en 1698 y que
haba explicado, en 1702, en su obra "El Amigo del Minero''. Papin le aport varios perfeccionamientos y construy con ella un bote a vapor que fu destruido antes de ser
conocido.
Se ha discutido la veracidad de este hecho y muchos
autores consideran improbable que Papin haya realizado
este proyecto. Reconocerlo, sera demostrar que Papin mismo no conoca la superioridad de su mquina de vapor con
pistn sobre la de S A V E R Y , pues el motor del barco consista, sencillamente, en una mquina que elevaba el agua
del ro a cierta altura para dejarla caer sobre una rueda de
paletas.
Papin habra hecho, en 1707, experimentos satisfactorios cerca de Cassel, con la intencin de bajar el Fulda,
seguir el Weser hasta Bremen, para ir de all a Inglaterra;
pero el derecho de pasar por el Weser le fu rehusado por
el elector de Hannover, y unos boteros, que crean ver en
esta mquina un serio rival para su oficio, la destrozaron
durante la noche. An admitiendo con esta narracin que
Papin haya construido este barco, antes de declararlo fundador de la navegacin a vapor, tendran que refutarse los
argumentos de los autores espaoles, que reclaman este hoor para su compatriota BLASCO D E GARAY ( i ) .
(1) BLASCO DE GARAY. Vivi en la primera mitad del siglo
XVI; era probablemente oficial de la marina espaola, pero poco o nada
se sabe sobre su vida. Algunos autores espaoles tienen fe en ciertos documentos que se dice provienen del archivo de SIMANCAS, y segn los
cuales este mecnico habra presentado al Emperador Carlos V la descripcin y los planos de una aplicacin de la fuerza del vanor para reemplazar las velas y los remos de los barcos y en el ao 1543 habra realizado experimentos enteramente satisfactorios en el puerto de Barcelona, por los cuales el Emperador habrale concedido una gratificacin de

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356

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Descorazonado por su fracaso, Papin se fu a Inglaterra, pero su gran amigo BOYLF, haba muerto, y fu en
\'ano que durante siete aos pidi recursos para poder construir su barco de vapor. En el ltimo grado de miseria, vol\-i a reunirse con su familia en Alemania y, despus de
de esta fecha de 1714. nada se sabe acerca de l, pero se
supone que muri en el mismo ao de su vuelta. Y
" fu as'' dice H O P P E " que el progreso de la
''civilizacin fu retardado 100 aos".
La vida de Papin fu llena de decepciones y de miseria; no conoci la gloria, pues fu nuicho despus de su
nuierte. cuando, a. fines del siglo X V I I I , la mquina de
vapor se vulgariz y transform completamente las condiciones de la industria, que se empez a averiguar a quienes se deba este inmenso progreso, y que se record con
respeto el nombre de este pobre sabio, casi ignorado.

200.000 maravedes y otras mercedes. Pero no se sabe en qu consista el


invento de Garay y la nica prueba de que era una aplicacin del vapor,
es que algunos testigos certificaron haber visto, aunque no les fu permitido acercarse, una enorme caldera por donde sala vapor de agua.
No son menos los autores espaoles que, despus de estudiar cuidadosamente los documentos del archivo, han llegado a la conviccin de que su
invento consistira, sencillamente, en reemplazar los remos y las velas
por ruedas de paletas accionadas desde el interior del barco por marinos,
^r. M E N E N D E Z Y P E L A Y O en su obra "La Ciencia Espaola" dice:
"No incluyo a Blasco de Garay, a quien erradamente se ha supuesto inventor de la aplicacin del vapor a la navegacin. Vase demostrado lo
contrario en la "Memoria" publicada sobre este asunto por D. J. Rubio
y Ors." A R A G O en su "Noticia histrica sobre la mquina de vapor",
rechaza toda participacin de Garay en el invento de la navegacin a vapor, porque no atribuye fe a documentos que no fueron impresos, porque
no se encuentra tampoco en ellos la prueba de que era el vapor que
accionaba el barco y, en fin porque, si estas dos razones no fueran suficientes, la mquina de Garay podra ser ima eolipila. Vase, en fin,
la biografa de Garav en "La Ciencia y sus Jlombrcs" de FIGUIERi,
T. i n , pg. 645.

ANALES Di LA UNIVERSIDAD

557

SAVERY
(1650-1715)
Su mquina de vapor 'Bomba
de fuego".

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TOBAS S A V E R Y , naci en Shilston (Devonshire)


en 1650, y muri en 1715- Perteneca a una distinguida familia, recibi buena educacin y se hizo ingeniero militar; esto es ms o menos todo lo que se sabe en cuanto a
su vida y no con mayor certeza, pues algunos autores dicen que era obrero de mina y que lleg a ser capitn de
marina.
En 1698, construy una mquina de vapor para la elevacin del agua a la que dio el nombre de ''Bomba de fuego"; la present a la Sociedad Real (1699) Y ^^ describi,
considerablemente perfeccionada, en su libro "El amigo del
minero" ( 1 7 0 2 ) . Su forma ms sencilla puede describirse
as: Un recipiente cerrado est puesto en comunicacin con
el exterior por tres tubos: uno, en la parte superior, que
sirve de entrada al vapor producido por una caldera, y los
otros, en la parte inferior, sirven el uno, para la aspiracin del agua de un depsito, y el otro, para la salida del
agua repelida. Estos dos ltimos tubos llevan vlvulas, y
el primero una .llave. Para hacer funcionar la mquina se
hace entrar vapor, que por su fuerza expansiva ejerce presin sobre el agua contenida por el recipiente y sta se escapa por el tubo de salida del cual abre la vlvula, mientras
cierra la vlvula del tubo de aspiracin. Se cierra entonces la llave del tubo de entrada del vapor y se vierte agua
fra sobre el recipiente. El vapor se condensa y se forma
un vaco relativo; la presin atmosfrica exterior cierra la
vlvula del tubo de salida del agua y hace subir el agua del
depsito por el tubo de aspiracin cuya vlvula se abre. La
]0quina est pronta de nuevo para recibir vapor y la operacin se repite. As, pues, este recipiente nico que sirve
de cilindro de vapor, condensador y bomba, constituye toda
la mquina de Savery, cuyo gran perfeccionamiento sobre
las anteriores es la condensacin rpida por enfriamiento
del cihndro.

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558

ANALES D LA UNIVERSIDAD

Para dar mayor rendimiento, Savery empleaba varios


cilindros cuyos tubos correspondientes se unian en uno solo
y llegaba as a elevar el agua con tanta rapidez que la
"bomba de fuego" pudo ser empleada para el desage de
las minas. En la historia de la mquina de vapor, Savery es un continuador de ^VORCESTER y el contemporneo de P A P I N .
Despus de la muerte de Savery, esta mquina fu perfeccionada por D E S A G U L I E R S ( i ) , B L A K E L Y , RIGL E Y y otros.

SAUVEUR
(1653-1716)
Vibracin de cuerdas. Lmites
de perceptibilidad de los sonidos.

P I T A G O R A S fu el primero que trat cientficamente el estudio de las vibraciones sonoras, y durante ms de


dos mil aos, la acstica no progres casi nada. N E W T O N
volvi a introducir las matemticas en esta parte de la f(1) J U A N D E S A G U L I E R S (La Rochela 1683-Londres 1744),
Hijo de protestantes desterrados de Francia por la Revocacin del Edicto de Nantes, fu educado en Inglaterra, donde recibi el ttulo de bachiller en la Universidad de Oxford. Fu profesor de esta Universidad en
reemplazo de K E I L L . Fu capelln del prncipe de Gales e individuo de
la Sociedad Real de Londres. En esta Sociedad public numerosas mememorias sobre fsica y matemticas. Entre ellas son ms conocidas las
que tratan de electricidad, mquina de vapor, resistencia del aire y fuerza
centrfuga. En fsica, fu partidario de N E W T O N , para quien realiz
numerosos experimentos. Eii electricidad, se deben a Desaguliers los trminos de cuerpos "conductores" y "elctricos por s" o no conductores,
sobre los cuales haba realizado interesantes experimentos inspirados por
los de D U F A Y . En 1718, Desaguliers, siguiendo indicaciones de GRAV E S A N D E , construy una mquina de vapor de S A V E R Y perfeccionada, en que disminuy considerablemente el volumen del recipiente,
agreg una vlvula de seguridad de P A P I N a la caldera y reemplaz el
enfriamiento exterior del recipiente, no simplemente por un chorro de
agua fra en el interior, como lo haca N E W C O M E N , sino rociando todo
el interior del cilindro por medio de una especie de roseta de regadera a fin
de producir una condensacin ms rpida del vapor. Con esta mquina
llegaba a elevar diez toneladas de agua a una altura de 27 metros en
una hora.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

559

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sica con su clebre frmula de la propagacin del sonido, y,


fuera de algunas experiencias de F. BACON, en el estudio
especial de las vibraciones de las cuerdas, slo merece ser
citado M E R S E N N E .

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A fines del siglo XVII, se empez a considerar que la


acstica debe ser estudiada cientficamente, no slo para
perfeccionar la msica, sino para abrir a la ciencia un nuevo campo de investigaciones, y entre los sabios que empezaron este importante movimiento, m.erece una mencii.
muy especial, J O S S A U V E U R .
Naci en La Fleche en 1653, y muri en Pars en 1716,
Era liijo de un notario, y fu educado en el clebre colgio de La Fleche, donde tambin se educaron M E R S E N N E
y D E S C A R T E S ; pero en sus primeros estudios, o puda
demostrar sus dotes especiales pues, hasta los seis aos, era
sordo y mudo, y naturalmente muy atrasado. Fuese a Pars para prepararse para la carrera eclesistica, pero abandon su proyecto y se dedic exclusivamente a las matemticas y la fsica. En 1680, fu nombrado maestro de matemticas de los pajes de la Delfina: seis aos ms tarde era
profesor del Colegio de Francia y, en 1696, miembro de la
Academia de Ciencias.

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En 1701, public una memoria en que dice haber descubierto vibraciones transversales de las cuerdas, que no
se producen en toda su longitud, pero que las dividen en
partes determinadas que llam "vientres'' y "nodos" y
producen un sonido ms elevado que llam "sonido armnico" o "sobretono". Para obtener estas vibraciones produca un sonido fundamental, en la cuerda de un monocordio, y mientras vibraba la tocaba en un punto determinado. Crea sinceramente haber sido el primero en observar los sonidos que llam armnicos, pero cuando supo que
los ingleses N O B L E y P I G O T haban reahzado experimentos parecidos en 1677, es decir unos veinte aos antes, no
vacil en abandonar todas sus pretensiones y reconocer los
derechos de sus predecesores. Ejemplos de tal probidad
cientfica no son bastante numerosos en la historia para
que se pueda pasar sin llamar la atencin sobre ellos.

