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mileBRHIER
(18761952)

Histoiredela
philosophie
Tomepremier
LAntiquitetleMoyenge
UndocumentproduitenversionnumriqueparPierrePalpant,bnvole,
Courriel:ppalpant@uqac.ca
Danslecadredelacollection:Lesclassiquesdessciencessociales
fonde etdirige par Jean-Marie Tremblay,
professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi
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PaulmileBouletdelUniversitduQubecChicoutimi
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mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

CetteditionlectroniqueatraliseparPierrePalpant,bnvole,Paris.
Courriel:ppalpant@uqac.ca
partirde:

HISTOIREDELAPHILOSOPHIE,
Tomepremier.LAntiquitetleMoyenge.
parmileBRHIER(18761952)
LibrairieFlixAlcan,Paris,1928,788pagesenunvolume.
Policesdecaractresutilise:TimesNewRoman,10et12points.
ditionnumriquecomplteChicoutimile31dcembre2005.
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Philoctetes,http://philoctetes.free.fr/
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TABLEDESMATIRESI
Introduction
I. Priode hellnique.
II. Priode hellnistique et romaine.
III. Moyen ge et Renaissance
Bibliographie Index TOME II

I. PRIODE HELLNIQUE
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CHAPITRE PREMIER:Les prsocratiques.
I. La physique milsienne. II. Cosmogonies mythiques. III. Lespythagoriciens.
IV. Hraclite dEphse. V. Xnophane et les Elates. VI. Empdocle
dAgrigente. VII. Anaxagore de Clazomnes. VIII. LesmdecinsduVe sicle.
IX. Les pythagoriciens du Ve sicle. X. Leucippe et Dmocrite. XI. Les
sophistes.

CHAPITRE II:Socrate
CHAPITRE III:Platon et lAcadmie.
I. Platon et le platonisme. II. La forme littraire. III. But de la philosophie. IV.
Dialectique socratique et mathmatiques. V. Dialectique platonicienne. VI.
Lorigine de la science. Rminiscence et mythe. VII. Science et dialectique de
lamour. VIII. Revision de lhypothse des ides. IX. Lexercice dialectique du
Parmnide. X. La communication

des ides. XI. Le problme

des mixtes. La
division.XII.Le
problme cosmologique.XIII.L
enseignemest oral de Platon.
XIV. Philosophie et politique. XV. Lajustice et la temprance. XVI. Le
problme politique. XVII. Justice sociale.XVIII. N
ature et socit. XIX.
Lunit sociale. XX. Dcadence de la cit. XXI. Le mythe du politique. XXII.
Les lois. XXIII. LacadmieauIVe sicle aprs Platon.

CHAPITRE IV:AristoteetleLyce.
I. Lorganon:les topiques. II. Lorganon (suite): les analytiques. III. La
mtaphysique. IV. Critique de la thorie des ides.V.La thorie de la substance.
VI. Matire et forme: puissance et acte. VII. Physique; les causes, le
mouvement, le temps,lelien, le vide. VIII. Physique et astronomie: le monde.
IX. La thologie. X. Lemonde. XI. Ltre vivant: l
me. XII. Morale.
XIII. La politique. XIV. Le pripattisme aprs Aristote.

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II. PRIODE HELLNISTIQUE ET ROMAINE


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CHAPITRE PREMIER:Les Socratiques.
I. Caractres gnraux. II. Lcole mgarique. III. Les Cyniques. IV.
AristippeetlesCyrnaques.

CHAPITRE II:Lancien stocisme


I. Les Stociens et lHellnisme. II. Comment nous connaissons lancien stocisme.
III. Les origines du stocisme. IV. Le rationalisme stocien. V. La logique de
lancien stocisme.VI. La physique de lancien stocisme. VII. La thologie
stocienne. VIII. Psychologie de lancien stocisme. IX. Morale de lancien
stocisme.

CHAPITRE III:Lpicurisme au IIIe sicle.


I. Epicure et ses lves. II. La canonique picurienne. III. La physique
picurienne. IV. La morale picurienne.

CHAPITRE IV:Prdication morale, scepticisme et nouvelle Acadmie au IIe


et au IIIe sicle.
I. Polystrate lpicurien. II. Lhdonisme cynique. III. Pyrrhon. IV. Ariston.
V. LanouvelleAcadmieauIIIe sicle: Arcsilas. VI. LanouvelleAcadmieau
IIe sicle : Carnade.

CHAPITRE V:Les courants dides au Ier sicle avant notre re.


I. Le moyen stocisme: Pantius. II. Le moyen stocisme (suite): Posidonius.
III. Les picuriens du Ier sicle. IV. La fin de la nouvelle Acadmie.

CHAPITRE VI:Les courants dides aux deux premiers sicles de notre re.
I. Caractres gnraux de la priode. II. Le stocismelpoque impriale. III.
Musonius Rufus. IV. Snque.V. pictte. VI. Marc-Aurle. VII. Le
scepticismeau Ier et au IIe sicle. VIII. La renaissance du platonisme au IIe sicle.
IX. Philon dAlexandrie.X.Le nopythagorisme. XI. Plutarque de Chrone.
XII. Gaius, Albinus et Apule. Numnius.XIII.Renaissance de laristotlisme.

CHAPITRE VII:Le Noplatonisme.


I. Plotin. II. Noplatonisme et religions orientales. III. Porphyre. IV.
Jamblique. V. Proclus. VI. Damascius.

CHAPITRE VIII: Hellnisme et christianisme aux premiers sicles de notre


re.
I. Considrations gnrales. II. Saint Paul et lhellnisme.III.Les apologistes au
IIe sicle.IV. Le gnosticisme et le manichisme. V. Clment dAlexandrie et

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Origne. VI. LechristianismeenOccidentauIVe sicle.VII.Lechristianisme


enOrientauIVeetauVe sicle.

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III. MOYEN GE ET RENAISSANCE


@
CHAPITRE PREMIER:Les dbuts du moyen ge.
I.Considrationsgnrales.II.Orthodoxie et hrsies aux IVe et Ve sicles. III.
LeVeetleVIesicle:Boce.IV.LaRaisonetlaFoi.V.JeanScotrigne.

CHAPITRE II : Le Xe et le XIe sicle.


I. Caractres gnraux. II. La controverse de Brenger de Tours. III. Critique de
la philosophie la fin du XIe sicle. IV. Saint Anselme. V. Roscelin de
Compigne.

CHAPITRE III : Le XIIe sicle.


I. Les Sententiaires. II. Lcole de Chartres au XIIe sicle : Bernard de Chartres.
III. Alain de Lille. IV. Guillaume de Conches. V. Le mysticisme des Victorins.
VI. Pierre Ablard. VII. Les polmiques contre la philosophie. VIII. Gilbert
de la Porre. IX. Lthique dAblard. X. La thologie dAlain de Lille. XI.
Les hrsies au XIIe sicle. XII. Jean de Salisbury

CHAPITRE IV : La philosophie en Orient.


I. Les thologiens musulmans. II. Linfluence dAristote et du noplatonisme.
III. Al Kindi. IV. Al Farabi. V. Avicenne. VI. Al Gazali. VII. Les Arabes
en Espagne : Averros. VIII. La philosophie juive jusquau XIIe sicle. IX. La
philosophie byzantine.

CHAPITRE V : Le XIIIe sicle.


I. Caractres gnraux. II. La diffusion des uvres dAristote en Occident. III.
Dominique Gondissalvi. IV. Guillaume dAuvergne. V. Dominicains et
Franciscains. VI. Saint Bonaventure. VII. Albert le Grand. VIII. Saint
Thomas dAquin. IX. Saint Thomas dAquin (suite) : La raison et la foi. X. Saint
Thomas dAquin (suite) : La thorie de la connaissance. XI. Saint Thomas dAquin
(suite) : Les preuves de lexistence de Dieu. XII. Saint Thomas dAquin (suite) :
Interprtation chrtienne dAristote. XIII. Laverrosme latin : Siger de Brabant.
XIV. Polmiques relatives au thomisme. XV. Henri de Gand. XVI. Gilles de
Lessines. XVII. Les matres dOxford. XVIII. Roger Bacon. XIX. Witelo et
les perspectivistes. XX. Raymond Lulle.

CHAPITRE VI : Le XIVe sicle.


I. Duns Scot. II. Les Universits aux XIVe et XVe sicles. III. Les dbuts du
nominalisme. IV. Guillaume dOccam. V. Les nominalistes parisiens du XIVe
sicle : La critique du pripattisme. VI. Les nominalistes parisiens et la dynamique
dAristote. VII. Occamisme, scotisme et thomisme. VIII. Le mysticisme
allemand au XIVe sicle : Eckhart.

CHAPITRE VII : La Renaissance.


I. Caractres gnraux. II. Les divers courants de pense. III. Le platonisme :
Nicolas de Cuse. IV. Le platonisme (suite). V. Les padouans : Pomponazzi.

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VI. Le dveloppement de laverrosme. VII. Le mouvement scientifique : Lonard


de Vinci. VIII. Le pyrrhonisme : Montaigne. IX. Moralistes et politiques. X.
Un adversaire dAristote : Pierre de la Rame. X. Le platonisme : Postel et Bodin.
XI. Le platonisme italien : Telesio. XII. Le platonisme italien (suite) : Giordano
Bruno. XIII. Le platonisme italien (suite) : Campanella.

@
BIBLIOGRAPHIE
Gnrale
I. Priode hellnique.
II. Priode hellnistique et romaine.
III. Moyen ge et Renaissance

*
**
INDEX DES NOMS

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INTRODUCTION
LesPostulatsdelHistoiredelaPhilosophie
@
p.1Ilasemblparfoisquelhistoiredelaphilosophienepouvaittrequun

obstaclelapensevivante,unalourdissementetunegnepourquislance
verslavrit.Necroispointaupass!faitdireEmersonlanature.Jete
donnelemondeneufetpointtrenntouteheure.Tusonges,auxinstantsde
loisir,quilyaassezdhistoire,delittrature, desciencederriretoipour
puiserlapenseetteprescriretonavenirainsiquetoutavenir.Auxheures
lucides, tu verras quil ny a pas encore une ligne dcrite . Paroles de
pionnierconqurant,quicraintcommeunesourderancunedupasscontrela
libert de lavenir. Et cest aussi, en un autre sens, la libert de lesprit,
lautonomiedudveloppementdelaraison,queDescartesdfendaitcontreles
forcesdupass,enrebtissantpiedduvreldificedelaphilosophie.
1

Ilnya,ilestvrai,quetropderaisons deredouter lepass,lorsquil


prtendsecontinuerdansleprsentetsterniser,commesilaseuledure
craitquelquedroit.Maislhistoireestprcismentladisciplinequienvisage
lepasscommetel,etqui,mesurequellelepntredavantage,voit,en
chacun de ses moments, une originalit sans prcdent et qui jamais ne
reviendra.Loindtreuneentrave,lhistoireestdonc,enphilosophiecomme
partout,unevritablelibratrice.Elleseule,parlavaritdesvuesquelle
nousdonnedelesprithumain,peutdracinerlesprjugsetsuspendreles
jugementstrophtifs.
p.2Maisunevuedensemblesurlepassphilosophiqueestellepossible?

Nerisquetellepas,causedelnormecomplicationdesfaits,dtreoubien
trsdifficile,siellenechoisitpasetveutseulementselaisseralleraurythme
depensesindfinimentmultiples,oubiensuperficielle,siellechoisit?Ilest
certainquelonnepeutpassereprsenterlepasssansyclasserlesfaitsde
quelque manire; ce classement implique certains postulats. Lide mme
dentreprendreunehistoiredelaphilosophiesupposeeneffetquelonapos
et rsolu, dune manire tout au moins provisoire, les trois problmes
suivants:

I.Quellessontlesoriginesetquellessontlesfrontiresdelaphilosophie?
Laphilosophieatelledbut,auVIesicle,danslescitsioniennes,comme
ladmet une tradition qui remonte Aristote, ou atelle une origine plus
anciennesoitdanslespaysgrecs,soitdanslespaysorientaux?Lhistoriende
1

Autobiographie,I,273,traductionR.Michaud.

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la philosophie peutil et doitil se borner suivre le dveloppement de la


philosophieenGrceetdanslespaysdecivilisationdoriginegrcoromaine,
oudoitiltendresavueauxcivilisationsorientales?
II.Ensecondlieu, jusququel point etdans quelle mesure lapense
philosophiqueatelleundveloppementsuffisammentautonomepourfaire
lobjetdunehistoiredistinctedecelledesautresdisciplinesintellectuelles?
Nestellepastropintimementlieauxsciences,lart,lareligion,lavie
politique,pourquelonpuissefairedesdoctrinesphilosophiqueslobjetdune
recherchespare?
III.Enfin,peutonparlerdunevolutionrgulireoudunprogrsdela
philosophie?Oubienlapensehumainepossdetelle,dsledbut,toutes
lessolutionspossiblesdesproblmesquellepose,etnefaitelle,danslasuite,
queserpterindfiniment?Oubienencorelessystmesseremplacentils
lesunslesautresdunemanirearbitraireetcontingente?
De ces trois problmes, nous pensons quil ny a aucune solution
rigoureuse, et que toutes les solutions que lon a p.3 prtendu en donner
contiennentdespostulatsimplicites.Ilestpourtantindispensabledeprendre
positionsurcesquestions,silonveutaborderlhistoiredelaphilosophie;le
seulpartipossibleestdedgagertrs explicitement les postulats contenus
danslasolutionquenousadmettons.
I
Lapremirequestion,celledesorigines,restesanssolutionprcise.Act
de ceux qui, avec Aristote, font de Thals, au VIe sicle, le premier
philosophe,ilyavaitdjenGrcedeshistorienspourfaireremonteraudel
delhellnisme,jusquauxbarbares,lesoriginesdelaphilosophie;Diogne
Larce,danslaprfacedesesViesdesPhilosophesnousparledelantiquit
fabuleusedelaphilosophiechezlesPersesetchezlesgyptiens.Ainsi,ds
lantiquit,lesdeuxthsessaffrontent:laphilosophieestelleuneinvention
desGrecsouunhritagequilsontreudesBarbares?
Il semble que les orientalistes, mesure quils nous dvoilent les
civilisations prhellniques, comme les civilisations msopotamienne et
gyptienne avec lesquelles les cits de lIonie, berceau de la philosophie
grecque,onttencontact,donnentraisonlasecondedecesthses.Ilest
impossibledenepassentirlaparentdepensequilyaentrelathseconnue
dupremierphilosophegrec,Thals,quetouteschosessontfaitesdeau,etle
dbut du Pome de la Cration, crit bien des sicles auparavant en
Msopotamie:Lorsquenhautlecielntaitpasnomm,etquenbasla
terre navait point de nom, de lApsou primordial, leur pre, et de la

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tumultueuseTiamat,leurmretous,leseauxseconfondaientenun .De
pareilstextessuffisentaumoinspournousfairevoirqueThalsnap.4past
linventeur dune cosmogonie originale; les images cosmogoniques, que,
peuttre,ilprcisa,existaientdepuisdelongssicles.Nouspressentonsque
laphilosophiedespremiersphysiologuesdelIoniepouvaittreuneforme
nouvelledunthmeextrmementancien.
1

Les recherches les plus rcentes sur lhistoire des mathmatiques ont
amen une conclusion analogue. Ds 1910, G. Milhaud crivait: Les
matriaux accumuls en mathmatiques parles Orientaux etles gyptiens
taient dcidment plus importants et plus riches quon ne le souponnait
encoregnralementilyaunedizainedannes ..
2

Enfin les travaux des anthropologistes sur les socits infrieures


introduisent de nouvelles donnes qui compliquent encore le problme de
loriginedelaphilosophie.Ontrouve,eneffet,danslaphilosophiegrecque,
des traits intellectuels qui nont leur analogie que dans une mentalit
primitive.Lesnotionsquemploientlespremiersphilosophes,cellesdedestin,
de justice, dme, de dieu, ne sont pas des notions quils ont cres ni
labores euxmmes, ce sont des ides populaires, des reprsentations
collectives quils ont trouves. Ce sont, sembletil, ces notions qui leur
servent de schmas ou de catgories pour concevoir la nature extrieure.
Lidequelesphysiologuesionienssefontdelordredelanature,comme
dungroupementrgulierdtresoudeforcesauxquelsladestinesouveraine
impose leur limite est due au transport de lordre social dans le monde
extrieur;laphilosophienestpeuttre,sonorigine,quunesortedevaste
mtaphoresociale.Desfaitsaussitrangesquelesymbolismenumriquedes
Pythagoriciens qui admettent que tout est nombre sexpliqueraient par
cette forme de pense quun philosophe allemand appelait rcemment la
pensemorphologicostructuraledesprimitifsetquilopposaitlapense
fonctionnelle p.5 fonde sur le principe de causalit; comme la peuplade
nordamricainedesZunisfaitcorrespondreladivisiondeleurraceensept
parties,ladivisionenseptduvillage,desrgionsdumonde,deslments,du
temps, ainsi les Pythagoriciens ou mme Platon dans le Time inventent
continuellement des correspondances numriques du mme ordre . La
ressemblance affirme dans le Time entre les intervalles des plantes et
lchellemusicalenousparatcompltementarbitraireetlalogiquenousen
chappetoutautantquecelledelaparticipation,tudieparM.LvyBruhl
danssestravauxsurlamentalitprimitive.
3

1
2
3

Delaporte,LaMsopotamie,Bibliothquedesynthsehistorique,1923,p.152.
Nouvellestudessurlhistoiredelapense

scientifique,Paris,1910,p.127.
Cassirer,DieBegriffsformimmythischenDenken,Leipzig,1922.

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Sil en est ainsi, les premiers systmes philosophiques des Grecs ne


seraient nullement primitifs; ils ne seraient que la forme labore dune
pensebienplusancienne.Cestsansdoutedanscettementalitquilfaudrait
rechercherloriginevritabledelapensephilosophiqueoudumoinsdunde
sesaspects .A.Comtenavaitpastortenvoyantdanscequilappelaitle
ftichisme la racine de la reprsentation philosophique de lunivers;
maintenantque,parlefolkloreetlestudessurlespeuplesnonciviliss,ona
uneconnaissanceplusprciseetpluspositivedeltatdespritdesprimitifs,
onpressentmieuxtoutcequiensubsistedanslamtaphysiquevoluedes
Grecs.
1

AinsilespremiersphilosophesdelaGrcenontpaseuvraiment
inventer;ilsonttravaillsurdesreprsentations delacomplexitetdela
richesse mais aussi de la confusion desquelles nous pouvons difficilement
nousfaireuneide.Ilsavaientmoinsinventerqudbrouilleretchoisir,
ou plutt linvention tait dans ce discernement luimme. On les
comprendrait sans doute mieux, si lon savait ce quils ont rejet, quen
sachantcequilsontgard.Dailleurs,lonp.6voitparfoisdesreprsentations
refoulesrapparatre;etlapenseprimitivesousjacentefaituneffortcon
tinuel,quirussitquelquefois,pourrenverserlesdiguesdanslesquellesonla
contient.
Si,malgrcesremarques,nousfaisonscommencernotrehistoireThals,
ce nest donc pas que nous mconnaissions la longue prhistoire o sest
laborelapensephilosophique;cestseulementpourcetteraisonpratique
quelesdocumentspigraphiquesdescivilisationsmsopotamiennessontpeu
nombreuxetdunaccsdifficile,etcestensuiteparcequelesdocumentssur
lespeuplessauvagesnepeuventnousfournirdesindicationssurcequatla
Grceprimitive.
*
Laquestiondesfrontiresdelhistoiredelaphilosophie,connexedecelle
desorigines,nepeuttrenonplusrsolueavecexactitude.Ilestindniable
quilyaeu,certainespoques,danslespaysdExtrmeOrientetsurtout
danslInde,unevraiefloraisondesystmesphilosophiques.Maisilsagitde
savoir si le monde grcoromain, puis chrtien dune part, le monde
extrmeoriental de lautre ont eu un dveloppement intellectuel
compltementindpendantlundelautre:danscecas,ilseraitpermisde
faireabstractiondelaphilosophiedelExtrmeOrientdansunexposdela
philosophie occidentale. La situation est bienloin dtre aussi nette:pour
lantiquit dabord,lesrelations commerciales faciles quil yaeu partir
dAlexandre jusquaux invasions arabes entre le monde grcoromain et
1

Voyez sur la question le livre trs frappant de F. M. Cornford, From religion to


philosophy,London,1912.

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lExtrmeOrient ont rendu possibles les relations intellectuelles. Nous en


avons des tmoignages prcis; les Grecs, voyageurs ou philosophes, ont
beaucoup crit sur lInde cette poque; les dbris de cette littrature,
particulirement aux IIe et IIIe sicles de notre re, tmoignent p.7 tout au
moins dune vive curiosit pour la pense indienne. Dautre part, au haut
moyen ge, sest dveloppe en pays musulman une philosophie dont la
pense grecque, aristotlicienne ou noplatonicienne, formait certainement
lessentiel,maisqui,cependant,neparatpasavoirtsanssubir,diverses
reprises, linfluence du voisinage indien. Or, on verra quelle place cette
philosophie arabe a eue dans la chrtient, depuis le XIIIe sicle jusquau
XVIe.Cestdoncunequestionfortimportantedesavoirquelssontlesdegrs
etles limites decette influence, directe ouindirecte. Mais cestaussiune
questionfortdifficile:linfluencedelaGrcesurlExtrmeOrient,quiest
aujourdhui prouve en matire dart, a t sans doute trs forte dans le
domaineintellectuel,etbeaucoupplusfortequelinfluenceinversedelInde
surlhellnisme.tantdonnelincertitudedesdatesdelalittratureindienne,
les ressemblances entre la pense grecque et indienne ne peuvent pas
tmoignerdelaquelledesdeuxvientlinfluence.Ilsemblebienquecesoit
seulementsouslinfluencegrecquequelesHindousaientdonnlexposde
leurs ides le caractre systmatique et ordonn que nos habitudes
intellectuelles,hritesdesGrecs,nousfontconsidrercommelilanotion
mmedephilosophie.
Malgr ces difficults, une histoire de la philosophie na pas le droit
dignorerlapenseextrmeorientale.Toutefois,dansunouvragelmentaire
comme celuici, nous navons nullement exposer, pour ellemme, la
philosophie indienne; cette tche, encore difficile pour les spcialistes
cause du petit nombre dtudes de dtail, serait, pour nous, impossible. Il
faudradoncnouscontenterdenotersoigneusement,parmitouslescourants
nonhellniquesquiapparatrontaucoursdelaphilosophieoccidentale,ceux
quiontpuvenirdulointainOrient.Latchenousserabeaucoupplusfacile
pour p.8 lpoquevoisinedenous,olestravauxdesorientalistes,depuisle
dbutduXIXe sicle,nontpastsansinfluencesurlaphilosophie;nous
pourronspeuttrealorsnousrendrecomptedelanatureduneinfluencequi
continuejusqulpoqueactuelle.
1

II

Cf. Oltramare, Histoire des ides thosophiques dans lInde, 2 vol. 1907 et 1923.
MassonOursel, Esquisse dune histoire de la philosophie indienne, Paris, 1923
(Geuthner).

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Notresecondproblmeestceluidudegrdindpendancedelhistoirede
la philosophie lgard de lhistoire des autres disciplines intellectuelles.
Mais nous refusons de le poser dogmatiquement, comme sil sagissait de
trancherlaquestiondesrapportsdelaphilosophie,prisecommeunechoseen
soi,aveclareligion,lascienceoulapolitique.Nousvoulonsleposeretle
rsoudrehistoriquement;cestdirequilnepeutadmettreunesolutionsimple
etuniforme.Lhistoiredelaphilosophienepeutpas tre,sielleveuttre
fidle,lhistoireabstraitedesidesetdessystmes,sparsdesintentionsde
leurs auteurs, et de latmosphre morale et sociale o ils sont ns. Il est
impossibledenierque,auxdiffrentespoques,laphilosophieaeu,dansce
que lon pourrait appeler le rgime intellectuel du temps, une place trs
diffrente.Aucoursdelhistoire,nousrencontronsdesphilosophesquisont
surtoutdessavants;dautressontavanttoutdesrformateurssociaux,comme
AugusteComte,oudesmatresdemorale,commelesphilosophesstociens,
etdesprdicateurs,commelescyniques;ilya,parmieux,desmditatifs
solitaires,desprofessionnelsdelapensespculative,commeunDescartesou
unKant, ct dhommes qui visent une influence pratique immdiate,
commeVoltaire.Lamditationpersonnelletanttestlasimplerflexionsur
soi,ettanttconfinelextase.
Etcenestpasseulementcausedeleurtempramentpersonnelquils
sontsidiffrents,cestcausedecequelasocit,p.9chaquepoque,exige
dunphilosophe.LenobleRomain,quichercheundirecteurdeconscience,
les papes duXIIIe siclequivoient danslenseignement philosophiquede
luniversitdeParisunmoyendaffermirlechristianisme,lesencyclopdistes
qui veulent mettre fin loppression des forces du pass demandent la
philosophiedeschosesfortdiffrentes;ellesefaittourtourmissionnaire,
critique,doctrinale.
Cesontl,diraton,desaccidents;peuimportecequelasocitveut
fairedelaphilosophie;cequilyadimportant,cestcequecellecireste,au
milieudesintentions diffrentes deceuxquilutilisent;quellesquesoient
leurs divergences, il ny a de philosophie que l o il y a une pense
rationnelle,cestdireunepensecapabledesecritiqueretdefaireeffort
pour se justifier par des raisons. Cette aspiration une valeur rationnelle
nestellepas,peutonpenser,untraitassezcaractristiqueetpermanentpour
justifier cette histoire abstraite des doctrines, cette histoire de la raison
pure,commeditKant,quienaesquisslide ?Suffisantpourdistinguer
la philosophie de la croyance religieuse, ce trait la distinguerait aussi des
sciences positives; car lhistoire des sciences positives est compltement
insparable de lhistoire des techniques do elles sont issues et quelles
perfectionnent.Ilnyapasdeloiscientifiquequinesoit,sousunautreaspect,
1

CritiquedelaRaisonpure,Mthodologietranscendentale,chapitreIV.

