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L'antiquit classique

Du tison au flocon : Mlagre et l'Hracls des Trachiniennes


Bernadette Morin

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Morin Bernadette. Du tison au flocon : Mlagre et l'Hracls des Trachiniennes. In: L'antiquit classique, Tome 76, 2007. pp.
25-38.
doi : 10.3406/antiq.2007.2615
http://www.persee.fr/doc/antiq_0770-2817_2007_num_76_1_2615
Document gnr le 10/09/2015

Abstract
From brand to flock : Meleagros and Heracles in the "Trachinian Women".

The wool flock with which Dejanira smears the tunic intended to regain Heracles' love for her is a detail
that remains for us exclusively attached to the death of Sophocles' hero. A certain number of
convergences between this dramatic enactment of Heracles' death, and the other versions of the
legend that have been passed down to us, suggest that the motif of the flock may have been inspired
by the fire brand in the Meleagros legend. The Pan-Hellenic heroes Meleagros and Heracles get
involved during their lifetime in the indirect fight between Dionysos and Artemis and, on this occasion,
their destiny depends upon an irresponsible woman. The motif of the brand probably appeared in the
legend of Meleagros at the end of the archaic epoch: rich as it is in scenic efficiency at a time when the
myths were being adapted for the theatre, it may have shown the way towards the flock.

Rsum
Bernadette Morin, Du tison au flocon : Mleagre et l'Hracls des Trachiniennes.

Le flocon de laine au moyen duquel Djanire enduit la tunique destine lui rendre l'amour d'Hracls
est un dtail qui reste pour nous exclusivement attach la fin du hros sophoclen. Un certain
nombre de convergences entre cette mise en uvre dramatique de la fin d'Hracls et les autres
versions de la lgende qui nous sont parvenues laisse penser que le motif du flocon a peut-tre t
inspir par le tison de la lgende de Mleagre. Hros panhellniques, chasseurs chevronns,
Mleagre et Hracls voient leur vie croiser la lutte que se livrent indirectement deux dieux - Dionysos
et Artemis - et en cette circonstance leur sort dpend d'une femme irrflchie. Le motif du tison est
sans doute apparu dans la lgende de Mleagre la fin de l'poque archaque : riche en efficacit
scnique au moment o les mythes sont remanis pour une mise en uvre thtrale, il a peut-tre
montr la voie au flocon.

Du tison au flocon : Mlagre et l'Hracls des Trachiniennes


II est un accessoire des Trachiniennes qui laisse un souvenir fort au lecteur,
sans pourtant tre mentionn par aucune des autres versions de la lgende qui nous
soient parvenues1 : le flocon de laine utilis par Djanire pour appliquer sur la tunique
destine Hracls le sang empoisonn du Centaure. Pour preuve, entre autres, quand
F. Jouan brosse le cheminement rationalisant suivi par la lgende depuis Hsiode
jusqu' Dion de Pruse, et, alors qu' aucun moment de son tude le flocon n'a retenu
son attention, il conclut nanmoins son propos par cette comparaison : Comme le
flocon de laine de Djanire tremp dans le philtre, notre lgende se dissout peu peu
dans le scepticisme qui la vide de toute sa substance mythique 2. Incontestable
hommage rendu au flocon sophoclen.
Un dtail d'importance
De fait cette touffe de laine joue un rle important dans la tragdie.
En dpit du problme de cohrence pos par son prlvement et son
elle est cense avoir une utilit pratique, puisqu'elle sert enduire la tunique
offerte Hracls du philtre4 qui doit, a prtendu le Centaure, rveiller l'amour
d'Hracls pour Djanire5.
Elle constitue aussi, au moment o Djanire rapporte sa disparition6, un
de merveilleux propre piquer l'attention d'un spectateur que pourrait lasser la
succession des rcits qui lui sont soumis7. Ce merveilleux est rendu sensible par la
dimension prte l'embarras de l'hrone incapable de nommer l'inimaginable ,
, l'incomprhensible , (. 694). En effet, dans le premier
rcit qu'elle livre au chur, bouleverse par le caractre insolite du phnomne dont
elle a t tmoin, elle ne peut voquer le flocon qu'en recourant une formulation qui
le met distance, tout au plus capable qu'elle est de proposer une dfinition de l'objet
prodigieux : ... ... ... , ce avec quoi j'ai oint le vtement
1 HSIODE, Catalogue, fr. 25 20-25 ; Bacchylide, Dithyrambe II, 31-35 ; DiODORE DE
Sicile, IV, 38 ; [Apollodore], Bibliothque II, 7, 7.
2 Djanire, Hracls et le Centaure Nessos - Le cheminement d'un mythe , in Le
Mythe, son Langage et son Message, Actes du Colloque de Lige et Louvain-la-Neuve,
Louvain-la-Neuve, 1983, p. 225-243.
3 Comment Djanire a-t-elle pu le recueillir de ses mains, (. 573), pour l'appliquer
ensuite sur la tunique, alors qu'elle sait qu'il dtruit (v. 716) tout ce qu'il touche ?
4 V. 674.
5 V. 569-577.
6 V. 672-722.
7 V. 552-587 : rvlation de l'existence du philtre donn par Nessos ; 672-722 :
destruction du flocon la lumire.
L 'Antiquit Classique 76 (2007),
p. 25-38.