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360

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Trat tambin de encontrar un mtodo para la determinacin del nmero de vibraciones de un sonido. Para
esto propuso a p r o v e c h a r los " g o l p e s " o "pulsaciones", que
se oyen c u a n d o dos tubos de r g a n o d a n notas graves poco
distintas. A t r i b u y j u s t a m e n t e estos golpes a u n a coincidencia y unin peridica de las vibraciones d e los tubos,
debida a la poca diferencia en su n m e r o de vibraciones,
pero el mtodo que propuso para comparar los sonidos a
un tubo de rgano de nmero de vibraciones conocido no
tuvo aceptacin.
Emple su mtodo para determinar los limites de perceptibilidad de los sonidos y obtuvo doce vibraciones por
segundo, para el sonido ms grave, y seis mil cuatrocientos
para el ms elevado.
La importante obra realizada por S A U V E U R tiene
indudablemente mucho mrito, pues fu realizada en un
tiempo en que la acstica era casi desconocida y puede ser
consideraba como el punto de partida de las profundas investigaciones que realizaron ms tarde S A R T I , E U L E R ,
T A Y L O R , C H L A D N I , BERNOULLT, S A V A R T , LAGRANGE, H E L M H O L T Z y otros.

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B E R N O U L L I (JACOBO)

(1654-1705)
El pndulo fsico. Principio di
D'Alembert.

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m.

Como lo hemos dicho en las generalidades sobre el siglo X V I I I , el nombre de B E R N O U L L I evoca el hermoso
recuerdo de una familia de sabios, de una especie de nobleza de intelectualidad, como se suelen encontrar algunos
ejemplos en el curso de la historia de las ciencias.
Los hermanos J A C O B O y J U A N , primeros Bernoulli
que glorificaron su nombre, descendan de una familia originaria de Amberes, que haba tenido que abandonar esta
ciudad . por cuestiones religiosas a fines del siglo XVI, en

ANALES D IA UNIVERSIDAD

361

la poca de la revolucin de los Pases Bajos contra el rgimen espaol que el Duque de Alba impona con fantico rigor.
Fueron astrnomos y matemticos adems de Juan y
Jacobo, que estudiamos separadamente, los tres hijos de
Juan (que se distingue con el nombre de Juan I ) : NICOL S II, D A N I E L y J U A N I I y los hijos de este ltimo
J U A N III y JACOBO II (vase J U A N B E R N O U L L I ) .
En otras ramas del humano saber se destacaron tambin
varios otros miembros de esa gloriosa familia, como J E R N I M O (1745-1829) clebre naturalista, J U A N (17101790) afamado jurisconsulto.
JACOBO B E R N O U L L I , el mayor de los hermanos,
naci en 1654 en Basilea, donde muri en 1705. Realiz
viajes de estudio en Suiza, Francia, Blgica, Holanda e Inglaterra. E^n 1687, fu nombrado profesor de matemticas
de la Universidad de su ciudad natal y se destac de tal
manera que, tres aos ms tarde, la Academia de Ciencias
de Pars lo eligi como miembro, y en 1701 recibi idntico ttulo de la Academia de Berln. Fu, con su hermano
Juan, uno de los primeros que comprendiera y adoptara el
mtodo de L E I B N I Z resolviendo, por medio de l importantes problemas, y fu uno de los fundadores de la teora
de las probabilidades ( 1 7 1 3 ) . Estudi detalladamente la
influencia de la torsin y de la elasticidad del hilo del pndulo. Continu el estudio de H U Y G H E N S sobre el pndulo compuesto, considerado como pndulo matemtico,
acercndose ms que H U Y G H E N S al principio sobre el
cual D ' A L E M B E R T haba de fundar su mecnica y que
lleva su nombre. Agreguemos en fin que JACOBO I BERN O U L L I ya afirm que la ley de B O Y L E ^TARIOTTE
slo es exacta dentro de ciertos lmites.

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562

ANALES D LA UNIVERSIDAD

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\^ARIGNON

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(1654-1722)

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Composicin de fuerzas.
rema de Varignon.

Tco-

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P E D R O \ ' A R I G X O N naci en Caen en 1654 y muri en Pars en 1722.

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p-

Fu miembro de la Academia de Ciencias, y profesor


en el Colegio de Francia y en el Colegio Mazarin.

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Iv,
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Tiene, como su amigo J U A N B E R N O U L L I , el ttulo


de haber sido de los primeros en aceptar y defender las
teoras matemticas de L E I B N I Z , pero su nombre debe
figurar adems, entre los de los grandes renovadores de
la mecnica.

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3.'.

En su "Proyecto de una Nueva Mecnica", que public en Pars en J687, su exposicin es tan rigurosamente
exacta, y tan desprovista de los trminos metafsicos que
en su tiempo abundaban an en el lenguaje cientfico, que
parece una obra moderna.

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I;
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En ella se encuentran : un enunciado claro y en la f orma usual de la composicin de las fuerzas concurrentes por
el paralelogramo de las fuerzas imaginado por S T E V I N ;
un enunciado general del principio de las velocidades virtuales, basado en una comunicacin que le fu hecha por
J U A N B E R N O U L L I ; y el origen de la teora de los momentos, con el famoso "teorema de Varignon" ;

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1^
Ii

" La suma alge1)raica de los momentos de do:


" fuerzas concurrentes, con relacin a un punto toma" do en su plano, es igual al momento de su resul"tante".

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

365

HALLEY
(1656-1742)
Primer mapa de declinaciones.
Auroras boreales. Frmula de distancias focales y de puntos conjugados en tspejos esfricos y lentes. Hipsometra.

E J 3 M U N D 0 H A L L E Y , cuyo nombre pertenece ms


bien a la historia de la astronoma por los grandes progresos que hizo realizar a esta ciencia, debe figurar tambin
entre los fsicos y los matemticos que glorifican la historia.
Naci en Haggerston, cerca de Londres, en 1656 y
muri en 1742, en Greenwich, donde ocupaba la direccin
del observatorio. Hizo rpidos y brillantes estudios en Londres y en Oxford, y contaba apenas veintids aos cuando
la Sociedad Real de Londres lo consider digno de formar
parte de ella. All se hizo amigo de N E W T O N , a quien
convenci de publicar sus famosos ''Principios de filosofa
natural", de H O O K E , de W R E N y de muchos otros grandes sabios. En 1703, reemplaz a W A L L I S en su ctedra
de Oxford; en 1713. fu elegido secretario de la Sociedad
Real; en 1720, reemplaz a F L A M S T E E D en la direccin
del Observatorio de Greenwich; en 1729, recibi el ttulo de
socio extranjero de la Academia de Ciencias de Pars.
Se ha preocupado mucho del magnetismo terrestre,
que, desde G I L B E R T , no haba tenido progresos importantes. Empez por establecer una lista de las declinaciones
magnticas en numerosos puntos del globo, traz el primer
mapa de declinaciones (1700) con las curvas isgonas y
supuso la existencia de cuatro polos magnticos, de los cuales dos seran fijos y dos mviles. Esta teora, que mereci a Halley cierta celebridad, no tiene ahora ms que un
valor histrico ( i ) , y ms interesante para nosotros es saber que el astrnomo ingls fu el primero que descubriera
(1) Esta teora fu todava defejidida por el astrnomo C R I S T B A L
H A N S T E E N (Cristiana 1784-1873). Esta defensa se encuentra en sus
"Investigaciones de Magnetismo Terrestre" que public en 1819. Dos
aos ms tarde este mismo sabio, que era catedrtico de matemticas
en su ciudad natal, descubri la variacin diurna de la intensidad magntica horizontal.

364

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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una relacin entre el magnetismo terrestre y las auroras


boreales. Lleg a este descubrimiento, despus de observar
que una aurora boreal, que, hacia 1716, se extendi sobre
todo el Norte de Europa, tena el vrtice de su arco al oeste
del meridiano y en la direccin de la aguja magntica.
En ptica, dio una frmula general que establece la
relacin entre las distancias focales y las distancias de los
puntos conjugados de los espejos y lentes esfricos. (Ecuacin de Hallev) .
En calor, estudi muy acertadamente el punto de ebuIlicin y la dilatacin de varios lquidos, con el fin de perfeccionar el termmetro, pero aunque realizara observaciones de gran valor, no alcanz su propsito. Halley perfeccion el mtodo de ]\ARIOTTE, para medir las alturas
por medio del barmetro v estableci una frmula de esta
determinacin ( 1 6 8 6 ) .
Este trabajo de Halley es la verdadera base de los mtodos de determinacin de la altura por medio de la variacin de la presin del aire y de su peso especfico. Halley
consider que una pulgada de mercurio corresponde a 900
pies de aire, que en el nivel del mar la presin es de 30 pulgadas pero que si la altura crece en progresin aritmtica,
la presin del aire disminuye en progresin geomtrica.
Estableci as la regla siguiente: Para calcular la altura se
busca la diferencia de los logaritmos de la altura baromtrica de 30 pulgadas y de la altura baromtrica observada
expresada en pulgadas, se multiplica por 900 y se divide
por o'oT44765. Esta regla de Halley no fu tomada muy
en cuenta por sus contemporneos. Seis aos despus de
su muerte (1648), B O U G U E R la volvi a utilizar. E U LER, en 1769, introdujo en ella las principales correcciones
relativas a las variaciones de temperatura.

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Halley estudi al mismo tiempo las causas de las variaciones baromtricas, que daban lugar a las ms extraordiaras explicaciones, atribuyndose ya al mercurio mismo,
ya a una evaporacin de capas de agua subterrneas. MAR I O T T E '(1676) y Halley (1685) las atribuyeron al
viento.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

365

Halley contribuy tambin al establecimiento de los


puntos fijos del termmetro y al estudio del calor radiante.
No nos incumbe hablar aqu de la obra astronmica
que realiz, pero recordaremos que estableci una importante teora de los Cometas que le permiti fijar para el
ao 1759 la vuelta del cometa observado por K E P L E R O
en 1607, que l haba visto en 1682, que muchos recordarn
haber visto en 1911 v que lleva el nombra de "Cometa Hallev".

