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DE L' AU-DEL DE L'TRE L' AUTREMENT QU'TRE : LE

TOURNANT LVINASSIEN
Jean-Marc Narbonne
Presses Universitaires de France | Cits
2006/1 - n 25
pages 69 75

ISSN 1299-5495
ISBN 9782130555254

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Narbonne Jean-Marc, De l' au-del de l'tre l' autrement qu'tre : le tournant lvinassien ,
Cits, 2006/1 n 25, p. 69-75. DOI : 10.3917/cite.025.0069

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JEAN-MARC NARBONNE

Levinas a donn comme titre lun de ses ouvrages majeurs Autrement


qutre ou au-del de lessence. Ce titre est videmment nigmatique.
Autrement qutre et au-del de lessence sont-elles donnes
comme deux expressions quivalentes dune mme chose, o prsententelles plutt deux alternatives opposes lune lautre entre lesquelles il
faudrait choisir, une sorte de dilemme simposant la pense ? Le
syntagme au-del de lessence est bien connu. Il se veut habituellement
une traduction plus ou moins fidle dune locution utilise par Platon
dans la Rpublique propos du Bien dans le monde des Ides, Bien qui est
dclar au-del de lousia (traduit ici par essence) 1. Lautre syntagme ne
lest absolument pas et, ma connaissance, personne avant Levinas navait
ainsi parl dun autrement qutre . Soit donc les deux syntagmes
squivalent, soit ils sopposent, soit encore lun doit sinterprter comme
le sens ultime et vritable de lautre, comme si lon affirmait : tre audel de lessence ne peut avoir quun sens, celui qui consiste le penser
comme autrement qutre.
Lambigut initiale du titre se dissipe dans les premires pages de
louvrage, o il apparat que les deux syntagmes peuvent squivaloir ds
1. Rpublique, VI, 509 b. Sur quoi, voir notre tude sur lau-del platonicien dans Levinas et
lhritage grec par Jean-Marc Narbonne, suivi de Cent ans de noplatonisme en France. Une brve
histoire philosophique par Wayne Hankey, traduit de langlais par Martin Achard et Jean-Marc
Narbonne, Paris/Qubec, Vrin/PUL, 2004, p. 55-73.
Cits 25, Paris,

PUF,

2006

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l autrement qutre :
le tournant lvinassien
Jean-Marc Narbonne

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De l au-del de ltre
l autrement qutre :
le tournant lvinassien

Dossier :
Emmanuel Levinas.
Une philosophie
de lvasion

1. Autrement qutre ou au-del de lessence (La Haye, M. Nijhoff, 1974), Paris, Le Livre de
poche, p. 9.

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lors que le terme essence est reu comme dsignant non pas, de
manire classique, lessence dans son opposition lexistence ou au
phnomne sensible (cest le sens platonicien), mais ltre diffrant de
ltant, le Sein allemand distinct du Seiendes, lesse latin distinct de lens
scholastique. On na pas os lcrire essance, poursuit Levinas, comme
lexigerait lhistoire de la langue o le suffixe ance, provenant de antia ou
de entia, a donn des noms abstraits daction. On vitera soigneusement
duser du terme dessence et de ses drivs dans leur emploi traditionnel.
Pour essence, essentiel, essentiellement, on dira eidos, eidtiquement ou
nature, quiddit, fondamental, etc. 1.
Si lon ose maintenant rcrire le titre de louvrage dans le sens de
ce que Levinas na pas os lui-mme, Autrement qutre ou au-del
de lessance, on se trouve confront un amalgame platonico-heideggerriano-lvinassien au dpart assez droutant. Pour faire vite, lon dira
que Levinas cherche oprer un dpassement (geste platonicien inscrit
dans lau-del de lessence de la Rpublique), mais un dpassement de
quelque chose de nouveau, dune essance qui na plus rien de platonicien, mais qui renvoie chez Heidegger lnigmatique activit de ltre
lui-mme, irrductible lactivit des tants singuliers (comme quelquun pourrait vouloir faire rfrence un agir de la Nature elle-mme,
diffrent de lagir ponctuel de tel ou tel tant naturel). Bref, Levinas
veut rpter le dpassement platonicien, mais cette fois lgard de
ltre heideggerrien lui-mme, tre qui chez ce dernier est prcisment
conu comme absolument indpassable. Lon a donc en vrit affaire
trois ruptures diffrentes, dont je voudrais montrer que la dernire, la
rupture lvinassienne, reprsente un tournant dcisif dans la reprsentation du monde, ce quon pourrait appeler un retournement complet
des choses.
Lun des meilleurs moyens de caractriser lautrement qutre lvinassien est den revenir la formule qui apparat plusieurs fois sous sa
plume, selon laquelle autrement qutre ne signifie pas simplement tre
autrement . tre autrement, cest tre encore un tre dune autre
manire, cest partout et toujours continuer de maintenir le primat de
lontologie tout en en faisant jouer une variable, comme si lon esprait
tout bonnement rectifier une ontologie par une autre (comme quel-