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unergledactionsurleschoses;laphilosophie,elle,estpurespculation,
pureffortpourcomprendre,sansautreproccupation.
Cette solution serait fort acceptable, si elle navait pour consquence
immdiatedliminerdelhistoiredelaphilosophietouteslesdoctrinesqui
fontunepartlacroyance,lintuition,intellectuelleounon,ausentiment,
cestdiredesdoctrinesmatresses;elleimpliquedoncuneopinionarrte
surlaphilosophie,bienplusquunevueexacte p.10desonhistoire.Isolerune
doctrinedumouvementdidesquilaamene,dusentimentetdelintention
quilaguident,laconsidrercommeunthormeprouver,cestremplacer
par une pense morte une pense vivante et significative. On ne peut
comprendreunenotionphilosophiquequeparsonrapportlensembledont
elleestunaspect.Combiendenuancesdiffrentes,parexemple,danslesens
du fameux: Connaistoi toi mme! chez Socrate, la connaissance de soi
signifielexamendialectiqueetlamiselpreuvedesesopinionspropres;
chezSaintAugustin,elleestunmoyendatteindrelaconnaissancedeDieu
parlimagedelaTrinitquenoustrouvonsennous;chezDescartes,elleest
commeunapprentissagedelacertitude;danslesUpanishadsdelInde,elle
estlaconnaissancedelidentitdumoietduprincipeuniversel.Comment
doncsaisircettenotionetluidonnerunsens,indpendammentdesfinspour
lesquellesonlutilise?
Unedesplusgrossesdifficultsquelonpuisseopposerlidedune
histoire abstraite des systmes, cest le fait que lon pourrait appeler le
dplacement deniveaudes doctrines.Pourendonnerunexemple saillant,
songeons aux ardentes polmiques, continues durant des sicles, sur les
limitesdesdomainesdelafoietdelaraison.Onpourraittrouverbiendes
doctrinesdonnesuncertainmomentcommedefoirvleetconsidres
dautrescommeunedoctrinederaison.Lascheresseetlapauvretdela
philosophieproprementditedanslehautmoyengesontcompensesparles
trsorsdeviespirituellequi,delaphilosophiepaenne,sontpasssdansles
critsthologiquesdesaintAmbroiseetdesaintAugustin.Laffirmationde
limmatrialitdelme,quichezDescartesestrationnellementprouve,est
pourLockeunevritdefoi.Quoideplusfrappantquelatranspositionque
Spinozaafaitsubirlanotionreligieusedevieternelle,enlinterprtantpar
des notions inspires du cartsianisme! De ces faits que lon pourrait
aismentmultiplier,ilrsultequelonnep.11caractrisepassuffisammentune
philosophieenindiquantlesdoctrinesquellesoutient;ilimportebienplusde
voirdansquelespritellelessoutient,quelrgimementalelleappartient.
Cestdirequelaphilosophienesaurait trescindedurestedelavie
spirituelle, qui sexprime encore par les sciences, la religion, lart, la vie
moraleousociale.Lephilosophetientcomptedetouteslesvaleursspirituelles
desontempspourlesapprouver,lescritiqueroulestransformer.Ilnyapas

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

17

dephilosophie,loilnyapasuneffortpourordonnerhirarchiquementles
valeurs.
Ceseradoncuneproccupationconstantedelhistoriendelaphilosophie
deresterencontactaveclhistoirepolitiquegnraleetlhistoiredetoutesles
disciplinesdelesprit,bienloindevouloirisolerlaphilosophiecommeune
techniquesparedesautres.
Seulement ces rapports avec les autres disciplines spirituelles ne sont
nullement uniformes et invariables, mais se prsentent de manire fort
diffrenteselonlespoquesetlespenseurs.Laspculationphilosophiquepeut
treordonnetanttlaviereligieuse,tanttauxsciencespositives,tantt
la politique et la morale, quelquefois lart. Il est des moments o
prdominelerledunedecesdisciplines,tandisquelesautresseffacent
presque;ainsi,aucoursdelantiquitclassique,nousassistons,engros,une
dcroissancegraduelledurledessciences,accompagneparlacroissancedu
rle de la religion: tandis que, lpoque de Platon, lvolution des
mathmatiquesaunintrttoutparticulierpourlhistorien,cesera,lpoque
de Plotin, linvasion des religions orientales du salut qui devra appeler
lattention; cest ce moment que nous devrons nous poser le problme,
encoresidifficilersoudre,delinfluencepropreduchristianismesurla
philosophie. Lpoque actuelle voit, autour de la philosophie, une lutte
dinfluenceassezprepourquecettemditationsurlepassnesoitpastout
faitinutile.

III
p.12Ilestuntroisimeproblme,surlequellhistoriendelaphilosophieest

manifestementobligdeprendreposition.Laphilosophieatelleuneloide
dveloppement, ou la succession des systmes estelle contingente et
dpendantduhasarddestempramentsindividuels?Cettequestionestentre
toutesimportante;lhistoiredelaphilosophiea,derrireelle,unlongpass,
quipselourdementsurelle;ellea,particulirementsurlepointquinous
occupe,destraditionsauxquellesilestrarequellenesaccommodepasplus
ou moins. Ce sont ces traditions que nous voulons dgager afin de les
apprciercommeilconvient.
Lidedeconsidrerlhistoiredelaphilosophiedanslensembleetlunit
desondveloppementestuneiderelativementrcente.Elleestunaspectde
cesdoctrinesdesprogrsdelesprithumainquisefontjourlafindu
XVIIIe sicle;dunepartlaphilosophiepositivedAugusteComte,dautre
partlaphilosophiedeHegelincluentenellescommelmentncessaireune

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

18

histoiredesdmarchesphilosophiquesdelhumanit;lesprithumainnese
dfinitpas,ensisolantdesaproprehistoire.
Telle navait pas t du tout lhistoire de la philosophie laurore de
lpoquemoderne.Notrehistoiredelaphilosophieestvritablementne
lpoque de la Renaissance, lorsque lon dcouvrit en Occident les
compilateursdelafindelantiquit,Plutarque,dontlescritsrenfermentun
trait Sur les opinions des philosophes, Sextus Empiricus, Stobe, les
Stromates deClmentdAlexandrie etsurtoutles Vies desPhilosophes de
Diogne Larce qui rassemble en un inexprimable dsordre des dbris de
touteslesuvresantiquesdhistoiredelaphilosophiedepuislestravauxdes
disciplesdAristote.Parcesauteurssouvraient,surladiversitdesp.13sectes
antiques,surlasuccessiondeschefsdcoleetdescolesellesmmes,des
perspectives qui avaient entirement chapp la pense mdivale. Les
premireshistoiresimitrentsanspluscescompilations;cefurentdestraits
commeceluideBurleussurlesViesdesPhilosophes(1477).
Ilsuitdelquelhistoireselimitedabordlaphilosophieantiqueou,
plus exactement, lapriode quivajusquaupremier sicledenotre re,
cestdire jusqu lpoque o sarrtent en gnral les compilateurs que
nous avons nomms; lhistoire de la philosophie antique postrieure
sintroduit, il est vrai, grce ltude directe des grandes uvres no
platoniciennes; mais lantiquit se trouve ainsi compltement spare du
moyenge,etlidequilpourraityavoirunecontinuitdelunlautre
chappecompltement.CettesparationestsiaccusequeJonsius,recueillant
lessourcesdelhistoiredelaphilosophie,seborneencoreen1649,saufenun
courtchapitre,mentionnerlescrivainsanciensquiontcritsurlhistoirede
la philosophie (De Scriptoribus historiae philosophic, libri IV, 1649).
Pourtant, cette poque, lhistoire de la philosophie du moyen ge a
commenctretudiepourellemme;Launoicritunehistoiredescoles
mdivales .
1

Lhistoiredelaphilosophieestdoncavanttoutcemomentlhistoiredes
sectes; cest ainsi que la conoit Bacon dans les plans quil trace des
sciences .Lhistoiredessectesestpourluiunepartie,ladernire,delhistoire
littraire. Lhistoire littraire, dans son ensemble, a pour objet de montrer
lorigine,lesprogrs,lesrgressionsetlesrenaissancesdesdoctrinesetdes
arts. Quon y ajoute, dit Bacon, les sectes et les controverses les plus
clbresquiontoccuplesdoctes;quonnumrelesauteurs,leslivres,les
coles,lasuitedesp.14chefsdcole,lesacadmies,lessocits,lescollges,
les ordres.Cest leplan baconien quesuitGeorges Horn,lauteur dela
2

1
2

De Scholis celebrioribus seu a Carolo magno seu post Carolum per occidentem
instauratis,1672.
DeDignitateetaugmentisscientiarum,liv.II,chap.IV.

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19

premire histoire gnrale de la philosophie, qui mne le dveloppement


depuislesoriginesjusquauXVIIIesicle;laprfacerenvoieBacon,etle
titre complet de louvrage en indique bien le caractre: Historiae
philosophicae libri septem, quibus de origine, successione, sectis et vita
philosophorum ab orbe condito ad nostram aetatem agitur . Ce qui
lintresse,cestmoinslanalyseetlaconnaissanceprciseducontenudes
doctrinesqueleurnumrationetleursuite;ila,lgarddelhistoiredela
philosophieproprementdite,lapositionquelhistoiredelglisealgard
decelledesdogmes;et,pasplusquilnexistecemomentdhistoiredes
dogmes,ilnexisteunehistoirevritabledelaphilosophie.
1

CestquelebutdeshommesdelaRenaissancenestpasdesinformerdu
pass,maisbiendelerestaureretdefaireremonterlesprithumain ses
sourcesvives.Aussilonsepassionnepourlasectequelontudie;onnest
pashistorienduplatonismesanstreenmmetempsplatonicien.Ilyaainsi
desplatoniciensetdesstociens,despicuriensetdesacadmiciens,etmme
desprsocratiques.Lhistoiretiredeceschocsleplusgrandprofit;Marsile
FicinfaitconnatrePlatonetPlotin;danslapremiremoitiduXVIIesicle,
JusteLipsetudieavecattentionetclasselensembledestextesconnussurles
stociens; Brigard, dans son Circulus Pisanus, appelle lattention sur les
premiersphysiciensdelaGrce;Gassendicherchedonnerunportraitfidle
dpicure .
2

Cest dans ces travaux des sectaires plutt que dans les travaux
druditionpurequilfautchercherlhistoireproprementditedesdoctrines.
Unedecessectesa,aupointde p.15 vuequinousoccupe,uneimportance
particulire, cest celle des acadmiciens et des pyrrhoniens; un des
argumentstraditionnelsduscepticismeesteneffetlexistencedeladiversit
dessectes;etunedessourcesprincipalesdelhistorienestlegrandtraitde
Sextus Empiricus: Contre les Dogmatiques, dit et traduit en partie par
Henry Estienne en 1562; Sextus y expose trs longuement les variations
dopinionsurunmmesujet.Ilyacettepoquebiendesacadmiciensetil
nenestpasquinemploientlemmeprocd .
3

AinsidetoutelruditiondelaRenaissance,onnerecueillequunrsultat,
cestlafragmentationdelapensephilosophiqueenuneinfinitdesectes;ou
1
2

LugduniBatavorum,apudJ.Elzevirium,1645.
Ficin,Theologiaplatonica,1482;Brigard,Circuluspisanus;devetereetperipatetica
philosophia, 1643, 2e d. 1661; Juste Lipse, Manuductio ad philosophiam stoicam,
Physiologia Stoicorum, 1604. Gassendi, Commentarius de vita, moribus et placitis
Epicuri seu animadversiones in decimum librum Diogenis Lartii, 1649; Syntagma
philosophiaeEpicuri,1659;cf.encoreMagnenus,Democritusreviviscens,1648.
Cf.parexempleGuyDEBRUS, Lesdialoguescontrelesnouveauxacadmiciens,
Paris,1557,o,dansundialogueentreBafet Ronsard,lauteurexposelesdiverses
opinionsdesphilosophesquinapportentqueconfusiondansnosesprits(p.65).

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20

bienlonchoisitunedecessectes,etlonestsectairesontour;oubienon
lesdtruitluneparlautreetlonestsceptique.Onnepouvaitchapper
cettefatalitquendgageantentirementlaphilosophiedelaphilologie;ce
futluvredesgrandspenseursduXVIIe sicle;ds1645,Hornremarque
avec beaucoup de raison que son sicle, avec Descartes et Hobbes, est le
sicledesphilosophes,tandisqueleprcdentavaittceluidesphilologues;
cequelonveutmaintenant,cenestplusrestaurerunesecte,nisubstituerune
sectenouvelleauxanciennes,cesttrouver,pardellesopinionsdessectes,
dans la nature mme de lesprit humain, les sources de la philosophie
vritable.
Dans ces conditions nouvelles, ou bien lhistoire de la philosophie
continueratrepurementetsimplementlhistoiredessectes;ellenefera
alorsqunumrerleserreursouaberrationsdelesprithumainetellenesera
quuneencombranterudition;oubienelledevratransformerprofondment
sesperspectivesetsesmthodes.
Quelhistoiredelaphilosophiesoitcommeunmusedesbizarreriesde
lesprithumain,cestlethmecommundes p.16 rationalistesduXVIIe etdu
XVIIIesicle.Pourexpliquercejugementdfavorablesurlepass,ilfautvoir
dequelle manire illeur tait prsentparles histoires dela philosophie.
Encore dans le grand travail de Brcker, lHistoria critica philosophiae
(174144), qui, jusqu la fin du XVIIIe sicle et en particulier chez les
encyclopdistes, est louvrage le plus utilis, se rencontre un schma
traditionneldudveloppementhistorique,quivientdelaCitdeDieudesaint
Augustin et qui a subsist travers les sicles: la philosophie part du
commencementdumonde;lesGrecsontmentiendisantquils taientles
premiersphilosophes;ilsontenralitempruntleursdoctrinesMose,
lgypteetlaBabylonie.Lepremiergedelaphilosophienestdoncpas
lgegrec,maislgebarbare;presquetousleshistoriens,jusquBrcker,
commencentparunelonguesriedechapitressurlaphilosophiebarbare:
laphilosophiequiauneoriginedivinesesttransmiseauxpatriarchesjuifs,
puis de l aux Babyloniens, aux mages chaldens, aux gyptiens, aux
thiopiens,auxIndiens,etmmeauxGermains.Cestseulementensuiteque
lesGrecsontrecueillicestraditions,quiseffaaientdeplusenplus;elles
dgnrentchezeuxenuneinfinitdesectes;ellesaboutissentdunepartau
scepticismedelanouvelleacadmie,quiestlafindelaphilosophie,dautre
partaunoplatonismequisefforcedecorromprelaphilosophiechrtienne.
1

En un mot, lhistoire de la philosophie est lhistoire dune dcadence


graduelleetcontinuedelesprithumain;decettedcadencelapreuveestle
nombredessectesquiontremplaclunitoriginelle.Lapensegrecque,en
1

LivreVIII,chap.IX;comparerCLMENTDALEXANDRIE,Stromates,liv.Idbut;
JUSTELIPSEaudbutdesaManuductioadphysiologiamstocamutilisecestextes.

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21

particulier,nestniunpointdedpart,niunprogrs;lafantaisieindividuelle,
en se donnant libre cours, a dcidment presque dtruit ce que gardaient
encoredevritlestraditionsorientales.LesGrecsnontpasdutout,onle
voit,danscesvieillesp.17histoiresdelaphilosophie,laplaceetlavaleurquils
prendrontplustard.CettecritiquedesGrecsprovientdespresdelglise;
presquetouslesphilosophesduXVIIIesicle,Voltaireenparticulier,quine
cessederaillerPlaton,adhrentpleinementauvieuxprjug.Maisilyaplus;
onapportelesmmesprventionslgarddelaphilosophiemoderne;cest
le fond du Trait des systmes de Condillac (1749); tous les systmes
philosophiquessontlefruitdelimagination.Unphilosophervefaci
lement.Combiendesystmesnatonpasfaits?Combiennenferatonpas
encore?Sidumoinsonentrouvaitunquiftreupeuprsuniformment
partoussespartisans!Maisquelfondsatonpufairesurdessystmesqui
souffrentmillechangements,enpassantparmillemainsdiffrentes?
1

Telest,auXVIIIesicle,laboutissantdujugementdelaphilosophiesur
sonproprepass;ilrsulteduconflitentreuneconceptiondelhistoiredatant
de la Renaissance et une conception nouvelle de la philosophie. Mais
simultanment et ds le XVIIe sicle, par un mouvement inverse, la
conception delhistoire etlaperspective sous laquelle onvoit lepassse
transforment.Lethmenouveau,cestlidequelunitdelesprithumain
restevisibletraversladiversitdessectes.DsledbutduXVIIe sicle
(1609), dans son Conciliator philosophicus, Goclenius stait efforc de
classer,surchaquesujet,lescontradictionsdessectes;etilnedressaitcette
listedantinomies quepourlesrsoudreetpourmontrerquelles ntaient
quapparentes. Ce syncrtisme qui affirme laccord de la pense
philosophique avec ellemme est considr par Horn comme le rsultat
vritabledelhistoiredelaphilosophie .
2

A ce syncrtisme, qui efface les diffrences entre les sectes, est li


lclectismequi,luiaussi,estaudessusdetoutesectep.18maisqui,anlieude
runir,choisitetdistingue.Ilnyaquunesecte,ditdjJusteLipse,en
laquellenouspuissionsnousinscrireavecscurit;cestlasecteclectique,
cellequilitavecapplicationetquichoisitavecjugement;extrieuretoute
faction,elledeviendrafacilementlacompagnedelavrit.Cetespritde
conciliation et dclectisme, qui a au XVIIe sicle, en Leibniz, un illustre
reprsentant ,animelagrande Historiacritica philosophi deBrcker ,la
3

1
2
3

uvrescompltes,Paris,1803;t.III,p.7;p.27.
Historiaphilosophica,Leyde,1645,p.323.
Voyezaussi.J.C.Sturm,Philosophiaeclectica,1686,etPhysicaeclectica,16971722,
etJ.B.duHamel,Deconsensuveterisetnovphilosophiae,1663;vuedensemblede
lhistoiredelaphilosophiechezLeibniz;uvres,d.Gerhardt,t.VII,p.146156.
JacobiBruckerihistoriacriticaphilosophiaeamundiincunabulisadnostramaetatem
perducta,Lipsiae,174244,5vol.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

22

sourceotouslescrivainsdelasecondemoitiduXVIIIe sicleontpuis
leurs connaissances en histoire de la philosophie. Le vritable usage de
lhistoire, cest de faire connatre les caractres qui distinguent la vraie
philosophiedelafausse.Lhistoiredelaphilosophiedveloppeunesorte
dhistoiredelintelligencehumaine,ellemontrequelleestlapuissancede
lintelligence,dequellemanireelleatarracheauxtnbresetclairepar
lalumiredelavrit,commentelleestparvenue,traverstantdehasardset
dpreuves, laconnaissancedelavrit etdelaflicit, travers quels
mandresellesestfourvoye,dequellemanireelleatramenelavoie
royale. Lhistoiredessectesnestdoncquunmoyendenousaffranchirdes
sectes.Lclectisme,deBrckerpntredanslEncyclopdie;Diderotdans
larticle clectisme ylouelclectiquequiosepenserdeluimme,et,de
touteslesphilosophiesquilaanalysessansgardetsanspartialit,senfaire
uneparticulireetdomestique.
1

Mais le syncrtisme et lclectisme ne sont pas la seule manire


dinterprterlepassetdedominerladiversitdessectes.Lonchercheaussi,
tout en maintenant cette diversit, y trouver un lien et une continuit
historique.DansunouvrageunpeuantrieurceluideBrcker,Deslandes
proteste contre p.19 lide mme dune histoire des sectes . Recueillir
sparmentlesdiverssystmesdesphilosophesanciensetmodernes,entrer
dansledtaildeleursactions,fairedesanalysesexactesdeleursouvrages,
ramasserleurssentences,leursapophtegmesetmmeleursbonsmots,cestl
prcismentcequelhistoiredelaphilosophiecontientdemoinsinstructif.Le
principal,monavis,cestderemonterlasourcedesprincipalespenses
deshommes,dexaminerleurvaritinfinieetenmmetempsle rapport
imperceptible,lesliaisonsdlicatesquellesontentreelles;cestdefairevoir
commentcespensesontprisnaissancelesunesaprslesautresetsouventles
unesdesautres;cestderappelerlesopinionsdesphilosophesanciensetde
montrerquilsnepouvaientdireeffectivementquecequilsontdit.
2

Ceseffortspourdgagerlhistoiredelaphilosophiedelapoussiredes
sectes,trouventnaturellementunappuichezlesthoriciensduprogrs.Pour
Condorcet,ladivisiondelaphilosophieensectesestuntatncessairemais
passager, dont la philosophie saffranchit peu peu, tendant ne plus
admettre que des vrits prouves, et non plus des opinions. Dans cette
perspective historique, la Grce a une place spciale, parce que lespce
humainedoitreconnatreenellelinitiativedontlegnieluiaouverttoutes
lesroutesdelavrit.
3

1
2

Brcker,p.1021.
Histoirecritiquedelaphilosophie, olontraitedesonorigine,desesprogrsetdes
diversesrvolutionsquiluisontarrivesjusqunotretemps;Amsterdam,1737;t.I,p.
3etp.5.

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23

Lhellnismenestplusconsidrcommeunedcadence,maiscommeun
dbut.Ainsisefixeuncadredudveloppementhistoriquedelaphilosophie,
o lon voit une philosophie purement occidentale commenant avec les
penseursgrecsdelIonie,trouvantsontypeenSocratequivoulaitnonfaire
adopterparleshommesunnouveausystmeetsoumettreleurimagination
la sienne, mais leur apprendre faire usage de leur raison; cest cette
philosophie qui, aprs la longue clipse du moyen p.20 ge, se ralise
pleinement avec Descartes. On en a fini avec le fatras de la prtendue
philosophiebarbareetorientaleetlesaccusationsdeplagiatcontrelesGrecs.
Enrevancheilfautbiendiretoutcequelaisseendehorsdeluiceschmades
progrsdelesprithumain,sirpanduauXVIIIesiclefinissant,etquiesten
somme rest celui de nos histoires de la philosophie, cest tout le
christianismeettoutlOrient.
Les penseurs du XVIIIe sicle ont donc cherch introduire unit et
continuitdanslhistoiredelaphilosophie;ortoutelapremirepartiedu
XIXesicleavuuneffortpourconstruirecequinavaittquesquiss.On
chercheprsentunprincipedeliaisoninternequipermettedecomprendre
en ellesmmes les doctrines et den saisir la signification historique. On
proteste contrelalgretaveclaquelle sontrejetes comme absurdes des
idesquinesontpaslesntres,alorsquellessontdesaspectsncessairesde
lesprit humain. Ce qui manquait le plus aux historiens, ctait le sens
historique,laperceptiondlicatedesnuancesdupass.Cestcequindique
trsbienReinhold,dansunarticlede1791surleconceptdelhistoiredela
philosophie: La raison pour laquelle, ditil, lhistoire de la philosophie
apparatdansnosmanuelscommeunehistoiredelafoliedeshommesplutt
que de leur sagesse, pour laquelle les plus clbres et souvent les plus
mritants de lantiquit sont maltraits de la faon la plus indigne, pour
laquelleleursregardslesplusprofondsdanslesanctuairedelavritsontmal
interprtsetcompriscommelesplusplatesdeserreurs,cestquelon
comprenaitmalleursides,etondevaitmallescomprendreparceque,enles
jugeant, on sen tenait aux principes postrieurs dune des quatre sectes
mtaphysiquesprincipales,ouparcequontaithabituparlesmthodesdela
philosophie populaire prvenir les recherches les plus profondes par les
oraclesdusenscommun.
1

p.21 Cest le programme de Reinhold que Tennemann a suivi dans son

Histoiredelaphilosophie ;cettehistoirenedoitsupposerdaprsluiaucune
idedelaphilosophie;ellenestquelapeinturedelaformationgraduellede
2

3
1
2

Esquisse dun tableau historique des progrs de lesprit humain (crit en 1793);
quatrimeetneuvimepoques.
Uber den Begrif der Geschichte der Philosophie, dans Flleborn, Beitraege zur
GeschichtederPhilosophie,I,1791,p.33.
GeschichtederPhilosophie,Leipzig,17981819,11vol.

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24

laphilosophie,lapeinturedeseffortsdelaraisonpourraliserlidedune
sciencedesloisdelanatureetdelalibert.
Maisleprincipedunitinterneseprsenteluimmededeuxmanires:
dunepartcommeprincipeduneclassificationdesdoctrinesquiseflattede
fairerentrerdansunpetitnombredetypes,dpendantdelanaturedelesprit,
touteslessectespossibles;dautrepart,commeundveloppementgraduel
dontchaquedoctrineimportanteconstitueunmomentncessaire.
LepremierpointdevueestceluidedeGrando .Ildclarepositivement
quilabandonne,commelafoisstrileetimpossible,lanciennemthodede
lhistoiredessectes.Lesopinionsphilosophiquesquisesontproduitesdans
les divers pays et dans les divers ges sont tellement varies, tellement
nombreusesqueleplussavantetleplusfidlerecueilneferaquejeterle
troubleetlaconfusiondansnosidesetnousaccablersouslepoidsdune
ruditionstrile,moinsquedesrapprochementsheureusementprparsne
viennent guider lattention . A lhistoire narrative il faut substituer,
selonles expressionsdeBacon,lhistoire inductive etcompare; elle
consiste dabord dterminer le trs petit nombre de questions primitives
auxquellesdoitrpondrechaquesystme;daprscesrponses,onpeutsaisir
lesprit de chacun deux et les grouper en classes naturelles; cette
classificationfaite,onpourralescomparer,saisirleurpointdedivergence,et,
enfin, considrant chacun deux comme autant dexpriences faites sur la
marche de lesprit humain, juger quel est le meilleur. De fait la question
primitivequip.22donnedeGrandolabasedesaclassification,cestcellede
la nature de la connaissance humaine; lhistoire des systmes devient un
essaidephilosophieexprimentale,quimontrelpreuvelavaleurde
chaquesolutiondonneauproblmedeloriginedelaconnaissance.
1

LamthodedeVictorCousinnajoutepasbeaucoupcelledeGrando.
Cest une sorte de moyenne entre la mthode du botaniste qui classe les
plantesparfamille,etlexplicationpsychologiquequilesrattacheauxfaits
primitifsdelesprithumain.Cequitroubleetdcourage,ditilaudbutdu
coursde1829,lentredelhistoiredelaphilosophie,cestlaprodigieuse
quantitdesystmesappartenanttouslespaysettouslestemps.Puis
descaractres,diffrentsousemblablessedgagerontcommedeuxmmes
etrduirontcettemultitudeinfiniedesystmesunassezpetitnombrede
systmesprincipauxquicomprennenttouslesautres.Aprslaclassification
vient lexplication. Ces grandes familles de systmes viennent de lesprit
humain. Voil pourquoi lesprit humain, aussi constant luimme que la
nature,lesreproduitsanscesse.Lhistoiredelaphilosophierevientdoncfina
lement la psychologie qui, point de dpart de toute saine philosophie,
1
2

Histoire compare des systmes de philosophie relativement aux principes des


connaissanceshumaines,Paris,anXII,1804,3vol.
Introduction,p.23.

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25

fournitmmelhistoiresaplussrelumire .Ondominedonclhistoire
enlaniant,puisquonremplaceledveloppementdesdoctrinesdansladure
parleurclassement.
1

Lesecondpointdevuequipermetdintroduireuneunitdanslhistoirede
laphilosophieestceluiduneliaisondynamiqueentrelessystmes,ochacun
apparatcommeunmomentncessairedunehistoireunique.Lhistoiredela
philosophienefaiticiquereflterlestendancesgnralesdudbutduXIXe
sicle,quiontdonnnaissanceauxsciencesmoralesetsociales;onnecroit
plusquelhistoiregnralesorienteverslesuccsdunereligionparticulire
oudunempire;elleprogresseplutt p.23 versunecivilisationcollectivequi
intresselhumanitentire.Demmelhistoiredelaphilosophienesoriente
pas au bnfice dune secte; elle a une loi immanente que lon peut
reconnatreparuneobservationdirecte.
Aucunesciencenesauraittrecomprisesanssaproprehistoire,toujours
insparabledelhistoiregnraledelhumanit ,ilnestnulleremarquequi
condense plus nettement les ides dAuguste Comte sur lhistoire
intellectuelle:impossibilitdesparerleprsentdupass,deconsidrerle
stadeprsentdelintelligenceautrementquedansleprogrsdynamiqueoil
estndesstadespasss;impossibilitdesparerlhistoiredudveloppement
intellectueldecelledelensembledelacivilisation.Lepositivismeaffirmela
continuithumainequeniaientlecatholicismemaudissantlantiquit,le
protestantismerprouvantlemoyenge,etledismenianttoutefiliation.La
pensedeComteserattacheaumouvementgnralquenousavonsvucrotre
auXVIIIesiclecontrelidedunehistoiredelaphilosophiecommesimple
numrationdesectesincohrentes.Lacontinuitdynamique(p.27)nous
interdit de croire quil y ait jamais dans les opinions humaines des
changements radicaux; elles se sont modifies en vertu de la mme
impulsion qui les modifie encore, cestdire dune impulsion vers une
subordinationcroissantedenosjugementslordreobjectif.Chacunedeces
tapesasaplacenormaleetncessaire.Lalogiquepurementsubjective(p.
31)duftichistequianimelesphnomnesest,lorigine,aussinormale
quelesontaujourdhuilesmeilleuresmthodesscientifiques.
2

Cettevisiondunemarchecontinue,quinepeut trertrograde,amne
ComtetransformerentirementlavaleurdueleshistoriensduXVIIIesicle
donnaientchaquepriodedupass,particulirementlapensegrecqueet
lapensedumoyenge.Ilprotesteformellementcontrelesirrationnelles
p.24hypothsesdecertainsruditssuruneprtendueantrioritdeltatpositif
enversltatthologique(p.73),allusionsansdouteuneobjectionquelon
peuttirerdelasciencepositivedesGrecsprcdantlapensemdivale.Ces
1
2

Histoiregnraledelaphilosophie,4edit.,Paris,1867,p.4.
SystmedePolitiquepositive(18511854),Paris,Crs,1921,t.III,p.2.