DKRHAAl
(657-1735)
Influencia del viento sobre la
velocidad del sonido.

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G U I L L E R M O DERHA.M era un pastor ingls, que
se hizo conocer como telogo, filsofo, fsico y matemtico.
Naci en Stoughton, en el condado de Worcester, en 1657;
estudj en Oxford; vivi en Londres, donde fu elegido
miembro de la Sociedad Real; muri en 1735, ^'^ Upminsler, pueljlo de Essex, donde era pastor.
Son numerosas las memorias que public en la Sociedad Real y, entre ellas, las que ms nos podran interesar
son las que tratan de acstica. Es en una de ellas, de 1705,
que se encuentran los primeros datos acerca de la influencia del viento sobre la velocidad del sonido, influencia en
(pie no crean los miembros de la Academia del Cimento,
y estableci tambin que esta propagacin es la misma en
todos sentidos, cualquiera sea la intensidad y el tono del
sonido.
Derham imagin el mtodo que empleamos corrientemente, para determinar la distancia a que estalla un rayo,
midiendo el tiempo que separa la percepcin de la luz de]
relmpago de la del sonido del trueno.

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366

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

D. GREGORY
(1661-1710)
Principio de lentes acromticas.

D A V I D GREGORY. sobrino de J A I M E , naci en


Aberdeen en 1661 y muri en 1710 en Maidenhead, en el
condado de Berks.
Fu profesor de matemticas en Edimburgo y ms tarde ocup el mismo puesto en la Universidad de Oxford,
gracias a la influencia de Newton.
Es en Oxford que public en 1695 sus "Elementos de
catptrica y diptrica" en que emiti la opinin de que
" seria quiz til formar el objetivo de una lente con
" distintos medios, como lo realiz para el ojo la na" turaleza, que no hace nunca nada intil".
Esta idea fu recogida por E U L E R y ms tarde por
D O L L O N D que lleg a construir as lentes acromticas.

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AMONTONS
(1663-1705)
Higroscopio de absorcin. Perfeccionamientos de aparatos. Termmetro de aire. Correcciones
baromtricas. Frotamiento. La
temperatura y la ley de BOYLEMARIOTTE. Pirmetro.

G U I L L E R M O A M O N T O N S naci en Pars en 1663


y muri en la misma ciudad en 1705.
Hijo de un abogado de Normanda, demostr desde
su infancia una gran vocacin para las ciencias y se dice
que su amor al estudio era tal que, habindose vuelto sordo,
no quiso que le devolvieran el odo porque perturbara el
silencio propicio a la meditacin.
vSu primer trabajo digno de atencin es el invento de
un higroscopio de absorcin ( 1 6 8 7 ) ; luego los numerosos

ANALES Dt LA UNIVERSIDAD

367

#
perfeccionamientos que aport a los termmetros, barmetros y otros instrumentos de fsica y meteorologa lo hicieron entrar en la Academia de Ciencias ( 1 6 9 9 ) .
Slo describiremos de los numerosos aparatos inventados por Amontons su termmetro de aire, el primero que
no fuese al mismo tiempo un barmetro. Consista en un
tubo encorvado en cuyo extremo estaba soldado un depsito esfrico de vidrio; se verta mercurio en el tubo de
modo que quedaba una cantidad de aire comprimido en la
parte superior del depsito; luego se colocaba el aparato
en agua hirviendo y el mercurio se elevaba en el tubo.
Hasta aqu tenemos un termmetro de aire semejante a los
anteriores 3-, como ellos, influenciado por la presin atmosfrica. El mrito de Amontons consisti en no considerar
la dilatacin aparente del aire contenido como expresin
de la temperatura, sino su tensin y con este fin expresaba
la temperatura por la suma de la altura del mercurio en el
termmetro con la altura baromtrica en el momento de la
observacin ( J ) . El inventor deca emplear el aire por
considerar su dilatacin ms regular que la de los lquidos.

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Amontons crey ser el primero en emplear el punto


de ebullicin del agua como punto fijo del termmetro,
en 1702; pero segn B R E W S T E R , H O O K E lo haba
precedido en 1684; R E N A L D I N I , en todo caso, lo precedio en 1694, y H A L L E Y (1688) y N E W T O N (1701) conocan la constancia del punto de ebullicin del agua, aun-

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que no lo aplicaron al termmetro.


Amontons fu el primero en indicar, en 1695. 1^ i"^^"
cesidad de las correcciones en las lecturas baromtricas por
causa del calor. Tambin fu el primero en estudiar cientficamente el frotamiento y estableci que ste es independiente de la superficie, pero depende de la presin ( 1 6 9 9 ) .
En 1702. Amontons hizo observar que la ley de BOYL E - M A R I O T T E slo es exacta cuando la temperatura es
constante y expres que esa ley poda ser expresada en la
fjrma siguiente : Masas de aire sometidas a una misma pre(1) Vase POGGENDORPT, pg. 313.

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ANALES DE LA UNIVERSIDAD

sin aumentan en un mismo grado su elasticidad para un


mismo aumento de calor. A temperatura constante, al aumentar la presin aumenta igualmente la elasticidad. Amontons fu pues un precursor de G A Y - L U S S A C .
Kn 1703, construy un pirmetro basado en el que inventara NFAVTON (1701) pero en el cual los agujeros de
la varilla estaban rellenos con distintos cuerpos en el orden
siguiente desde la punta a colocar en la fuente de calor:
polvo de vidrio, plomo, estao y cera.

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JUAN (I667-I748)

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(I700-I782)

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J U A N I : Teora de la elasticidad
del ter. Cu vda vibrante. Expausin de los fluidos elsticos. Principio de las velocidades virtuales.
Principio de la conservacin de las
fuerzas vivas.
D A N I E L : Hidrodinmica. Vena lquida. Movimiento de los lquides.

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J U A N BERNOULLT naci en 1667 en Basilea, donde


muri en 1748.
Hermano y discpulo de JACOBO, le sucedi en su
ctedra en la Universidad de Basilea, donde fu profesor de
E U L E R . E r a muy amigo de L E I B N I Z , a quien defendi
contra los ataques de los partidarios de N E W T O N . Fu
nombrado miembro de las Academias de Pars, Londres,
Berln y San Petersburgo. E r a envidioso y orgulloso y
tuvo muy graves disputas con su hermano JACOBO, que
era newtoniano, mientras l era cartesiano, y an con su
propio hijo D A N I E L (1700-1782), que consider muchas
veces domo un rival, pues ste comparti su gloria. Tuvo
dos hijos m s : N I C O L S 11 (1695-1726), profesor, de
matemticas, su hijo preferido, que muri antes de con-

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

369

quistar la celebridad ( i ) . y el menor, J U A N II (17101790), su sucesor en Basilea.


J U A N II tuvo a su vez dos hijos: J U A N III
{1744-1807), astrnomo y matemtico en la x\cademia de
Berln y JACOBO II (1759-1789), que fu profesor de
matemticas de San Petersburgo pero, igual que su to, NICOLS II, muri joven en esa ciudad, debido al clima.

JUAN BECNOULLI

Fuera de la inmensa influencia que ejerci sobre las


matemticas, el nombre de Juan I Bernoulli se recuerda en
la historia de las ciencias por los progresos que provoc en
mecnica y en fsica.
Entre stos no haremos ms que evocar su teora, bien
cartesiana, de la elasticidad del ter, que atribuye a torbellinos de este medio; sus estudios matemticos de las cuerdas vibrantes despus de T A Y L O R , y sus clculos exactos
sobre la expansin de los fluidos elsticos.
(1) Vase B:ULER.
24 Scliurmann.Historia de la Fsica.

570

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

En una comunicacin hecha a Varignon en 1717, Bernoulli dio el primer enunciado amplio del principio de las
velocidades virtuales aplicado a fuerzas de todas direcciones. Sabemos que este principio fundamental de la esttica ya haba sido indicado en forma limitada por VINCI.
GALILEO, D E S C A R T E S y W A L L I S .
Juan Bernoulli le dio el siguiente enunciado :
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"
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"
"
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" Cuando fuerzas cualesquiera se aplican de un


modo cualquiera a un cuerpo y obran directa o indirectamente, hay equilibrio cuando la suma de las
energas positivas es igual a la suma de las energas
negativas. Entendindose por energa el producto de
la fuerza por la jjroyeccin del desplazamiento en la
direccin de la fuerza y tomndose esta positivamente o negativamente segn la proyeccin caiga sobre la prolongacin o sobre la direccin misma de
la fuerza".

Dio tambin su verdadero y amplio enunciado al teorema de la conservacin de las fuerzas vivas, que se encontraba en origen en G A L I L L O y en la teora de los choques
de H U Y G H E N S y que L E I B N I Z haba erigido en principio. Afirm Bernoulli que la suma de las fuerzas vivas
de cuerpos que ejercen presin unos sobre otros permanece constante y es igual a las fuerzas vivas producidas por
las fuerzas en cada cuerpo.
Fu tanta la gloria que adquiri Juan Bernoulli que
en su tiempo los nombres de N E W T O N , Bernoulli y L E I B NIZ se pronunciaban con el mismo respeto.
Su hijo Daniel, cuya intervencin citaremos frecuentemente, pues ha sometido al anlisis matemtico numerosos puntos de la fsica, dndoles precisin o an abriendo
nuevos horizontes, debe ser recordado especialmente por su
obra ''Hidrodinmica" publicada en 1738 y que puede ser
considerada como la base de la hidrodinmica moderna.
En esta obra someti por primera vez al anlisis varias
observaciones, tales como la contraccin de la vena lquida

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

371

que N E W T O N haba conocido, pero que no mencionan


ni T O R R I C E L L I , ni ^ l E R S E N N E en su estudio del derrame lquido. Entre sus muchas ecuaciones y frmulas
puede recordarse la del movimiento de los lquidos en tubos de seccin constante:

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const.

siendo p la presin, o el peso especfico, v la velocidad y z


la diferencia de altura del tubo con la horizontal.
Aplic a la hidrodinmica, con grandes resultados, el
principio de la conservacin de las fuerzas vivas.
Afirm que las molculas gaseosas se mueven continuamente en lnea recta y chocan entre s como pelotas elsticas. De all naci la idea de la teora cintica de los gases,
idea reavivada por K R O E N I G y C L A U S I U S .
Daniel Bernculli fu contemporneo, conciudadano y
condiscpulo de E U L E R ( i ) y ambos se dedicaron a la
misma especialidad. No es de extraar pues que hayan tenido frecuentes discusiones cientficas de las cuales algunas
fueron speras y prolongadas, como la que provoc su estudio analtico de las vibraciones de las cuerdas, o su teora de los tubos de rgano. Pero esta rivalidad cientfica
entre E U L E R y Daniel Bernoulli no perjudic jams la
gran amistad que una a los dos sabios.
Daniel, contrariamente a su padre, era de una gran
modestia a pesar de los triunfos de su obra extensa, y acostumbraba firmar sus publicaciones con el simple nombre de
''el hijo de Juan Bernoulli''.