1. Ibid., p. 19.
2. Ibid., p. 27.
3. Ibid., p. 27.

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quun qui dirait : Ce nest pas Dieu comme x qui est raison de tout,
cest Dieu comme y ou comme z ; ou encore ce nest pas un tant
particulier qui fonde les autres tants, cest ltre lui-mme, ou encore
quelque chose de plus nigmatique et insaisissable encore, lEstre
[Estre du vieux franais en cho au Seyn du vieil allemand]. Pour mieux
cerner le projet de Lvinas il faut, en paraphrasant, parler plutt dun
autrement que selon ltre ou encore dun autrement que selon le mode de
ltre.
Reprsenter un tel autrement relve cependant du dfi. Disons mieux,
vouloir produire un tel autrement dans le champ de ltre relve de la
contradiction dans les termes. Ce pril amne dailleurs Levinas
prononcer des phrases que plus dun jugeront difficiles. Quon en juge
plutt sur ce seul exemple : Lautrement qutre snonce dans un dire
qui doit aussi se ddire pour arracher ainsi lautrement qutre au dit o
lautrement qutre se met dj ne signifier quun tre autrement. 1
Levinas obscur ? Levinas difficile ? Peut-tre, mais pas toujours...
Cest ici que la notion de tournant ou de retournement, de dtour aussi,
peut savrer utile. Ce qui ne peut tre dit comme tel peut ventuellement tre signifi par un dtour ou partir dun retournement inattendu
et inespr. Selon Levinas il faut justement se dtourner de ltre et se
tourner vers autrui si lon veut esprer abroger la loi de ltre et de
lessance pour faire apparatre en eux quelque chose qui ne tient plus du
tout deux. Le dtour en question est bien marqu par Levinas lorsquil
crit : Linfini qui mordonne [...] est ce dtour partir du visage et ce
dtour lgard de ce dtour dans lnigme mme de la trace, que nous
avons appel illit. 2 Lon doit comprendre ici que laccs linfini (au
divin) ncessite le dtour par le visage de lautre travers la responsabilit
pour lautre, et que ce visage est lui-mme un dtour dans lnigme
mme de la trace , dans lexacte mesure o le visage est une luisance de
lInfini, une trace, bien que cette trace ne soit pas simplement le rsidu
dune prsence antrieure mais bien plutt la modulation mme de
linfini autrement inaccessible : La trace se dessine et sefface dans le
visage comme lquivoque dun dire et module ainsi la modalit mme
du Transcendant. 3 En ce sens, le dtour nest nullement un vritable

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Emmanuel Levinas.
Une philosophie
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Mais tu ne comprends pas bien cela quand tu appelles service lexcs de la


puissance des dieux, leur bont surabondante, la cause qui enveloppe tout, leur
sollicitude envers nous et leur patronage . De plus tu ignores le mode de leur
activit, comment le dieu nest pas attir vers nous ni ne se tourne vers nous mais,
spar, nous guide et se communique ses participants, tandis que lui-mme ne
sort pas de soi ni ne samenuise ni ne sert ceux qui participent, mais au contraire use
de tous pour son service.

1.
2.
3.
4.

Ibid., p. 27.
Ibid., p. 279.
De Dieu qui vient lide, Paris, Vrin, 1982, p. 11.
Autrement qutre..., op. cit., p. 36.

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dtour, cest--dire une voie indirecte pour arriver destination ; le