26

. MORIN

(. 674) ; mais la dnomination de l'objet, qui suit sous forme d'apposition -


, un flocon de laine (v. 675) -, manifestement ne la satisfait pas, puisqu'elle
poursuit son rcit en requrant pour dsigner le flocon un pronom dmonstratif neutre
- , a (v. 676) - dont dpendent deux attributs au neutre aussi - et
(. 676 et 677). Priphrase, apposition, genre contribuent au rendu de cette
premire raction d'tonnement. Mais quand Djanire reprendra la narration de
en un rcit plus ordonn et plus apais, ce sont des assimilations qui
le relais de cette mise distance : une premire comparaison avec de la sciure
(v. 700) ; puis une mtaphore voquant un malade (v. 701) ; enfin une comparaison
encore avec du vin, comme si seules des approximations fournies par des analogies
pouvaient rendre compte du caractre inou de ce qu'elle a constat. Par ailleurs le
caractre exceptionnel du phnomne s'accompagne d'une profusion verbale
: pour le nommer, surgissent en effet en une quinzaine de vers, quatre termes,
qui malmnent au demeurant la cohrence stricte, puisque la laine en pelote ,
8 (. 695), y trouve place ct de la laine brute , (. 690), voire
la toison , (. 690), et ct de la laine carde , (. 675)9.
L'impact scnique du flocon n'est pas ngliger. Certes le flocon ne ressortit
pas exactement ces symboles visuels dans lesquels excelle Sophocle et qu'a
tudis Ch. Segal10, puisque, dtruit au moment o Djanire procde son rcit, il ne
saurait tre vu du spectateur ; nanmoins, il est probable qu'une reprsentation
visuelle des actions [de Djanire] accompagnait son discours : ou bien elle portait
avec elle ce qui lui avait servi appliquer le poison, ou encore un morceau de tissu,
un vtement ou un rcipient n, tant semble forte au critique la puissance visuelle et
symbolique dont est charg le flocon.
Car ce flocon a pour mission essentielle de prparer l'auditoire au sort qui
attend Hracls. Si l'action du philtre sur la laine invite logiquement penser
qu'Hracls va subir le mme traitement quand il aura revtu la tunique, le soin
apport au lexique tend aussi mettre le spectateur sur la voie de cette issue, puisque
le flocon est trait verbalement comme un tre vivant. L'adjectif , qui
dvore (v. 676), le verbe , se consumer, s'puiser (v. 677) esquissent une
assimilation du flocon un tre vivant. Le substantif qui dsigne le flocon au
vers 690 peut aussi retenir l'attention du fait de sa bivalence d'emploi - bivalence qui
lui est propre parmi les synonymes apparaissant dans la tragdie -, puisqu'il
autant propos des cheveux ou des poils de l'homme, qu' propos de la laine
d'une bte. Mais c'est surtout l'adjectif (. 701), qui s'effondre, qui
frappe parce qu'il suppose un rfrent humain, plus exactement un malade qui a

Le terme vient de , drouler .


Ce terme doit tre mis en relation avec , tondre, carder, peigner . Pour la
oprer entre et , cf. Aristophane, Lysistrata, 51 A, 585 et 586.
10 Tels l'pe d'Ajax, la tunique des Trachiniennes, l'urne d'Electre, l'arc de Philoctte,
cf. "Symbolisme visuel et effets visuels chez Sophocle", in La Musique du Sphinx, Paris, 1987,
p. 79-80.
11 Ibid., p. 86.

DU TISON AU FLOCON : MLAGRE ET L'HRACLS DES TRACHINIENNES

27

perdu toute forme de rsistance et qui brusquement s'effondre 12. Quand, pour
les souffrances provoques en Hracls par le philtre, reparatront des termes
antrieurement requis pour la description du flocon - (. 976),
(. 1084), (. 1239)... - le spectateur aura la confirmation du rapport pressenti
antrieurement entre le flocon et le hros. Car l'un et l'autre sont bien soumis un
tiraillement qui annonce leur fin : le flocon est tir - - d'une toison
(v. 690), tandis qu'Hracls est soumis de violents spasmes (v. 770 :
; 786 : ; 805 : ; 1082 : 13), et s'il ne
pas tre brl sur l'ta, il devrait se voir rduit, comme le flocon,
, une cume pleine de caillots (v. 702). Comme la tunique que
le flocon a ointe et qui repose pour un temps au fond d'un coffre ,
(. 690), Hracls gt finalement au fond d'une civire , (. 902).
Le flocon est bien annonciateur de la fin d'Hracls. Son rle est dramaturgiquement considrable. Certes, il ne modifie pas le fil des vnements ; mais, outre
la perspective qu'il ouvre au spectateur, il cre en Djanire qui est la fois le tmoin
de son pouvoir de destruction, l'agent de son onction et la personne la plus proche
d'Hracls, l'inquitude maximale, l'inquitude tragique par excellence. Il constitue
incontestablement une belle trouvaille dramaturgique et scnique, et les rticences
verbales autant que la richesse lexicale provoques par son insertion dans le drame
sont la mesure de cette importance qui lui est impartie.
Pourtant ce flocon n'apparat pas dans le fragment du Catalogue d'Hsiode qui
nous est parvenu :
' [', ] ,
[]
[] [ ]
[] [ ].
[ ] ,
Djanire accomplit un acte terrible dans l'garement d'une grande colre,
quand, aprs avoir enduit d'un philtre une tunique, elle la fit porter par le
hraut Lichas. Lui la donna au roi, fils d'Amphitryon, Hracls preneur de
villes. L'ayant reu il atteignit aussitt le terme de la mort (fr. 25, 20-25)14,

pas plus que dans le Dithyrambe II de Bacchylide :


,

, '
{}
[.
12 Cf. note ad loe. CVF.
13 Le souvenir lexical est vident chez Apollodore : ...
, il voulut arracher la tunique... Mais la chair
avec elle {Bibliothque II, 7, 7) : texte de E. Page, London, Loeb, 1963 ; traduction
annote et commente par J.-C. Carrire et B. Massonie, Paris, 1991.
14 Fragmenta Hesiodea, Merkelbach & West, 1967, 25, 20-25 ; traduction de l'auteur.