(1) "Lonard Euler et ses amis". L. G. du Pasquier (Hermann.


Pars 1927).

572

ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

NEWCOMEN
(1670-1730)
Su mquina de Vc,por.

Hemos visto como, desde C T E S I B I O y H E R O N


hasta P A P I N y S A V E R Y , pasando por G E R B E R T , CARDAN, P O R T A , CAUvSS y BRANCA, los principales elementos necesarios al invento de la mquina de vapor moderna haban sido descubiertos. Pero nos hemos dado cuenta
tambin que los esfuerzos realizados hasta entonces no haban logrado dar un verdadero motor universal para la industria.
N E W C O M E N fu quien supo reunir los elementos conocidos en su tiem]:)o. para formar la primera mquina de
vapor compuesta, de verdadero valor industrial. Su obra
determina un perodo nuevo en la historia de esta conquista de la humanidad, y para completar la lista de los principales campeones de esta conquista, slo nos faltara citar
an a W A T T .
Tomasio Newcomen, era un simple hojalatero y cerrajero, en la pequea ciudad inglesa de Darmouth. donde naci en 1670 y muri en 1730. Poco se sabe acerca
de su vida, y no se ha podido averiguar todava lo que lo
indujo a ocuparse de la mquina de vapor. Algunos suponen que S A V E R Y . que viva a pocas leguas de Darmouth, lo encarg de la construccin de las piezas de su
mquina; pero otros contestan que, no slo no fu inspirado por S A V E R Y , sino que su invento es ([uizs anterior a la mquina de aqul. Lo cierto es que. en 1705,
Newcomen solicit patente para una nueva mquina de vapor, en sociedad con el obrero vidriero C A W L E Y y con
SA\^ERY, que tuvo que ser interesado en el negocio, pues
tena en su poder una patente que podra haber impedido
la construccin de la nueva maquinaria. Antes de realizar
su pro3^ecto, Newcomen y C A W L E V se haban dirigido
a H O O K E . describindole todos los detalles del nuevo in\Tnto, que era formado segn sus propias palabras por "un

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

373

cilindro, anlogo a aquel de las mquinas de P A P I N , que


hace marchar una bomba separada", y este fsico les contest que su idea era completamente, irrealizable y les aconsej abandonarla.
La mquina de Xewcomen. que todos conocemos, adopt la caldera y el pistn de la mquina de P A P I N al sistema de condensacin de la de S A V E R Y , teniendo como
elementos nuevos, una palanca que comunicaba el movimiento alternativo del vastago del pistn al vastago de una
bomba y una canilla colocada arriba del pistn a fin de
mantenerlo cubierto por una capa de agua para impedir
las huidas de A-apor en el movimiento ascencional o las entradas de aire en el momento de la condensacin.
Este ltimo perfeccionamiento hizo descubrir otro,
ms importante, por verdadera casualidad, en 1712. El pistn de la mquina se haba agujereado y un poco del agua
fra penetraba en el interior del cilindro, provocando una
condensacin ms rpida del vapor y, por consiguiente, una
aceleracin en el movimiento de la mquina. Newcomen
aprovech esta observacin para reemplazar el mtodo de
condensacin de S A V E R Y per un chorro de agua fra,
introducido directamente en el interior del cilindro y, para
retirar el agua fra as introducida, imagin un dispositivo ingenioso: haca comunicar por medio de un tubo, el
cilindro con un depsito de agua, que se encontraba suficientemente bajo para que el tubo fuera ms largo
que la columna baromtrica de agua, de modo que, aunque
en el cilindro hubiera un vaco absoluto, la presin atmosfrica ejercida sobre el agua del depsito no poda hacer
volver el agua en l.
Uno de los inconvenientes que an tena la mquina
era que se deba abrir y cerrar, despus de cada movimiento del mbolo, la llave del tubo de comunicacin entre la
caldera y el cilindro. Newcomen y sus socios y aun sus
obreros imaginaron diversos dispositivos para abrir y cerrar autom.ticamente esta llave y, con uno de estos ltimos perfeccionamientos, llegaron a aumentar los 4 5 gol-

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374

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

pes de pistn por minuto de la primera mquina en 15


16 golpes.
El uso de la mquina de Newcomen empez bien pronto a aumentar y se hicieron muchas construcciones que se
diferencian poco del tipo original, pero la adaptaron a usos
determinados. Entre stas merecen especial mencin los tipos de F A R E Y , B E I G H T O N y sobre todo de S M E A T O N ,
que ha sido uno de los grandes perfeccionadores de la mquina de vapor.

HADLEY
( I 670-1744)
TeLscopio. Sextante.

J U A N H A D L E Y naci en Inglaterra en 1670 y muri en 1744.


El telescopio de reflexin inventado por GREGORY
y considerablemente perfeccionado por H O O K E , N E W T O N y C A S S E G R A I N habia cado en cierto olvido cuando, en 1723, Hadley, miembro de la Sociedad Real de Londres, aport nuevos perfeccionamientos a este instrumento, dndole sobre todo mayores proporciones.
Es de observar que, en el siglo X V I H , se prefiri el
modelo de G R E G O R Y a los de sus perfeccionadores, y Hadley abandon el dispositivo de N E W T O N para volver
al de GREGORY. Siguiendo en un mismo orden de ideas,
construy, en 1731, otro instrumento de reflexin, el sextante, que lleva su nombre, pero que haba sido planeado ya
por N E W T O N .
Poco se sabe acerca de Hadley, que fu confundido por
muchos historiadores con su amigo H A L L E Y , por el parecido de los apellidos, o con J O R G E H A D L E Y autor de
un trabajo sobre los vientos alisios, que es considerado superior al que escribiera H A L L E Y .

ANALES DE; LA UNIVERSIDAD

375

DITTON
(1^75-1715)
Capilaridad.

H U N F R E D O D I T T O N es ms conocido como matemtico que como fsico. Naci en Salisbury en 1675 y muri en 1715.
Sigui la carrera eclesistica, pero abandon la Iglesia
para dedicarse exclusivamente al estudio de las ciencias
exactas.
Amigo de N E W T O N y protegido por l, lleg a ser
profesor en Oxford, -donde public, adems de muchos trabajos matemticos, su obra "Nueva ley de los fluidos o teora de la ascensin de los lquidos en figuras geomtricas
exactas entre dos superficies contiguas".
Algunos fenmenos de capilaridad haban sido observados por P L A T N y L E O N A R D O D E V I N C I , pero
sera difcil saber quien fu el primero en descubrirlos. Ms
tarde A G G I U N T I , ( i ) B O R E L L I , L A A C A D E M I A
D E L C I M E N T O . F A B R I , VOSS, CARDAN, B O Y L E ,
M O N T A N A R I se ocuparon del fenmeno, que Ditton trat de explicar en la obra que acabamos de citar.

GRAHAM
(.1^^75-1751)
El pndulo compensador. Variaciones diarias de la declinacin.

J O R G E G R A H A M naci en Horsgills, en el condado de Cmberland en 1675 J mi-^i'i en Londres en 1751.


(1) F R A N C I S C O A G G I U N T I naci en 1600 y muri en 1635.
Fu profesor de matemticas en la Universidad de Pisa. Hizo interesantes
observaciones y experimentos fsicos sobre la resistencia de los lquidos,
las soluciones y la capilaridad, varios aos antes de la fundacin de la
Academia del Cimento, que se ocup de los mismos puntos.
Es de observar que PASCAL, no conoca la influencia de la capilaridad aunque los trabajos de Aggiunti son muy anteriores a su "Tratado
del Equilibrio de los Lquidos" en el que dice que "lquidos homogneos
se elevan al mismo nivel en tubos comunicantes, cualquiera sea el dimetro de stos."

376

ANAI.ES DE LA UNIVERSIDAD

Este clebre mecnico era hijo de gente pobre, y, a los


trece aos, abandon la aldea natal y fu en busca de trabajo a la capital. El destino lo favoreci, pues consigui ser
recibido de aprendiz en el taller del clebre relojero T O M P I O N , que se ocup de su educacin y lo consider como
un hijo.
Construy numerosos instrumentos cientficos para los
astrnomos, y de estas relaciones con sabios lleg a unir a
su habilidad de mecnico, un bagaje cientfico suficiente
para merecer l honor de ser llamado como miembro de la
Sociedad Real.
Ya hemos dicho que Graham aport varios perfeccionamientos a la construccin de los relojes entre los cuales
los ms conocidos son el escape de reposo para relojes de
pesas, el escape de cilindro para los de bolsillo y sobre todo
su pndulo de compensacin.
Los relojes de pndulo empleados por los astrnomos
registraban serias variaciones debidas a la dilatacin de la
varilla del pndulo por el calor, como lo observ P I C A R D
en 1669. Graham pens poder corregir este defecto por el
empleo de varias varillas de metales distintos y de distintos
coeficientes de dilatacin, (1715) pero no alcanz su propsito y trat entonces de aprovechar la diferencia de dilatacin entre slidos y lquidos, imaginando su clebre compensador de mercurio, en 1726.
Fu ms tarde que conoci a H A R R I S O N quin haba
logrado construir un pndulo compensador por medio de
varillas de aleaciones distintas (1725), y Graham abandon
su propio invento, para adoptar el de su colega, creyendo
que el pndulo compensador de varillas era superior al de
mercurio.
Graham ha hecho tambin importantes descubrimientos; observ las variaciones diarias y horarias de la declinacin de la aguja magntica (1722), pero se equivoc en
la observacin de las horas en que la declinacin alcanza su
mximum y su mnimum; observ tambin las variaciones
de la inclinacin (1723), pero no pudo establecer ninguna
regla acerca de ellas.