dtour est au contraire le recours, la seule voie daccs au divin : La
positivit de lInfini, cest la conversion en responsabilit, en approche
dautrui [...]. 1
Lon accde alors ce quon pourrait appeler le thorme du double
dtour : le dtour par le prochain est ce par quoi l autrement qutre
peut advenir, et le prochain lui-mme est trace et dtour, savoir
luisance nigmatique de lInfini. Do lnonc principiel de Levinas
selon lequel cest par autrui que la nouveaut signifie, dans ltre,
lautrement qutre 2, et la conclusion laquelle il parvient en disant :
Nous pensons que lide-de-linfini-en-moi ou ma relation Dieu
me vient dans la concrtude de ma relation lautre homme [...]. 3
Insistons sur le fait quen souhaitant rejoindre lau-del de lessance de
ltre, Levinas nvacue pas forcment lau-del de lessence platonicien, en
lequel se joue quelque chose de l autrement qutre auquel il songe
lui-mme4. Car la recherche platonicienne du Bien suprme et transcendant accorde elle aussi sa manire selon Levinas une place insigne
lthique. Toutefois, le dtour autour duquel Levinas articule sa rflexion
apporte quelque chose de nouveau par rapport lexigence thique hrite
du platonisme. Je voudrais, pour illustrer cela, citer en contre-exemple un
texte dun noplatonicien du IVe sicle de notre re, Jamblique, auteur qui
dans un ouvrage connu sous le nom des Mystres dgypte, explique la
manire dont le divin sy prend pour agir sur notre monde, manire qui
nest pas du tout celle que son interlocuteur rival, ici Porphyre, simagine.
Jamblique crit :

Et Jamblique de poursuivre son explication en stigmatisant lanthropomorphisme la base de la doctrine de son rival :

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Plusieurs concepts sentremlent ici qui laissent pantois tout hritier de la


tradition judaque et chrtienne. Dun ct lide de la bont, de la puissance, voire de la sollicitude du dieu pour le monde ; de lautre, une
certaine indiffrence, plus exactement, une certaine neutralit du divin
vis--vis de ce quil orchestre, vers lequel il na pas se tourner et qui nest
de toute faon pas pour lui objet dattraction, tant et si bien quil ne
saurait sabaisser ou se diminuer pour se mettre au niveau (se mettre la
place, comme on dit) de lautre et quil ne saurait davantage entrer en
communication daffect avec lui. La notion dun Dieu qui se tourne vers
lhomme ou qui sabaisse son niveau est compltement rebelle au
concept de divinit qui est celui de Jamblique, concept que, dans une
large mesure, on peut dire fondamentalement grec. Certes la providence
divine est relle, mais son exercice ne prsuppose aucune implication la
fois personnelle et diffrencie du dieu lgard de qui que ce soit. Du
reste, son bnficiaire est ici un simple participant et Jamblique ne se fait
pas faute de rappeler lequel des deux est au service de lautre. Frappante
aussi est la contre-distinction opre entre la conversion de lhomme vers
lhomme (le verbe grec est epistrephein, cest donc littralement le fait de se
retourner, bref la conversio), et la non-conversion du dieu vers celui qui en
participe. Le message est clair. Notre empathie pour autrui ne doit pas
fournir le modle du rapport que le dieu entretient avec nous, qui nest un
rapport daltrit ou un rapport autrui quen apparence, puisque le
service que le dieu rend aux participants est en ralit un service pour luimme.
Chez Levinas, tout linverse, lempathie ressentie pour autrui et la
sympathie lui manifeste est le dtour grce auquel la comprhension du
1. Jamblique, Les Mystres dgypte, texte tabli et traduit par . Des Places, Paris, Les Belles
Lettres, Collection des Universits de France (III, 17, 139,13-140, 15), p. 122.

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Lobjection prsente me semble pcher encore par un autre ct : en jaugeant


daprs les hommes les uvres des dieux, elle met en doute la faon dont elles se
produisent. Parce que cest en se tournant vers nos sujets et parfois en nous attachant affectivement eux que nous nous occupons deux, [lobjection] simagine
tort que la puissance des dieux est au service de ceux quils dirigent ; mais ni dans
la cration des mondes ni dans la providence lgard du devenir ni dans la divination au sujet de celui-ci, elle nest jamais attire jusquaux participants [...]1.

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1. De Dieu qui vient lide, Paris, Vrin, 1982.