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26

hypothses, ajoutetil, ont t renverses irrvocablement daprs une


meilleure rudition. Lunion de la thologie et de la mtaphysique, qui
caractrise le moyen ge, union qui, aux yeux des crivains protestants
comme Brcker et des encyclopdistes, est un scandale et une alliance
monstrueuse, est prcisment ce qui fait la supriorit du moyen ge sur
lantiquit,etcequiprparelgemoderne.Lathologiesansmtaphysique,
cest ncessairement le polythisme; il constitue seul le vritable tat
thologique, o limagination prvaut librement. Le monothisme rsulte
toujoursdunethologieessentiellementmtaphysique,quirestreintlafiction
parleraisonnement.
Comteentend doncmoins parphilosophieles systmes techniques des
spcialistesdelaphilosophie,quuntatmentaldiffustraverslasocitqui
semanifesteraaussibien,sinonmieux,dansdesinstitutionsjuridiques,dans
des uvres littraires ou des uvres dart que dans les systmes des
philosophes.Unsystmephilosophique,nommmentdsign,pourra,ilest
vrai, montrer avec une particulire clart cet tat desprit, parce quil
concentredestraitsparsailleursetlesmetenpleinelumire ;maisilne
serajamaistudiqutitredesymboleetdesymptme.Cequiintresseles
historiens anims de lesprit positiviste, ce sont les reprsentations col
lectives,etlesvuesindividuellesnobtiennentleurregardquesiellessontle
refletducollectif.Delunchangementdemthode:ilsemanifesteparlepeu
desouciquelonadelapartieenquelquesortetechniquedelaphilosophie;
cequiintressecesontlesthormesfondamentauxdesphilosophes, p.25 le
contenudeleuropinion,etnonleurvritabsolue;chaquesystmedopinion
estenrelationavecunepoqueettiredecetterelationlaseulejustification
laquelleilpuisseprtendre.
1

AvantAugusteComte,Hegeleutun galsoucidefairelapologie des


systmes,enmontrantqueleurdiversitnesopposepaslunitdelesprit:
Lhistoire de la philosophie, ditil , rend manifeste, dans les diverses
philosophiesquiapparaissent,quilnyaquuneseulephilosophiedivers
degrsdedveloppement,etaussi,quelesprincipesparticulierssurlesquels
sappuieunsystmenesontquedesbranchesdunseuletmmeensemble.La
philosophie ladernirevenueestlersultat detoutes lesphilosophies qui
prcdentetdoitcontenirlesprincipesdetoutescesphilosophies.Cenest
lnilesectarismequiexcommunie,nilescepticismequiprofitedesdiver
gences des systmes pour les renvoyer tous; sectarisme et scepticisme
supposent quil y a plusieurs philosophies; lhistoire pose quil ny en a
quune.Pourjustifierlemprisdelaphilosophie,lonadmetquilyades
2

Cf.Politiquepositive,4ed.,t.III,p.34,surlancessitdunefixationdescroyancesen
unenseignement.Lanarchiemoderneapuseulesusciterlervesubversifdunefoi
sansorgane.
Encyclopdie(1817),Einleitung,13,14.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

27

philosophies diffrentes, dont chacune est une philosophie et non pas la


philosophie, comme sil y avait des cerises qui ntaient pas aussi du
fruit.Lhistoiredelaphilosophieestledveloppementdununiqueesprit
vivant prenant possession de luimme; elle ne fait quexposer dans le
temps ce que la philosophie mme, libre des circonstances historiques
extrieures,exposeltatpurdansllmentdelapense.
Unitdelesprithumainetcontinuitdesondveloppement,tellessont
les certitudes a priori qui, simposant lhistorien avant mme quil ait
commenc sa recherche, lui mettent en mains le fil qui lui permettra de
sorienter.Cequecettethsesuppose,cestlexistencedunesortedapriori
historique, a priori qui consiste dans la nature de lesprit et dont la
connaissance nest pas du tout justiciable des mthodes historiques. p.26
Lhistoire de la philosophie est lhistoire des manifestations de lesprit;
comme telle, elle est dbarrasse des contingences et des accidents;
lhistorien est sr de trouver un lien dialectique entre les systmes qui se
succdent .
1

AvecHegeletComte,noussommeslextrmeopposdelasituationo
laRenaissanceavaitlaisslhistoiredelaphilosophie;lepassnesoppose
plusauprsent;illeconditionneet,justifiparlui,ilnefaitquedrouler
lunitdunplansystmatiqueetprconu.Toutelvolutiondelhistoirede
laphilosophiejusqunosjoursreposesurunediscussiondecepostulat.
Eneffetlaconnaissancedelaloiimmanentecedveloppementnestpas
le rsultat de lobservation et de linduction historiques. Lunit de la
philosophie,chezHegel,nestpasuneconstatation,maisbienunpostulat.
Cestunpostulatquinepeuttreacceptquaveclaphilosophiedontellefait
partie.Estceainsiquelhistoireapparatunevuenonprvenue?Tout
homme dun jugement ordinaire quon mettra en prsence du spectacle
quoffre lhistoire de la philosophie sen formera demble une ide
singulirementdiffrentedecequevoudraitlesophismedelaphilosophie
hglienne.Renouvier,quiformulecetteopinion ,revienteneffet,pardel
lclectisme franais, par del Hegel et Diderot, cette tradition du
sectarisme,contrelaquellestaientlevsleXVIIIeetleXIXesicles,parce
quelle ne rpondait pas au dsir passionn de lunit de lesprit humain.
SelonRenouvier,ladivisiondesphilosophesensectesopposes,nestpoint
unaccidenthistorique,rsultantdeprjugstemporairesqueferontdisparatre
les lumires,mais unphnomne normal qui tient la constitutionde
lesprit humain. Depuis vingtcinq sicles, en Occident, les plus grandes
oppositions se sont maintenues p.27 entre les philosophes. Sans doute, la
2

1
2

Demme,Comtefaitreposerfinalement(PolitiquePositive

,t.III)saloidestroistats
nonsuruneinductionhistorique,maissurlanaturedelesprithumain.
Esquissedune classificationsystmatiquedesdoctrinesphilosophiques,LaCritique
religieuse,juillet1882,p.184.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

28

controverseetleprogrsdesconnaissancespositivesontpuliminercertaines
questionsetsupprimercertainesdissidences,maislaplupartetlesplusgraves
detoutesnontfaitquereculerousetransporterailleurs.Lesprithumainest
denatureantinomique;lacontroversedominanteestcellequiexisteentrela
doctrine de la libert et celle du dterminisme; cette controverse se
ramnent, selon Renouvier, toutes les autres, et lon peut classer
systmatiquement tous les systmes, en faisant rentrer chacun deux dans
luneoulautredecesdeuxdoctrines.Or,ilnestpasprvoirquejamaisun
partipuisseconvaincrelautrepardesraisonscontraignantes.Ainsisexplique
etsejustifielexistencedessectes.Letortdelclectismeetdelhglianisme
est davoir vu seulement dans les sectes tantt un produit arbitraire de la
fantaisie, tantt un moment ncessaire mais tout provisoire dans le
dveloppementdelapense.
DupointdevuedeRenouvier,lhistoiredelaphilosophiesefigedoncen
un dialogue intemporel entre deux thses contradictoires et toujours
renaissantes; dune poque lautre, il ny a pas de diffrences
philosophiquement importantes; les variations de la terminologie, la
diversitdesrapportssouslesquelspeuttreenvisagchaqueproblmeet
qui permettent de donner une forme et des expressions nouvelles des
opinionsenralitanciennes,voillaseulematirequirestelhistoire
comme telle; elle a en revanche des cadres permanents, ceux mmes qui
permettentlaclassificationsystmatiquedesdoctrines;maiscescadres
sontdes ncessits delapenseetnonpasdesfaits historiques.Laseule
initiativequirestepermiselesprithumain,cestnonpaslaconstructiondes
systmes qui sont dans lessentiel prdtermins (tout comme chez de
GrandoouCousin),maisladoptionlibredunedesdeuxseulesdirections
possibles. Loriginalit nest pas, comme on le croyait, dans linvention
intellectuelle dunsystme,maisdanslattitude delavolontlgardde
systmesprforms.
p.28 LepointdevuedeRenouviermarquedjlabandondeladoctrine

dune prtendue ncessit historique. Son poque mme et plus encore la


ntre, nous donnent le spectacle dune sorte de dsagrgation des grandes
synthseshistoriques;notretempsaunerpulsionmanifestepourlesgrandes
constructions,quellessoienthgliennesoupositivistes.Lessignesextrieurs
de cet tat desprit, cest que les uvres marquantes dans lhistoire de la
philosophie,nesontplusdeshistoiresdensemble,maisdesouvrageslimits
unepriodecommela PhilosophiedesGrecs ddouardZeller,ouune
nation,ouunproblme,commeleSystmeduMondedePlatonCopernic
de Duhem, ou bien des recueils philologiques comme les Fragments des
Prsocratiques etles Doxographesgrecs dH.Diels,oudesmonographies
comme celles dHamelin sur le Systme dAristote ou le Systme de
Descartes. Les histoires gnrales de la philosophie ont ellesmmes une

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

29

mthodeplusanalytiquequesynthtiqueetvisentplusrecueillirlesrsultats
destravauxutilissdanslesmonographiesqudcouvriruneloiimmanente
de dveloppement; telle sous cet aspect, la Philosophie analytique de
lhistoire de Renouvier; telles lHistoire de la Philosophie europenne de
Weber,lHistoiredelaphilosophieparproblmesdeJanetetSailles,etplus
manifestementencorelagrande Histoiredelaphilosophie dUeberweg,qui
ne vise qu tenir le lecteur au courant des travaux originaux sur chaque
question.
Lescausesdecettesituation,quiestnouvelle,sontdedeuxsortes.La
premireestlimmenselabeurphilologique,qui,depuis1850environ,grce
desditionscritiques,desdcouvertesdetextes,desrecueilsdefragments,
a, en mme temps quil prcisait et enrichissait notre information, rendu
difficilesoummeimpossiblescesvuesdensemblequesetarguaientdavoir
leshistoriensdantan.Ildoitentreainsisilonsongeauxconditionsdela
mthodephilologique:sonpointdevue,eneffet,lespriodesdelhistoire
sedistinguentmoinspardesvnementspositifsquienmarqueraientledbut
etlafinquep.29parlanatureetltatdessourcesquilesfontconnatre;pour
neprendrequunexemplegrossier,combiendiffrentestltatdenossources
relativeslaphilosophieantique,avecsesraresuvresoriginales,etltat
des sources de la philosophie mdivale ou moderne, dont labondance
effrayelimagination.Letravaildecritiqueetdinterprtationdestextesdoit
suivredanslesdeuxcasdesmthodesdiffrentesetilimpliquemmedes
habitudes desprit assez distinctes pour quon ne puisse se vanter de les
possder la fois; mais il en faudrait dire autant de priodes bien plus
courtes;lestocismeetlpicurisme,parexemple,connuspardeslambeaux
de textes, ne peuvent tre tudis de la mme manire que le systme
dAristote,dontlenseignementestintgralementconserv.
Dautrepart,lesconclusionsduphilologue,quandilsagitdinterprter
unepenseetdenserrerdeprslesens,sontsouventprovisoiresetlamerci
dune nouvelle dcouverte ou dun nouveau rapprochement; les
interprtations des systmes anciens comme le platonisme, ou mme des
doctrines modernes, comme celles de Descartes ou de Kant, sont
innombrables; comment y trouver un point dappui solide pour une
constructionsynthtique?
Auxexigences delamthodephilologique sajouteuneseconderaison
peuttre plus dterminante encore pour nous dtourner de lambition de
dcrire lensemble du pass philosophique. Comte et Hegel, et mme
Renouvier soccupent de la philosophie et non des philosophes. Quils
considrentcesreprsentationsdelunivers,quilstudientcommedescadres
ternelsimpossparlanaturemmedelaraison,oucommedessortesde
reprsentations collectives, voluant ellesmmes collectivement, et se
transformantaveclasocit,ilsfontdelaphilosophiequelquechosedimper

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

30

sonnel ,ou,dumoins,p.30 lexpressionpersonnellequedonneunphilosophe


despensesdesontempsnestquelaccident;lessentielestailleurs,dansce
dictamen rationnel ou social, sorte de dit, laquelle se soumettent
naturellementlesconsciencesindividuelles,fussentcellesdunPlatonou
dunDescartes.
1

Orlhistoiredelaphilosophieavolucommelhistoireengnral;la
minutie apporte la recherche des sources ne sexpliquerait pas sans la
volontdelhistoriendarrivercequilyadindividuel,dirrductible,de
personnel dans le pass; ses recherches seraient tout fait inutiles, sil
sagissait,commeautrefois,dedterminerdestypesoudeslois;quoibon
unexemplairenouveauduntypedjconnu,silexemplairenavaitsonprix
enluimmeetdanscequiledistingue?
Cegotdelindividuel,quiestpeuttreencoreletraitdominantdenotre
critique littraire, nous fait voir le pass sous une perspective tout fait
nouvelle;cenesontplusnidessectescommelaRenaissance,nides
systmescommechezCousin,nidesmentalitscollectivesquevise
atteindrelhistorien;cesontdesindividus,danstoutelarichessenuancede
leuresprit;Platon,DescartesouPascalnesontnidesexpressionsdeleur
milieunidesmomentshistoriques,maisdevritablescrateurs.Cequifrappe
premire vue cest la discontinuit de leurs efforts; il ny a, remarque
Windelband,nulprogrscontinupuisquechacundesgrandssystmesdonne
duproblmeuneformulenouvelleetlersoutcommesilesautresnavaient
pasexist.
2

Ilfautajouterquecesdeuxraisons,exigencesdelamthodephilologique
etrecherchedelindividuel,bienquesopposantluneetlautrelasynthse
historique,neconduisentpaslespritdanslemmesens.Lephilologueaune
tendancechercherlaparentdespensesetdesformules;cettetendance
sexagreparfois,siellenestpastempreparlegotetparp.31 lesensdes
penses vivantes, jusqu faire dune doctrine nouvelle une mosaque des
doctrinespasses,jusquconfondrelinventeuraveclecompilateur.Parun
tourdespritinverse,lecritiqueneveutrechercherdanslesdoctrinesqueleur
bigarrureetilfaitlhistoiredesidesenimpressionniste,ayantplusdegot
pourlavaritdesespritsquepourlunitprofondequellepeutreceler.
Auxdiversitspurementdoctrinalesdelgeantiqueetmdival,lge
moderne en ajoute une autre, cest la diversit des esprits nationaux qui
donnentsanuanceparticulirechacunedesphilosophiesanglaise,allemande
ou franaise. Il faut aussi songer limmense complication de la culture
1

EncequiconcerneRenouvier,certes,lechoixdunedesdeuxdoctrinesopposesest
personneletlibre;maislesdoctrinesentrelesquelleslechoix sexercesonttoutfait
dtermines.
GeschichtederPhilosophie,Freiburg,1892.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

31

modernequiestentraindesedissoudre,commeAugusteComteleprvoyait
etlecraignait,enunesriedeculturesspcialesettechniques,dontchacune
absorbelavieetlesmoyensdunhomme.Lephilosophe,selimitantunedes
facesdecetteculture,estaujourdhuilogicienoupistmologiste,philosophe
des mathmatiques ou philosophe de la religion, sans quil y ait de
correspondancebiennetteetencoremoinsdunitentreunpointdevueetun
autre.Onoscilleentreuneculturegnrale,quiestsuperficielle,etuneculture
approfondie,quiesttroite.
Nevoiltilpasbiendesdiversitsdoctrinalesirrductibleslaraison:
diversitsduesdesdiffrencesdepersonnalits,decaractrenational,de
modeetdedegrdeculture?Commentlhistorienmettratilsurlamme
lignedesdoctrinesdoriginesidiffrente?
Aussivoyonsnouslesmeilleursdeshistoriensdenotretempshsitersur
lamthodesuivre.CestparexempleVictorDelbos qui,sansrenoncer
lidedunenchanementrationnelentrelesaspectssuccessifsdelapense
philosophique,voitsondsirdunitbalancparlacraintedentrepasexact
et de p.32 laisser chapper la substance mme de lhistoire. Et, de fait, ce
vigoureuxespritalaissuneadmirablesriedemonographies,dontletitre
mme marqueladifficult,peuttreinsurmontable,quildevaittrouver
crireunehistoiregnraledelaphilosophie.
1

Mme hsitation, mais plus dissimule, chez Windelband . Le


dveloppement de la philosophie, comme il le reconnat dans sa prface,
drive de trois facteurs, et, lon pourrait mme dire, de trois histoires
juxtaposes: 1 Histoire pragmatique; cest lvolution interne de la
philosophie reposant sur le dsaccord entre les solutions anciennes et les
reprsentations nouvelles de la ralit: 2 Histoire dans ses relations
lhistoire de la culture; la philosophie reoit ses problmes des ides qui
dominentlacivilisationdunepoque;3enfinhistoiredespersonnes.Sous
lepremieraspect,lhistoireabienunesortedeloidedveloppement;mais
quelleestaujustelimportancedecetaspectparrapportauxdeuxautresqui
fontdpendredenombreuxhasardslecoursdelaviespirituelle,cestceque
lauteurnelaissepaspressentir.
3

Estce l ltat dfinitif de lhistoire de la philosophie? Doitelle


abandonner tout espoir dtre ellemme philosophique, pour devenir un
chapitre dela philologie et dela critique littraire?Estelle condamne
perptuellement osciller entre la mthode de la mosaque et la mthode

1
2
3

La mthode en histoire de la philosophie, 2e article, Revue de mtaphysique et de


morale,1917,p.279289.
Figuresetdoctrinesdephilosophes,Paris,A.Colin;Laphilosophiefranaise.
GeschichtederPhilosophie,Freiburg,1892,p.9.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

32

impressionniste,incapabledefairemieuxquedetemprercesdeuxmthodes
luneparlautre?
Sansdoute,etmalgrlapparence,ilrestequelquechosedesidesdun
Comte, et dun Hegel. Ils nous ont enseign voir dans les systmes de
philosophie du pass mieux que des sectes fermes ou des fantaisies
individuelles,desaspectsdelesprithumain.Ilsontapprisprendrelepass
intellectueltout fait p.33 ausrieuxetontcompris mieuxquedautres la
solidaritintellectuelledesgnrations.Pourtantlacrisequiatteintlhistoire
delaphilosophie,onnepeutprtendreremdierenrevenantunedeces
formulesgnralesdedveloppementchresauxpositivistesetauxhgliens.
Toutcequelonatentrcemmentencesens,estoubienmanquoutoutau
moins prmatur . Comme les deux premiers problmes que nous avons
poss, ce troisime problme ne peut tre rsolu que dune manire
approximative et provisoire, avec toutes les incertitudes que comporte
lhistoire.
1

Ilfautremarquer,enpremierlieu,quelruditionphilologique,siellea,
comme nous le remarquions, fait crouler la construction comtiste ou
hglienne,nousmetsurlavoiedunesolutionpositive.Amesurequelon
progressedavantagedanslaconnaissanceintimeetdtailledupass,lon
voit mieux les nouvelles doctrines prendre leur point dinsertion dans les
doctrinesdupass,etlontablitdescontinuitsetdespassages,lolonne
voyaitdabordqueradicaleoriginalitetabsolueopposition.Desformules
gnralescommecellesdeComteoudeHegel,pourquiledveloppement
doitprocderparoppositionfrancheetnette,rendaienttrsmalcomptedela
ralitnuancequenousmontrelhistoire.Enrevanche,cettecontinuitdes
esprits que rvle la critique historique ne saurait sexprimer par une loi
gnraleetdoitfairelobjetdemillerecherchesdedtail.Lidedtudier,
dans leur continuit et leur gense, les systmes du monde de Platon
Copernic naurait pu venir aux historiens imbus de lide de la radicale
oppositionentrelantiquitetlemoyenge;etilafallulamerveilleuserudi
tiondeDuhempourretrouvertraverscetempslacontinuitdedeuxoutrois
thmesdepense.Lep.34 regaindefaveursilgitimequatrouvrcemment
lhistoiredelaphilosophiedumoyengenestpasfondseulementsurdes
motifs trangers lintrt de lhistoire, mais aussi sur les vritables
dcouvertesquimontrentsonunionlaphilosophiemoderne.Labandonde
lamthode apriori,loindenuirelidedelunitdelaphilosophieetde
1

Parmicestentatives,unedecellesquenousjugeonsintressantesquoiqueprmatures
estlaPhilosophiecomparedeM.MassonOursel(Paris,1923),quiessayededgager
uneloidedveloppementencomparantlalluregnraledelapensephilosophiqueen
EuropeetdanslExtrmeOrient.Malheureusement,lesdoctrinesquilrapprochenesont
pastoujourscomparables.VoyezaussilingnieuseinterprtationdelhistoireparJ.de
Gaultier,MercuredeFrance,1erjanvier1923,p.11.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

33

lintelligence,adoncpermisdeluidonnerunsenspluspleinetplusconcret,
bienqueplusdifficiletraduireenformules;carellenestpointlunitdun
planquiseralisepeupeu,maisunesriedeffortsoriginauxetdinventions
multiples.
En second lieu, labandon de lide de progrs fatal, qui a domin
lhistoiredelaphilosophie,jusquevers1850,napastmoinsfavorable
une exacte apprciation du dveloppement philosophique. Lide dune
marcheincessanteetcontinueesttoutfaitcontrairelaralithistorique.
Bacon avait vu plus juste que ses disciples du XVIIIe sicle lorsquil
mentionnait, ct des priodes de progrs, les priodes de rgression et
doubli, suivies de renaissances. La vrit est que la courbe de la vie
intellectuelle,silonpeutainsiparler,estextrmementcomplique,etque
seulesdestudesdedtailpeuventdonneruneidedesesmandres.Encore
estilquellespeuventendonnerlide,et,lnonplus,luvredelacritique
philologique nest pas destructrice, tout au contraire. Elle nous montre
seulementplusieursschmespossiblesdedveloppement,lolapriorisme
historiquenenvoyaitquun.Ilyatanttmarchedelapenseversunplus
grand dsaccord, vers une dissipation en unepoussire de sectes qui
sopposentlunelautre,commeenGrce,danslapriodequiasuivila
mort de Socrate, tantt au contraire marche vers lunit de pense, vers
laccordpresquecomplet,commedanslasecondemoitiduXVIIIesicleo
dominait lempirisme anglais. Tantt la pense philosophique se fait
mouvante,suggestive,setransformeenunemthodedeviespirituelle,enune
directionmentalecommechezSocrateouchezPlaton,tanttellealaforme
p.35 dunedoctrinedcisivequiaunerponseprtetouteslesquestionset
prtend limposer par une dialectique irrfutable, comme au temps de la
scolastique.Ilyadesmomentsolapenseintellectuelle,commefatigue,
renonce affirmer sa propre valeur et cde le pas des doctrines qui
prtendent atteindre la ralit par intuition, sentiment ou rvlation; par
exemplelintellectualismeduXVIIIesicle,avecsaconfianceenlaraison,est
suividebienprsdelorgieromantique;alternancetrsinstructiveetqui,
peuttre, est une loi gnrale de lhistoire de la pense. On voit par ces
exemplescommentlacritiqueelleseule,sanslemoindreapriori,permettra
declasser,dordonnerlessystmes.
Lhistoirepermettrammejusquuncertainpointdelesjuger.Eneffet
lavaleurdunsystmenestpasindpendantedellanspirituelquilacr.
Les doctrines philosophiques ne sont point en effet des choses mais des
penses, des thmes de mditation qui se proposent lavenir et dont la
fconditnestjamaispuisequenapparence,desdirectionsmentalesqui
peuventtoujourstrereprises;lesidesdontellessontfaitesnesontpasles
inertes matriaux dun difice mental qui pourrait tre dmoli et dont les
matriauxpourraienttretelsquelsremploysdansdautresconstructions;ce

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

34

sontdesgermesquiveulentsedvelopper;ellesprtendenttreunbien
capable de se communiquer . Or, la recherche historique doit nous
permettredesaisirllanorigineletlamaniredontilsedveloppe,dontil
cesse,dontparfoisilreprend:lhistoirenestpasacheve,cestcequenedoit
jamais oublier lhistorien de la pense; Platon ou Aristote, Descartes ou
Spinozanontpascessdtrevivants.Undesplusgrandsservicesquepeut
rendrelhistoireestsansdoutedemontrerdequellemanireunedoctrinese
transforme;dunemanirebiendiffrenteselonlescas.Ilarriveparfoisque
la doctrine, en devenant p.36 permanente, se raidisse en un dogme, qui
simpose:ainsi,aprstroissiclesdexistence,lestocisme,chezpictte,est
une foi qui na plus besoin dtre dmontre. Il arrive aussi quun thme
philosophique,encherchantsefixerendoctrine,seraliserendogmes,
finitparspuiserenunesortedecomplication etdemanirisme, quifait
songerauxbrillantesdcadencesdescolesartistiquesdontlaformulesest
use.Parexemple,laphilosophieionienne,dutempsdePlaton,estrduite
auxbalbutiements desderniers hraclitens qui,depeurdefixerlefleuve
mouvant des choses, ne veulent plus utiliser le langage. Ou encore, la
descriptiondeschosesintelligibles,chezlesderniersnoplatonicienscomme
ProclusetDamascius,arriveunesiminutieuseprcisionquonestforcdy
sentirtoutlartificeduntechnicienprofessionneletdenvoirlemanquede
sincrit;etlonpourraitendireautantdesderniresformesdessystmesde
FichteoudeSchelling.Onvoitainsinatrecommedescatgorieshistoriques,
mouvantes, modifiables, des thmes gnraux de pense qui doivent
remplacer les catgories massives dont usaient autrefois les historiens
clectiquesouhgliens.
1

Ces trs brves indications excluent la possibilit de terminer cette


introductionenformulantrienquiressembleuneloidedveloppementdela
pense philosophique; il ne sagit pas de construire, mais seulement de
dcrire.Cequelonnepeutplusfaire,cestcrirelhistoireenprophteaprs
coup;commesilonvoulaitdonnerlimpressionquelapensephilosophique
naissait peu peu et se ralisait progressivement. Nous ne pouvons plus
admettrecommeAristote,lepredelhistoiredelaphilosophie,quelhistoire
estorienteversunedoctrine,quellecontientenpuissance.Lhistoiredela
philosophienousenseignequelapensephilosophiquenestpasunedeces
ralits stables qui, une fois trouves, subsistent comme une invention
technique; cette pense est sans cesse remise en question, sans cesse en
dangerdeseperdreendesformulesqui,enlafixant,latrahissent;lavie
spirituellenestquedansletravailetnondanslapossessionduneprtendue
vritacquise.
Louvrage prsent, dont parat le premier fascicule, sefforce de donner
une esquisse aussi claire et aussi vivante que possible de ce travail; il a t
1

SPINOZA,Deemendationeintellectus,dbut.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

35

inspir par le dsir de servir de guide dans cet immense pass de la


philosophie, que les recherches historiques de dtail rvlent chaque jour plus
complexe et plus nuanc. Aussi a-t-il t jug indispensable de donner au lecteur les moyens de juger de la fidlit de cette esquisse et den prciser les
traits: cest pourquoi chaque chapitre est accompagn de renvois aux textes
les plus importants et suivi dunebibliographie sommaire, indiquant, avec les
ditions des auteurs, les ouvrages et articles qui ont paru essentiels .
1

Bibliographie gnrale
@

1Nousavonsindiqu,danslIntroductiondecetouvrage,lancessitdtudierlesdoctrines

philosophiquesdelOrientetdelExtrmeOrient,pourdonneruneimagecompltedupass
delaphilosophie;nousnoussommesassur,pourtraitercesquestions,lacollaborationdeP.
MassonOursel,lauteurdelEsquisseduneHistoiredelaphilosophieindienne(1923),dont
onconnatlacomptence;noussommesdoncheureuxdannoncerquenotreHistoiresera
compltebrefdlaiparunfasciculesupplmentairesurlaphilosophieorientale.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

I
PRIODE
HELLNIQUE
@

36

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

37

CHAPITREPREMIER
LESPRSOCRATIQUES
@
Dans la premire priode, la priode hellnique qui sachve avec la mort
dAlexandre (323), la philosophie sest dveloppe en pays grec et
successivement en divers centres: cette succession correspond aux
vicissitudes politiques. Elle nat au VIe sicle au pays ionien, dans les villes
maritimes alors trs riches et commerantes. A partir de 546, lIonie est
soumise par les Perses, et la grande ville de Milet est ruine en 494. Le centre
de la vie intellectuelle se dplace; cest dans lItalie du sud et la Sicile que
nous voyons se transporter la philosophie. Enfin, aprs les guerres mdiques,
au temps de Pricls (mort en 429), Athnes devient la capitale intellectuelle
de la Grce comme celle du nouvel empire maritime, qui devait durer jusqu
la guerre du Ploponse. Dans ce dveloppement, les Ioniens jouent le
principal rle; les premiers philosophes de la Grande-Grce sont des migrs
ioniens; et ce sont galement des Ioniens qui sont, Athnes, les premiers
propagateurs de la philosophie. Pourtant en chacun de ces centres la pense
philosophique prend des caractres diffrents.