28

. MORIN
une jalousie d'une grande violence la perdit, et les tnbres qui lui cachaient
les vnements venir, du jour o, aux bords du Lycormas plein de roses, elle
reut le merveilleux prodige, le prsent de Nessos (. 31-35)15.

L'tat fragmentaire dans lequel nous est parvenu le Catalogue interdit toute
certitude en la matire ; la nature mme du lyrisme contraint le pote du Dithyrambe
II une allusion rapide : il esquive la prcision du dtail et n'a pas se soucier de
mise en uvre dramaturgique. L'absence du flocon n'y est donc pas probante.
au-del de ce fragment hsiodique et de ce Dithyrambe et au travers des divers
commentaires suscits par la tragdie de Sophocle, le dtail du flocon reste unique.
Pour tardive que soit la version transmise par Apollodore, elle n'en est pas moins
prcieuse parce que le principal caractre de l'information du Mythographe, c'est
son got pour les sources "anciennes"... Il s'appuie avant tout sur les potes
archaques et sur les mythographes du Ve et du IVe sicles 16. Or Apollodore, en dpit
de l'ampleur et de l'antiquit de sa documentation, ne mentionne pas non plus le
flocon :
,
,
, '.
Djanire, apprenant de Lichas ce qui concernait Iole, craignit qu'Hracls
n'aimt Iole plus qu'elle, et, persuade que le sang qui avait coul de Nessos
tait vraiment un philtre d'amour, elle en enduisit la tunique (II, 7, 7)17.
Le flocon n'est pas un lment indispensable au mythe au mme titre que la
tunique. Pour charg de sens qu'il soit dans la tragdie de Sophocle, il n'en demeure
pas moins un accessoire. Aussi est-il possible qu'il n'ait pas appartenu au mythe
primitif, et qu'il ait t une invention tardive voire thtrale. O Sophocle ou l'un de
ses prdcesseurs - a-t-il trouv cet accessoire qu'aucune autre des versions du mythe
que nous avons ne mentionne ? dfaut de rcit plus complet de la lgende de
Djanire, un dtour par celle de son frre semble s'imposer.
Le tison, inspirateur du flocon ?
Nous n'avons plus l'pope, ancienne, qui nous raconterait le destin de
Mlagre dans sa totalit. Originellement la geste du hros tolien semble s'tre
rduite essentiellement sa participation la grande expdition panhellnique que fut
la chasse au sanglier de Calydon.

15 Le texte et la traduction sont emprunts la CUF, Bacchylide, Dithyrambes pinicies - Fragments, texte tabli par J. Irigoin, traduit par J. Duchemin et L. Bardollet, Paris,
1993.
16 Notice la Bibliothque d'Apollodore, traduite, annote et commente par J.-C.
Carrire et B. Massonie, op. cit. (n. 13), p. 12.
17 On trouve un mme silence chez Diodore de Sicile, IV, 38.

DU TISON AU FLOCON : MLAGRE ET L'HRACLS DES TRACHINIENNES

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Pour nous, le premier pote l'voquer est Homre. Le rcit de l'Iliade (IX,
524-605) qui l'introduit est en ralit une Colre de Mlagre, c'est--dire la
rcriture d'un pisode de la lgende, labore en fonction de l'objectif de la narration
homrique : Phnix, ce moment du rcit, montre Achille la voie raisonnable
suivre quand la situation face aux ennemis se fait intenable. Aussi lui rappelle-t-il les
efforts d'loquence dploys jadis par Cleopatra pour obtenir de son poux son
secours aux Etoliens contre les Courtes. Mlagre avait fini par accder, bien que
tardivement, sa prire. Ce quoi se refuse rsolument pour le moment Achille. Le
pote de Y Iliade ne pousse pas son rcit plus avant : il ne nous rapporte pas la fin du
hros tolien et ne dit mot du tison. Une concidence lexicale suggre nanmoins
qu'en concevant son hros Sophocle a pu songer Mlagre. Le flocon de laine en
effet a t tir d'une toison, (. 690). Nous avons dj signal ce terme pour sa
bivalence d'emploi qui contribue la constitution du flocon comme double
d'Hracls. Le mot est rare : le corpus de Sophocle n'en donne que cette unique
occurrence, Y Iliade, deux ; l'adjectif qui lui correspond, - absent du corpus
sophoclen - ne connat quant lui que quatre occurrences dans Y Iliade, dont une
pour qualifier le sanglier de Calydon ! En effet au cours du rappel auquel il procde,
Phnix en vient prciser le tumulte qui s'tait lev parmi les chasseurs autour de
la peau velue de l'animal, {Iliade, IX, 548). La rencontre
textuelle parat porter une rminiscence significative.
Les popes du Cycle, les catalogues d'Hsiode, les pomes orphiques, ceux
de Stsichore18, d'Archiloque19 ainsi que les ouvrages des mythographes qui
cette lgende sont perdus. Pour nous, le mythe reparat avec la Ve Epinicie de
Bacchylide. La rencontre aux enfers qui aurait mis en prsence Hracls et Mlagre
permet au pote lyrique une perspective globale de la vie du hros de Calydon, et
l'unifie autour d'un motif nouveau, celui du tison. Outre ce pome, restent encore
quelques pages, tardives, telles celles de la Bibliothque d'Apollodore20.
Or la lecture du rcit relatif Mlagre qu'on peut lire dans ces textes invite
mettre en regard le tison qui lui est associ et le flocon des Trachiniennes, et se
demander si le premier n'a pas inspir le second : certains lments de la lgende telle
qu'elle a d avoir cours au Ve sicle concordent en effet avec ceux qui ont t mis en
uvre par le spectacle tragique.
Les auxiliaires du malheur que sont le tison et le flocon se voient associs,
dans les deux lgendes, aux soins attentifs et affectueux d'une femme dont la vie des
hros dpend : amour maternel d'une part, amour conjugal de l'autre. Altha
conserve, depuis sa naissance, le tison auquel sont lis les jours de son fils dans un
coffre ouvrag, (pinicie V, 141-142)21. Dans les
ce n'est pas exactement le flocon que Djanire conserve depuis des annes,
, dans un coffret de bronze (v. 556), mais le sang de Nessos destin
18 Cet auteur a peut-tre jou un rle essentiel dans la question qui nous occupe.
19 Nous avons le tmoignage indirect de Dion de Pruse, Discours L V.
20 Cf. aussi Diodore de Sicile, IV, 34.
21 Nous retrouvons ce dtail chez Apollodore, I, 8, 2 :
, Althaia saisit le tison et le mit dans un coffre .