ANALES. DE lA UNIVERSIDAD

377

MAIRAN
(1678-1771)
Causa de las variaciones b.romtricas. Auroras boreales. Enfriamiento por evaporacin. La presin de la luz. Propagacin del
sonido.

JU-VN JACOB j r O R T O U S DE AAIRAX naci en


Bziers en 1678 y muri en Pars en 1771.
Poseedor de una regular fortuna, dirigise a Pars despus de terminar sus estudios en Tolosa, para dedicarse al
estudio de la fsica y de las matemticas. En 1702, volvi
a Bziers donde vivi retirado en el e'^tudio y escribi memorias que fueron premiadas por la Academia de Burdeos
y le valieron el honor de ser nombrado miembro de la Academia de Ciencias (1718).
Entre sus numerosas obras matemticas, fsicas y de
ciencias naturales, nos interesan sus "Disertaciones sobre las
variaciones del barmetro", publicadas en 1715 en Burdeos,
su "Tratado de la aurora boreal", en Pars en 1733, y sus
"Memorias sobre la causa del fro y del calor, la reflexin
de los cuerpos y las fuerzas motrices", en Pars en 1741. Con
la primera de estas obras, Mairan gan el premio ofrecido
por la Academia de Burdeos para la mejor explicacin de
las variaciones baromtricas, cuestin que ya haba interesado a muchos sabios como M A R I O T T E , H A L L E Y y el
mismo L E I B N I Z . Mairan atribuy las variaciones a la
velocidad del viento.
En la segunda obra, dio una teora de la aurora boreal
en que observaba que sta se encuentra en la prolongacin
de la aguja de inclinacin y la consideraba como una mezcla de la luz zodiacal con la atmsfera. Como recordamos,
H A L L E Y se haba ocupado de la misma cuestin en 1716.
En esta misma obra, de Mairan demuestra que era
inexacta la conclusin que sacaba H O M B E R G (1708) de
sus experiencias tendientes a demostrar la presin que ejerce
la luz de acuerdo con la teora de N E W T O N .
En la tercera obra citada, se encuentra la descripcin
de numerosos experimentos sobre la solidificacin, la va-

-#-

578

ANALES DE LA UNIVER.SIDAD

l)orizacin, la cohesin y muchos otros fenmenos. Estudi


asi el fro producido por la evaporacin, fenmeno conocido
desde la ms remota antigedad pero estudiado cientficamente por vez primera por G. F. CIGNA (1734-1790) en
su obra 'El fro por evaporacin" (1760). Mairan inici
pues este estudio con el siguiente experimento : colocaba dos
termmetros iguales rodeando el depsito de uno de ellos
con un pao hmedo, luego soplaba con un fuelle sobre los
depsitos de los termmetros y observaba un descenso de
temperatura de 2 grados y }{\. en el termmetro envuelto,
debido a la evaporacin, y un ascenso de 3^ grado en el otro
termmetro, debido al frotamiento del aire.
En 1719, present a la Academia de Ciencias, su ''Discurso sol)re la. propagacin del sonido", en cjue se mostraba
partidario de las ideas de N E W T O N sobre la propagacin
del sonido y trataba de explicar que, si el aire puede propagar simultneamente sonidos de altura distinta, es porque
est formado por partculas de elasticidad distinta.
Mairan goz de mucha celebridad en su tiempo, como
sabio y como escritor.
En 1740, reemplaz a F O N T E N E L L E como secretario de la Academia de Ciencias y, tres aos ms tarde, ingres tambin en la Academia Francesa.

WOLFF
(1679-1754)
Aurora boreal. Anemmetro de
paletas. Naturaleza del calor.

El barn CRISTT.VN W O E F F , clebre filsofo y matemtico alemn, naci en Breslau en 1679. y muri en Halle en 1754.
Fu amigo y discpulo de L E I B N I Z , que influy mucho sobre su formacin intelectual. En 1706, fu nombrado
profesor de matemticas en la Universidad de Halle, pero,
desterrado de Prusia bajo la acusacin de atesmo en 1723,

ANALES Dg LA UNIVERSIDAD

579

slo volvi a ocupar su ctedra, casi veinte aos ms tarde,


a instancias del nuevo rey, Federico I I .
Estudi la aurora boreal, que provoc tambin los estudios de H A L L E Y, M A I R A N y muchos otros de sus contemporneos, y lleg a la conclusin errnea de que la aurora es formada por la inflamacin (de origen elctrico) de
vapores nitrosos y sulfurosos que emanan de la Tierra, mientras que los trabajos de los sabios que acabamos de citar
demostraban' que deba buscarse su causa en un fenmeno
magntico.
Hemos visto (|ue H O O K E invent un anemmetro
acstico en 1668. En 1709, el barn de Wolff construy el
primer anemmetro de aletas que registra la historia.
No carece de valor histrico la explicacin que Wolf
diera en 1720 sobr,e materialidad del calor y que hace figurar su nombre en este interesante capitulo de historia de
ciencia en el cual ya hemos citado entre otros varios los nombres de P L A T N , A R I S T T E L E S . K E P L E R O , F. BACON. BOYLE. D E S C A R T E S . G A S S E N D I ,
NEWTON.. .
Wolff admite la existencia de dos clases de poros en la
materia, unos mucho ms grandes que los otros, estando los
ms grandes llenos, de aire. Las diferencias del calor especfico de los cuerpos se deben a las diferencias entre sus poros. El calor est latente en los cuerpos, el movimiento lo
manifiesta. La materia de calor es distinta de la materia
luminosa o del fuego pues hay calor sin luz y sin fuego

REAUMUR
(1683-1757)
Su escala termomtrica.

RENATO ANTONIO FERCHAULT DE REAUMUR, matemtico, fsico y naturalista francs, naci en


La Rochela en 1683 y muri en 1757.
Su padre, que era magistrado, quera hacerle seguir la
misma carrera, pero no se opuso a su deseo de consagrar-

380

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

se al estudio de las matemticas, pues reconoci sus extraordinarias disposiciones. Tena veinticinco aos cuando sus
primeros trabajos fueron tan apreciados por la Academia
(le ciencias que fu elegido miembro de esa sociedad. Casi en la misma poca, abandon las matemticas y se dedic al estudio de las ciencias naturales, en las que fu pronto considerado coiuo el sabio ms erudito de Francia.
Reaumur hizo numerosos e importantes descubrimientos en zoologa, mineraloga y botnica y supo tan felizmente poner sus conocimientos al servicio de la industria,
que su patria debe recordarlo como uno de sus grandes
l^ienhechores. Descubri el secreto de la fabricacin del
acero, de la hojalata v de la porcelana, monopolizadas por
pases extranjeros, y permiti as a Francia realizar enormes economas e independizarse industrialmente de sus vecinos.
Se ocup, aunque con poco resultado, de la incubacin
artificial de los huevos, problema resuelto muchos siglos
atrs en Egipto y China, pero que no haba encontrado solucin en Europa, a pesar de los esfuerzos de sabios de la
antigedad como A R I S T T E L E S y del siglo X V I I como F E R N A N D O M E D I C I S y P A B L O B U O N O .

^'
*'-^

En fsica, su nombre est ntimamente unido a los progresos de la termometra, pues se le debe uno de los primeros termmetros de graduacin verdadejramente prctica
(graduacin Reaumur). Reaumur dividi su escala en 8o
partes, porque el alcohol rebajado que empleaba en su termmetro se dilataba de 8o milsimos de su volumen al pasar de la temperatura de fusin del hielo a la de ebullicin
del agua y as cada grado corresponde a una dilatacin del
alcohol de i milsimo de su volumen. Esta divisin es, por
consiguiente, menos arbitraria que la que eligi el sabio sueco CELSIO.
Debe hacerse notar aqu, que F A H R E N H E I T construy su primer termmetro en 1713, Reaumur hizo otro
tanto en 1730 y C E L S I O en 1742.

-i^,

.= / f V,

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

381

TAYLOR
(1685-I731)
Curva de capilaridad. Adherencia. Frmula de las cuerdas vibrantes, ,

BROOK T A Y L O R naci en Edmonton, en Middlesex.


en 1685 y muri en Londres en I73r.
Este clebre matemtico ingls realiz trabajos originales en filosofa, ciencias naturales y fsica. De esta ltima
ciencia public varias obras entre las cuales recordaremos
su ''Memoria sobre los centros de oscilacin" (1713), ^'Memoria sobre la ascensin de los lquidos entre dos superficies planas" (1712) y "Memorias sd^re el problema de la
cuerda vibrante" (1713) que present a la Sociedad Real
de Londres, de la que formaba parte desde 1712. La primera de las obras citadas relata interesantes experimentos,
sin aportar sin embargo hechos muy nuevos. En la segunda
demuestra que la curva formada por el agua que se eleva
por capilaridad entre dos lminas es un hiprbola equiltera, y describe un experimento para determinar el valor de
la adhernecia, que consiste en suspender una lmina del slido estudiado en el brazo de una balanza, establecer el equilibrio, descansar la lmina sobre la superficie del lquido y
agregar pesas en el otro platillo hasta vencer la fuerza de
adherencia. Descubri as que el peso necesario es pro])orcional a la superficie de la lmina.
Ms importante es su estudio de las cuerdas vibrantes.. Establece por el clculo, el nmero de vibraciones de
una cuerda para una tensin determinada, por la frmula:

1. q

en (|ue g es la gravedad, P la tensin de la cuerda, 1 su


longitud }' q su peso.
Pero como q = jT r-1 d, siendj r el radio de la seccin
transversal y d el peso especfico de la cuerda:

382

ANALES DK LA UNIVERSIDAD

n =

(1)
JT d

Este descubrimiento, realizado por Taylor en 1713 y


que contiene las leyes enunciadas por M E R S E N N E en
1636, encabeza, con la obra de S A U V E U R (1701) que hemos visto, la lista de los grandes descubrimientos de acstica iniciados en el siglo X V I I I y realizados por matemticos como l U A N V D A N I E L B E R N O U L L I , D ' A L E M B E R T , E A G R A N G E , E U L E R , RICCATI, Z A N O T T I ,
LAAE, D A R B O U X , P I C A R D , etc.
T A Y L O R estudi tambin, aunque sin mayor resultado, la atraccin magntica y la dilatacin de los lquidos
en los termmetros.
En matemticas, es justamente clebre, pues fu un
digno continuador de L E I B N I Z y de N E W T O N , y la
"Serie de Taylor" (1712) es de importancia capital en el
clculo infinitesimal.