I. LA PHYSIQUE MILSIENNE
@
Il est difficile de prciser la signification exacte et la porte du mouvement
dides qui a eu lieu Milet au VIe sicle avant notre re. Des trois
philosophes milsiens qui se sont succd p.42 dans la cit alors la plus
puissanteetlaplusflorissantedelAsieMineuregrecque,lepremier ,Thals,
nariencrit,etilestconnuparunetraditionquineremontepasaudel
dAristote; les deux autres, Anaximandre et Anaximne, dont chacun est
lauteurdunouvrageenprose,quelonaplustardintitulDelaNature,ne
noussontgureconnuscependantqueparcequenontditAristoteetles
crivainsdesoncole.
1

OrcequAristotecherchaitavanttoutdansleurenseignement,ctaitune
rponsecettequestion:quelleestlamatiredontsontfaitesleschoses?
Cettequestion,cestAristotequilapose,etillaposedanslelangagedesa
propredoctrine;nousnavonsaucunepreuvequelesMilsienseuxmmesse
soientproccupsduproblmedontoncherchechezeuxlasolution.Aussisi
1

ARISTOTE,MtaphysiqueA.3,983b20.

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38

lonnousapprendque,selonThals,leauestleprincipedetouteschoses,
que,selonAnaximandre,cestlinfini,et,selonAnaximne,lair,ilfautse
garderdevoirdanscesformulesunerponseauproblmedelamatire .
1

Pourenpntrerlesens,ilfautchercher,silestpossible,quelsproblmes
ilsagitaienteffectivement.Ilssont,sembletil,dedeuxordres:daborddes
problmesdetechniquescientifique;cestainsiquAnaximandrepassepour
avoirinventlegnomonetyavoirtracleslignesdessolsticesetdelqui
noxe; il aurait aussi dessin la premire carte gographique, et dcouvert
lobliquitduzodiaque.Maiscesontavanttoutdesproblmesconcernantla
natureetlacausedesmtoresouphnomnesastronomiques,tremblements
deterre,vents,pluies,clairs,clipsesetaussidesquestionsgnralesdego
graphiesurlaformedelaterreetlesoriginesdelavieterrestre.
Decestechniquesscientifiques,nosMilsiensnefirentsansdouteque
propagerenpaysgreccequelescivilisationsmsopotamienneetgyptienne
leurtransmettaient. LesBabyloniens taient observateurs duciel;deplus,
pourleurcadastre,ils p.43 dressaientdesplansdevillesetdecanauxetils
tentrentmmededessinerlacartedumonde .Quantauxartsmcaniques,ils
prsentent dans tous les pays hellniques, du VIIe au Ve sicle, un
dveloppement trs riche et vari dont les philosophes ioniens sont les
tmoinsplussansdoutequelesinstigateurs:tmoinstrssympathiques,qui
voyaient la supriorit de lhomme dans son activit technique et dont
lopinionatrouvsansdoutesaplusfrappanteexpressionchezunIoniendu
Vesicle,Anaxagore;selonlui,lhommeestleplusintelligentdesanimaux
parcequiladesmains,lamaintantloutilparexcellenceetlemodlede
touslesoutils .
2

Loriginalit des Milsiens parat avoir t le choix des images par


lesquellesilssereprsentaientlecieletlesmtores;cesimagesnegardent
riendufantastiquedesmythes;ellessontempruntes soitauxarts,soit
lobservation directe: il y a dans toutes les analogies qui constituent leur
science, avec une extrme prcision imaginative, qui nadmet, comme le
mythe, aucun arrireplan mystrieux, un grand dsir de comprendre les
phnomnesinaccessiblesparleurrapportaveclesfaitslesplusfamiliers.
Une de ces observations courantes, ctait pour un Milsien,
particulirementproccupdenavigation,celledesoragesetdestemptes;
onvoyait seformer,danslecalme, desnues paissesetnoires,quisont
subitementdchiresparunclair,annonciateurdelatourmentedeventqui
va suivre. Anaximandre, cherchant les expliquer, enseignait quelevent,
1
2
3
4

Ibid.A,3,983b611;984a27.
DELAPORTE,LaMsopotamie,1923,p.260261.
ESPINAS,LesOriginesdelatechnologie1897,p75sq.
ARISTOTE,Despartiesdesanimaux,IV10,687a7.

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39

enfermdanslenuage,larompuparsaviolenceetquelclairetletonnerre
accompagnentcettebrusquerupture .Or,cestparanalogieavecloragequil
conoit la nature et la formation des astres: il suffit, pour obtenir la
conception p.44 quAnaximandresefaisaitduciel,deremplacerlagainede
nuagespaisparunegaineopaquedaircondens(lairnedsignantpour
luiautrechosequelesvapeurs),leventintrieurpardufeu,lesdchiruresde
lagainepardessortesdventsoutuyauxdesouffletparlesquelslefeufait
irruption.Silonsupposequecesgainessontdeformecirculaireetdisposes
autourdelaterrecommelesjantesdesrouesautourdumoyeudunchar,les
astres ne seront pour nous que la partie du feu intrieur qui sort par ces
vents:parlafermeturemomentanedecesventssexpliquerontlesclipses
et les phases dela lune.Anaximandre admettait quil yavait trois deces
gainescirculaires,animesdunmouvementrotatoire;auplusloindelaterre,
cellesdusoleiletdelalune,quinontquunvent;auplusbas,celledes
toilesfixes(sansdoutelavoielacte)quiaungrandnombredvents .
1

Des assimilations de ce genre permettent de formuler dune manire


nouvelle le problme cosmogonique; la formation du ciel nest pas
foncirementdiffrentedecelledunorage;ilsagitdesavoircommentlefeu
qui,primitivement,encerclaitlaterre,commelcorcefaitlarbre,sestbris
etrpartilintrieurdestroisanneauxcirculaires.Or,lacauseenjeu,pour
Anaximandre,semblebientrecellequiestloriginedespluies,desorages
etdesvents.Cesontlesvapeursqui,produitessurlamer,parlvaporation,
brisentcettesphredefeuetlengainentendesanneaux .
3

Le phnomne fondamental dans cette physique milsienne est bien


lvaporation de leau de la mer, sous linfluence de la chaleur. Or, les
produitsdecettevaporation(vapeurs,vents,nuages,etc.),sontconsidrs
traditionnellement en Grce comme ayant des proprits vitales .
Anaximandre ne fait donc que suivre une opinion fort ancienne, lorsquil
admetquelestresp.45 vivantsnaissentdanslhumiditchaudevaporepar
lesoleil.Aussiinsistetilsurlantrioritdesformesdelaviemarine,des
poissons,destresenfermsdansunecorcepineuse,quiontdmodifier
leurgenredevie,lorsque,lcorceclatant,ilsonttplacssurterre .
4

CesvuesdAnaximandrenouspermettentpeuttredeprciserlesensdes
affirmationssurlasubstanceprimitivequAristoteconsidrecommelecentre
deleurdoctrine.Cesaffirmationssemblentporternonsurlamatiredestres,
ATIUS,Placita,III,6,1.
ATIUS,Placita,II,13,7;15,6;20,1;HIPPOLYTERfutationsdesHrsies,1,6,
46.
3
ATIUS,III,6,1(origineduvent),comparARISTOTE,Mtorologiques,11,1,353
b5.Cf.BURNET,Lauroredelaphilosophiegrecque,trad.Reymond,1919,p.67.
4PLUTARQUE,Dfautdesoracles,18;ARISTOTE,Delme,A5,410b,27.
5
AETIUS,V.19,1.
1
2

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40

maissurlachosedoestvenulemonde.Thals,enenseignantquecest
leaunefaitquereproduireunthmecosmogoniqueextrmementrpandu;
mais,daprsledveloppementdelapensemilsienne,ilfautsansdoute
entendreparcetteeauquelquechosecomme ltendue marine avec toute la
viequisendgage.Ilenseignaitdailleursquelaterreestcommeundisque
plat port sur leau primitive comme un navire sur la mer. Questce qui
conduisit Anaximandre remplacer leau de Thals par ce quil appelle
lInfini?Surlesensdecetteexpressiononsaccordefortpeu.Estceune
formemilsiennedumythehsiodiqueduChaos,antrieurauxdieux,la
terre et au ciel, comme la thse de Thals se rfrait une ancienne
cosmogonie?LInfiniseraitalorslachosequalitativementindterminedo
naissentleschosesdtermines,feu,eau,etc.,outoutaumoinslemlangeo
sont confondues toutes les choses qui se sparent ensuite pour former le
monde. Il semble que lInfini dAnaximandre est bien plutt lillimit en
grandeur,cequiestsansbornes,paroppositionaumondequiestcontenu
danslesbornesduciel,puisquecetinfinicontientlesmondes .
1

Cetteinterprtationcadreaveclathsedelapluralitdesmondes,unedes
thsesdAnaximandrequiserarepriseparp.46Anaximne;iladmet,eneffet,
lexistencesimultanedeplusieursmondesquinaissentetprissentauseinde
linfiniterneletsansvieillesse.Decetinfinilesmondesnaissent,nousestil
dit, par un mouvement ternel, cestdire par un mouvement de
gnrationincessammentreproduitquiapoureffetdesparerlundelautre
lescontraires,lechaudetlefroid;cescontrairesagissantlunsurlautre,
produisent,onlavu,touslesphnomnescosmiques .
2

Anaximneenprenantlaircommeprincipecestdirecommepremier
commencement, ne scarte pas dAnaximandre. Le mot air ne fait que
prciserlanaturedelInfini;carsonprincipeestunairinfini(sanslimite),
donaissenttouteschoses;ilestcommelInfinidAnaximandre,animdun
mouvement ternel. Mais il semble quAnaximne nait pas cru que ce
mouvement pouvait rsoudre le problme de lorigine des choses; un
mouvement dagitation comme celui quon imprime un crible peut bien
sparerdeschosesmlanges,maisnonpaslesproduire.Acemouvement
ternel,Anaximneadoncsuperposuneautreexplicationdeloriginedes
choses; lair, par sa rarfaction, donne naissance au feu, et, par ses con
densationssuccessives,auvent,aunuage,leauetfinalementlaterreet
auxpierres.Danscedernierordredetransmutations,ilpensesansdoutedes
phnomnestrsconcretsetaccessibleslobservation:formationdesvents
danslaircalmeetinvisible,puisformationdesnuagesquisersolventen
1
2

THEOPHRASTE, cit par Simplicius (DIELS, Doxographi graeci, 376, 36). Cf.
BURNET,Auroredelaphilosophiegrecque,d6166.
HIPPOLYTE,RfutationsdesHrsies,1,612comparARISTOTE,Physique

,III,
4,203b,25(citparBURNETAurore,p.66,n.1).

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41

pluies,cespluiesdonnantnaissanceauxfleuvesquidposentdes alluvions.
Leprocsinverse,celuidelararfaction,estceluiquidonnenaissanceaufeu,
cestdiresansdoutetouslesmtoresignsetauxastres .
1

LaphysiquedesMilsiens estdoncunephysique degographesetde


mtorologistes,maisleurvisiondensemblede p.47 luniversnannonceen
rienlesprogrsdelastronomiequeverralesiclesuivant;laterreestpour
ThalsetAnaximneundisqueplatquelunfaitflottersurleauetlautresur
lair;cestpourAnaximandreunecolonnecylindriquedontlediamtrede
base est gal au tiers de la hauteur et dont la partie suprieure, que nous
habitons,estlgrementrenfle;ellesetientenquilibre,parcequelleest
galedistancedesconfinsdelunivers.Anaximnerevientmmeuneimage
mythiquetoutfaitancienne,silestvraiquilcroitquelesoleilaprsson
couchernepassepassouslaterre,maiscontournelhorizonoilestcach
lavuepardehautesmontagnes,pourrevenirlOrient.Apeinepressenton
dans la dtermination quAnaximne donne des distances des anneaux
clesteslaterrequelquelueurdecequeseralastronomiemathmatique .
2

Dautrepart,cettephysique,oninterviennentquedesimagessensibles
etfamilires,sesuperposeunmodedexplicationdungenretoutdiffrent:la
naissanceetladestructiondesmondessontrglesselonuncertainordrede
justice:Cestdansleschosesdontilssontvenusquelestressedtruisent
selonlancessit;ilssepayentlunlautrelechtimentetlapunitionde
leurinjustice,selonlordredutemps.Icimergelidedunordrenaturelde
successionquiestenmmetempsunordredejustice:imagesocialedun
ordredumonde,trsrpanduedanslescivilisationsorientales,etquijouera
unrledepremierplandanslaphilosophiegrecque.Acettenotiondela
justiceserattachesansdoutelecaractredivinquelesMilsiensdonnentau
monde et la substance primordiale quAnaximne appelle immortelle et
imprissable .
3

II.COSMOGONIESMYTHIQUES
@
p.48 Acettesagesseionienneauximagessiclairessopposentlesefforts

faits sans doute vers cette poque pour donner un regain de faveur aux
anciennescosmogoniesmythiques.Onomacrite,quivivaitAthnesauprs
1
2

HIPPOLYTE,Rfutations,1,4,13.
Thals,daprsARISTOTE, Mtaphysique,A3,993b,21;AnaximnedansHIPPO
LYTE, Rfutations, I, 7, 4 et 6; Anaximandre dans HIPPOLYTE, I, 6, 3 et
PLUTARQUE,Stromata(DIELSDoxographi579,19).
ThophrastechezSimplicius(DIELSDoxographigraeci,476,811).Cf.CORNFORD,
FromReligiontoPhilosophy,p.174et176.

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42

dePisistrate(morten527)passepouravoirrassemblcesantiqueslgendes;
cesontdansdoutelesdbrisdesacompilationoudescompilationsdece
genrequenoustrouvonsdansnosplusanciensdocuments,quineremontent
pasplushautquePlaton,AristoteetsondiscipleEudme.Chacunedeces
cosmogonies,commechezHsiode,prsenteunesriedeformesmythiques
issuesles unesdesautres;mais leurfantastique dpasseceluidHsiode;
nousavonsaffaireiciunevritabledcadence;ilnesagitplusdintroduire
unordre,maisdefrapperlesimaginations.ChezPlatononvoitleCieletla
TerresunirpourengendrerOcanetThtys,donatlecoupledeChronos
etdeRha,quiproduitsontourZeus,Hraetleursfrres .ChezAristote,
lesthologiensprennentlanuitpourprincipe .NousconnaissonsparEudme
discipledAristote ,toutunlotdecosmogoniesanalogues:moinsrservque
ses matres, il nous montre mieux la grossiret dimagination de ces
thologiens;cestparexempleHellanicos,selonquilepremiercouple,lEau
etlaTerre,ontengendrChronosouHraclsquiestundragonailtricphale
avecunvisagededieuentreunettedetaureauetunettedelion;ilsunit
AnangkouAdrastepourengendrerdansther,rbeetChaosunneufdo
sortiralemonde.Deceslucubrations,cellequEudmeattribuespcialement
lassociation religieuse des orphiques (les rapsodies orphiques), et qui
montreChronos,tresuprme,engendrantltheretlep.49Chaosdosortent
lufdumondeetledieuailPhans,narienquiladistinguedesautres.
1

Mais,prises dans lensemble, les thogonies dEudme offrent untrait


remarquable,cestlaplacequellesfontdesformesmythiquestellesque
Chronos,leTemps,ouAdraste,cestdirecesformesmiabstraitesqui
dsignentuneloiouunergle;cesontellesquenousavonsvuintervenir
souslenomdeJusticedanslescosmogoniesioniennes.Dautrepart,ilsemble
que ces cosmogonies se cantonnent peu peu dans les groupes religieux
orphiquesetformentcorpsaveclensembledeleurscroyancessurlorigineet
ladestinedesmes.CestparPlatonluimmequenousconnaissonsces
croyances:lmeprisonniredanslecorpscommeenuntombeaudoitaprs
lamortprendreplaceenunbanquetoellesenivreternellement .Lona
dcouvert dans des tombeaux de GrandeGrce, Thurioi, Ptlia,
leutherne,destablettesdorquelesinitisauxmystresorphiquesfaisaient
placerdansleurstombeaux,etsurlesquellessontgravs,commedansunlivre
desmortsgyptien,desrecommandationssurlitinrairequedoitsuivrelme
aprslamortetlesformulesquelledoitprononcer;cestablettes,quisontdu
IIesicleavantnotrere,montrentcombiencettecroyancepersista.Cestau
cycledemythesorphiquesetaucycledionysiaquequeserattachelalgende,
4

1
2
3
4

Time,40e.
Mtaphysique,1071b25.
DansDAMASCIUS,DesPrincipes,chap.123.
Rpublique,363c;Phdon,62b,69c.

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43

dgeincertain,deloriginedivinedelhomme ;lesTitans,ennemisdeZeus,
sontpousssparHrafaireprirsonfilsDionysos;Dionysosestdchirpar
eux,etilsenmangentlesmembressanglants,sauflecurquiestavalpar
ZeusetdorenatraunnouveauDionysos;ZeusfoudroiealorslesTitans;
deleurcendrenatlaracehumaineolebien,quivientdeZeus,estmlau
mal,llmenttitanique.LepotePindare,quifleuriten478,nousestun
tmoindelextensionquontprisedebonneheure,cescroyancesorphiques.
p.50 Lecorpsdetouscdelamorttoutepuissante,mais,vivanteencore,
resteuneimagedenotretre;carseuleellevientdesdieux .Nousallons
retrouvercescroyanceschezlesphilosophes;maisceseraloindelIonie.
1

III.LESPYTHAGORICIENS
@
Apartirde494(datedeladestructiondeMilet),aveclcolemilsienne,
disparat momentanment toute trace de la physique ionienne. La vie
intellectuellestaitdjdailleurstransportedanslesflorissantescolonies
de la GrandeGrce et de la Sicile. Plusieurs des hommes qui sy font
connatre,viennentpourtantdIonie.PythagoreestnSamos,Xnophane
Colophon.Etcesonteuxquidonnentchacunlimpulsiondanslescolonies
dItalie un mouvement dides important, la philosophie des nombres
dunepart,llatismedautrepart,qui,luneetlautre,vontdominertoutle
dveloppementultrieurdesides.
Lepythagorismenestpasseulementunmouvementintellectuel,maisun
mouvement religieux, moral et politique, aboutissant la formation dune
confrriequicherchefairedelapropagandeetsemparerdupouvoirdans
lescitsdelaGrandeGrce.Decemouvementtrscomplexe,ilestdifficile
de se faire une ide exacte: dabord la vie de Pythagore luimme nest
connue quau travers de lgendes qui se sont formes ds les premires
gnrations; de plus, lhistoire du pythagorisme est compose de deux
priodestrsdistinctes,dontlapremireadurdepuislafondationdelcole
Crotone(vers530)jusqueverslamortdePlaton(350),etlaseconde,celle
dunopythagorisme,adbutversle1er sicledenotrere.Or,mmeen
admettantquelonpuissefaireledpartentrep.51lesdoctrinesdupremierge
etcelles dusecond(cequiestdifficilepuisquondoitsouventutiliserdes
textesdatantdunouveaupythagorismepourconnatrelancien),lesdoctrines
attribues en bloc aux pythagoriciens du premier ge contiennent de si
flagrantes contradictions quil est bien impossible de les attribuer au seul

1
2

Cf.ROHDE,Psyche,vol.II,p.116.
Thrnes,fragm.2,d.ettrad.Puech,IV,p.196.

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44

Pythagore,etquelondoitsecontenterdelesclassersanspouvoirdterminer
nileursliensnileursauteurs.
PythagorefondeuneassociationreligieuseCrotonevers530.Ilnyal
rien de remarquable; des associations de ce genre, comme celles des
orphiques, existaient en Grce; la mission quelles se donnaient taient
denseignerdesmthodesdepurificationquellestenaientsecrtespourles
initis. Telle tait bien aussi lassociation pythagoricienne; elle avait des
secrets quelle interdisait de rvler aux impurs. Des traditions assez
anciennes rattachent lenseignement de Pythagore des promesses de vie
heureuses aprs la mort pour les initis. Tel tait aussi lenseignement
orphique. La socit, ouverte aux femmes et aux trangers, dpassait les
limitesdunereligiondelacit .Lesfameusesinterdictionscontenuesdansle
catchisme pythagoricien (ne pas manger de fves, ne pas parler dans
lobscurit,nepasportersurunebagueleffigiedundieu,nepassacrifierde
coqblanc,etc.) ,sontdestabousdugenrele plus vulgaire oilnefaut
chercheraucunsymbolismemoral,commeonlefitplustard,maisdessignes
quidoiventsuffiredistinguerdesautreshommeslesmembresdelasecte.
1

Ladoctrinedelatransmigrationdesmestraversdescorpsdhommeset
danimaux, doctrine quun trs ancien document attribue Pythagore, ne
peutnonpluspassercommelefruitdunerflexionphilosophique:croyance
frquente chez les p.52 primitifs qui ne voient en la naissance quune
rincarnation ,elleserattachecescontes,sifrquentsdanslefolklore,qui
montrentlmesortantducorps,etallantrsiderdansunanimalouunobjet
inanim ;ellenanullementtrerattacheuneoriginehistoriqueprcise.
Enfin,leprceptedabstinencedelaviande,silarellementfaitpartiedu
catchismeprimitifdelcole,serattachesansdoutelammefoienlunit
detouslesvivants,quiadonnnaissanceladoctrinedelatransmigration.
4

QuestcequidistinguedoncPythagoredessectesorphiques,siincapables
de progrs et si cantonns dans leur rituel et leurs mythes fantastiques?
HrodoteracontequeleThraceZamolxis,ayanttlesclavedePythagore,
Samos,appritdeluilamaniredevivredesIoniens .Ilsemblebienaussi
que Pythagore apporta en GrandeGrce la cosmologie milsienne; il
enseignait,commeAnaximne,quelemondetaitplongauseindunair
infini;decetinfini,ilabsorbe,parunesortederespiration,lespartieslesplus
7

1
2
3
4
5
6
7

Cf.dansJAMBLIQUE, Vie dePythagore, 7578,lettredeLysis Hipparquesurle


secretpythagoricien.
JAMBLIQUE,ibid.,83 84.
FRAZER,LeRameaudOr,tr.fr.t.1,p.328.
XNOPHANE,fragment7.
LVYBRUHLFonctionsmentalesdanslessocitsinfrieures,p.398.
FRAZER,LeRameaudOr,trad.fr.,tomeI.
IV,95.

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45

proches,qui,entresenlui,sparentetisolentleschoseslesunesdesautres;
lair illimit, appelaussiobscurit, nuitouvapeur,produitainsidansles
choses la multiplicit et le nombre . Comme les Milsiens, Ptron, un
pythagoriciendelaplusanciennepoque,passepouravoiradmislapluralit
desmondes ,unepluralitdfinie,ilestvrai,etdesmondesrangsenordre
gomtrique.Entrelaphysiquemilsienne dePythagore,etlesrgles pra
tiquesdelordre,ilnousestdailleursimpossibledesaisirlamoindreaffinit.
1

Nulleparentvisiblenonplusentrecettecosmologieetladoctrineclbre
attribuePythagoreparlatradition:toutesleschosessontdesnombres.
Cettedoctrineellemmese p.53 prsentenoussoustroisaspectsdiffrents
dontleliennapparataucunement.Enpremierlieuelledsigneunecertaine
relationentrelesnombresetlesformesgomtriques;Pythagorereprsentait
lesnombresnonpasparlesymbolismehabitueldeslettres,maisunpeudela
manire dont ils sont reprsents sur nos dominos, chaque nombre tant
reprsentparautantdepointsquiladunits,etcespointstantrangsselon
un ordre gomtrique; do les nombres triangulaires, cest dire repr
sentables pardespointsdispossentriangle,comme3,6,10,etc.,carrs,
reprsents par des points disposs en carr, comme 4, 7, etc., oblongs,
reprsentspardespointsdispossenrectanglecomme6,12,etc. .
3

Autre,aspectdeladoctrine:lestroisaccordsmusicaux,quarte,quinte,
octave,sontreprsentspardesrapportsnumriquessimples,savoir2/1,
3/2,4/3,etdeplusonpeutdfinirunecertaineproportion,diteproportion
harmonique,quilescontienttouslestrois;cestlaproportion12:8:6,ola
moyenneestinfrieureauplusgrandextrme,duntiersdecetextrme,et
suprieureaupluspetit,galementduntiersdeluimme8=1212/3=6+6/3.
Enfin,troisimeaspect,unsymbolismetoutfaitprimitif,daprslequelles
nombres reprsentent lessence des choses, 7 loccasion, 4 la justice, 3 le
mariageselonlesplusarbitrairesdesanalogies.Enlaissantdectcedernier
aspect, do viendra larithmologie fantastique laquelle les hommes
samuserontpendantdessicles,onvoitcommentPythagoretaitamen
mettreenlumireettudierdunepartcertainessriesnumriques,dautre
partcertains rapportsnumriquesprivilgis.Sillestudiadabordmoins
pour euxmmes que pour les choses quils reprsentaient (attribuant par
exemple une valeur singulire au nombre p.54 triangulaire 10, la fameuse
ttractys,sommedes4premiersnombres,parlaquellejuraientlesmembres
delasecte),il nen tait pas moins conduit reconnatre toutes sortesde
nouvellespropritsarithmtiques .Dautrepart,ladcouverteduthorme
4

1
2
3
4

ARISTOTE,Mtaphysique,M.3,1091a,17.
PhaniasdErsedansPLUTARQUE,DfautdesOracles,chap.XXIIetXXIII.
Cf.BURNET,Auroredelaphilosophiegrecque,trad.Reymond,p.112sq.
Harmonie, dans JAMBLIQUE, Vie de Pythagore, 115, Symbolisme daprs
ARISTOTE, Mtaphysique,M,4,1078b,21; serment pythagoricien, JAMBLIQUE,

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ditdePythagorelamenaitconsidrerquilyavaitentrecertaineslignes,ici
entre le ct dun carr et sa diagonale un rapport qui ntait pas
numriquementexprimable:lasciencepythagoriciennetrouvaitdonc,dsson
dbut,sesbornes.
Organisation religieuse, cosmologie ionienne, mathmatisme physique,
cestroistraitsdoiventtrecompltsparunautre;cestlactivitpolitiquede
lordre.Dansquelles conditions lordresempara dupouvoir Crotone,et
quellestaientlestendancespolitiquesdespythagoriciens,cestcequenous
ignoronscompltement;lefaitseulestcertain;cequiestgalementsr,cest
quundespersonnageslesplusnoblesetlesplusrichesdelaville,dunomde
Cylon,dirigeacontrelesnouveauxmatresunervoltequirussit;onentoura
etlonincendialamaisonotaientrunislesprincipauxpythagoriciensde
Crotone; deux seulement purent schapper; Archippos et Lysis, qui fut
ensuiteThbeslematredpaminondas.Cestsansdoutepartirdecette
catastrophequieutlieuverslemilieudu Ve sicle,quelespythagoriciens
essaimrentdanslaGrcecontinentaleonouslesretrouverons .
1

IV.HRACLITEDPHSE
@
HracliteditlObscuretXnophanesontlesdeuxpremierspenseursdont
nouspossdionsdesfragmentsquelquepeutendus:ilsnousramnentlunet
lautreverslescitsioniennes.Hraclitetaitdphseoilflorissaitsans
douteverslafindu p.55 VIe sicle:lIonieentiretaitsoumiseauxPerses
depuis546,etlonpeutsupposerquHraclitefuttmoindelarvoltedes
villes ioniennes qui toutes, lexception dphse, se runirent pour
combattreladominationperseen498etfurenttrscruellementchtiespar
Darius; cest au milieu de ces catastrophes civiles que vcut Hraclite et
peuttresouscesimpressionsquesapensepritcettetournurepessimiste,cet
aspectdistantethautain,sicaractristique,qui,setraduitenunstylebrefet
brillant,sentencieux,pleindimagessomptueusesoufamilires.Sonuvre,
DelUnivers,criteenprose,estlapremireonousvoyonsnettementune
vritablephilosophie,cestdireuneconceptiondusensdelaviehumaine
entesurunedoctrinerflchiedelunivers.Cestpeuttreluiquiadivis
son ouvrage en ces trois parties devenues traditionnelles: physique,
thologiqueetpolitique ;cestsouscestroischefsquenouspouvonsranger
lescenttrentecourtsfragmentquinousrestent.
2

1
2

ibid.,950.
R citdAristoxne, contemporain dAristote,dansJAMBLIQUE, ViedePythagore,
248251.
DIOGNELARCE,ViedesPhilosophes,IX,5.