30

. MORIN

enduire ce flocon. Ce dplacement du flocon au philtre est nanmoins comme


compens par la rptition de l'enfermement, puisque l'hrone confie aux
femmes de Trachis qu'elle a envoy Hracls la tunique enduite avec le flocon
dans un coffret creux , (. 692).
Le rapport la maison, au foyer, si fort dans la lgende de Mlagre puisque
tout se joue sur le foyer mme de la maison, (Apollodore, I, 8, 1) se retrouve
dans les Trachiniennes qui insistent sur l'origine domestique du flocon de laine
emprunte la toison d'une bte de ce domaine,
(. 690),
et utilise dans la partie la plus intime de la maison, ' ' .
Dans les deux lgendes les deux femmes sont aveugles, l'une de colre,
l'autre de jalousie, et ragissent ngativement, sans rflchir aux consquences de leur
acte :
' , ces rflexions, elle ne les fit pas (v. 136),
imagine Bacchylide ; tandis que le chur des Trachiniennes constate :
/ , il est des choses qu'elle n'a pas comprises (v. 843844).
Car toutes deux avaient en leur possession des informations propres les
mettre en garde. Altha avait t avertie par les Moires que le tison
' ,
auquel la Fileuse fatale avait jadis attach le terme de la vie (v. 142-145),
de son fils, tait , de prompte mort (v. 141), tandis que Djanire savait
que le philtre donn par le Centaure dtruisait tout ce qu'il touchait :
' ,
,
,
la flche qui frappa Nessos, je sais qu'elle a mis mal un dieu, Chiron ; je sais
qu'elle dtruit tout monstre qu'elle touche (v. 714-716).
Aussi Djanire, qui a offert la tunique ointe, et Altha, qui a jet au feu le
tison, sont-elles causes de la mort de celui qu'elles aiment. Certes, elles se repentent
et se donnent la mort. Il n'en demeure pas moins que, dans les deux lgendes, la vie
des hros tient une femme. Mlagre a t incapable de se librer de l'emprise
fminine...
J.-M.
Renaud
le hros
conclut
s'est
sonlaiss
tudedominer
sur la par
signification
les femmes
du mythe
: c'est de
en Mlagre
ces termes
99 . que
Or

22 "L'Histoire de Mlagre. Plaidoyer pour une analyse de l'ensemble du mythe", Kernos


6 (1993), p. 300.

du tison au flocon : mlagre et l'hracls des trachiniennes

31

qu'est-ce qui a conduit Hracls sa fin sinon l'hybris d'amour qui le soumet
constamment au pouvoir des femmes ?
Dans la version lyrique, le hros meurt priv de ses forces , ?????s?e????
(v. 152), un peu comme Hracls - la douleur en moins
que le vieillard dcrit
comme p??pet??, dfaillant (v. 976).
Enfin, les deux rcits concdent une large place au feu : le feu dont brle le
flocon touch par les rayons du soleil, le feu qui brlera Hracls revtu de la tunique,
et le feu de son bcher d'une part ; le feu auquel est arrach le tison, puis celui qui le
consume de l'autre. Il semblerait que le tison ne soit pas une donne ancienne de la
lgende de Mlagre, dans laquelle il n'est apparu qu'au cours du VIe sicle23 :
J. Bremmer met son invention - peut-tre par Stsichore - en relation avec
d'un certain nombre de festivals du feu la fin de l'poque archaque qui passe par la r-organisation de rituels anciens en voie de dsintgration
mais en attente d'un sens nouveau. La lgende de la mort d'Hracls sur l'ta aussi
ressortirait ce mouvement de rinterprtation des mythes. La contemporanit de
l'introduction du feu dans chacune des deux lgendes corrobore leur paralllisme.
Car du tison de Mlagre au flocon de Djanire, des lments se retrouvent
manifestement :
Hracls
Mlagre