2. Lhumanisme de lautre homme (Fata Morgana, 1972), Paris, Le Livre de poche, 1982, p. 48.

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divin comme inclination vers lhomme (la seule qui nous soit accessible
peut-tre) se fait jour. On a volontiers oppos ers qui monte (cest le
modle grec du rapport au dieu) agap qui descend (cest le modle
judo-chrtien de lamour et de lintrt manifest par Dieu pour
lhomme). Lon remarque plutt maintenant avec Levinas un agap qui
monte, savoir un amour dsintress qui justement parce quil est tout
tourn vers son prochain et sjourne prs de lui, autorise une remonte
vers Dieu. Cest ainsi et seulement ainsi, pour paraphraser le titre dun
autre ouvrage de Levinas, que Dieu vient lide1. La question de savoir ce
quest Dieu, quel tre peut lui revenir na plus sa place. Lontologie
nest plus de mise et perd mme toute pertinence. Cest le souci pour
lautre, on la vu, qui dsormais module le Transcendant. Agap qui
descend est entirement modul par agap qui sjourne et qui pour cette
raison monte. Lautrement qutre est ainsi et seulement ainsi atteint. Cest
ce que professe Levinas lorsquil crit : Il ny a pas de modle de transcendance en dehors de lthique. 2
Lon peut partir dici hasarder notre thse, savoir que le primat de
lthique sur lontologie ne peut intervenir que dans un cadre o le divin
lui-mme se montre prt, disons, se dtourner un instant de ses affaires
pour se tourner vers les ntres. Cest cet engagement qui initie ce quon
peut appeler un retournement complet des choses. partir de l toute une
histoire, une odysse ou si lon prfre aussi une alliance engageant
personnellement les uns et les autres peut senclencher. Telle est videmment lAlliance conclue entre Yahweh et le peuple dIsral, Yahweh qui
voit la dtresse de son peuple (Exode, 3, 7) et dcide souverainement de
prendre les choses en main, qui est misricordieux et compatissant (Exode,
34, 6), et qui sa manire est un Dieu qui se tourne et qui descend. Ne liton pas dans les Psaumes : Exauce-moi Yahweh, car ta bont est gnreuse ; dans ta grande misricorde, tourne-toi vers moi (69, 17), ou
encore : Yahweh, quest-ce que lhomme pour que tu te proccupes de
lui, le fils du mortel, pour que tu prennes garde lui ? Lhomme est
semblable un souffle : ses jours sont comme lombre qui passe. Yahweh,
abaisse tes cieux et descends (144, 4-5). Telle est aussi la Nouvelle Alliance
du Dieu descendu, sacrifi, crucifi, celui qui linverse justement du
Dieu jamblichen, est venu non pour tre servi mais pour servir (v. selon

1. Les imprvus de lhistoire, Paris, Le Livre de poche, p. 181.


2. Sur ltre heideggrien comme Ereignis et destin aveugle, voir J.-M. Narbonne, Hnologie,
Ontologie et Ereignis (Plotin - Proclus - Heidegger), Paris, Les Belles Lettres, 2001.
3. Libert et commandement, Paris, Le Livre de poche, 1994, p. 122.
4. Autrement qutre..., op. cit., p. 36.

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s. Marc, 10, 45), qui demande quon aime lennemi la mesure de lami
(v. selon s. Matthieu, 5, 44) et qui lie comme son gal lamour du
prochain lamour pour Dieu (ibid., 22, 34-40). Et lon ralise ainsi que
la rupture lvinassienne est une restauration ou disons plus simplement
une ractualisation dune rupture ancienne, le retournement complet des
choses inaugur par le judo-christianisme. Levinas lavoue lui-mme :
La Bible, ou, si lon prfre, la source judo-chrtienne de notre culture,
consiste affirmer un lien primordial de responsabilit pour lautre. 1
Aller au-del de lessance (rponse de Levinas Heidegger) signifie donc
se librer de lorbite de ltre dans ce quil reprsente de plus anonyme,
oppressant et menaant. Cest se librer non de la mtaphysique mais du
dpassement voulu de la mtaphysique aboutissant une mainmise encore
plus exclusive de ltre ramen lEireignis, cest--dire lvnementialit
aveugle2. Comme le demande Levinas : Faut-il que ltre, transcendant
les tants, cest--dire une puissance impersonnelle et sans visage comme
un fatum, donne un sens au rel ? 3
Aller au-del de lessence limite (projet platonicien) vers le Bien signifie
se librer du joug de ltant dtermin et limit en direction de sa source
non limitative, bienfaisante et lumineuse. Cest une rupture dans ltre ou
du moins lextrmit de ltre, vis--vis des limitations intrinsques aux
tants toujours parcelliss et particulariss qui ne peuvent incarner quun
bien lui-mme partiel.
Aller au-del de lessence par mode dautrement qutre (projet lvinassien) signifie saffranchir de toute essence et de la pense mme de
lessence, pour faire rsonner quelque chose non seulement dau-del mais
de plus ancien et plus auguste que ltre, sil est vrai, comme y insiste sans
cesse Levinas, que le caractre ex-ceptionnel, extra-ordinaire transcendant de la bont, tient prcisment cette rupture avec ltre et avec son
histoire 4.