GRAVESANDE
(1688-T742)
Anillo de Gravesande. Helistato. Cmara oscura. Compresibilidad de los gcses. Elasticidad de
traccin.

G U I L L E R M O JACOBO S ' G R A V E S A N D E naci en


Bois-le-Duc (Brabante Holands) en 1688 y muri en 1742,
en Leyden. en cuya Universidad era profesor desde 1717.
Se ocup de matemticas y de filosofa y, sin ser autor
de ningn sistema original, supo reunir con sumo acierto
las ideas de los grandes maestros: GALILEO, N E W T O N ,
LEIBNITZ y DESCARTES.
En fsica, su extraordinaria actividad fu sumamente
provechosa. Se le deben numerosos aparatos experimenta(1) Vase Fsica de CHWOLSON, tomo III, pg. 1-02.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

385

les, tan ingeniosos como el famoso "Anillo de Gravesande" y el helistato. cuya primera idea se debe a B O R E L L I .

GCAVESANDE
A la par de muchos de sus contemporneos y como su
compatriota A I U S S C H E X B R O E K . Gravesande quiso demostrar la existencia del "calrico"', este fluido material
y ponderable a que se atribuan todos los fenmenos del
calor.
Perfeccion la cmara obscura que hizo porttil como
tambin lo hiciera el abate N O L L E T ; y merecen recordarse
en fin sus investigaciones sobre la compresibilidad de los
gases,su perfeccionamiento de la mquina neumtica haciendo automtico el movimiento de las llaves, y su estudio
de la elasticidad de traccin (1734), cuestin sta de la que
parece haber sido el primero en ocuparse cientficamente.
Gravesande fu el primero tambin en defender las ideas
de N E W T O N en Holanda, pero esto no le impidi escribir
una "Disertacin" sobre la fuerza viva y el choque, en que
defiende las ideas de L E I B N I Z .

"J

384

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

FAHRENHEIT
( I 690-1740)
Escala termomtrica.
sin. Aremetro.

Scbrelu^

D A N I E L G A B R I E L F A H R E N H E I T naci en Dantzig en 1690 y muri en Holanda en 1740, fu pues contemporneo de R E A U M U R y de C E L S I O , cuyos nombres acuden naturalmente al espritu conjuntamente con el suyo. A
los once aos fu enviado por sus padres a Holanda para
dedicarse al comercio, pero prefiri el estudio de la fsica
y con este propsito viaj por Francia e Inglaterra, ampliando sus conocimientos, y volvi a instalarse en Holanda,
'donde tena des grandes amigos: S ' G R A V E S A N D E y
BOERHAAVE. (r)
Se hizo clebre por la construccin de sus termmetros
cuya exactitud maravillaba a los fsicos, que se admiraban
de \-er cmo coincidan en sus indicaciones. Entre estos debemos citar a C. WQLFF, quien public la obra de Fahrenheit en 1713.
Empez por emplear el alcohol, pero lo reemplaz por
el mercurio, hacia 1720. Emple varias escalas termomtricas distintas, pero al final eligi la que tena por puntos
fijos la temperatura de una mezcla de hielo y sal amonaco,
la temperatura de fusin del hielo y la del cuerpo humano
que' correspondan respectivamente a los puntos 0.32 y 96
de su graduacin. Saba ([ue el punto de ebullicin del agua
es constante, pues conoca los trabajos de A M O N T O N S ,
y estableci en su graduacin el grado 212, que corresponde
a esa temperatura, llevndola adems hasta el 600, que corresponde a la ebullicin del mercurio.
Los perfeccionamientos que aport a la termometra.
indujeron a Fahrenheit a hacer observaciones sobre el calor
(1) A R M A N D O B O E R H A A V E naci cerca de Leyden en 1668 y
muri en 1738. Eminente naturalista y mdico holands, estudi y ense
en Leyden, de cuya Universidad fu dos veces rector (1714 y 1730). En
fsica, coriieti el error de creer que el termmetro mide el calor absoluto
de un cuerpo, como lo creyeron R E N A E D I N T y otros fsicos del tiempo.

ANALES D LA UNIVERSIDAD

385

y particularmente sobre los puntos de ebullicin de varios


lquidos y las causas de su variacin. Observ as el fenmeno de sobrefusin en los lquidos de gran inmobilidad
y la influencia de la presin atmosfrica sobre el punto de
ebullicin.
Fahrenheit es tambin inventor de un aremetro de
volumen constante. (1727)
Hemos hablado del aremetro al estudiar a B O Y L E .
Nos detendremos de nuevo en su historia. El primef- aremetro fu sin duda alguna el de volumen variable que ARQ U I M E D E S invent como simple aplicacin de sus leyes
de hidrosttica.
Algunos autores atribuyeron su invento a H I P A T I A ( I ) , que vivi ms de seis siglos despus, por haberse
encontrado una carta que diriga esta clebre mujer a uno de
sus discpulos, S I N E S I O . obispo de Ptolemais, en que deca:
" Estoy tan enferma que necesito un hidroscopio.
'' Le ruego hacerme hacer uno en cobre y comprrmelo.
'' Es un tubo en forma de cilindro que tiene el tamao
" y la forma de un silbato, lleva a lo largo una lnea rec" ta cortada por pequeas rayas transversales y por ellas
" juzgamos del peso de las aguas. Uno de los extremos
" est cubierto por un cono de tal modo que el tubo y el
'' cono tienen la misma base. Si se pone este instrumen'' to de punta en el agua, queda parado y se puede fcil* mente contar las divisiones que cortan la lnea recta
" y as se conoce la densidad del a g u a . . . "

(1) H I P A T I A naci en Alejandra de 370 a 380 de nuestra era y


muri en 415. Hija de Ten, clebre matemtico, recibi de su padre una
profunda educacin que complet en Atenas con las lecciones de los ms
grandes filsofos de su tiempo. Ense entonces filosofa en su ciudad
natal y entre sus numerosos discpulos contaba a S I N E S I O D E CIRENE.i Los cristianos de Alejandra, instigados por su arzobispo San Cirilo,,
celoso de la influencia cada vez mayor que la filsofa pacana
adquira en la poltica de Egipto, se apoderaron de Hipata, la desnudaron,
la lapidaron, arrastraron su cuerpo por las calles y lo entregaron a las
llamas.
23 Schurmann.Historia de ^a Fsica.

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386

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

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1^
'^
%,
II
T
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Aunque esta sea una de las mejores descripciones que


se hayan encontrado, las hay muy anteriores, y desde el tiempo de A R Q U I M E D E S , lo que hace suponer que fu el gran
siciliano quien invent este aparato. La carta de H I P A T I A
nos demuestra que los mdicos egipcios usaban el aremetro
de volumen variable, como ms tarde lo hacian los rabes,
para medir la densidad de los lquidos y quiz, tambin como
estos, para determinar as, su temperatura.

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El aremetro de volumen constante y peso variable reapareci en el siglo X V I I , con el doctor francs M O N C O N N Y S , y con la Academia del Cimento. E r a de vidrio y llevaba en su fondo chumbos de plomo o mercurio para que quedar en una posicin vertical en el lquido; sobre el tubo una
cuenta de vidrio soldada serva de seal de enrase y para conseguir el hundimiento del aparato hasta esta seal se pasaban
pesas en forma de anillos, alrededor del tubo. B O Y L E
hizo un aremetro de peso constante y volumen variable.
H O O K E , en 1677. present un aremetro que consista en
un globo de vidrio suspendido de uno de los platillos de
una balanza. En 1714, el padre F E U I L L E E ( O invent un
aremetro parecido al de la Academia del Cimento pero
en que las pesas, en forma de anillos, no penetraban en
el lquido. En 1727, en fin, Fahrenheit present el aremetro con platillo para las pesas, que todos conocemos.

.
I,.
f',
^;

Fahrenheit no ha sido, pues, el inventor del aremetro


de peso variable, sino su principal perfeccionador. Al lado
de su nombre recordaremos los de N I C H O L S O N ( 2 ) ,
que en 1787 imagin el aremetro o gravmetro para lqui-

(1) P A D R E F E U I L L E (Provenza 1660-Mar.selIa 1732) astrnomo, meteorlogo y botnico. Realiz tres viajes a Amrica del Sur (16991703-1707) para determinar la posicin astronmica de diversos puntos y
estudiar la flora americana. Hizo interesantes observaciones de magnetismo terrestre.
(2) N I C H O L S O N (Londres 1753-1815) era irector de un establecimiento de enseanza, pero sus experimentos de fsica y qumica lo
arruinaron y fu encarcelado por deudas. Ms que por su aremetro,
Nicholson debe ser recordado por haber sido uno de los primeros en reconocer la accin qumica de la pila de V O L T A y por haber hecho, en
1801, la descomposicin del agua por la corriente.

ANALES DB LA UNIVERSIDAD

387

dos y slidos, y a B A U M E ( i ) , que nos dio el primer aremetro moderno de peso constante.

LEROY
(1686-1759)
Cronmetros.

J U L I N E E R O Y merece ser recordado en esta galera


de fsicos, como lo merecen T O M P I O N y B R E G U E T ,
por la gran ayuda que prestaron a los sabios con sus aparatos de alta precisin.
Julin Leroy naci en Tours en 1686 y muri en Pars
en 1759. Eu tan hbil relojero y mecnico que arrebat
a sus competidores ingleses su fama de superioridad. Sus
hijos tambin fueron clebres: P E D R O (1717-1785) continu la obra de su padre; J U A N B A U T I S T A (Pars
1719-1800) fu fsico, invent una mquina elctrica y perteneci a la Academia de Ciencias, desde 1751; CARL O S (2) (Pars 1726-1779) fu mdico en Montpellier;
J U A N D A V I D (Pars 1728-1803) era arquitecto.

BRADLEY
(1692-1762)

El astrnomo ingls doctor JACOBO B R A D L E Y naci en Sherbourn (condado de Glocester) en 1692 y muri
en Chalford en 1762.
(1) A N T O N I O B A U M E (Senlis 1728-1804). Hijo de un pobre posadero de provincia, lleg a ser boticario, luego profesor de la Escuela de
Farmacia y miembro de la Academia de Ciencias, en 1773. Present a
esta sociedad numerosas memorias sobre cristalizacin, fermentacin, congelacin y otras de qumica industrial. El nico reproche que puede
hacerse a este tesonero sabio es el de haber sido demasiado fiel a la teora
del floeisto de S T A H L , en cposicin a la teora de la combustin de
LAVOISIER.
(2) No debe ser confundido con C A R L O S F . A. L E R O Y (Pars
1780-1854), clebre matemtico.