violence
violence

Djanire
Altha

feu
feu

Que ce soit Sophocle qui ait imagin ce flocon qui prpare la fin d'Hracls,
ou qu'il l'ait emprunt, il semblerait qu'il ait t appel par la lgende du chasseur de
Calydon.
Dionysos et le monde sauvage
Il n'y a certes pas lieu de s'en tonner. La rencontre parat n'tre rien moins
que superficielle.
Nous avons rappel, pour rapide qu'elle soit, la prsence de ce mythe dans
l'Iliade, au cur de l'exhortation que Phnix adresse Achille. Mme si nous ne
plus d'un rcit en bonne et due forme de cette lgende, cette allusion, au sein
de l'pope homrique, la Mlagride tmoigne de l'influence qu'a exerce de
manire gnrale, dans l'Antiquit, ce grand mythe panhellnique qui nous a t si
mal transmis24.
23 Constatant que la version du tison apparat de faon presque simultane chez Phrynichos, Eschyle et Bacchylide, Croiset conclut juste titre de cette volution que le motif du
tison fut cr entre le stade pique et Phrynichos : J. Bremmer, "La Plasticit du mythe :
Mlagre dans la posie homrique", in Cl. Clame (d.), Mtamorphoses du Mythe en Grce
antique, Genve, 1988, p. 45 et p. 47.
24 Sur la faveur du mythe auprs des peintres et des potes, cf. J. Bremmer, art. cit.
(n. 23), p. 38, notes 4, 5, 6 et 7.

32

B. MORIN

Mais de manire plus prcise cette chasse calydonienne est provoque par
l'irruption du sauvage dans le civilis, et assure un rle de premier plan un
associ une divinit dont la tragdie se plat brosser la silhouette :
Dionysos.
Dans le rcit homrique, parce qu'il a omis d'offrir des prmices Artmis,
ne, ???e?? - tymologiquement, le vigneron, le premier homme qui, selon la
Dionysos ait donn le vin25 -, voit dvaster sa vigne par un animal monstrueux
suscit par la colre de la desse bafoue,
S?? a????? ?????d??ta,
?? ?a?? p???' e?des?e? e??? ?????? ?????,
p???? d' ? ?e p???????a ?aa? ??e d??d?ea a???
a?t?s?? ????s? ?a? a?t??? a??es? ????,
un solitaire aux dents blanches, qui, sans rpit, faisait de grands ravages au
milieu des vignes d'ne et avait dj sur le sol fait choir de toute leur hauteur
nombre de grands arbres avec leurs racines, avec leurs fruits panouis (//., IX,
530-533)26.
L'attitude d'Oineus provoque Artmis et, en reprsailles, celle-ci provoque
l'irruption du sanglier, c'est--dire du monde sauvage dans le monde civilis, puisque
le sanglier dtruit les cultures, les arbres... 27, avant d'touffer en Mlagre le
d ses oncles. C'est la transgression des limites du civilis et du sauvage
par ne qui aurait finalement port atteinte aux relations familiales et entran
la mort de Mlagre.
Or Ch. Segal28 a depuis longtemps mis en vidence les transgressions dont se
rendent coupables les deux hros des Trachiniennes : en introduisant lole dans son
foyer Hracls attente l'institution du mariage et au domaine de la femme ; mais
dans le mme temps il incite Djanire recourir au philtre d'amour donn par Nessos,
et donc introduire au sein de son foyer l'lment tranger et sauvage que constitue le
sang de celui qui avait port atteinte son union avec Hracls. Ainsi lue, la lgende
mise en spectacle dans les Trachiniennes met en uvre aussi l'irruption du sauvage
dans le civilis.
Par ailleurs le dramaturge se plat assimiler Hracls Dionysos, le dieu ls
Calydon, mais aussi le dieu des transgressions par excellence. La mise en regard,
s'agissant du dieu, de a???a? (v. 220), a?ata??sse? (v. 219) et ?p?st??f?? (v. 218),
avec, s'agissant d'Hracls, ?a???a? (v. 510), t???ss?? (v. 512), et st??fe? (v. 117)
est claire : Hracls partage l'lan vital de Dionysos. Et l'vocation de la destruction

25 Apollodore, Bibliothque I, 8, 1 .
26 Texte et traduction sont emprunts la CUF, Homre, Iliade, texte tabli et traduit par
P. Mazon, avec la collaboration de P. Chantraine, P. Collart, R. Langumier, Paris, 1992.
27 J.-M. Renaud, art. cit. (n. 22), p. 297.
28 "Les Oracles des Trachiniennes et les rites renverss du mariage", in C GITA n 9,
(1996), p. 233-241 ; "Mariage et sacrifice dans les Trachiniennes'", AC 44 (1975), p. 30-53.