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Par beaucoup de ses aspects, la cosmologie dHraclite est dorigine


milsienne. On y retrouve ses deux thmes principaux: lexplication des
astres(feuxbrillants)parunesortedvaporationschemanedelaterreet
celledesnuagesouventspardesvapeursnesdelamer;lexplicationdela
transmutationdufeueneaupuisenterreetdestransmutationsinversesparla
condensationetlararfactioncommechezAnaximne .Onytrouveaussi,
nettementdgage,lapenseimpliquepartouteladoctrinemilsienne,de
lautonomiedumonde,quaucundesdieuxnideshommesnafait .Maisily
ajoutedestraitsnouveaux,toutaumoinspournous;cestdabordunddain
delarechercheminutieuseetexacte,decettepolymathiequidsignelafois
lruditiondunHsiodeetdunHcaterecueillanttouteslestraditions,pour
crire p.56 pomeouhistoire,etlasciencenaissantedunPythagore .Dece
gotpourlintuitionimmdiate(lesyeuxtantdemeilleurstmoinsqueles
oreilles) viennent les images de sa cosmologie qui ne dpassent pas
beaucoup le mythe: les astres sont produits par laccumulation des
vaporationsschesdansdessortesdebarquesclestes,dontlouvertureest
tourne vers nous; les clipses ont lieu quand ces barques se retournent;
lclatetlachaleurdusoleilsontexpliqus parlaproximitdelabarque
solaireaveclaterre,bienquellesoitaudessusdelargionbrumeuseola
luneperdclartetchaleur;lacrationquotidiennedunnouveausoleil,et,
peuttre,langationdelhmisphresud,toutcelaindique,pluttquedes
progrs,unsinguliermprisdesrecherchesraisonnesetunergressionvers
desformesprimitivesdepense .
1

La mditation personnelle dHraclite se dveloppe sur quatre thmes


distinctsdontlunitnestpasfacilesaisir:dabord,laguerre(Polemos)est
lepredetouteschoses;lanaissanceetlaconservationdestressontdues
un conflit de contraires qui sopposent et se maintiennent lun lautre.
Souhaiter,avecHomre,voirladiscordesteindreentrelesdieuxetles
hommes,cestdemanderladestructiondelunivers.Ceconflitfcondesten
mme temps harmonie, non pas au sens dun rapport numrique simple
comme chez les pythagoriciens, mais au sens dun ajustement de forces
agissantensensoppos,commecellesquimaintiennentbandelacordedun
arc:ainsiselimitentetsunissent,harmonieuxetdiscordants,lejouretla
nuit,lhiveretlt,lavieetlamort.Toutexcsduncontraire,quidpassela
mesureassigne,estchtiparlamortetlacorruption;silesoleildpasseses
mesuresetnesecouchepaslheuremarqueparledestin,sonfeubrlera
1
2
3
4
5

AETIUS, Placita, II 17, 4; THOPHRASTE (DIELS, Doxographi, 475, 15 sq.);


DIOGNELAERCE,IX,9.
Fragment20(daprslordredeBYWATER).
Fragments16

17.
Fragment15.
DIOGNE LARCE, IX,
9; AETIUS, Placita, II, 22, 2; 29, 3; fragment

32;
BURNET,Aurore,p.151,note4.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

48

toutechose.Onlevoit,lethmedescontrairessappliquelafoisaux p.57
contrairessimultansquiselimitentdanslespaceetauxcontrairessuccessifs,
suitergledexcsetdemanque,desatitetdefamine,quiselimitentdans
letemps.LeurunionsolidaireestmaintenueparDik,laJustice,auservicede
quisetrouventlesErinyesvengeresses;ainsi,chezHsiodeetPindare,les
Heures,fillesdeThmis,taientdesdessesdelargle,delajusticeetdela
paix(Eunomia,Dik,Eirn) .
1

Lesecondthmehracliten,cestlunitdetoutes choses;cestlla
vritparexcellencequelevulgaire,incapabledeprendregardeauxchoses
quilrencontre,neremarquepaslorquonnetrouvequenremuantbeaucoup
deterreetquelanatureaimecacher,commelApollondeDelphesrvle
lavenirtoutenlecachantsousdesmotsnigmatiques;cestlasagessequi
nest point la vaine rudition dun Hsiode ou dun Pythagore recueillant
toutesleslgendes,maiscetteuniquechose,sparedetout,quisefieaux
yeuxplusquauxoreilles,lintuitionplusqulatradition,etquiconsiste
reconnatreluniquepensequidirigetouteschoses.Questdonccetteunit?
Estelle lunit de la substance primordiale, telle quelle est chez les
Milsiens?Oui,enunsens:lasubstanceprimordialeestlefeu,enlequel
peuventschangertouteschoses,commetoutemarchandiseschangecontre
delor;toutnatetprogresseselonquelefeu,ternellementvivant,sallume
ou steint avec mesure. Mais le feu nest plus un de ces grands milieux
physiques,commeltenduemarineoulatmosphregnratricedetemptes,
qui obsdaient limagination des Milsiens: cest plutt une force
incessammentactive,unfeutoujoursvivant.LechoixquefaitHraclite,
appelledonclattentionmoinssurlasubstancedeschosesquesurlargle,la
pense,lelogosquidterminelesmesuresexactesdesestransformations .
2

p.58 Letroisimethmehraclitenestceluiduperptuelcoulementdes

choses.Tunepeuxpasdescendredeuxfoisdanslemmefleuve;carde
nouvelles eaux coulent toujours sur toi. Ltre est insparable de ce
continuelmouvement;labiresedcomposesiellenestpasremue;onne
sereposequenchangeant;letempsdplaceleschoses,commeunenfantqui
joueauxdames;lejeunedevientvieux;laviecdelaplacelamort,la
veilleausommeil.Leschosesfroidesdeviennentchaudes;cequiesthumide
sesche .
3

Lequatrimethmeestunesortedevisionironiquedescontrastes,un
renversement qui nous rvle dans les choses loppos de ce que nous y
voyionsdabord.Pourlesporcs,lafangevautplusqueleaulimpide,etpour
1
2
3

Voyezsuccessivementfragments44,43,45,36,59,29,etH.GOMPERZ,Reihenfolge
einigerBruckstckedesHeraklits,Hermes,1923,p.2056.SurlaJustice,frag.60

6162.
Cf.successivementfrag.1,511,1619,22,20,21.
Frag.41,84,83,79,78,39.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

49

lesnes,lapailleestsuprieurelor;lhommeleplussage,visvisde
Dieu,nestquunsinge;leaudelamerestlapluspureetlaplusimpure,
salutaireauxpoissons,funesteauxhommes .
1

Ces thmes, certes, sont parents entre eux: les opposs ne peuvent se
maintenirquegrcelunitquilesenveloppeetleslimitelunparlautre.
Toutes lesintuitions dHraclitetendentversunedoctrine uniqueetdune
singulire profondeur; tous ses contrastes se retrouvent dans un contraste
unique:lepermanentouUnetlechangeantnesontpasexclusifslunde
lautre;cesttoutaucontrairedanslechangementmme,dansladiscorde,
maisdansunchangementmesuretdansunediscorderglequesetrouvent
lUnet lepermanent .Hraclite a eulintuition quelasagesseconsiste
dcouvrir la formule gnrale, le logos de ce changement. Parmi ces
rgularits, une des principales concerne les changements priodiques du
temps, qui ramne, aprs un cycle toujours pareil, les jours, les mois, les
annes;sinspirantdetraditionsfortanciennesquiremontentlacivilisation
babylonienne,Hraclitesefforadedterminerp.59unegrandeannequift,
laviedumonde,cequunegnrationestlaviehumaine .Lafindecette
grandeannetaitmarque,silonencroitdesdocumentspostrieurs,par
une conflagration universelle ou rsorption de toutes choses en feu, aprs
laquelle le monde renaissait du feu; mais peuttre estce l une fausse
interprtation dHraclite par les stociens; sans doute, pour lui, tout se
transformeenfeu;maistoutmomentcettetransformationestquilibrepar
une transformation inverse du feu dans les autres choses, le chemin du
haut,laconflagration,estidentiqueauchemindubasouextinctiondu
feuenair;enmmetemps,ilsedisperseetserassemble,ilavanceetse
retire .
2

LasagessedHraclitenapourlevulgairequempris:mprisdabord
pourlareligionpopulaire,pourlavnrationdesimagesetparticulirement
pourlescultesmystrieux,orphiquesoudionysiaques,avecleursignobles
purifications par le sang, pour les traficants de mystres qui entretiennent
lignorancedeshommessurlaudel;mprisaussidecenoble,ndune
famille oletitrederoi tait hrditaire, pourlincapacit politique dela
foule,quichassaitles meilleurs delacit.Sans doutesonDieu taitilla
ralitmmedumonde,quineveutpasetquiveuttreappeldunomde
Zeus,quiestjouretnuit,hiverett,etprenddesformesvaries.Lunitde
Dieu, au dbut de la pense grecque, est comme un reflet de lunit du
monde .
5

1
2
3
4

Frag.53,51,97,99,52.
Frag.59.
ATIUS,II,32,3.
Cf.ladiscussiondeBURNETAurore,p.180;frag.69

40.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

50

DusuccsdelhraclitismeaucourantduVesicleetaudbutduIVe,il
nous reste deux chos: dabord le trait Sur le Rgime, conserv dans la
collectiondesuvresattribuesHippocrate,puislapeinturedensemble,si
palpitantedevie,quePlatonfaitdesmobilistesdesontempsdansleCratyle
etp.60leThtte.Letraitmdicalappliquelathoriedelasantladoctrine
cosmologiquedHraclite;cestlharmoniedutout,cestdirelajustement
desdeuxforcesopposes,lefeumoteuretleaunourrissante,quiconstituela
sant. Nous verrons dailleurs dans la suite quil nest pas une doctrine
cosmologiquequinesoitenmmetempsmdicale;lidequelhommeest
un microcosme est dans ce temps, une des plus banales et rpandues qui
soient.Notremdecinhraclitenaccumule,nonsansvirtuositdestyle,tous
les paradoxes du matre: Tout est semblable, tant dissemblable; tout
identique,tantdiffrent;toutenrelationetsansrelation;toutintelligentet
sansintelligence .Quant ceuxdontnousparle Platon,cestdireson
proprematreCratyleetsesdisciples,cesontdeshraclitensexasprsqui,
poussantjusquauboutlemobilismeuniversel,nientquilyaitriendestable
etserefusenttoutediscussionetmmetouteparole,sousprtexteque
discussionsetparolesimpliquentlasubsistancedeschosesdontondiscute.
Lhraclitisme, en ses derniers prolongements, est donc hostile la
philosophie dialectique que nous verrons se dvelopper au cours du Ve
sicle .
1

V.XNOPHANEETLESLATES
@
CefurentsansdoutelesmalheursdelIonielasuitedelaconqutedes
Perses(546)quiforcrentXnophanedeColophonsexpatrier;cestalors
quelesIoniens,fuyantleurpays,fondrentplusieurscolonies danslamer
Tyrrhnienne,parmilesquellesle,surlactelucanienne;Xnophanetait
de ces migrs quil reprsente dans un pome se rencontrant en terre
lointaineetsinterrogeantmutuellement:Dequelpays p.61 estu...etquel
geavaistuquandleMdearriva? .DeseslgiesetdesesSatires,il
nous reste assez de vers pour nous faire une ide de ses proccupations.
XnophanegardeenunsenslespritdesMilsiens,expliquantlesastresetle
3

1
2
3

Frag.,124130;60,110115;DIOGNELARCE,IX,6

;surlesroisdEphse
STRABON, Gographie, XIV, 1. Certains interprtes, comme TANNERY (Pour
lHistoiredelasciencehellne,p.182sq.)croientvoirdescroyancesorphiquesdansle
frag.38etquelquesautres.
LoriginehraclitenneestsurtoutsensibleaulivreI,chap.IIIXXIV;Cf.BERNAYS,
GesammelteAbhandlungenI,p.1sq.
PLATON,Ththte,179,180c.
Frag22(ordredeDIELS,DieVorsokratiker).

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

51

soleilpardesmanationsounuagesvenusdelvaporationdelamer,voyant
danslaterreunesortededptdalluvionsdelamer,ettirantunepreuvede
lexistencedesfossiles,admettantenfinlesmondesinnombrables.Maisilna
paslesmmestendancesscientifiquesquesesprdcesseurs;peuluichautde
savoir la forme du monde et celle de la terre; il admet que le soleil
daujourdhui continuera indfiniment sa course en ligne droite et sera
remplacdemainparunautre,etquelaterrestendinfinimentloinsousnos
pieds .
1

Cestquesesproccupationssontailleurs:chezluiseprciseuneide,
djexplicitechezHraclite,lincompatibilitdelaraisonhumaine,mriepar
lasciencemilsienneetparlexprience,aveclesimagestraditionnellesdu
mythe.LesdieuxdHomreetdHsiode,engendrscommeleshommeset
coupables de tous les forfaits,avec des vtements, une voixet uneforme
humainesontdesinventionsdeshommes;unthiopienlesimaginenoirs;un
Thraceleurdonnedesyeuxbleus;desbufsoudeschevaux,silsenavaient,
leur donneraient la forme de leur espce . Contrairement Pindare,
Xnophaneestnonseulementlegrandcontempteurdesmythes,maisilna
que paroles de mpris contre le got de ses contemporains pour les jeux
olympiques .Maiscesngationsiljoint,dunemanireprudenteilestvrai,
etsansprtendreatteindrelacertitude,unethoriepositivedudieuunique,
quinestpointsemblableauxhommes,puisquilvoitetpensetoutentier,et
que,toutentier,ilentend,etpuisque,compltementimmobile,ilgouverne
touteschosesparlapuissanceintelligentedesa p.62 pense .Ilsemblebien
quecettreun,intelligentetimmobileestunedivinisationdelanature;avec
XnophaneetHraclite,noussommesaumomentolaphysiqueionienne
donnenaissanceunethologietoutopposecellesdesmythes,oDieu
prendquelquechosedelimpersonnalit,delimmobilitetdelintelligibilit
duneloinaturelle.
2

DebienautreporteestluvredeParmnide.Citoyendle,colonie
ioniennefondeenItalie,surlamerTyrrhniennevers540,ilflorissaitdans
cettevillevers475etilluidonnadeslois.Nousconnaissonslenomdedeux
pythagoriciens,AminiasetDiochts,dontilfutledisciple .Cestluntout
autremilieuintellectuelquelIonie;laformelittrairemmeestnouvelle;
Parmnideestlepremiercrireuneuvrephilosophiqueenvers;nousen
avonsledbutquiestsolennelcommelercitduneinitiationreligieuse:le
potesevoitconduitsuruncharparlesfillesduSoleil,jusquauxportesdu
jour,quegardelaJusticevengeresse;laJustice,supplieparsesguides,lui
5

1
2
3
4
5

Frag.2830;AETIUS,Placita,II,20,3;HIPPOLYTE,Rfutation,I,14,5.
Frag.1016.
Frag.2.
Frag.35,23a26
DIOGNELARCE,ViedesPhilosophes,IX,23,21.

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52

ouvrelesportes;ilentreetreoitdeladesselesparolesdevrit .Rcit
probablementimitdequelquelivredesmortsorphiqueetbienloign,avec
samachineriefantastique,delasimplicitdelaproseionienneetaussides
images si ralistes dHraclite. Le peu que nous savons de sa cosmologie
trahitaussiunesprittoutnouveau;silestvraiquilaenseignlasphricit
delaterreetlidentitdeltoiledusoiravecltoiledumatin ,cestune
preuve quil possdait du monde une image gomtrique prcise, bien
loigneducielquelesIoniensimaginaientsurlemodledesmtores.
1

De fait, ce sont les thses fondamentales de la cosmologie ionienne,


surtoutsouslaformequeluiavaitdonneHraclite,quisontruinesfond
parladoctrinedeParmnide;ellesnesenrelverontpas.Lanaissanceetle
devenir des choses, p.63 leur sparation et leur runion alternes, leurs
oppositions, leurs divisions, leurs altrations, voil tout ce quHraclite
prtendaitemprunterlexpriencedirecte,ettoutcequeParmnidenieau
nomduraisonnement.Alavoiedelopinion,qui,souslaconduitedessenset
deshabitudesdelangage,mnelacosmologieionienne,ilopposelavoiede
lavrit,quiconduitunetoutautreconceptiondurel.Lanouveautdela
pensedeParmnideestdanscettemthoderationnelleetcritiquequiestle
pointdedpartdetouteladialectiquephilosophiqueenGrce.Durel,ds
quonypense,ondoitdire:ilest,onnepeutdire:ilnestpas;caronnepeut
niconnatre,niexprimercequinestpas.Or,cestcequefontlesIoniens,en
admettantunesubstanceprimordialequi,toutlafois,estetnestpascequi
endrive,estlammequesesproduitssanstrelamme.Cestcequilsfont
enadmettantlanaissancedeschoses,laphysis,quifaitcrotrelestres;car
decequinestpasnepeutvenircequiest.Impossiblequeleschosesse
dissipentetsedivisent;carcequiestnapasdedegrsetnepeuttremoins
enuneplacequenuneautre;onnepeutlesconcevoirmobiles,puisquilny
a ni naissance ni corruption; enfin la substance infinie des Ioniens est
absurde,puisque,linfini,ilmanquetoutpourtrepleinement .
3

Au monde ionien, Parmnide substitue la seule ralit qui puisse tre


pense;unesphreparfaiteet,limite,galementpesantepartirducentre
danstouteslesdirections,satisfaitseuleauxconditionsdecequiest:elleest
incre,indestructible,continue,immobileetfinie.Cequiestnestdoncpoint
pour Parmnide une notion abstraite, ce nest pas non plus une image
sensible:cest,silonpeutdire,uneimagegomtrique,neaucontactdela
sciencepythagoricienne.Dautrepart,lasphredeParmnideprendpourelle
lecaractredivinquavaitlordredumondechezHraclite;cesdivinitsmi
abstraites, p.64 Justice,Ncessit,Destinqui,chezlesIoniens,dirigeaientle
1
2
3

Frag.1(daprslordredeDIELS,DieVorsokratiker).
DIOGNELARCE,ibid.
Frag.5,6,8.

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53

cours rgulier des choses, sont invoques par Parmnide pour garantir la
complteimmobilitdesasphre .
1

Telleestlavoiedelavrit;estcedirequelonnedoitpassuivrela
voiedelopinion?Nullement,conditionquelonsachebienquilsagisse
dopinionshumaines.Aussisaphilosophie,Parmnideatilsuperposune
cosmologie;maiselleneparatpasvouloirfaireautrechosequerecueillirles
opinionstraditionnellessurlanaissanceetladestructiondeschoses.Elleest
parldespritdiffrentdelacosmologieionienne;carelleadmetenelledes
mythes thogoniques comme ceux dHsiode et des Orphiques; elle
considre,parexemple,lamourcommelepremierdieu .Dautrepart,elle
nadmetpointauprincipeunesubstanceprimordiale,maisbienuncouplede
deuxtermesopposs,leJouretlaNuit,ou,encorelaLumireetlObscurit ;
cestermesrappellentlafantaisiehsiodiqueplusquelepositivismeionien;
quantaucoupledopposs,cestuntraitdepensetoutfaitpythagoricien.
Enfin,nouvellemarquedelespritreligieuxettraditionnel,lecielestchezlui,
commeilleseradanscertainsmythesdePlaton,lelieudepassagedesmes,
osigelaNcessit,Anangk,quileurdistribueleurslots .Ilfautajouter,il
estvrai,quedanslexplicationdedtail,ParmnideesttributairedesIoniens:
la structure de son ciel, compos de couronnes concentriques, au centre
desquellessetrouvelaterre,rappellelesanneauxdAnaximandre;ilyaune
couronnedefeupuroudelumire;cestlaplusloigne quitoucheaux
extrmitsdumonde;lesautrescouronnes,intermdiaires,sontmlanges
dobscuritetdelumire;lesastresensontlespartieslumineuses .
2

AvecParmnide,nousvoyonssedessiner,deuxcourants p.65oppossdans
lapensegrecque:dunepartlepositivisme ionien,intuitif, exprimental,
ignorantlamathmatiquephysique,ennemidclardesmythes,destraditions
religieusesetdesnouveauxcultesdinitiation,pourcetteraisonpeupopulaire
et peu dispos ltre; dautre part le rationalisme de Parmnide et de
Pythagore, cherchant construire le rel par la pense, tendant vers la
dialectique,peusympathiquelexpriencedirecte,et,pourcetteraison,ds
quilsagitdeschosessensibles,amidesmythes,disposfaireunegrande
placeauproblmedeladestine,naturellementpopulaireetayantlegotde
la propagande. La solidarit intime du rationalisme avec limagination
mythiquecontrelepositivismesembletreletraitsaillantdecettepriode.
DelapensedeParmnide,sondiscipleZnondlequifleuritversle
milieuduVesicledveloppadabordlaspectcritique.Aristotefaitdeluile
1
2
3
4
5

Frag.8.
PLATON,Banquet

,195c;frag.13.
Frag.8et9.
ATIUS, Placita,II,7,2,(DIELS, Doxographi,335,15),conditiondadmettrela
leondesmanuscrits.
ATIUS,ibid.

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54

fondateurdeladialectique ,cestdiredelartdeprouverenpartantdes
principes admis par son interlocuteur; sil na pas crit luimme de
dialogues, il tait sur la voie qui menait cette nouvelle forme littraire.
PlatonnousditquiltablissaitlathsedeParmnide,lexistencedelUn
immobile,enmontrantlesabsurditsquirsultaientdelathsecontraire .Il
estremarquerqueparlathsecontraire,Znonnentendpasdutoutles
doctrinescosmologiquesioniennesvisesparParmnide,maisbienlathse
pythagoricienne que les choses sont nombres, cestdire faites dunits
discrtes, telles que des points. Le contraste chez Znon est entre deux
reprsentationsquivisentluneetlautrelarationalit,entrelacontinuitde
lasphreparmnidienne etladiscontinuit dumondepythagoricien. Cette
discontinuit est absurde; en effet, composer le multiple dunits sans
grandeuroudepoints,cestlecomposerderiens;maisdonnerchaqueunit
une grandeur, cest dire quelle nest pas lunit, p.66 puisquelle est alors
compose.Deplus,comment,silepoint,ajoutunegrandeur,nelarendpas
plus grande, pourraitil tre le composant de cette grandeur? Enfin,
supposerunegrandeurfaitedepoints,ilyauraentredeuxdecespointsune
grandeurquidevratrefaitedautrespoints,etainsilinfini .Ajoutonsles
clbres arguments par lesquels Znon dmontre limpossibilit du
mouvement,danslhypothseounegrandeurestfaitedepoints:largument
ducoureur:ilestimpossiblequelecoureurarriveauboutdustadepuisquil
doitfranchiruneinfinitdepoints.Achilleetlatortue:Achillepoursuivantla
tortuenelarattrapepas,puisquildoitdabordatteindrelaplacedolatortue
estpartie,puisenrepartirpouratteindrelaplaceoelleestactuellement,et
ainsilinfini,silestvraiqueladistanceentreluietlatortueseratoujours
composeduneinfinitdepoints.Argumentdelaflche:chaquemoment
dutemps,laflchequivoleoccupeunespacegalellemme;elleestdonc
chaque instant en repos, si lon suppose que le temps est compos de
momentsindivisibles.Argumentdustade:sideuxcoureurssemeuventavec
unerapiditgaleensensopposetserencontrentenpassantdevantunobjet
immobile,ilssemouvront,lunparrapportlautre,deuxfoisplusviteque
parrapportlobjet;or,supposerquelescorpssoientcompossdepointset
quelintervalledunpointunautresoitfranchienuninstantindivisible,il
sensuivraquepourlecoureurlinstantncessairepourpasserdunpointde
lobjet immobile au point suivant sera moiti de linstant ncessaire pour
passerdunpointdelautrecoureuraupointsuivant .Endfinitive,cest
donc bien la sphre continue de Parmnide que Znon dfend contre les
pythagoriciens.,
1

1
2
3
4

DaprsDIOGNELARCE,ViedesPhilosophes,VIII,57.
Parmnide,128ab.
Frag.13(dansDIELS,DieVorsokratiker).
ARISTOTE,Physique,VI,9,239b8aq.