388

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

Estudi teologa en Oxford y fu ministro protestante


en Bridstow y Welfrie durante algimos aos; pero, en
1721, fu nombrado profesor de la Universidad de Oxford en reemplazo de K E L L , tres aos despus de haber
sido admitido en la Sociedad Real de Londres. En 1742,
reemplaz a H A I L E Y en la direccin del observatorio de
Greenwich.
N E W T O N consideraba a Bradley como el mejor astrnomo de Europa, sin duda por sus importantes observaciones sobre los satlites de Jpiter, el dimetro de Venus (1722) y las estrellas dobles y por su descubrimiento de la nutacin del eje terrestre ( 1 7 4 7 ) .
Desde el punto de vista de la fsica, ms nos interesa
su descubrimiento de la aberracin de la luz (1727), o sea
la variacin de ta posicin aparente de las estrellas debida
al movimiento de la tierra. D E S C A R T E S haba previsto,
si se quiere, la posibilidad terica de la aberracin, pues
deca que la prueba de la instantaneidad de la propagacin
de'la luz es que "no se observaba'' un movimiento aparente
de las estrellas fijas, como debiera ocurrir si la velocidad
de la luz fuera finita. Bradley explic su descubrimiento,
en ua carta a H A L L E Y , en los trminos siguientes:
"Un anteojo no da la verdadera posicin de la
" estrella sino cuando el movimiento de la tierra coin" cide con la direccin de la luz que proviene de la
"estrella. En el caso contrario, el anteojo debe ser in" diado en el sentido del movimiento de la tierra, para
" q u e la luz penetre en la direccin de su eje. Esta
'' desviacin es la mayor posible cuando los dos mo" vimientos son perpendiculares entre s; es nula cuan" do las direcciones de los movimientos coinciden".
Bradley encontr en la aberracin un nue\'o mtodo
astronmico de medida de la velocidad de la luz :
"Como la tierra en su revolucin alrededor del sol
" cambia continuamente, de direccin, el anteojo debe
" sufrir los cambios de posicin correspondientes y to-

ANAI<ES DE LA UNIVERSIDAD

389

" do ocurre como si la estrella cambiara peridicamente


" de posicin. Si la velocidad de traslacin de la tie'" rra fuera bastante pequea con relacin a la de la
" luz, el fenmeno no sera sensible, pero como lo es,
" las dos son comparables y se ha podido, en efecto,
" deducir as la velocidad de la luz".
En esta medicin Bradley obtuvo
298.200 kilmetros por segundo.

el resultado

de

MUSSCHENBROEK
(1692-1761)
Su pirmetro. Balanza, Caparidad, Calrico, Cob sin, Magnetismo... Su colaboracin al invento y estudio de la Botelk de
Leyden.

P E D R O \ ^ \ N M U S S C H E N B R O E K naci en Leyden en 1692 y muri en 1761, en esa misma ciudad, donde


era profesor de matemticas y fsica desde 1740, despus
de haber ocupado las mismas ctedras en Duisburgo (Prusia) en 1719 y en Utrecht ( 1 7 2 3 ) .
Musschenbroek era mdico, pero se preocup especialmente de ciencias, despus de haber sido discpulo y amigo de sus compatriotas B O E R H A A V E y G R A V E S A N D E
y de haber conocido a N E W T O N , durante una estada en
Inglaterra.
Se ocup del ''calrico" y, en el curso de interesantes experimentos sobre la dilatacin, invent un pirmetro, posterior a los pirmetros de N E W T O N (1701) y de AMONT O N S (1703) que ya hemos visto, pero anterior a los modelos de E L U C O T ( i ) , B O U G U E R , S M E A T O N , NO(1) ELLICOT, fsico ingls, miembro de la Sociedad Real, explic
en 1739, la "simpata" que provoca el sincronismo de los pndulos prximos unos a otros, que HYGHENS haba descubierto en 1665, y demostr que el movimiento no era comunicado por el aire como lo crea

390

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

LLET, GUYTON DE MORVEAU, WEDGWOOD ( i ) ,


y BRONGNIART (2) y muchos otros ms modernos como
los de LE CHATELIER (3) y PIONCHON (4), para no
citar aqu ms que los modelos basados en la dilatacin o
contraccin de los slidos, como el del sabio holands que

MUSSCHENBROEK

HUYGHENS, sino por las vibraciones de los soportes de los pndulos.


Mientras GRAY, DUFAY, WAITZ y CANTN perfeccionaban el
electrmetro, EHicot prefera medir la atraccin elctrica por medio de
la balanza.
(1) JOSIAS WEDGWOOD (Burslem 1730-1795) era fabricante de
porcelana. Su conocido pirmetro de arcilla tiene el defecto de ser influenciado no slo por la temperatura sino tambin por la duracin de
calda.
(2) ANTONIO BRONGNIART (Pars 1740-1810), fsico y qumico francs, profesor del Museo de Historia Natural y apoticario de Luis
XVI. Su sobrino ALEJANDRO BRONGNIART (1770-1847) fu un
clebre naturalista y qumico y ADOLFO BRONGNIART (1801-1876)
hijo de Alejandro, fu un gran botnico.
(3) ENRIQUE LE CHATELIER (Pars 1850- ?), ingeniero y qumico, invent un pirmetro termoelctrico y varios otros aparatos de
fsica. Su padre, LUIS LE CHATELIER (1'815-1873), fu tambin un
ingeniero de fama.
(4) PIONCHON (naci en Pars en 1859). Fu profesor en Burdeos y en Grenoble.

ANALES DE LA UNIVERSIDAD

391

se diferenciaba as de los de N E W T O N y de AMONTONS.


Musschenbroek se ocup del perfeccionamiento de la
balanza; de la confirmacin de los experimentos de la Acdemia del Cimento sobre la no compresibilidad de los lquidos, del calrico, de la cohesin, del pirmetro, de capilaridad y de magnetismo, y fu uno de los principales
propagadores de las teoras de N E W T O N en Holanda;
pero e pesar de todos esos mritos su nombre se recuerda
especialmente por su participacin en el invento de la botella
de Levden.

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principios del siglo X V I I I , se empezaron a perfecclonar las mquinas electrostticas cuya lista podra ser encabezada, si no por el mbar de T A L E S , al menos por la esfera de azufre de O T T O D E G U E R I C K E . En 1745,
cuando V O N K E E I S T , den de la catedral de Kammin
(Pomerania), descubri el fenmeno de condensacin de
la electricidad por induccin, ya se empleaban mquinas bastante perfeccionadas, con cilindros de vidrio y almohadilias. No se sabe con qu idea o si fu por casualidad que
V O N K L E I S T puso en contacto con una mquina elctrica
un aparato formado por un frasco con un clavo atravesando
el tapn; pero lo cierto es que despus de haber acercado
el aparato a la mquina, el eclesistico alemn quiso sacar
el clavo y experiment un violento sacudimiento, que atribuyo no a la descarga del condensador, sino a algn fenmeno fisiolgico. Repiti el experimento, poniendo agua o
mercurio en el frasco, y observ que de este modo se aumentaba la intensidad del fenmeno. Este experimento se
realiz casi en la misma poca en Holanda, sin que se pueda establecer que las observaciones de V O N K L E I S T hayan sido difundidas a ese pas, aunque es de presumir que
ocurri as pues V O N K L E I S T comunic su descubrimiento a L I E B E R K U H N , de la Academia de Berln, quien lo
comunic de inmediato a dicha corporacin cientfica.
Van Musschenbroek emiti la candida idea de que,
para mantener el fluido elctrico en un cuerpo, bastara con
encerrarlo en un frasco. Uno de sus discpulos, un cierto

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392

ANALES DK LA UNIVERSIDAD

C U N A E U S , llen un frasco con agua, introdujo en el tapn un hilo conductor y electriz el agua por medio de la mquina; luego quiso retirar el hilo y recibi una fuerte descarga en el brazo y el pecho.
Musschenbroek repiti el experimento con sobrado
xito, pues describiendo epistolarmente a R E A U M U R su
observacin le manifestaba no estar dispuesto a repetir la
prueba "aunque le ofrecieran la corona de Francia".
R E A U M U R comunic la carta del sabio holands al
A B A T E NOLT-vET, quien dio errneamente al condensador as descubierto el nombre de ''Botella de Leyden".
Musschenbroek debi principalmente su celebridad a esta
interesante observacin y bien pronto figur en las principales sociedades cientficas europeas, como' las Academias de
Ciencias de Pars, de San Petesburgo, Berln, Montepellier
y la Sociedad Real de Londres.
"Ea Botella de Leyden" interes enormemente el mundo cientfico y fueron muchos los sabios que se abocaron
a su estudio ( i ) . W I N K L E R (2) y G R A L A T H (3) en
Alemania realizaron interesantes experimentos, que los llevaron independientemente a disponer varias botellas en batera. W I N K L E R imagin cubrir la parte exterior de la
botella con una lmina de estao; G R A L A T H , que no empleaba este dispositivo, descubri as como W I N K L E R que
la botella no se descarga en una sola vez, pero conserva una
pequea carga (carga resdua).
N O L L E T y L U I S L E M O N N I E R (4) realizaron
(1) Vase FIGUIER: "Merveilles de la Science", T. I, pg. 460,
(2) WINKLER (Lusacia 1703-Leipzig 1770). Profesor en la Universidad de Leipzig. Perfeccion la mquina elctrica, inventando las
almohadillas de frotamiento. Estudi la electricidad atmosfrica despus
de FRANKLIN, pero parece haber sospechado la naturaleza elctrica del
rayo antes que ste.
(3) GRALATH (1739-1809). Profesor en el Liceo de Dantzig. Defendi los derechos de GUERICKE al descubrimiento de varios fenmenos elctricos que se atribuyen a otros fsicos. (Vase GUERICKE).
Utiliz, como ELLICOT, la balanza para medir la tensin elctrica.
(4) LUIS GUILLERMO LE MONNIER (Pars 1717-Montreuil
1799) era hermano de Pedro Carlos, acompaante de Maupertius. Fu profesor de botnica del Jardn del Rey bajo Luis XV y mdico de Luis XVI.
Demostr la existen':ia de la electricidad atmosfrica an en tiempo sereno.