DU TISON AU FLOCON : MLAGRE ET L'HRACLS DES TRACHINIENNES

33

du flocon annonciateur de sa mort sera, aux vers 702-704, l'occasion d'une nouvelle
rencontre avec la figure divine puisqu'elle passe par l'image du jus de la vigne :
e? de ??? d?e? / p????e?t' ??a????s? ????de?? af???,
??a???? ?p??a? ?ste p????? p?t??
?????t?? e'?? ??? ?a???a? ?p' ap????.
de l'endroit o il gisait terre s'lve maintenant une cume sanglante, comme
si l'on avait rpandu sur le sol cette paisse liqueur que produit le fruit glauque
des vignes de Bacchos.
Enfin au-del de cette assimilation explicite du hros au dieu, il semble bien
que la tragdie, ractivant des rminiscences calydoniennes, joue du nom d'ne et
fait affleurer Dionysos. En maintes occasions est rappele la filiation de Djanire29. Il
est possible qu'il s'agisse d'une simple ncessit de dnomination, mais si dans le
prologue Djanire voque d'une manire fort naturelle le palais de son pre ne,
??????. avant de se remmorer son prtendant monstrueux, p?ta?? ??e????, le
chur, au cours de la premire antistrophe du premier stasimon qui chante la
de Cypris, revient sur cette association qui en l'occurrence semble moins aller
de soi. Il se souvient en effet son tour des deux prtendants qui recherchrent
l'union de Djanire :
? e? ?? p?ta?? s?????, ????e?? tet?a????
F?sa ta????,
??e???? ?p' ????ad??. ? de ?a???a? ap?
???e pa???t??a T?a?
t??a ?a? ????a? ??pa??? te t???ss??,
pa?? ????,
l'un est un fleuve puissant. Avec ses quatre pattes, avec ses hautes cornes, il
offre l'aspect d'un taureau. C'est Achlos d' niades ; l'autre vient du pays
de Bacchos de Thbes. Il brandit la fois l'arc que l'on ploie dans la bataille,
des javelines une massue. Il est, lui, fils de Zeus (v. 507-513).
La figure d'Hracls qui vient du pays de Dionysos, ?a???a? ap?... T?a?,
est, en cette circonstance, mise en parallle avec celle d'Achlos qui vient
d'niades. Or le nom de cette cit voque naturellement ne, le pre de Djanire, le
vigneron dont Artmis, chez Homre avait d'abord ruin la vigne (Iliade, IX, 534,
540). Du prologue au premier stasimon, la variation d'ne niades dans la
des deux prtendants la main de Djanire semble contribuer, compte tenu
de la proximit de ?a???a?... T?a?, faire affleurer les suggestions bacchiques
contenues dans le nom mme du pre de Djanire30, renforcer la prsence de
dans la tragdie31, et remmorer l'pisode calydonien.
29
30
(1967),
31

V. 405, 569, 598, 665, 1050.


Cf. M. Van DER Valk, "Remarques sur Sophocle, Trachiniennes, 497-530", REG 80
p. 118.
Certaines traditions la donnaient mme pour la fille de Dionysos.

34

B. MORIN

Irruption du sauvage dans le civilis, silhouette de Dionysos, rminiscence de


la lgende corroborent l'hypothse que Sophocle ait song Mlagre au moment o
il concevait ses Trachiniennes.
Mlagre et Hracls chez Bacchylide
Que les lgendes de Mlagre et Hracls puissent tre mises en parallle est
corrobor, d'une autre faon que par la mise en perspective de leurs lments narratifs
convergents, par l'pinicie Vde Bacchylide.
Si, s'agissant du Dithyrambe II, les certitudes chronologiques nous font
dfaut, la victoire olympique - remporte par Hiron aux chevaux monts -, que
clbre l'Epinicie V, est date de manire sre de 476. Le sage bonheur du tyran y est
oppos la folie funeste de Mlagre. On sait qu'Hracls, descendant aux enfers
pour en ramener Cerbre, y rencontre le hros de Calydon : celui-ci lui raconte la
chasse fameuse qui a abouti la consomption du tison dont dpendait sa vie. Cette
rencontre bouleverse le hros thbain. L'change pourrait s'arrter avec le rcit de la
mort du hros : le mythe de Mlagre se suffisait amplement lui-mme 32.
au moment de partir, Hracls s'enquiert auprs du hros de Calydon s'il n'aurait
pas une sur qu'il pourrait pouser. Le pome ne dveloppe pas l'histoire de cette
union ; mais la simple nomination, par Mlagre, de Djanire permet au pote de
suggrer le sort qui attend Hracls, sort qui double, ou ritre en ralit celui de
Mlagre : l'esquisse qu'il en donne... permet... de laisser entrevoir, comme une
sorte de projection dans l'avenir, tout ce que le sort d'Hracls aura de commun avec
celui de Mlagre : quand Hracls avait vu paratre Mlagre, n'tait-ce pas un peu
sa propre image qui surgissait devant ses yeux ? Quand il pleure sur la mort de
Mlagre, n'est-ce pas en ralit sur sa propre mort qu'il pleure par anticipation mort sans gloire qui, lui aussi, viendra de la main d'une femme... ? 33. L'motion
fut forte :
Fas??... ?f?t?????? pa?da ????? d? t?te
t??a? ??fa???. ta?ape?????
p?t?? ?'??t????ta f?t??,
ce fut la seule fois, dit-on, que le fils d'Amphitryon, ... mouilla sa paupire, par
piti pour le sort d'un tre porteur de douleur (v. 155-159).
- bouleversement de l'tre que la tragdie feint d'ignorer, mais rinvente et rserve
l'preuve de la tunique, puisque Hyllos et Hracls lui-mme mentionnent les larmes
verses par le hros dcouvert en pleurs , da?????????ta (v. 796) et pleurant ,
??a??? (v. 1072) :
?a? t?d' ??d' e?? p?t?
t??d' ??d?a
fa??a???...
???' ?st??a?t??
p??s?' ?de?? ded?a??ta,
J. PRON, "Crsus et Mlagre chez Bacchylide", REG 91 (1978), p. 324.
Ibid.