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55

ChezMlissosdeSamos,discipledeParmnide,dunedizainedannes
plus jeune queZnon, le conflit avec laphysiqueionienne p.67 revient, au
contraire,aupremierplan.Vusonorigine(Mlissosestlegnralsamienqui
mitmallaflottedePriclsen440) ilnadconnatreladoctrinelate
quaprslaphilosophieionienne.Ainsisexpliqueraitque,sildonneaurel
les proprits de la sphre parmnidienne, unit, ternit, continuit et
plnitude,ilgardequelquechoseduionismeenlafaisantinfinieengrandeur.
Deplus,ilinsisteavecbeaucoupdeforcesurlinsuffisancedelaconnaissance
sensible;si,eneffet,nousaffirmonsavecvritquunechoseestchaude,il
faudrataxerderreurlasensationquinousmontreunechosechaudedevenant
froide,cestdiretouteslesobservationssurlesquellessefondaitlimagedu
changementdanslaphysiqueionienne .
1

VI.EMPDOCLEdAGRIGENTE
@
MalgrlattitudehostiledeParmnide,laspculationphysiquereprend
avec vigueur au milieu du Ve sicle; cest lpoque dEmpdocle
dAgrigente,dAnaxagoredeClazomnes,desjeunespythagoriciens,etla
findusicle,dugrandDmocritedAbdre.
Maisuntraitentirementnouveauestcommuntoutescesdoctrines:il
nyapasdetransformation,denaissancevritable ,carriennevientderien;
il yaseulement des combinaisons diverses dunnombre immense detrs
petitscorpuscules,dontchacunestimmuableetdoudepropritstoutfait
permanentes.Autantdemaniresdimaginercescorpusculesetlesmodesde
leurunionetdeleursparation,autantdecosmologiesdiffrentes.
3

Enunpomechargdimages,Empdocleexposeladoctrinedesquatre,
lmentsoupluttracinesdeschoses:lefeu,p.68lair,leauetlaterre;ils
sontaumondecommelescouleursdontsesertlepeintreoucommeleauetla
farine avec laquelle on fait la pte; tout vient de leur runion, de leur
sparation, de leurs divers dosages; mais nul dentre eux nest premier;
galement ternels, ils ne proviennent pas lun de lautre . Cette doctrine
reconnat pour la premire fois lexistence et lindpendance de lair
atmosphrique. Empdocle prouve cette existence par lexprience dune
clepsydrequelonplongedansleauenbouchantlorificesuprieuravecle
doigt;laircontenudanslappareilrsistelentredeleauparlesorifices
4

1
2
3
4

PLUTARQUE,ViedePricls,26.
Infinit, frag. 3 6 (daprs lordre de DIELS, Die Vorsokratiker); contre la
connaissancesensible,frag.8.
EMPDOCLE,frag.8(ordredeDIELS,DieVorsokratiker).
Frag.6,8,9,25,33,34,17.

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56

infrieurs .Toutchangementalieusoitparcombinaison,soitpardissociation
deslments:doncdeuxpuissancesactives,lunequilesrunitquandilssont
spars,cestlAmiti,lautrequilessparequandilssontrunis,cestla
Haine.LAmitietlaHaineacquirentalternativementlaprpondrancelune
surlautre:sinouspartonsdeltatotoutestuniparlAmiti,dusphaeros
(analoguelasphredeParmnide),laHainesintroduitpeupeu,chasse
graduellement lAmiti jusqu ce que les choses soient dans ltat de
complte sparation, o lAmiti a compltement disparu; puis, par un
mouvementinverse,lAmitirentrantgraduellementdanslemondeenfait
sortir la Haine et ramne au sphaeros do lon tait parti. Il y a donc,
ternellementalternants,deuxcoursdumondeinverseslundelautre:celui
quivadumlangeladispersion,celuiquivadeladispersionaumlange,
ordreinluctable,parcequelaHaineetlAmitisesontengagesparserment
secderalternativementlaprpondrance .Notremondeactuel estcelui
olaHaineprogresse;dusphaerossesontsparsdabordlairquilentoure
commeuneatmosphre,puislefeu,quisestportlaplusgrandehauteur,
puislaterre,etdelaterreajaillileau;dansundeshmisphresclestesle
feuestprpondrantet p.69 ilproduitlalumiredujour;danslhmisphre
nocturne,ilnyaaumilieudunemassedairobscurquedestracesdefeu .
Lesoleiletlalunenesontpasaurestedesmassesignes.Empdoclesaitque
lalunenefaitquereflterlalumiredusoleiletilconnatlavritablecause
desclipsesetlanaturedelanuitquinestquelombredelaterre;lalune,
massedaircondense,renvoielalumirecommelesmiroirsdeverrequi
commencentserpandreenGrceauVesicle .Empdocleapplique,dune
maniredailleursobscure,cettethoriespectaculaireausoleil;lesoleilest
unrefletdelhmisphreignsurleciel .Lagnrationactuelledesanimaux
parluniondessexesquiasuccduntatprimitifdandrogynieestunautre
tmoignageduprogrsdelaHaine .Acetableaudenotremonde,Empdocle
opposeuneesquisse,dailleursvague,dumondeoprogresselAmour,etde
lagnrationdecraturesnouvellesparlunion;cettephaseserapportela
descriptiondecesmembressolitaireserrantsquicherchentsunir,ttessans
cou et bras sans paules, et dont lunion donne dabord naissance aux
monstreslesplustranges,bufsfacedhommesouhommesttesde
bufs .
1

1
2
3
4
5
6
7
8

Frag.100.
Frag.16,17,26

;surlasphre,27,28.
CommelemontreBURNET,Aurore,p.267.
ATIUSPlacita,II,63;PLUTARQUE,Strom.(DIELS,Doxographi,582).
Frag.4548

;cf.KAFKA,ZurPhysikdesEmpedokles,Philologus,vol.78,p.283.
PLUTARQUE,ibid.
ATIUS,Placita,V,19,5;cf.BIGNONE,Empedocle,p.570.
Frag.35,61.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

57

Le physique dEmpdocle est, par ailleurs, riche en explications


physiologiquesdedtail;ladoctrinedesquatrelmentsdonnenaissance
unecolemdicale,connueparlenomdePhilistion;lespropritsdeces
lments,lechauddufeu,lefroiddelair,lhumiditdeleau,lesecdela
terresontconsidrescommelesforcesactivesdontunecertainecombinaison
dans lorganisme produit la sant, le degr dintelligence et les divers
tempramentsoucaractres .Unethorieimportante,dontonvoitmallelien
avecleresteestcelledelaperception p.70extrieure;deseffluvesmanentdes
tresetviennentrencontrerdesporesplacsdanslesorganesdessens;sily
a la correspondance convenable, leffluve y pntre et la perception se
produit.Lavision(idequePlatonreprendradansleTime)estproduiteparla
rencontreentreleffluvequivientdelalumireextrieureetlerayonignqui
manedufeucontenudanslil .
1

Empdoclenestpasseulementunphysicien;ilsedonneauxAgrigentins
commeunprophteinspirqui,couronndebandelettes,saitlesguriretleur
enseigne lorigine et la destine de lme et les purifications ncessaires.
Empdocleestdelalignedesorphiquesetdespythagoriciens.Ilcroitla
transmigrationdesmesendescorpsdanimaux,etfondesurcettecroyance
leprceptedelabstinencedelachair.Ilsaitquelmeestundmon,etquela
suitedesesviesmortellesestuneexpiationquidoitdurertrentemilleans,
pouruncrime,meurtreouparjure,quelleacommis;laterreestlacaverne,le
payssansjoieosontlamortetlacolre .Onnevoitpastrsbienleliende
cet enseignement religieux avec la cosmologie; ne doiton pas remarquer
cependantlerapportquilyaentrelepessimismedEmpdocleetsacroyance
quelaphaseactuelledelhistoiredumondeestdomineparlaHaine?
3

VII.ANAXAGOREDECLAZOMNES
@
Avec Anaxagore de Clazomnes nous quittons de nouveau la Grande
Grce,avecsesprophtesetsesinitis,pourrevenirlinspirationpositive
desIoniens.vnementcapital:cetIonien,dunpaysostaientconserves,
nousignoronscomment,lestraditionsmilsiennes,vintrsiderAthnes,la
florissanteAthnesdaprs lesguerresmdiques,lacapitaledu p.71 nouvel
empiremaritime;ilysjournatrenteans,etilyfutlamidePricls ,le
matredujour.Malgrcetappui,levieilespritathnien,sibienreprsentpar
4

1
2
3
4

GALIEN, uvres, d. Kuhn, X, p. 5; fragments de Philistion dans WELLMANN


FragmentsammlungdergriechischenAerzte,vol.,I,1901.
THOPHRASTE,Desensibus,12(DIELS,Dox.,502.)
Frag. 112 148 que lon rapporte un pome diffrent du premier et intitul
Purifications,
PLATON,Phdre,270a.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

58

lesNuesdAristophane,nesaccommodaitpasdecesIoniens,quiniaientla
divinit des choses clestes et enseignaient que le soleil tait une pierre
incandescente et la lune une terre. Il fut accus dimpit et chass
dAthnes .Maissoninfluencerestavivante,commeentmoignePlaton.
1

Anaxagore donne une solution nouvelle au conflit de Parmnide avec


lespritionien.Ilresteattachauprincipemaintenantdominantquilnyani
gnrationnicorruption;riennenatounestdtruit,maisilyamlangeet
sparationdeschosesquisont .Maisilsagitdexpliquerlechangement,et
comment unechosepeutvenirduneautre.Anaxagoresenttrsvivement,
commetouslesIoniens,linfiniediversitdeschoses;ilyabeaucoupde
choses et de toutes sortes: os, chair, etc., dont chacune a des proprits
irrductibles;sonpointdevueest,aumoinsimplicitement,opposcelui
dEmpdocle;celuiciexpliquaitleschosesparlacombinaisonetledosage
dequatrequalitslmentaires;Anaxagorepenseaucontraire,quelos,la
chair,lecheveusontcommetelsdesqualitsindcomposables.Dautrepart,
nousvoyonsleschosesvenirlesunesdesautres,lecheveudecequinestpas
cheveu,lachairdecequinestpaschair.Commentestcepossiblesilnya
pas rellement naissance? Cest que le produit existait dj dans le
producteur.Laproductionnestalorsquesparation;duntatoleschoses
sontmlangeseto,causedecemlange,onnepeutlesdistinguerlesunes
desautres,onpasseuntatoellessesparent.Bienplusqulartdu
peintrequicombine,lanatureseraitcomparablelartdumtallurgistequi
extraitleferduminerai.Maislestransformations p.72deschosessontinfinies,
nullechosenecessededonnernaissancedautres;ilfautdoncquechaque
chosecontienne,enelle,mlangesetinvisiblescausedeleurmlange,les
semencesdetouteschoses;leschosesnesontpascoupeslesunesdes
autresavecunehache,nilechauddufroid,nilefroidduchaud .Leschoses
sontdnommesdaprslaqualitquiprdomineenelles;maislinfinitdes
autresqualitsyestprsentequoiqueindistincte;donclasparation,quiest
envoiedesefaire,nestjamaisaccomplie,etelleestmmetoujoursaussiloin
deltre;cestunmouvementquinapasdeterme.Cesontcessemencesde
touteschosesdontchacunecontientuneinfinit,quAristoteaappeles,dun
nomdevenutraditionnel,leshomomriesoupartieshomognes ;maisil
fautbienremarquerquellesnesontpasdespartiescomposantesdeschoses,
en nombre limit; Anaxagore ne peut en effet admettre linfinit du
mouvement de division que parce quil admet corrlativement linfinie
2

1
2
3
4

PLATON,ApologiedeSocrate,

26d
;DIOGNELARCE,II,12,14

;cf.Nues,

364

380olathoriedAnaxagoreestmisedanslabouchedeSocrate.
Frag.17(daprslordredeDIELS,DieVorsokratiker).
Frag.,8

;cf.10,11.
ARISTOTE,Delagnration,I,1,314a18.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

59

divisibilitet,avecelle,dansuncorpslimit,uneinfinitdhomomriesqui
laisseraindfinimentpossibleleprocessusdesparation .
1

Ds lors on peut traduire en nouveau langage les vieilles cosmogonies


milsiennes.LInfinidAnaximandredevientlemlangeinfinimentgrando
touteschosessontensembleetnepeuventtredistinguescausedeleur
petitesse .Lacosmogonieseralhistoireduprocessuscontinudesparation,
parlequellespartiesdumondesisolentlesunesdesautres,dunepartle
denseetlhumide,lefroidetlesombrequiserunissentverslecentre,tandis
quelerareetlechaudseportentverslargionextrieure .MaisAnaxagore
sest pos dautres questions: et dabord dans cet infini parfaitement
homogne,quellepouvaittreloriginedumouvement?Ellenepeuttrep.73
quedansuneralitextrieureetsuprieureaumlange,toutcomme,chez
Empdocle, elle est extrieure aux lments. Cette cause sans mlange,
simple, existant par soi, qui est principe de lordonnance du monde est
lIntellingence(Nous).ParquelmcanismeagitleNous?Anaxagore,sous
limpressiondeschangementsproduitsparlesrvolutionsclestes,admetque
lapremirecausequispareleschoseslesunesdesautresestunmouvement
circulaireoutourbillon;ilimaginedoncleNousanimdabordluimme
dunmouvement circulaire, puisproduisantdans unespacelimit unpetit
tourbillon,quistendpeupeuautourdesoncentre,sepropageanttravers
lespaceinfini.Lasparationdeschosesestproduite,dunemaniredifficile
saisir, par laction mcanique de ce tourbillon; les astres par exemple
viennentdecequeltherarrachedespierreslaterreetlesenflammeparla
rapiditdesonmouvement.Lemmeprocspeutdailleursseproduireen
dinnombrables points de lespace illimit, et il faut accepter, selon
lenseignementmilsien,uneinfinitdemondes .
2

La biologie dAnaxagore na point de liaison sensible avec sa


cosmologie;ilsoutenaitsansdoutequetouslestresvivants,ycomprisles
plantes,avaienteneuxunfragmentdelintelligenceuniverselle .Ilenseignait
quelasensationsefaitparlescontraires;cestdanslapupille,parfaitement
obscure,quepeutapparatreuneimagelumineuse;cestcequiestpluschaud
ouplusfroidquenousquinousrchauffeounousrefroidit;etcestpourquoi
toute sensation implique peine, parce que la peine est le contact du
dissemblable .
5

1
2
3
4
5
6

Frag.3et7.
Frag.1.
Frag.15.
Frag.1216

;Frag.4(Cf.,BURNET,Aurore,p.310).
Frag.11

;ARISTOTE,Deplantis,I,1.
THEOPHRASTE,Desensibus,27(DIELS,Doxographi,p.507).

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

60

VIII.LESMDECINSDUVeSICLE
@
AprsAnaxagore,aucoursduVesicle,lespritioniengagneduterrain,
maissansavoirdereprsentantsremarquables;p.74lesphysicienssontraills
par les comiques, Hippon par Cratinos , Diogne dApollonie par
Aristophane;etPlatondansle Cratyle (409b) parledesanaxagoriens.On
voitrevivretouteslesvieillesthsesmilsiennes;Hipponprendpourprincipe
leau; Diogne dApollonie lair; Archlaos dAthnes admettait avec
AnaxagoreleNousetlemlangeprimordial.Maiscesauteurssintressenten
gnralmoinslacosmologiequlaphysiologieetlamdecine .
1

Nouspossdons,souslenomdHippocrate,nCosen450,unesriede
quaranteetuntraitsmdicauxquinousmontrentlimmenseimportancequa
euelamdecinedanslavieintellectuelledesGrecsverslafinduVesicle.
Tous les auteurs sontdtachs desvieilles superstitions, etlonconnat le
magnifiquedbutdutraitdelpilepsie.Jepensequelpilepsie,appele
aussimaladiesacre,nariendeplusdivinetnestpasplussacrequeles
autres;leshommesluidonnrentdaborduneorigineetdescausesdivines
parignorance.Pourtantilnatentreeuxunimportantconflitdemthode,
concernantlesrapportsdelamdecineaveclacosmologiephilosophique.Les
uns,commelauteurdutrait Surlanciennemdecine craignentavanttout
pourleurartledogmatismeetlincertitudedelaphysique.;ilneconvientpas
davoirrecoursdevaineshypothses,commecelledufroidetduchaud,du
secetdelhumidecommecausesdelamaladieetdelasant;depareilles
suppositionssontbonnesquandonveuttraiterdesmouvementsclestes,dont
onnepeutriendiredassur;lavritablemdecineestautonome,etellea
dcouvertparlobservation,sanslesecoursdeceshypothses,uneinfinitde
chosesdontelleestsre.Acettemthodeempiriquesopposentlesmdecins
physiologistesdontPlatonasiparfaitementdfinilepointdevuedansun
passage de Phdre (270c). Il nest pas possible, pense p.75 Platon, de
comprendrelanaturedelmesanscelledelunivers,et,silfautencroire
Hippocrate,lonnepeutmmepas,sanscettemthode,parlerducorps;il
fautexaminerproposdechaquetresilestsimpleoucompos,et,aucas
oilestcompos,fairelednombrementdesespartiesetexaminerpropos
dechacunedelleslesactionsetpassionsquiluiappartiennent.

IX.LESPYTHAGORICIENSDUVeSICLE
@
1
2

ScholieNues

,94.
HIppon, dans lHIPPOLYTE, Rfutation, I, 16, 1; Diogne dans THEOPHRASTE
(DIELS,Dorographi,477,5);ArchelasdanslHIPPOLYTE,1,9.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

61

Les pythagoriciens de la mme poque se partagent aussi : les


acousmatiques forment un ordre purement religieux o la pratique et la
croyance restent le principal, tandis que les mathmaticiens cherchent
seulement le dveloppement scientifique des mathmatiques, de lastronomie,
de la musique, cest--dire des sciences qui vont tre considres par Platon
comme le point de dpart de la philosophie ; ils forment le groupe trs mal
connu dont le chef parat avoir t Philolas, et qui comprend Cbs et
Simmias, que Platon nous reprsente dans le Phdon conversant avec Socrate,
Archytas de Tarente, chef politique de son pays, qui fut lami de Platon et le
roi philosophe selon son got, Time de Locres, par qui Platon fait exposer sa
propre physique : de ce milieu intellectuel o sesquissent les dogmes du
platonisme, il est bien impossible de faire une histoire prcise. Nous navons
pour tout document certain, part les fragments de Philolas dont
lauthenticit est conteste , que les textes o Aristote expose les doctrines des
pythagoriciens, sans prciser davantage. Un trait doit en tre retenu, cest leur
mancipation peu prs complte de la cosmogonie ionienne ; dire en effet,
comme ils le font, que les choses sont faites de nombres, cela ne peut avoir le
mme sens que de p.76 dire quelles sont faites de feu ou dair. De quelque
manire quon imagine ces nombres, comme des ranges de points ou
comme des grandeurs , ils ne sont point comme le feu ou lair, des
substances capables de se transformer en dautres, ils supposent un ordre
fixe et permanent. Do le caractre de leur cosmologie qui ne comporte
point de cosmogonie la manire ionienne, mais, se contentant de dcrire un
ordre, un cosmos, tend devenir, au lieu dune physique, une pure astro nomie mathmatique. Dans leur systme du monde, le centre est occup par
un feu autour duquel gravitent une premire plante appele lantiterre, puis
la terre qui passe au rang de plante, puis le soleil, les cinq plantes et les
toiles fixes ; de ce systme, rien nindique quils aient cherch lorigine ;
bien plus la place quils assignent la terre exclut compltement les ides
des Ioniens qui, ayant lesprit plus ou moins hant par lassimilation des
phnomnes clestes aux phnomnes mtorologiques, supposent
invinciblement par l mme la terre immobile au dessous de la vote
nuageuse. Quant limagination de ces ralits astronomiques inaccessibles
lobservation, lantiterre et le feu central qui claire lhmisphre terrestre
que nous nhabitons pas, lune, le feu central, na aucun caractre
cosmogonique, mais est destine donner de la lumire solaire une
explication dj rencontre chez Empdocle, lautre, lantiterre, expliquer
les clipses par linterposition de ce corps opaque entre le feu central et la
lune ou le soleil . Ce pythagorisme nouveau parat donc tre, en un sens, une
vritable libration de la physique dynamique et qualitative des Ioniens, qui
1

1
2
3
4

JAMBLIQUE, ViedePythagore,81,impliquequelascissionestpostrieurePytha
gore.
BURNET,Aurore,p.324.
Comparer ARISTOTE, Mtaphysique M. 6, 1080 b 18 et 1083 b 8.
ARISTOTE, Duciel, II, 13; AETIUS, Placita, II, 20, 12.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

62

donnait, avec les derniers anaxagorens et hraclitens, des marques


dpuisement. Il dut y avoir, vers cette poque, une floraison dhypothses
sur lordre et les mouvements des corps clestes, mais il ne nous en reste que
des traces ; une dentre elles est peut-tre celle du pythagoricien p.77 Hictas,
qui explique le mouvement diurne par la rotation de la terre sur son axe ;
nous le connaissons par un passage de Cicron qui, bien des sicles plus
tard, frappa lattention de Copernic .
1

X. LEUCIPPE ET DMOCRITE
@
Pourtant, la mme poque, lesprit ionien reprenait une vigueur
singulire, mais dans une tout autre direction. Leucippe de Milet, qui reut
le lenseignement de Znon, fut linitiateur du mouvement que continua
Dmocrite dAbdre, n vers 460 et qui fonda son cole Abdre vers 420.
Avec celui-ci, qui est dune dizaine dannes plus jeune que Socrate et qui
mourut g, se dveloppe une physique encyclopdique, qui a le got des
trs vastes collections dobservations zoologiques et botaniques. Personne,
disait-il de lui-mme, na voyag plus que moi, vu plus de pays et de
climats, entendu plus de discours dhommes instruits. Lon a conserv les
titres dune cinquantaine de traits sur les sujets les plus divers : morale,
cosmologie, psychologie, mdecine, botanique, zoologie, mathmatiques,
musique, technologie, rien ne lui chapp; de son uvre vaste comme celle
dAristote et qui, par son ambition duniversalit, porte bien le cachet de
lpoque des sophistes laquelle elle appartient, il ne reste que quelques
fragments .
2

Dans son dessin gnral, la cosmogonie de Leucippe quon ne peut


distinguer de celle que Dmocrite exposait dans ses deux Diacosmoi ou
Systmes du Monde, est fidle au schme milsien: une masse infinie o
sera puise la matire de mondes innombrables qui se produisent
successivement ou simultanment; pour quun monde se forme, il suffit
quun fragment se dtache de cette masse et quil soit anim dun
mouvement p.78 tourbillonnaire; la distinction et la disposition des parties du
monde sont, comme chez Anaxagore, les effets ncessaires du mouvement
tourbillonnaire . Certains dtails du monde de Dmocrite ont mme, pour la
3

Thophraste dans CICRON, PremiersAcadmiques, 39; ajouter les considrations


sur lharmonie des sphres, cest--dire des sons produits par les toiles dans leur
course; ARISTOTE, ibid., II, 9.
2DIOGNELARCE,ViedesPhilosophes

,IX,47.
3
Ibid., IX, 31-33.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

63

fin du Ve sicle, un caractre franchement archaque tout comme


Anaximandre, il donne la terre la forme dun tambourin ou dun disque .
1

Maisdanscemoulearchaque,ilintroduitunenouveautconsidrable,
cest la doctrine des atomes; la physique dmocritenne est la premire
physiquecorpusculairebiennette:lamasseinfinieosetrouventmlanges
les semences de tous les mondes est faite dune infinit de petits
corpuscules, invisibles cause de leur petitesse, indivisibles (atomes),
compltement pleins, ternels, gardant chacun la mme forme, mais
prsentantuneinfinitdeformesdiffrentes,quiildonnelenomdides,
celui mme que Platon donnera plus tard des essences galement
ternelles;entrelesatomes,nulleautrediffrencequeleurgrandeuretleur
forme,oubien,silsontmmegrandeuretmmeforme,queleurposition;
entreplusieurscombinaisons desmmes atomes, nulle diffrence que lordre
relatif des atomes . Dautre part, lorigine dun monde, savoir le
dtachement dune portion de la masse infinie, suppose un vide dans lequel
tombe cette portion; sans vide, pas de mouvement; et par vide il faut
entendre lespace entirement priv de solidit, ce qui nest pas par
opposition ce qui est; affirmer le vide, cest donc affirmer la ncessit
dexistence de ce qui nest pas, cest contredire le grand principe de
Parmnide . Lamas datomes est, nous lavons dit, anim dun mouvement
tourbillonnaire dont lorigine est dailleurs obscure; leffet de ce
mouvement est de produire de multiples chocs entre les atomes de tout
poids. Comme il arrive dans un tourbillon de vent ou deau, les atomes les
plus lgers sont repousss vers le vide extrieur, tandis que p.79 les atomes
compacts se runissent au centre o ils font un premier groupement
sphrique; dans cette sphre se distingueront peu peu une enveloppe
sphrique qui devient de plus en plus mince, et un noyau central qui s agrge
en partie les atomes enlevs la membrane; dans la membrane se forment
les corps clestes aux dpens des atomes extrieurs qui touchent le tourbillon
et sy agrgent .
2

Ainsi, pour la premire fois dans une cosmologie grecque, nul appel
nest fait des puissances qualitatives telles que le froid et le chaud ; nul
appel non plus des causes motrices extrieures aux ralits lmentaires
telles que lIntelligence, lAmiti ou la Haine. Rien quune mcanique
corpusculaire o jouent seules un rle les proprits de figure,
dimpntrabilit, de mouvement, de position. La vraie ralit appartient
latome et au vide ; les autres proprits que nous donnons aux choses,

1
2
3
4

AETIUS, Placita, III, 10, 4-5.


ARISTOTE, Mtaphysique A 4, 985 b, 15.
THEOPHRASTE (DIELS, Doxograph., 484), 1-3.
DIOGNELARCE, IX, 31.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

64

sueur, chaleur ou couleur, leur appartiennent simplement par convention ;


elles sont de simples affections de la sensation, qui naissent dans laltration
de lorgane par lobjet, comme dans la doctrine que Platon prte au sophiste
Protagoras dAbdre et selon laquelle la qualit perue est le rsultat du
concours de deux mouvements ; cest bien ainsi que Dmocrite concevait la
vision : lair plac dans lintervalle de lil et de lobjet vu se contracte sous
la double influence des effluves qui manent de chacun des deux ; lair est
ainsi apte recevoir limpression quil transmet jusqu la pupille o a lieu
le reflet de lobjet .
1

Ainsi, en mme temps quune physique mcaniste, nat tout


naturellement le scepticisme lgard des sens ; la connaissance quils nous
donnent est une connaissance btarde ; la connaissance lgitime vient
de la raison.
Lamobilitdpenddoncnonpasdunepuissancequalitativequelconque,
mais de la forme ou de la dimension des p.80 atomes; cest pourquoi la
physique corpusculaire contient une thoriedelme; lme tant mobile et
cause de mouvement est faite datomes sphriques comme ceux du feu ou
comme lespoussires que lon voit voltiger en un rayon de soleil;sesatomes
qui sont en nombre gal ceux du corps et se juxtaposent eux en alternant
un unaveceux,sontcontinuellementrnovsparlarespiration .
3

De luvre de Dmocrite, nous entrevoyonspeine les principes; il faut


pourtant, daprs lensemble de ses traits, comme daprs les tmoignages
anciens, le considrer moins comme un thoricien que comme un observateur.
Aristote nous fait connatre, non sans intention critique, que Dmocrite se
contente de recueillir les faits qui se produisent et de noter, quand il y a lieu,
leur constance sans vouloir dterminer plus avant leur principe;
collectionnant et classant les faits naturels avec la mme curiosit et dans le
mme esprit que les historiens ioniens du Ve sicle, Hcate de Milet ou
Hrodote, recueillent les faits de lhistoire .
4

A cette science desprit si positif, Dmocrite ajoutait une morale qui,


compltement trangre au sens tragiquedela vie et de la destine qui se
manifeste chez les potes philosophes de la Grande-Grce, a pour thme
principal le calme duneme exempte de crainte et de superstition. Dmocrite
admet lexistence des dieux, mais ce sont, au mme titre que les hommes, des
combinaisons datomes passagres et soumiseslancessituniverselle .
5

1
2
3
4
5

SEXTUS EMPIRICUS, Contrelesmathmaticiens, VII, 135.