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importantes experimentos en Francia. L E M O N N I E R


(1746) estudi detalladamente las mejores condiciones de
funcionamiento de la botella y trat de medir la velocidad
de propagacin de la electricidad de su descarga en un hilo
(le unos dos kilmetros de largo y concluy que: ''en un
alambre, la velocidad de la electricidad es al menos 30 veces mayor que la velocidad del sonido''.
En Inglaterra, una comisin de sabios de la Sociedad
Real, en que figuraljan C A V E X D J S H , W A T S O N ( i ) y
B E V I S ( 2 ) . realiz estudios con la botella de Leyden, y a
ellos deben agregarse las investigaciones de B E N J A M N
W I L S O N (s) (1747")W A T S O N , en experimentos que Musschenbroek llamaba "maravillosos", repiti el experimento de L E MONN I E R y consider la propagacin de la electricidad como
de velocidad inconmensurable. B E V I S perfeccion la construccin de la botella, inspirado en parte por observaciones
de W A T S O N ; le agreg la armadura metlica exterior
y reemplaz el agua por chumbos de plomo. BEVTS construy tambin un condensador, aplicando en cada cara de
un vidrio de ventana, una lmina de estao.
Pero W A l \ S O N y BEVIS parecen obrar por tanteo,
sin explicar la razn de los perfeccionamientos que realizan. W I L S O N al contrario, escribi a S M E A T O N que
haba descubierto la ley de la botella de Leyden: la electricidad es proporcional a la superficie de los conductores e
inversamente proporcional al espesor del vidrio.

(1) GUILLERMO WATSON (1715-1787), farmacutico y mdico.


Invent una mqinna elctrica que no ofrece ninguna originalidad. Crey
reconocer la turmalina en el "linkurin" de Teofrasto.
(2)'Doctor BEVIS. Se conocen pocos datos biogrficos acerca de
l. (1695-1771?).
(3) B E N J A M N WILSON invent el molinillo elctrico, perfeccion la mqi'ina elctrica (1746) agreganda al conductor un peine colector de electricidad; comprob los experimentos de yEPINUS sobre
la electrificacin de la turmalina al calentarla y observ la misma propiedad en la esmeralda del Brasil (1759) ; se opona al empleo de los
pararrayos de punta y propona los que terminan en una esfera, discutiendo
esta cuestin con WATSON.

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Despus de estos trabajos debemos pasar inmediata^ mente al estudio de los trabajos de F R A N K L I N , que arrojaron mayor luz sobre estos fenmenos; y, adelantndonos
algo ms, debemos decir que, en 1770, CAV.ENDISH descubri la influencia del dielctrico sobre la carga del eolidensador, que este descubrimiento qued indito hasta que
INIAXWELL. en 1879, publicara los manuscrito de CAV E N D S H , y que, antes de esa publicacin, F A R A D A Y ,
en 1838, haba vuelto a descubrir esa influencia.

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HARRISON
( I 693-1776)

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J U A N H A R R I S O N , el clebre relojero, naci en


Foulby (Condado de York) en 1693 y muri en Eondres
en 1776.
Hijo de un pobre carpintero, Harrison empez su carrera cientfica como simple relojero en su pueblo natal.
En su pequeo taller imagin varios perfeccionamientos de
los relojes e invent el pndulo compensador de parrilla, c|ue
consideraba bastante perfecto para ser utilizado en la determinacin de las longitudes geogrficas, en alta mar ( 1 7 2 6 ) .
En 1728 llev su invento a Londres y lo mostr a H A L L E Y, quien le aconsej entrevistarse con G R A H A M , pues
este hbil relojero ya haba inventado el pndulo compensador de mercurio. G R A H A M , ya lo hemos visto, haba
fracasado en sus intentos de construir un pndulo de parrilia y cuando vio que Harrison haba solucionado el problema, abandon con magnfico desinters, su propio invento
para adoptar el de su colega. Cometi as una injusticia haca s mismo, pues el compensador de G R A H A M , tanto como el de Harrison, se emplea en los observatorios.

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E l pndulo compensador de parrilla. Sus cronmetros.

El cronmetro que haba inventado Harrison no tuvo


menos xito que el pndulo, sobre todo despus de la prueba

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que se realiz con una travesa de Portsmouth a Lisboa- y


vice-versa, en que el cronmetro permiti determinar medidas de longitudes idnticas en los dos viajes. Este resultado, largo tiempo esperado por los marinos ingleses, dio
mucha celebridad a Harrison, c[ue recibi valiosos premios
y, entre ellos, una recompensa de diez mil libras del Parlamento, que decidi premiar al mismo tiempo a los que como
E U L E R y T O B L \ S M A Y E R ( i ) , determinaban longitudes geogrficas por medios astronmicos.

Harrison continu, durante toda su larga vida, su serie de perfeccionamientos del cronmetro y su hijo se encargaba de la observacin de estos aparatos, en largos viajes martimos.

DU FAY
(1698-1739)
Teora de las dos electricidades.
Cuerpos conductores y aisladores.
Atraccin y repulsin. Fosforescencia. Doble refraccin.

Con el sabio francs, C A R L O S F R A N C I S C O D E


C I S T E R N A Y D U F A Y , volvemos a ocuparnos de la electricidad, que hasta el siglo X V I I I , ca^i no haba sido estudiada cientficamente, pero ms bien simplemente observada y atribuida a causas fantsticas. Ya hemos visto como
en el siglo XVI, G I L B E R T diferenci el magnetismo de
la electricidad, introdujo la palabra "electricitas", descubri la propiedad elctrica en muchos cuerpos y realiz numerosas observaciones interesantes. En el siglo XVII, he(1) TOBAS MAYER (Marbach, Wurtemburgo 1723-Gotinga
1762) fu uno de los ms grandes astrnomos de la historia. El Parlament ingls premi sus "Tablas de la Luna". Explic la ley de enfriamiento de NEWTON en forma amplia. Estuvo en relacin con LAMBERT a quien anim en sus estudios. Fu comp MICHELL, D. BER- '
NOULLI y PRIESTLEY, un precursor - de COULOMB, en el -e^tablecimiento de la ley de las atracciones magnticas.
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mos visto a O T T O D E G U E R I C K E hacer observaciones


\-aliosas y construir una mquina electrosttica elemental
cuyas chispas observ; hemos recordado que BOYLE, la
A C A D E M I A . D E L C I M E N T O y N E W T O N hicieron
ms observaciones sin sacar mayores consecuencias, y que
D E S C A R T E S y G A S S E N D I emitieron teoras que no hicieron realizar progreso alguno en el estudio de la electricidad.
A principio del siglo X V I I I deben recordarse los trabajos del D O C T O R W A L L , de H A W K S B E E y de GRAY.
El D O C T O R W A L L reprodujo, en 1698, los experimentos de G U E R I C K E , pero lleg a producir una chispa
suficiente para sentir un especie de soplo, observar el fulgor y experimentar un pequeo choque en la mano, lo que
le hizo afirmar, en 1708, que: "La luz y el estrpito de los
cuerpos electrizados parecen, hasta cierto punto, representar el trueno y los relmpagos''. Es esta la primera afirmacin clara acerca de la identidad entre el rayo y la descarga
elctrica.

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H A W K S B E E , eminente fisico, activo miembro de la


Sociedad Real de Londres, acerca de quien se conocen poeos datos biogrficos, ignorndose hasta las fechas de su
nacimiento y muerte, public, en 1709, sus ''Experimentos
de fsica y mecnica, sobre la luz y la electricidad p r o d u c i bles por el frotamiento de los cuerpos".
En esta obra se encuentran numerosas observaciones
interesantes. H A W K S B E E atribuye a la electricidad los
fulgores producidos en el vaco por el mercurio del barmetro ( i L mientras los sabios de la poca daban de este
fenmeno las explicaciones las ms diversas. Construy una
mquina electrosttica parecida a la de G U E R I C K E , en
(1) Este fenmeno haba sido observado por PICARD en 1675 y
era atribuido generalmente al "fsforo mercurial" o al "fuego devuelta
por el mercurio". Muchos sabios se ocuparon del punto; POGGENDORFF cita a: CASSINI, JUAN BERNOULLI (1700-1719), MUSSCHENBROEK (1706), DUTAL (1706), HAWKSBEE (1708),
HARTSOEKER (1710), WEIDLER (1715), LIEBKNECHT (1716),
HEUSINGER (1716), MAIRAN (1717), DU FAY (1723), DELUC (1762).

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(pie el globo era de vidrio en lugar de azufre; descubri la


condensabilidad de los gases rarefecados y que la electricidad se reparte slo en la superficie de los cuerpos.
La obra de H A W K S B E E ( i ) tiene el mrito de haber considerado por primera vez el estudio de la electricidad como una parte importante de la fisica, pero no logr
interesar al mundo cientfico sino por breve tiempo.
Veinte aos ms tarde, E S T E B A N GRAY (vase su
biografa) volvi a ocuparse de electricidad y, ms feliz
que su compatriota H A W K S B E E , sus observaciones y experimentos provocaron admiracin y entusiasmo en muchos
fsicos, entre los cuales ocupa un lugar predominante
Dufay.
Este sabio naci en 1698 en Pars, donde muri en
1739. Era hijo de un oficial de la guardia y, a los catorce
aos, adoptando la carrera de su padre, ingres a la Escuela
Militar; lleg a ser capitn, particip en varias batallas de
la guerra de Sucesin de Espaa, pero, poco despus de la
paz de Utrecht, abandon el ejrcito, para ocuparse slo de
qumica y magnetismo en cuyo estudio habase ya conquistado cierta celebridad. En 1733, entr en la Academia de
Ciencias 3' public ocho memorias sobre electricidad que son
toda su gloria, a pesar de otros interesantes trabajos de
geometra, astronoma, mecnica y ciencias naturales.
Aientras tanto, GRAY, cuyos trabajos hicieron que
Dufay se interesara por los estudios de la electricidad, no
vio con desagrado el xito de su colega francs. Al contrario, psose en contacto con l, y hasta podra decirse que
trabajaron juntos, pues nunca dejaron de comunicarse los
resultados de sus in\'estigaciones con toda franqueza v sinceridad, preocupndose nicamente del progreso de la ciencia.
G]\AY haba dividido los cuerpos en buenos y malos
conductores de la electricidad. Dufay demostr que los buenos conductores no se electrizan ])or frotamiento va que
slo lo hacen los malos conductores o "aisladores".

(1)

H A W K S B E E se ocup tambin de capilaridad.

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