DU TISON AU FLOCON : MLAGRE ET L' HRACLS DES TRACHINIENNES

35

alors que cela, personne ne peut dire qu'il l'a vu l'homme que je fus. Sans
jamais me plaindre... (v. 1072-1074)
La qualit de l'motion que Bacchylide prte son Hracls et la profondeur
de sa sympathie pour Mlagre se justifient par le pressentiment qui envahit alors le
hros d'tre en face de son propre sort. Mais elles tmoignent aussi qu'en ce dbut de
Ve
sicle, un autre pote - et vraisemblablement antrieurement Sophocle qui serait
n vers 495 - avait eu le sentiment de l'affinit des sorts de Mlagre et Hracls.
Que Sophocle - ou un prdcesseur - ait pouss le parallle des lgendes jusqu'
inventer le flocon en s'inspirant du tison ne semble pas draisonnable.
D'autant que ce flocon reste quelque peu mystrieux. Son insertion en forme
d'nigme dans le discours de Djanire, le flou de sa dnomination manifestent, nous
l'avons vu, le merveilleux dont il est le lieu. Mais ce nimbe d'indfinition constitu
autour de lui peut plaider aussi pour le caractre rcent de son invention, comme si,
aucune tradition ne prexistant, le pote hsitait sur le mot exact. D'ailleurs le mode
d'utilisation de ce flocon reste problmatique aussi. Le plus souvent en effet il s'agit
d'enduire la tunique - et c'est le verbe ????, frotter, oindre , qui alors est
; pourtant en une occurrence, surgit ?pt? (v. 580), a priori surprenant puisque
le verbe renvoie d'abord une immersion, ce qui ne semble pas correspondre
l'opration subie par la tunique. En ralit ce verbe est appel naturellement par la
forme ?a?e du vers 574 : Djanire alors dcrivait la teinture qu'avait subie la
pointe de la lance d'Hracls plonge dans le sang de l'Hydre ; comme c'est
prcisment ce sang qui constitue le philtre appliqu sur la tunique, l'on comprend
qu'il ait entran la forme '?a?a du vers 580. Il n'en reste pas moins que si la
premire occurrence du verbe tait parfaitement approprie la situation et pouvait
tre traduite par teindre par immersion , la seconde doit tre rendue un peu
par enduire, appliquer , et n'est pas en totale adquation avec la
que suggre par ailleurs ????. Sophocle est coutumier de ces modulations
des faits en forme d'incohrences ; mais usuellement la dissonance est estompe,
voire masque par la distance sparant les termes mettre en perspective. Il n'en va
pas tout fait ainsi ici. Que nous ayons l la premire introduction du flocon, ou une
des toutes premires, pourrait expliquer le flou de son apparition et de son utilisation.
L'empreinte des Trachiniennes a t dcisive dans le domaine littraire, pour
la forme et le lien des pisodes de la mort de Nessos et celle d'Hracls35 . Et ce
succs incitera la postrit poursuivre ce mouvement de rapprochement des deux
lgendes en inventant des relations amoureuses entre Atalante et Mlagre. En effet
comparer le rcit tolien d'Apollodore et les Trachiniennes il est patent que les deux
pisodes s'inscrivent dans un contexte de passion amoureuse et d'infidlit conjugale,
totalement absent de l'Iliade et du pome de Bacchylide. L'on sait que l'Hracls de
34 V. 675, 687, 698, 696 ; cf. aussi 661. Le Catalogue d'HSiODE a donn lieu la
?p????sasa (fr. 25, 21, Merkelbach et West) ; mais il ne s'agit que d'une restitution ; la
lecture e??sta???sa, faisant tomber des gouttes , que d'autres prfrent, ne contredit pas la
remarque.
35 F. Jouan, art. cit. (n. 2), p. 235.

36

?. MORIN

Sophocle a dtruit chalie pour possder lole qu'Eurytos lui refusait, et qu'il est ce
point amoureux de la jeune fille qu'il entend bien l'imposer son foyer. Et c'est cette
insulte faite au foyer conjugal qui provoque la dmarche involontairement meurtrire
de l'pouse bafoue. Chez Apollodore, Mlagre, bien qu'il soit mari Cleopatra,
est amoureux d'Atalante dont il veut avoir des enfants, et pour laquelle il prend le
risque d'offenser ses oncles en invitant la jeune femme la chasse, puis en lui offrant
la peau du sanglier, avant de les tuer au mpris des lois sacres de la famille :
?e??a???? ???? ???a??a ??e?p?t?a? t?? "?da ?a? ?a?p?ss?? ???at??a,
????e??? d? ?a? e? ?ta???t?? te???p???sas?a?. s???????ase? a?t??? ep?
t?? ???a? et? ta?t?? ?????a?... ????s?e?? d? ?e??a???? t??? ?? Test???
pa?da? ?p??te??e. t? d? d??a? ?d??e t? ?ta???t?
Mlagre qui avait pour femme Cleopatra, la fille d'Idas et de Marpessa, mais
qui voulait avoir un enfant d'Atalante aussi, les obligea partir la chasse
avec elle... Mlagre en colre tua les fils de Thestios et donna la peau
Atalante (I, 69).
Or cette relation amoureuse avec Atalante n'est pas antrieure Euripide et
n'apparat sur des vases qu'au IVe sicle 36. En aval des Trachiniennes, les mythographes auraient donc prolong le mouvement, initi par le succs de la version
sophoclenne : la transgression du mariage par Hracls complte par l'introduction
du philtre sauvage dans le foyer par Djanire aurait rappel Sophocle le
des frontires opr jadis par ne offensant Artmis qui aurait rpliqu en
introduisant le sanglier sauvage dans le monde civilis de Calydon ; en retour, en aval
de sa cration, on aurait prt Mlagre une relation amoureuse avec Atalante : btie
sur le modle de celle d'Hracls avec lole, elle aurait entran Mlagre au-del du
respect d ses oncles et la mort, par passion amoureuse adultre et non plus par
recherche de gloire pique.
Pourtant, dans cette postrit, le flocon semble avoir t oubli. Le souci
de cohrence, les exigences de la raison ont pu jouer l'encontre de ce flocon.
Peut-tre aussi qu'intermdiaire entre le philtre appliquer et la tunique
revtir il prsentait l'inconvnient de partager ses caractrisations avec les deux et de
redoubler prcisment le philtre et la tunique : il devenait, ailleurs qu'au thtre avide
de symboles visuels, inutile.
Aussi en dpit de l'impact dramatique qu'il assure, le flocon a-t-il t nglig
et abandonn, pour disparatre de la tradition hraclenne aussi vite qu'il avait disparu
de la scne sophoclenne.
Mythe et thtre
Il est probable que le tison n'est pas une donne ancienne, mais son
dans la lgende atteste sa vogue. Or le hros de Calydon a connu cet intrt
prcisment durant les annes de formation de la tragdie. Nous avons voqu
36 J. Bremmer, art. cit (n. 33), p. 42.