PLATON, Thtte, 52, compar THEOPHRASTE, Dessens, 63, (RIVAUD, Le
Problme du devenir, 1905, p. 160).
ARISTOTE, De lme, I, 2, 404 a.5; LUCRCE, De la nature, I, 370 [370].
ARISTOTE, Physique, VIII, 1.
DIOGNELARCE, IX, 45; CICRON;DelanaturedesDieux, I, 2a;fragments trs
contests des ouvrages moraux dans STOBE, Florilge.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

65

XI. LES SOPHISTES


@

Les derniers philosophes dont nous avons parl vivent au milieu de


lextraordinaire effervescence spirituelle qui marque p.81 la fin des guerres
mdiques (449); la Grce est soustraite au danger barbare; lempire
maritime athnien comprend unepartie des les de lge et la vieille terre
de civilisation quest lIonie: Pricls (mort en 429) introduit Athnes la
constitution dmocratique. branlement moral trs profond, qui se traduit
sur le thtre: tandis quEschyle (mort en 456) reprsentait sur la scne les
dangers de la dmesure et les crimes qui consistent dpasser les limites
marques par la justice divine, Euripide (mort vers 411) ne cesse pas de
marquer le caractre humain, provisoire, conventionnel des rgles de la
justice. Dautre part, la comdie attique, dfendant les vieilles traditions,
raille, parce quelle les craint, les ides nouvelles quintroduisent la science
ionienne et aussi lenseignement des sophistes.
La sophistique, qui caractrise les cinquante dernires annes du Ve
sicle, ne dsigne pas une doctrine, mais une manire d enseigner. Les
sophistes sont des professeurs qui vont de ville en ville chercher leur
auditoire et qui, pour un prix convenu, apprennent leurs lves, soit en des
leons dapparat, soit en une srie de cours, les mthodes pour faire
triompher une thse quelle quelle soit. A la recherche et la publication de
la vrit est substitue la recherche du succs, fond sur l art de convaincre,
de persuader, de sduire. Cest lpoque o la vie intellectuelle, dont le
centre passe en Grce continentale, prend la forme dun concours ou dun
jeu, cette forme agonistique, si familire la vie grecque; il ne sagit que de
thses dfendues ou combattues par des concurrents auxquels un juge
souverain, qui est souvent le public, dcerne le prix. Tel est le dbat
quAristophane nous montre slevant entre la thse juste et la thse injuste.
Qui es-tu? demande le juste. Une thse. Oui, mais infrieure la
mienne. Tu prtends mtre suprieur et je tiens la victoire. Quelle
habilet as-tu donc? Jinvente des raisons nouvelles. Tel le dbat sur
lidal de vie quEuripide dpeint dans lAntiope entre lami des muses et
lhomme politique. Platon nous montre, par p.82 contraste, Socrate se
drobant ces concours; cest, dans le Protagoras, Hippias essayant
vainement dinstituer un dbat de ce genre entre Socrate et Protagoras;
cest, dans le Gorgias, Callicls, qui, aprs avoir prononc un discours en
faveur de la justice naturelle, se plaint que Socrate contrevienne aux rgles
du jeu en ne lui rpondant pas par un autre discours . Il y a l une
1

ARISTOPHANE, Nues (de lanne 423), v. 887 sq.; EURIPIDE, fragm. 189, d.
Nauck; DIOGNE LARCE, IX, 52 [timon], attribue Protagoras linstitution des

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

66

proccupation de lauditoire que nous connaissions peine jusquici. Le


philosophe ne rvle plus la vrit, il la propose et se soumet d avance au
verdict de lauditeur. Cest un trait qui devient permanent: la suite de
lpoque des sophistes, on prend tche de dfinir le philosophe par rapport
lorateur, au politique, au sophiste, cest--dire tous ceux qui sadressent
un public .
1

Dans ces conditions la principale valeur intellectuelle est lrudition qui


met lhomme en possession de toutes les connaissances utiles son objet, et
la virtuosit qui lui permet de choisir ses thmes avec propos et de les
prsenter dune manire captivante. De l, les deux caractres essentiels des
sophistes : dune part ce sont des techniciens qui se vantent de connatre et
denseigner tous les arts utiles lhomme ; dautre part, des matres de
rhtorique qui enseignent capter la bienveillance de lauditeur.
Au premier gard, la sophistique peut passer pour la premire affirmation
consciente delle-mme de la supriorit de la vie sociale, fonde sur les
techniques, depuis les plus humbles mtiers jusqu lart le plus lev que les
sophistes se vantent denseigner, savoir la vertu politique . Cest la marque
commune de quatre grands sophistes, qui nous sont surtout connus par les
portraits quen fit Platon la gnration suivante : Protagoras dAbdre, qui
florissait vers 440 et qui scandalisa les Athniens par son indiffrence en
matire de religion ; p.83 Gorgias de Lontium, qui fut en 427 ambassadeur de
sa cit Athnes et mourut presque centenaire vers 380, et dont les lves
athniens ne sont pas des philosophes, mais des crivains comme Isocrate,
Thucydide, enfin Prodicus de Cos et Hippias dElis.
2

Decethumanisme,quiattendtoutdelartetdelaculture,faitfoile
fameuxdbutdutraitdeProtagoras:Lhommeestlamesuredetoutes
choses,decequellessontpourcellesquisont,decequellesnesontpas,
pourcellesquinesontpas.Cestausurplusdesseuleschoseshumaines
quelhommedoitsoccuper.Quantauxdieux,jenepuissavoirniquils
sont,niquilsnesontpas;tropdobstaclessyopposent,obscuritdusujet
etbrivetdelavie .Ilyaltoutunprogrammequiaspireuneculture
humaineetrationnelle;oncherchelhommeengnral;cestHippiasqui,
daprs Platon, considre tous les hommes comme des parents, des
proches,desconcitoyens selonlanature,sinonselonlaloi .CestPro
tagoras qui, dans un mythe clbre, raconte comment Zeus a sauv
lhumanitquiallaitprirfautedemoyensnaturelsdedfense,endonnant
tousleshommeslajusticeetlapudeur,vertusnaturellesetinnes,quileur
3

1
2
3
4

joutes de discours; PLATON, Protagoras, 338 a[conjure]; Gorgias, 497 bc.


ParexemplechezARISTOTE,Problmes,30,9et11.
ComparerPLATON,Hippias,II,368bdetProtagoras,318d,319e [politique].
DIOGNELARCE,IX,51 [mesure].
Protagoras

,337c[XXIV.].

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67

permettentdefonderdescitsetdeperptuerleurraceensaidantlesuns
lesautres:magnifiquelogedelaviesociale .Lesophisteesttoujoursprt
dfendrelesarts;telHippiassevantant,chezPlaton,dtre,grceeux,
indpendant,puisquilsaitmmefabriquertousleshabitsquilporte.Telle
surtoutlanonymeApologiedelaMdecine,danslacollectiondesuvres
dHippocrate;ellemontre,contreleursdtracteurs,lutilitdesmdecinset
elledbuteparcesmotssicaractristiquesdelespritdeprogrsdutemps;
Biendesgenssexercent dcrier les arts...Mais le vraibutdunbon
esprit,cestoudetrouverdeschoses p.84nouvelles ou de perfectionner celles
quon a dj inventes .
1

Dans ce milieu, les questions morales devaient se poser : Prodicus de


Cos, en particulier, parat tre le moraliste du groupe : sous son nom,
Xnophon expose le fameux apologue dHercule, choisissant entre le vice et
la vertu, auquel les beaux esprits du temps opposaient, pour le dfendre,
Pris prfrant la desse Aphrodite Athn et Hra. Ces thmes moraux,
comme le thme pessimiste du caractre passager des biens de la vie
humaine, devaient tre le sujet de vritables prdications qui continueront
par la suite .
3

Mais cest dans la politique que les sophistes affirmaient surtout le pouvoir
et lautonomie de lhomme : la loi est une invention humaine, et en une
certaine mesure, artificielle et arbitraire ; cest ce que montre par le fait
luvre des lgislateurs du temps qui, soit Athnes, soit dans les colonies,
reprennent chaque instant pied duvre le travail de la constitution :
Protagoras donne des lois Thurioi, comme Parmnide lavait fait le. La
loi soppose donc, comme une uvre artificielle, la nature. Il y a bien, il est
vrai, des lois non crites, des coutumes traditionnelles qui ont une valeur
religieuse ; mais elles ne psent point ct de luvre rflchie du lgislateur. Tel est le pont de vue dAntiphon le sophiste, dont les fragments ont t
rcemment dcouverts ; il ne se fait pas faute dopposer la justice artificielle
des lois la justice naturelle ; par exemple la loi, en obligeant lhomme
tmoigner la vrit devant les tribunaux, nous oblige souvent faire tort qui
ne nous en a fait aucun, cest--dire contredire le premier prcepte de la
justice : mais en ce caractre conventionnel des lois, Antiphon semble voir
une supriorit .
4

1
2
3

PLATON, Protagoras, 320 c-323 a [XI.]; cf. larticle de Nasru, Philologues, vol, 70.
p. 26-28.
Cf. Gonnets, DieApologiederHeilkunet, 1910.
Comparer XENOPHON, Mmorables, II, 1, 21, sq, et pseudoARISTOTE, loges
dHlne,chap.XX,oestsoutenueaussilasuprioritdeThse,lehrosathniensur
HerculeGOMPERZ(LesPenseursdelaGrce,t.1,p.458)luiattribuelapaternitdes
discourspessimistesdepseudoPLATON,Axiochos.
Sur la loi non crite, cf. SOPHOCLE, Antigone, v. 450-455 ; fragm. dAntiphon dans
OxyrinchusPapyri, tomes XI et XV. (A. CROISET, Revue des tudes grecques, 1917),

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68

Ce mouvement dides, dont on sent toute limportance, a eu une


assez triste issue, il aboutit au dbut du IVe sicle, dune part au cynisme
politique, dautre part la pure virtuosit. Dune part le cynisme politique
des aristocrates athniens, Critias et Alcibiade, qui sexprime si souvent dans
lHistoire de la guerre du Ploponse de Thucydide , et que Platon a
immortalis dans le Callicls du Gorgias : cest la dpravation politique et
morale dun Callicls pour qui le pouvoir nest plus quun moyen de
satisfaire ses apptits, quaboutit lenseignement de la rhtorique par
Gorgias. Lautre issue, cest la pure virtuosit, celle que lon trouvait dj
dans le trait de Gorgias sur le non-tre, o se servant des moyens dialectiques de llatisme, il dmontre quil ny a rien, ou que si quelque chose
existe, cest inconnaissable, ou que, si cest connaissable, cest impossible
transmettre aux autres . Virtuosit qui se marque par limportance que lon
attribue au bien dire, lenseignement rhtorique de Gorgias, les travaux de
grammaire gnrale de Protagoras, les recherches de Prodicus sur les
synonymes. Virtuosit qui trouve ses ressources dargumentation dans de
petites uvres comme les Doubles discours qui rsument schmatiquement
la double thse contraire que lon peut avoir soutenir sur des questions
morales ; virtuosit qui a enfin sa dernire manifestation dans lart de
dispute ou ristique, dont Platon sest si cruellement moqu dans
lEuthydme : lristique a des moyens trs faciles de venir bout de son
adversaire par deux ou trois principes fort simples tels que : lerreur est
impossible, et : toute rfutation est impossible .
p.85

Tels taient, malgr les talents suprieurs des sophistes, les p.86 rsultats
dune conception de la vie intellectuelle uniquement dirige par le succs.
Pourtant de ce mouvement pas plus que des prcdents, rien de positif nest
perdu : naturalisme ionien, rationalisme de la Grande-Grce, esprit religieux
dEmpdocle et des Pythagoriciens, humanisme des Sophistes, nous allons
voir tous ces traits sunir chez le plus prestigieux de philosophes grecs, chez
Platon.
Bibliographie
@

1
2

En particulier III, 83, 1 ; cf. Gorgias, 482c sq. et les citations dun sophiste anonyme
dans JAMBLIQUE, Pratreptique, ch. xx.
Sur le trait de Gorgias, cf. pseudo-ARISTOTE, Sur Gorgias, Xnophane et Mlissos,
fin ; sur Protagoras, ARISTOTE, Rhtorique, III, 5 ; sur Prodicus, PLATON, Protagoras, 337 bc [XXIII].
Cf. sur les rapports de la sophistique et de lristique, pseudo-ISOCRATE, loge
dHlne, introduction.

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69

CHAPITREII
SOCRATE
@

Le sicle qui a prcd la mort dAlexandre (323) est le grand sicle


de la philosophie grecque ; cest en mme temps surtout le sicle dAthnes :
avec Socrate et Platon, avec Dmocrite et Aristote, nous atteignons un
moment dapoge, o la philosophie, sre delle-mme et de ses mthodes,
prtend appuyer sur la raison mme son droit tre luniverselle conductrice
des hommes : cest lpoque de la fondation des premiers instituts
philosophiques qui sont lAcadmie et le Lyce. Mais dans le mme sicle
les sciences mathmatiques et lastronomie prennent aussi une extraordinaire
extension. Enfin, le brillant dveloppement des systmes de Platon et
dAristote ne doit pas nous dissimuler lexistence dcoles issues de Socrate,
trangres ou hostiles au mouvement platonico-aristotlicien ; elles
prparent les doctrines qui domineront partir de la mort dAlexandre et qui
feront ngliger pour longtemps Platon et Aristote.
p.88

Au mois de fvrier de lanne 399, Socrate, g de 71 ans, mourait, condamn


par ses concitoyens ; devant le tribunal dmocratique, il avait t accus dtre
un impie qui nhonorait pas les dieux de la cit et introduisait de nouvelles
divinits et de corrompre la jeunesse par son enseignement . Cet homme
extraordinaire ntait pas, comme les sages dont nous avons p.89 parl
jusquici, un chef dcole ; les coles qui se rclameront de Socrate sont
nombreuses et sur bien des points opposes lune lautre ; elles nont en
commun nulle tradition doctrinale. Nous natteignons donc Socrate ni
directement puisquil na rien crit, ni par une tradition unique, mais travers
des traditions multiples qui nous en donnent autant de portraits diffrents.
Ajoutons que ces portraits nont nullement lintention dtre fidles ; le plus
ancien de tous, celui des Nues dAristophane (en 423, Socrate a alors 47 ans),
o Socrate est mis en scne, est une satire. Puis vient, aprs sa mort, toute la
littrature des Discours socratiques, dialogues o des disciples donnent leur
matre le premier rle ; ces dialogues constituent un genre littraire qui ne se
targue nullement dexactitude : au premier rang, les uvres socratiques de
Platon, dabord les dialogues apologtiques, crits sous le coup de
lindignation de suite aprs la mort de son matre (Apologie, Criton), puis les
portraits idaliss (Phdon, Banquet, Thtte, Parmnide), enfin les uvres
o Socrate nest plus que le porte-parole de la doctrine de lAcadmie. Au
second rang, les Mmorables de Xnophon, crits assez tardivement (vers
1

Surladateduprocs,articledePRAECHTER,Hermes,1904,p.473;surleschefs
daccusation, PLATON, Apologie

, 24bc [24b]; Euthyphron,

2d3b [2d];
XNOPHON,Mmorables

,I,1.

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70

370), sorte dapologie, o lauteur, qui nest rien moins que philosophe, sous
couleur de reproduire les entretiens du matre, donne une assez plate
imitation de discours socratiques antrieurs. Il faut y ajouter les titres et trs
minces fragments qui restent des dialogues de Phdon et dEschine,
quelques donnes dAristote ; enfin une tradition hostile Socrate qui
persiste jusqu la fin de lantiquit, chez Porphyre (III e sicle), chez le
rhteur Libanius (IVe sicle), se fait jour chez les picuriens et se rat-tache
au pamphlet crit par Polycrate en 390 .
1

Certes,toussaccordentsurltrangetetloriginalitdecesage;lefils
dutailleurdepierresetdelasagefemmePhnarte,qui,vtudunmanteau
grossier,parcouraitlesruespieds p.90 nus, qui sabstenait de vin et de toute
chre dlicate, dun temprament extraordinairement robuste, lhomme
lextrieur vulgaire, au nez camus et la figure de silne , ne ressemblait
gure aux sophistes richement habills qui attiraient les Athniens ni aux
sages dautrefois, qui taient en gnral des hommes importants dans leur
cit : type nouveau, et qui va devenir le modle constant dans lavenir dune
sagesse toute personnelle qui ne doit rien aux circonstances : non pas
homme politique, mais seulement excellent citoyen toujours prt obir aux
lois, quil sagisse de tenir son poste au combat de Potide, ou de lutter, dans
la magistrature o le sort la appel, contre les fantaisies illgales du tyran
Critias, ou enfin de refuser, par respect pour les lois de son pays, lvasion
que Criton lui propose pour chapper la mort aprs sa condamnation .
2

Nisophiste,nipolitique,ilnaeneffet,danslesconversationsdehasard
quiltientdanslesboutiquesdumarch etdanslesstadescommedansles
maisonsderiches,nulledoctrine,nullelgislationproposer.Cestquila,
avanttout,lavolontnettedefairechappersonenseignementlaforme
agonistique;ilnapasdethsesfairejuger,ilprtendseulementfaireen
sorte quechacun devienne sonpropre juge.Dans les dialogues dePlaton,
Socrateestpresquetoujoursletroubleftequineveutpasseplierauxrgles
du jeu et qui le fait cesser. Choisissez, conseille Callias Socrate et
Protagorasquirefusentdediscuterpluslongtemps,choisissezunarbitre,un
pistate,unprytane;Socraterpondplaisammentquilseraitmalsantde
choisirunarbitre,puisqueceseraitfaireinjureProtagoras.(338b).Maisla
vritestquesonbutestdexaminerdesthses,delespasserlpreuveet
nondelesfairetriompher.LescnariodelatroisimepartieduGorgiasest
4

2
3
4

Sur Polycrate, DIOGNELARCE, II, 38 ; hostilit chez picure (CICRON,Brutus,


85), PORPHYRE, Histoire des Philosophes, Fragm. 8 et 9, d. Nauck, PHILOD., De
vitiis.
DIOGNELARCE, II, 18 ; le comique Ameipsias dans Diogne, II, 28 ; ARISTOPHANE, Nues, 410-417 ; PLATON, Banquet, 215a sq., Criton.
PLATON,Apologie281;32c;DIOGNELARCE,II,24;PLATON.
UndialoguesocratiquedePhdonportelenomducordonnier Simon(DiogneII,
105).

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71

cetgardcaractristique:p.91le discours de Callicls contre la philosophie est


une sorte de morceau de concours ; Platon la assez fait voir en rappelant
plusieurs reprises lAntiope dEuripide, pice dans laquelle deux frres
soutenaient alternativement, dans une de ces joutes dont le tragique est
coutumier, la supriorit de la vie pratique et celle de la vie consacre aux
muses ; comme le second des frres, Socrate aurait d, en rponse
Callicls, prononcer une apologie de la philosophie ; rien de pareil ; il
nnonce lui-mme aucune opinion, mais force Callicls, par ses questions,
sexaminer lui-mme. En dfinitive, la philosophie (et peut-tre est-ce ce qui
la rendait suspecte, ou tout au moins trange aux yeux dun Athnien du Ve
sicle), cest ce qui ne peut prendre la forme agonistique et ce qui, par
consquent, se soustrait au jugement de la foule.
Avant denseigner les autres, il a d sduquer lui-mme ; nous ne savons
rien de cette formation personnelle ; le Socrate des Nues (423) est un
homme dge mr, et il avait dpass la soixantaine quand Platon la connu ;
du moins, un prcieux document nous rvle en Socrate un homme de
passion violente ; cest le tmoignage de son contemporain Spintharos, dont
le fils Aristoxne a rdig les souvenirs sur Socrate : Nul ntait plus
persuasif grce sa parole, au caractre qui paraissait sur sa physionomie,
et, pour tout dire, tout ce que sa personne avait de particulier, mais
seulement tant quil ntait pas en colre ; lorsque cette passion le brlait, sa
laideur tait pouvantable ; nul mot, nul acte dont il sabstnt alors. Sa
matrise de soi est donc une victoire continuelle sur lui-mme .
1

Cette pousse intrieure quil contient est sans doute la raison du pouvoir
fascinant quil exerce sur toutes les natures ardentes, sur celle dun Alcibiade
comme sur celle de Platon. Le temprament de Socrate est trop riche pour
quil se borne une pure rforme intrieure et pour quil naspire pas
rpandre p.92 sa sagesse autour de lui ; ce nest pas dans la solitude quil veut
vivre, cest avec les hommes et pour les hommes, qui il veut communiquer
le bien le plus prcieux quil a acquis, la matrise de soi. Cette force
intrieure qui le pousse vers les autres, Socrate la sent comme une mission
divine. Il faut insister sur ce caractre religieux : le point de dpart de son
activit Athnes nest-il pas la rponse de la Pythie de Delphes son
enthousiaste ami Chrphon qui il fut rvl que personne ntait plus sage
que Socrate ? Cest Apollon qui lui avait assign pour tche de vivre en
philosophant, en se scrutant lui-mme et les autres ; rien dexceptionnel
dailleurs, en ce temps, linterprtation que Socrate donne de ses propres
tendances ; il ne manquait pas dhommes, comme les Euthyphron dont parle
Platon, qui se croyaient en rapport spcial avec le divin ; et Socrate en
particulier semble avoir prouv en lui-mme la prsence divine par le

1
2
3
4

Daprs PORPHYRE, Histoire des Philosophes, p. 213, d. Nauck.


Cf. Banquet, 215.
PLATON, Apologie, 21a ; 28 e.
PLATON, Euthyphron, 3 bc.

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72

fameux dmon, ou plutt ce signe dmoniaque, cette voix intrieure qui,


dans les cas o la sagesse humaine est impuissante prvoir lavenir, lui
rvlait les actes dont il faut sabstenir . Toutefois, sur cet aspect religieux
de la pense de Socrate, il faut bien sentendre : la religion lui donne foi et
confiance en lui-mme, mais il nen tire aucune vue doctrinale sur la
destine humaine, et il ny a aucune raison de croire quil ait t adepte de
lorphisme.
1

Quenseignaitil?AencroireXnophonetAristote,Socrateseraitavant
tout linventeur de la science morale et linitiateur de la philosophie des
concepts.Socrate,ditAristote,traitedesvertusthiques,etleurpropos,il
cherchedfiniruniversellement...;ilcherchecequesontleschoses.Cest
quilessayaitdefairedessyllogismes;etleprincipedessyllogismes,cestce
quesontleschoses...Cequelonaraisondattribuerp.93Socrate,cestla
foislesraisonnementsinductifsetlesdfinitionsuniversellesquisont,lesuns
etlesautres,audbutdelascience.MaispourSocratelesuniversauxetles
dfinitions nesontpointdes trespars;cesontles platoniciens quiles
sparrent et ils leur donnrent le nom dides . Donc, selon Aristote,
Socrate comprit que les conditions de la science morale taient dans
ltablissementmthodiqueparvoieinductivedeconceptsuniversels,telsque
celui de la justice ou du courage. Cette interprtation dAristote qui na
dautrebutquederapporterSocratelinitiativedeladoctrineidalistequi,
parPlaton,continuejusqului,estvidemmentinexacte;sisonbutavaitt
dedfinirdesvertus,ilfaudraitadmettreque,danslesdialoguesoPlaton
montreSocratecherchantsansaboutircequestlecourage(Lachs),lapit
(Euthyphron)oulatemprance (Charmide),ilapris tche dinsistersur
lchecdelamthodedesonmatre.Estcebiencethoriciendesconcepts
quidiraitdeluimmequilestattachauxAthniensparlavolontdes
dieuxpourlesstimulercommeuntaonstimuleraituncheval,etquilne
cesse de les exhorter, de les morigner, en les obsdant partout du matin
jusquausoir ?LenseignementdeSocrateconsisteeneffetexamineret
prouvernonpointlesconcepts,maisleshommeseuxmmesetlesamener
se rendre compte de ce quils sont: Charmide, par exemple, est, dans
lopiniondetous,lemodledunadolescentrserv;maisilignoreceque
cestquelarserveoulatemprance,etSocrateconduitlinterrogatoirede
manireluimontrerquilignorecequilestluimme;demmeLachset
Niciassontdeuxbravesquiignorentcequestlecourage;lesaintetpieux
Euthyphron,interrogdetouteslesmanires,nepeutarriverdirecequest
lapit.AinsitoutelamthodedeSocrateconsistefairequeleshommesse
connaissenteuxmmes;sonironieconsiste p.94 leurmontrerquelatche
2

1
2
3

PLATON, Euthyphron, 3 b ; Alcibiade, 103 105e ; XNOPHON, Mmorables I, 2-4


(le dmon signe divinatoire).
Mtaphysique,M,4,1078b,17;comparerXNOPHON,Mmorables,IV,6.
PLATON,Apologie,30e.

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73

estdifficileetquilscroienttortseconnatreeuxmmes;enfinsadoctrine,
sil en est une, que cette tche est ncessaire, car nul nest mchant
volontairementettoutmaldriveduneignorancedesoiquiseprendpour
unescience.LaseulesciencequerevendiqueSocrate,cestdesavoirquilne
saitrien .
1

Unpareilentretientransformelauditeur;lecontactdeSocrateestcomme
celuidelatorpille;ilparalyseetdconcerte;ilamneregarderensoi
mme,donnersonattentionunedirectioninhabituelle :lespassionns,
commeAlcibiade,saventbienquilstrouverontauprsdeluitoutlebiendont
ilssontcapables,maislefuientparcequilscraignentcetteinfluencepuissante
quilesamneserprimandereuxmmes.LeffetdelexamenqueSocrate
force son auditeur faire, cest en effet de lui faire perdre sa fausse
tranquillit, de le mettre en dsaccord avec luimme et de lui proposer
commeunbienderetrouvercetaccord.Socratenadoncpasdautreartquela
maeutique, lart daccoucher de sa mre Phnarte; il tire des mes ce
quellesontenelles,sansaucuneprtentionyintroduireunbiendontelles
neporteraientpaslesgermes .
2

Deltenduedessujetsdesesentretiensnousnepouvonsnullementnous
faireuneide;ilnyaaucuneraisondecroirequeSocratenaitpastun
hommecultiv,capabledesintresserauxsciencesetauxarts;vraidire,
toutluitaitbonpourprouverleshommes,depuislesdiscussionsesthtiques
sur lexpression dans les arts jusquau choix par le sort des magistrats,
loccasion duquel il dmontrait labsurdit du rgime dmocratique
dAthnes .Ilfautfaireattentiontoutefoisque,contrairementlacritiquedes
sophistes,celledeSocrateneportenisurleslois,nisurlesusagesreligieux,
maisseulementsurp.95leshommesetsurlesqualitshumaines;autantilest
conservateurensesidespolitiques,autantilestlibrelgarddeceuxquil
veutrformeretquiilmontreleurignorance.Cestsansdoutecetteextrme
libert qui le perdit; le gouvernement tyrannique de Critias lui avait dj
interditlaparole,cefutladmocratiequiluitalavie.
4

Bibliographie
@

1
2
3
4

PLATON,Apologie

21b[21b],23b.
PLATON,Mnon

,79esq.
PLATON,Thtte,148esq.
XNOPHON,Mmorables,III,10.