DU TISON AU FLOCON : MLAGRE ET L ' HRACLS DES TRA CHINIENNES

37

plusieurs reprises la cinquime pinicie de Bacchylide, qui est sans doute antrieure,
mais peu prs contemporaine des Trachiniennes. Par ailleurs, mme si nous n'en
possdons plus les textes, nous savons qu'Eschyle a compos une Atalante, que
Sophocle a crit un Mlagre, tout comme Euripide. L'essor de la tragdie et sa
adapter la scne les mythes archaques ont sollicit l'attention et l'inventivit
des dramaturges : or le genre tragique, pour se constituer, a naturellement modifi les
perspectives du rcit, et notamment t amen accorder de l'importance scnique,
voire visuelle, des objets qui n'en avaient pas obligatoirement dans le rcit, ou qui
ne s'y trouvaient pas et qu'il a alors fallu inventer. Pausanias, au moment o il dcrit
la Lesch des Cnidiens Delphes, tmoigne de ce moment historique de l'adaptation
tragique d'lments narratifs :
??? d? ?p? t? da?? ?????, ?? d??e?? ?? ?p? ?????? t? ???a?a,
?e?e???? d? ?? p??te??? de? t?? te?e?t?? s???a? p??? ? ?p? p????
?fa??s???a? t?? da??? ?a? ?? ?p? t?? ???? ?atap??se?e? a?t?? ? ???a?a,
t??t?? t?? ????? F??????? ? ????f??d???? p??t?? ?? d??at? ?de??e
??e?????a??
???e??? ??? ???
????e? ????, ??e?a d? ??? f??? ?ateda?sat?,
da??? pe??????? at??? ?p' a??a? ?a????????.
?? ?? fa??eta? ?e ? F??????? p??a?a??? t?? ????? e? p???? ?? e???a
a? t?? ?'??e???, p??sa??e??? d? a?t?? ???? ate e? d?pa? ?d?
d?ae?????? t? ?????????,
quant la lgende relative au tison, qui dit qu'il avait t donn Altha par
les Destines, que la mort de Mlagre ne devait pas se produire tant qu'il ne
serait pas consum par le feu, et qu'Altha le brla sous l'effet de la colre,
c'est Phrynichos, fils de Polyphradmon, qui le premier la prsenta dans ses
Pleuroniennes :
car il n 'chappa pas un sort glacial, mais la flamme rapide le brla, quand
le tison fut dtruit par son effroyable mre.
Phrynichos ne semble pas avoir introduit cette lgende comme une invention
qui ft de lui, mais y avoir touch comme une tradition rpandue dans tout le
monde grec (?, 31)37.
Phrynichos semble avoir t un peu plus g qu'Eschyle, et serait mort aux
alentours de 470. Entre Homre et la tragdie attique les jalons nous manquent, le
naufrage de la posie nous empchant d'avoir des certitudes. Mais ce tmoignage de
Pausanias, s'il est crdible, nous rappelle que quand la tragdie, pour se constituer, a
puis au fonds mythique, elle a t amene jouer, pour le plaisir des spectateurs, de
certains lments narratifs lgus par la tradition. C'est apparemment le cas du tison.
Dans cette perspective, compte tenu de la signification du mythe de Mlagre
et compte tenu de sa vogue, la mise en spectacle laquelle il a donn lieu, ainsi que le
travail d'adaptation et de remaniement qu'il a d subir, ont pu suggrer Sophocle de
Ed. E. Page, London, Loeb, 1965 ; traduction de l'auteur.

38

1
j
I
|
l
t

B. MORIN

travailler la lgende de la fin d'Hracls dans ce sens - le flocon constituant un


accessoire thtral particulirement exploitable et un auxiliaire dramaturgiquement efficace, comme il aime les mettre en uvre.
Mais notre flocon tragique pris la toison d'une brebis de la maison reste un
accessoire annonciateur de la mort du hros, quand le tison, vritable substitut du
hros donn par les Moires, reprsente sa vie mme. C'est pourquoi sans doute la vie
du flocon fut si courte : moins riche symboliquement, le flocon n'a pas fait aussi long
feu que le tison.
Universit de Limoges

Bernadette MORTN