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74

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75

CHAPITREIII
PLATONETLACADMIE
@
p.96 Platon est n Athnes en 427, dune famille aristocratique qui

comptaitdespersonnagesconsidrablesdanslacit,entreautreslecousinde
sa mre, Critias, qui fut un des trente tyrans. Ses annes de jeunesse
scoulrentaumilieudestroublespolitiqueslesplusgraves;laguerredu
Ploponsefiniten404parlcrasementdAthnes,dontlempiremaritime
estdtruitpourtoujours;lintrieurdelacit,cestlejeudebasculeentrela
dmocratieetunetyrannieoligarchique;ladmocratieestrenverseenmars
411parloligarchiedesQuatreCents,quinedurequequelquesmois;en404,
les Lacdmoniens forcent les Athniens adopter le gouvernement
oligarchiquedestrentetyrans;cestyrans,dontlecheftaitCritias,taient
systmatiquement hostiles la marine et au commerce athniens; ils
tombrent en septembre 403 pour tre remplacs par le gouvernement
dmocratique qui devait condamner Socrate. Luvre de Platon porte la
marquedecesvnements:instabilitpolitiquedesgouvernements,danger
dun imprialisme fond sur le commerce maritime, tels sont les thmes
constantsdesesuvrespolitiques;aussihostilelatyranniedunCritias
quladmocratiedePricls,ildevaitchercherailleursquedanslemilieu
athnienlapossibilitdunrenouveaupolitiqueLamortdeSocrateduttre
uneraisondfinitivedupessimismepolitiquequisefaitjourdansleGorgias
(515e).
Cest neuf ans aprs cette mort quil entreprit son premier p.97 grand
voyage (390388), qui le conduisit dabord en gypte, dont il na cess
dadmirer la vnrable antiquit et la parfaite stabilit politique, puis
Cyrne,oilfitconnaissancedugomtreThodore,enfinenGrandeGrce
oilrencontralespythagoriciens,etenSicileoilvisitapourlapremirefois
letyranDenysdeSyracuseetseliadamitiavecsonneveuDion.Cesten
revenantquilfondasoncole;ilachetaprsduvillagedeColoneunfonds
deterreappelAcadmie,surlequeliltablitunsanctuairedesMuses;ce
fondsdevintlapropritcollectivedelcoleouassociationreligieusequi
clbraitannuellementlaftedesMuses;ellelegardajusqulpoquede
Justinien(529).EnquoiconsistaitlenseignementdePlaton?Cestcequil
estdifficiledesavoir,parcequelaplupartdesesuvres,destinesunlarge
public,nendoiventpastrelereflet;ilfautenexcepterpourtantcessortes
dexerciceslogiquesquesontlasecondepartieduParmnideetlesdbutsdu
ThtteetduSophiste;silonfaitattentionquecesexercicessontdestins

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76

prouver la vigueur logique de ltudiant, que, en outre, Platon considre


linfluence de la parole vivante comme bien suprieure celle de lcrit
(Phdre),enfinquelaparole,telquelentendunsocratique,estmoinsexpos
suiviquediscussion,nouspouvonssansdouteconclurequelexposdoctrinal
nedoitpasyavoireulaplacequilaprisechezAristote.
IlfitenSicile,en366,surdesinstancesdeDion,unsecondvoyage;Dion
esprait quil pourrait gagner ses ides Denys le Jeune qui venait de
succderDenyslAncien;maissonarrive,Diontaitdisgracietexil,et
Platonfutplutt,durantunan,leprisonnierquelhtedutyran.En361,sur
lesinstancesdeDenys,nouveauvoyageSyracuseaussiinfructueuxqueles
deux premiers: reu magnifiquement, choy comme ami du pythagoricien
Archytas,tyrandeTarente,ilneputrconcilierDionavecsoncousin;lesdix
dernires annes de sa vie furent assombries par la conspiration de Dion
contre Denys p.98 (357); la tentative choua, et lami de Platon prit,
tragiquementvictimeduncomplot(353).
CestauxlettresdePlatonquelondoitquelquesrenseignementssurses
voyagesenSicile;aucundocumentdecegenreneparledesrapportsquileut
sansdouteaveclesconseillerspolitiquesathniensdesontemps,notamment
avecIsocrate,qui,luiaussi,prtendaittreunphilosophe,quiopposaitson
Busiris au pamphletdePolycrats contreSocrate,maisquicritiquaitassez
violemmentcertainssocratiques,commelecyniqueAntisthnes.OrPlaton,
danslePhdre(278e279b),amanifestpubliquementsasympathiepource
rhteurqui,commelui,avaittcompagnondeSocrate;ilpensequilyaen
lui un philosophe; Isocrate, esprit sage, ami dune dmocratie modre,
ennemidelutopiepolitique,avaitaufondlemmebutquePlaton,ladfense
delhellnismecontreledangerbarbare .Platonmeurten348,pendantla
guerrequePhilippeavaitentreprisecontrelesAthniensetquidevaitaboutir
ladcadencepolitiquedfinitivedelacitgrecque.
1

Dans sa longue carrire, Platon a publi un trs grand nombre de


dialogues,tousconservs,dontlachronologiepeuttreainsirestitue:
1Dialogues prcdant ousuivant immdiatement lamortdeSocrate:
Protagoras, Ion, Apologie de Socrate, Criton, Euthyphron, Charmide,
Lachs.Lysis,Rpublique,livreI(ouThrasymaque),Hippias,IetII;
2Dialogueprcdantlafondationdelacadmie:Gorgias;
3Dialoguesprogrammessuivantdepeulafondationdelcole:Mnon,
Mnexne,Euthydme,Rpublique,livresIIX;
4DialoguescontenantleportraitidalisdeSocrate:Phdon,Banquet,
Phdre ;
1

G.MATHIEU,LesIdespolitiquesdIsocrate,Paris,1925,p.177181.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

77

5Dialoguesintroduisantunenouvelleconceptiondelascienceetdela
dialectique: Cratyle, Thtte, Parmnide, p.99 Sophiste, Politique (Le
Sophiste etle Politique devaienttresuivisdu Philosophe, quiestresten
projet);
6Derniersdialogues:Time,Critias(inachev),quidevaittresuivide
lHermocrate,Lois(uvreinachevepublieaprslamortdePlaton,etqui
prsenteenbeaucoupdendroitslaspectdunrecueildenotes),pinomis.
Ilfautajouterles noms desdialogues rejets parlacritique moderne:
Alcibiade,IetII,LesRivaux,Thags,Clitophon,Minos.
Enfin, les treize Lettres conserves sous le nom de Platon, dont
lauthenticitatattaque,aupointquellesonttconsidrescommedes
morceaux dexercice de rhteurs athniens, sont aujourdhui reconnues
authentiques pourlaplupart,notammentlalonguelettre VII,adresseaux
amisdeDionetrempliededtailssurlesrapportsdeDenysetdePlaton.

I.PLATONETLEPLATONISME
@

DslpoquequiasuiviimmdiatementPlaton,ilyaeudsaccordsurla
signification deses dialogues. Delantiquit jusqu nos jours,on voit se
rclamer de lui des doctrines divergentes; lpoque de Cicron, par
exemple,lesunsrattachaientaunomdePlatonundogmatismeanalogue
celuidesstociens,lesautresvoyaientenluiunpartisandudouteetdela
suspensiondujugement.Unpeuplustard,partirdu1ersicle,lesmystiques
etlesrnovateursdupythagorismesemparentdunometdescritsdePlaton,
et le platonisme devient synonyme dune doctrine irrationaliste qui lve
lmeaudessusdelapenseetdeltreetlunitunBienquiestaimet
gotpluttqueconnu.Enrevanche,nousvoyonsauXIXesiclesedessiner
unetendance,encoretrsfortemaintenant,fairedePlatonunpurrationaliste
qui identifie la ralit vritable lobjet de lintelligence et enseigne
dterminer cet objet p.100 par une discussion raisonne, dont le type est
empruntauxmathmatiques .
1

Unepareilledivergenceentrelesinterprtessexpliquenonseulementpar
larichesseexceptionnelledesapense,dontilestpeuttreimpossibleet,en
toutcas,trsdifficiledesaisirdensembletouslesaspects,maisparlaforme
littrairequellerevt.Insistonsdabordsurcesecondpoint.Ledialoguepla
toniciennariendecestraitsdidactiques,dontlesphilosophesioniensetles
mdecinsdelacollectionhippocratiquedonnaientdjlemodle.Dansles
1

CICRON,Derniersacadmiques,I,1518;APULE,DuDieudeSocrate;NATORP,
PlatosIdeenlehre,1903.

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78

uvresdevieillesseseulement,onvoitquelquechosedesemblable:toutes
lesconsidrationsphysiologiquesdelafinduTimeetunebonnepartiedes
Loissontdesimplesexposs;maiscesontdesuvresauxquellesPlatonna
pas donn, sauf en certaines parties, leur forme dfinitive. Sauf ces
exceptions,lesuvresdePlatonontunaspectquilesclassetoutfaitpart;
car,si,danslescolessocratiques,peuprscontemporainesdePlaton,on
crit des dialogues, cette forme dexposition a t presque compltement
abandonnedelantiquit,malgrlesquelquesexemplessporadiquesquon
en peut donner, comme ceux de Cicron ou de Plutarque; il est
particulirementsignificatifquelesnoplatoniciensdelafindelantiquit
nimitentjamaislesprocdslittrairesdumatreetsefforcentpartousles
moyens de retrouver dans le dialogue la substance dogmatique, et il est
dautantplusimportantdechercherapprcierlaformelittrairedelapense
platonicienne, dans la mesure o elle intresse linterprtation de sa
philosophie.

II.LAFORMELITTRAIRE
@
Ledialogueplatonicienoffre,mlangsdiversdegrs,troisaspects:il
estundrame,ilestlaplupartdutempsunediscussion,ilcontientquelquefois
unexpossuivi.
p.101 Dabordundrame:tantt,lelieu,lpoqueetlescirconstancessont

marqus avec prcision, comme dans le Protagoras (309 a310 a); le


dialogue est luimme souvent, comme dans le Banquet (172174), insr
dansunrcit;tantt,aucontraire,etcelaestplusfrquent,mesureque
Platon avance, le dialogue dbute ex abrupto . Il est des dialogues dont
laspectdramatiqueestparticulirementvisibleparlaviedescaractresetpar
lespriptiesquitiennentlelecteurenhaleine;ilenestdautresdolavie
dramatiqueapeuprsdisparu,bienquilnyenaitaucun,mmelesplus
arides,lePhilbeouleSophisteparexemple,quinerenfermequelquestraits
dhumouretdesatire .Lespersonnages,cestdabordSocrate,puisceuxavec
quiSocrateatenrelation,sophistesouphilosophestrangers,jeunesgens
des noblesfamilles dAthnes,hommes politiques delaville, entoutcas,
commedansles comdies dAristophane,despersonnagesconnusdetous,
dontplusieurssontencorevivants,dontbeaucoupontdesliensdeparent
avec Platon. Cest seulement dans ses dialogues de vieillesse que
sintroduisent des personnages fictifs et peu vivants, comme ltranger du
SophisteetdesLois,ouPhilbe.
1

1
2

DansleThtte(143b),ilfaitmmelacritiquedupremierprocd.
Philbe,15esq.;Sophiste,241d.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

79

On sait avec quelle prdilection il a dpeint Socrate, le Socrate du


Protagoras, encorejeuneetsansautoritaumilieu dessophistes richeset
rputs,leSocrateayantpleineconsciencedesamissionmoraleetsociale
danslApologie,celuiquiinquitelaconsciencedAlcibiade(Banquet)etqui,
dvoilant Mnon son ignorance, lengourdit comme ferait une torpille,
laccoucheur des esprits du Thtte, enfin le dfenseur de la vie
philosophiquedansleGorgiasetleMnon.PuisSocratedisparat,et,aveclui,
laviedramatiquedudialogue;ilestpeuprobablequelejeuneSocratequi,
dans le Phdon (97 c sq.), sinstruit en lisant Anaxagore, ou, dans le
Parmnide(128esq.),p.102 soumetladoctrinedesidesauvieuxphilosophe
dle,soitautrequePlatonluimme.
Autour de Socrate, cest tout un peuple de sophistes, de rhteurs,
dexgtes,depotes,deprophtes,dont,lasagesseestpasselpreuvepar
lematre;Platonlesparodieplusoumoinscruellement:cestHippiasquise
vantedenseigneretdepratiquertouslesarts;cestProtagoras,quinesait
terminer une discussion sur la possibilit denseigner la justice quen
racontantunmythe;Gorgiaslerhteur,dontlenseignement,quiveuttre
purement technique, ne se soucie pas de la justice de sa cause; Ion,
linterprte dHomre, qui nobit qu linspiration, comme le pote;
Euthyphron,leprtendusaint,quiveutviterlasouillurereligieusepluttque
linjustice.
Puis viennent les jeunes gens, depuis Charmide, de naissance noble,
cousin de la mre de Platon, type de cette rserve, de cette dcence dans
lattitudeetlespropos,quelonappellelasophrosyn,jusquauCalliclsdu
Gorgias,lambitieuxdebassenaissance,intelligentetcultiv,dailleurs,et
pleindunevolontardentedesimposerauxAthniens.
Enfin,lesbourgeoisetpolitiquesdAthnes,Critiasletyran,parentde
Platon,quidans Charmide, semontreviolentetsansgardspourSocrate;
Lachs et Nicias, excellents militaires, tout emptrs dans les discussions
stratgiques, alors quon leur demande ce que doit apprendre un jeune
homme; linquitante figure dAnytos, dans le Mnon, le bourgeois
conservateurquicraintlalibertdespritdeSocrateetlaccuseradevantles
juges.
Plusieurs dialogues ont une progression dramatique et prsentent des
criseslamaniredespicesdethtre.Tanttlescnarioestempruntla
vie courante, comme dans le Banquet, o chacun des convives fait, aprs
boire,llogedelamour,tanttauxvnementsdramatiquesduprocsetde
lamortdeSocrate;maisquelquefoisleprogrsnatducaractremmedes
personnages;ainsiilarrivesouventquele p.103 dialoguesoitinterrompupar
limpatience dun auditeur, qui refuse de se soumettre plus longtemps
lexamendeSocrate;lorsqueSocrateaaffaireuninterlocuteurdecaractre

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80

emport,commeCalliclsduGorgias,ledialoguemenacechaqueinstantde
finir . Cest le Gorgias qui, dans son ensemble, nous fournit le plus bel
exempledunmouvementdramatique:troispisodesparfaitementenchans,
lestroisconversationsdeSocrateavecGorgias,avecPlosetavecCallicls;
Gorgiasnevoyantquelecttechniquedelapprentissagedelorateur,est
incapablededonnersonartunefinmoralequelconque;unPlosnutilisera
paslarhtoriquemauvaisefin;maiscestuniquementparcequilesttimide
etrespectueuxdesprjugs;vienneaucontraireunviolentcommeCallicls:
iltrouveradanslcoledeGorgiasnonpasunfrein,maisaucontraireun
instrumentpourexercersaviolence.Cesontainsitouteslesconsquencesde
lattitude intellectuelle de Gorgias, qui se droulent de manire vivante et
dramatique.
1

Devantunetelleintensitdeviedramatique,onsestdemandsiPlaton
navaitpas,souslecouvertdinterlocuteursdeSocrate,pourlaplupartmorts
depuis longtemps, voulu dpeindre des personnes vivantes. Il est certain,
dunepart,quePlatonnapasdutoutlesoucidelachronologiequelon
attendrait sil avait rellement lintention de peindre des personnages de
lpoquedelajeunesseoudelamaturitdeSocrate.Dautrepart,certainsde
ces personnages, mme dans les dialogues de la premire et deuxime
priodes,nous sontinconnus dailleurs,parexemple Callicls,oubienles
sophistesEuthydmeetDionysodore,quiPlatondonnelespremiersrles
dans le dialogue Euthydme. On na nullement le droit pourtant, de faire
correspondrechacunedecesfigures,connueounon,descontemporainsde
Platon. La vrit semble tre que la plupart des portraits de Platon sont
styliss;ilsprennent,quoiquep.104palpitantsdevie,unevaleuruniverselleet
Platon a pu ainsi naturellement introduire chez ces personnages les
proccupationsdesonpoqueetlessiennespropres.
Quilsagisseounondedialogues,prsentantunintrtdramatique,la
partie permanente et substantielle du dialogue est, sauf exception, la
discussion.Aunequestion(parexemple:questcequelajustice?lavertu
peutellesenseigner?),lerpondantrplique paruneformule:cestcette
formulequiestsoumiselpreuvedeladiscussion,selonluniquergleindi
que dans le Mnon (75 d). Du ct du rpondant, la discussion (ou
dialectique)consistenonseulementdonnerdesrponsesvraies,maisdes
rponsesquidcoulentdecequilreconnatsavoir.Ladiscussionsuppose
donc toute une srie de postulats admis ou hypothses avec lesquels on
confrontelaformulediscuter,pourvoirsielleestounondaccordaveceux.
Lapremireformulerfute,lerpondantenproposeuneseconde,puisune
troisime, etainsidesuite,sansaboutir souvent aucunrsultat dfinitif.
Ainsi Charmide, dans le dialogue dece nom, interrog par Socrate surla
nature de la sophrosyn, rpond quelle consiste agir avec ordre et
1

ParexempleGorgias,497b;505c.d;506d.

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81

lenteur (159b), mais comme Charmide reconnat, dautre part, que la


sophrosyn est parmi les belles choses, et quil est plus beau dagir
rapidementquelentement,ilsensuitquilyadsaccordentresaformuleetce
quilreconnatluimmecommevrai.Ildoitdonclabandonneretenproposer
uneautre.
Ladiscussionoudialectiquenestdoncaucundegrcommedansles
joutes des sophistes,laconfrontation dedeuxopinions adversessoutenues
chacune par un interlocuteur: le rpondant seul exprime des opinions
positives.Socrate,lui,nesaitriensinonquilnesaitrien;ilnadautre
rlequedexamineroudepasserlpreuvelerpondant,enluifaisantvoir
silestounondaccordavecluimme.
Enprincipe,ladialectiqueplatonicienneresteratoujourscequelleat
ds labord dans les dialogues socratiques: p.105 le Thtte examine
successivement les diverses opinions de Thtte sur la science, comme
lHippias majeur rfute les opinions successives dHippias sur le beau.
Pourtant,lecadreextrieuretlasignificationparaissentbienchangerpeu
peu.Lesdialoguessocratiquessont,eneffet,pourlemoinsautantunexamen
despersonnesmmesquunexamendeleursopinions;lintrtportemme
plutt sur le premier que sur le second. Les concepts de temprance, de
courage,depitnesontpaseneuxmmesetpoureuxmmeslobjetdela
recherche;onchercheavanttoutsiceuxquiontoupensentavoircesvertus,
lesconnaissent,enunmotsilsseconnaissentbieneuxmmes.Lebnfice
deladiscussion,ceseralaconnaissancedesoimme.
Il semble bien que, mesure que Platon sloignait de linfluence
socratique, son centre dintrt se soit dplac et port des personnes aux
ralitsellesmmes.Aussiattachetilplusdeprixaursultatquilobtient.
Queloncompareparexemplele Protagoras au Mnon ; ilsportentsurle
mme sujet: la vertu peutelle senseigner? Mais dans le premier de ces
dialogues, Socrateestcontent demettre Protagoras endsaccordavec lui
mme, puisquilrponddabordouiet ensuite non;cestlaprtention de
Protagoras,pluttquelesujetmmequelonexamine.Dansle Mnon, au
contraire,Platon,devenusansdoutecemomentlematredelacadmie,
indiquedesmthodespositivesderechercheetdenseignement .Bienplus,il
arrive,danslesderniersdialogues,quelamthodesocratiqueestentirement
oublie:dansle Philbe (11b), parexemple,ladialectiqueneconsisteplus
danslexamendurpondantparSocrate;ellecomportedeuxthsesopposes
quisaffrontent,etdontluneestsoutenueparSocrateluimme.
1

Ainsi,aucoursdelactivitlittrairedePlaton,ladialectiqueperdpeu
peuenintrtdramatiqueethumain,etaunep.106tendancesetransformeren
unemthodeimpersonnelle,quisintresseauxproblmespoureuxmmes.
1

ComparerProtagoras,361adetMnon

,86c
87b.

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82

LetroisimeaspectquenousdistinguionsdansluvredePlaton,cest
lexpossuivi.Lexpossuivi,danslesuvresdelapremireetdelaseconde
priode, se prsente sous deux formes qui ont grande affinit lune avec
lautre: le discours qui soutient une thse, et le mythe qui raconte. Le
discours thse est mis en gnral dans la bouche des interlocuteurs de
Socrate,etilabiensouventlecaractreduneparodie;dessophistesexposent
leur opinion en une confrence dapparat, et Platon samuse imiter la
maniredunProtagoras,dunProdicus,dunGorgias ;quelquefoisilsagit
dediscoursqui,sanstreproprementparlerdesconfrencesdesophistesen
sontparents;telsleslogesdelamourdans le Banquet, oPlatonparodie
successivement la manire du rhteur Lysias (discours de Phdre), de
Prodicus (Pausanias), dHippias (Eryximaque), de Gorgias (discours
dAgathon) ; tel le discours de Callicls dans le Gorgias; le discours de
LysiasdanslePhdreestdestindonnerunexempleconcretdesdfautsde
latechnique des orateurs.Mais,danstouslescasces discourssuivis sont
destinsservirenquelquesortederepoussoirlamthodevritablement
scientifiquederecherche,quiestladialectique.Socrate,lui,nepossdepas
lartdeslongsdiscours(Protagoras336b),etsisesinterlocuteurs,suivant
leurpentenaturelle,essayentdesedroberladiscussionenprononantun
discours (comme Protagoras), sils sont toujours prts, comme Callicls,
abandonner la partie quand Socrate ne les laisse pas parler, Socrate,
inversement, seplaintqueProtagorasneveuillepasdistinguerentreune
discussionentregensquiserunissentetundiscoursaupeuple(Ibid.).Cest
quedansundiscoursilsagitseulementdepersuaderp.107lauditeurenflattant
sesprjugs,maisnonpasderechercherlavritetlaccordavecsoimme.
1

Pourtant Platon, au cours de sa carrire, na pas toujours gard cette


attitudehostilelartdesdiscours,etilluiadonn,sembletil,uneplacequi
va croissant. Les mthodes de persuasion gardent leur importance et leur
valeur, lorsquil sagit dimposer des vues qui nadmettent pas de
dmonstrationrigoureuse.Queloncomparecetgardles Lois,uvrede
vieillesse,etlaRpublique;danslesLois,ilnyaplusdediscussion,maisily
a,enrevanche,pourchaquecatgoriedelois,delongsprologues,destins
entranerlaconvictionpluttquprouver;tel,aulivreX,leclbreprologue
auxloisconcernantlareligion .CettemaniredePlatonaeuuneimmense
influence,etnousavonslplusquelbaucheduneprdicationmorale,qui,
plustard,deviendralaphilosophiepresqueentire.DslePhdre(269csq.),
dailleurs, Platon a montr comment une rforme de lloquence tait
possible,etcommentonpouvait,enlassociant ladialectique,donnerau
3

1
2
3

Protagoras,320c323a;337bc;Hippias,I,291d;Gorgias

,482c.
Phdre,Pausanias,Eryximaque,Agathonsontdeslvesdechacundecesrhteursou
sophistes.
Surlimportancedelapersuasion,Lois,903ab.

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83

discours un ordre et une consistance. Dans le mme dialogue il a donn


lexemple de ce style majestueux et oratoire (245c sq.), qui fait un tel
contrasteaveclavivacitmalicieusedespremiersdialogues.
Pourlemythe,ilestdaborduneparureetunornementdansundiscours;
commetel,ilasaplacechezlessophistesouorateursqueparodiePlaton,le
mythe de Promthe chez un Protagoras, par exemple , ou celui de la
naissancedrosdanslesdiscoursduBanquet.Mais,detrsbonneheure,ds
leGorgias,PlatonmetdesmythesdanslabouchedeSocrate.Cesmythesont
certains caractres prcis qui tranchent sur ceux du mythe pur ornement
oratoire. En premier lieu, ils ne sont point des parties dun discours plus
tendu mais ils sonttraits poureuxmmes:tels les mythes delafindu
Gorgias (523a) p.108 etdela Rpublique (X;614b);dans lesdeuxcas,au
momentocommencelemythe,ladiscussionestpuise,etleconceptde
justiceesttirauclair;ilssajoutentladiscussionsansenfairepartie.En
secondlieucesmythesneconcernentjamaislagnalogiedesdieux,mais
uniquementladestinedelme,ou,dunemanireplusgnrale,lhistoire
humaine.Lesmythesconcernantlaviefuturesontnaturellementlies,ds
lOdysse,unegographiefantastiquedcrivantlepaysdesombres.Cette
sortedegographieprenddanslemytheplatonicien,uneplacedeplusenplus
importante; tandis que le Gorgias ne dpasse gure les reprsentations
homriques,lePhdonspculesurlesreliefsdelasurfaceterrestre;surtout,
la Rpublique (616c617b)etle Phdre (247c)relient dunemanireintime
lhistoiredelmeausystmeastronomique;lemondeentierestavanttoutla
scneovoluentlesmesdeshommesetdesdieux.Onpourraitpresquedire
quelesspculationsastronomiquesnesintroduisentjamaischezPlatonqu
lafaveurdumythedelme;lemcanismedeschosesesttel(Lois,X,904b)
quelme est attire naturellement vers les lieux o elle doitsubir son
chtimentoujouirdesarcompense.Cestquelemondeluimmeestun
grandtrevivantetanim;leTime,quialaformedunrcitoudunmythe,
racontecommentlmedumondeatformeetsestformellemmeun
corps. Cette astronomie religieuse a eu dans la suite une influence
considrable.
1

Lemythesorienteaussiparfois,maisbienrarement,verslalgende
formedercithistorique,commedansundialoguedevieillesseinachev,le
Critias,osontdcriteslAthnesprhistoriqueetlAtlantide.
Enfinilfautajouterque,dansleTime(61clafin),lexposcontinudu
mytheestrelisanssutureuneautreformedexposcontinuquiestcelle
dun trait physiologique ou mdical; la fin du dialogue, les sciences
exprimentales,tellesquelesconcevaientlesIoniensoulesmdecins,font

Protagoras,320c323a.

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84

une fugitive et tardive p.109 apparition et ne trouvent naturellement leur


expressionenaucunedesformeslittrairesquenousavonscites.
De cette extraordinaire complexit de formes, drame et comdie,
dialectique, discours suivis et mythes, formes qui, selon les poques, sont
diffremmentdosesetontdepluschacuneleursmodificationspropres,ilest
impossibledefaireabstractionpourjugerlaphilosophiedePlaton.

III.BUTDELAPHILOSOPHIE
@
Ce qui fait lunit de toutes ces formes, ce qui, en quelque sorte, les
ncessite,cestledsirdtablirlaplaceduphilosophedanslacit,etsa
missionmoraleetsociale.DanslaGrcedalors,lephilosophenesedfinit
nullement, par rapport aux autres genres de spculations, scientifiques ou
religieuses, mais bien par son rapport et ses diffrences avec lorateur, le
sophiste,lepolitique.Laphilosophieestladcouvertedunenouvelleforme
devieintellectuelle, quinepeutaurestesesparerdelaviesociale.Les
dialoguesnousdpeignentcettevie,et,avecelle,touslesdramesetcomdies
quiensontissus.Acertainsgards,cettephilosophieheurtaitdeshabitudes
solidementimplantesenGrcecettepoque,etiltaitinvitablequilse
produistdesconflitsdontlamortdeSocrateestlaconsquencetragique.
Questlephilosophe?IlyenachezPlatondesportraitsmultiples.Ilest,
danslePhdon(64esq.[plaisirs]),lhommequisestpurifidessouilluresdu
corps,nevitplusqueparlme,etnecraintpaslamort,puisque,dscette
vie,sonmeestspareducorps.DansleThtte(172c177c[XXIV.]),ilest
lhommeinhabileetmaladroitdanssesrapportsavecleshommes,quinesera
jamaissaplacedanslasocithumaineetresterasansinfluencedanslacit.
DanslaRpublique,ilestlechefdelacit,etcestbienluiqui,danslesLois
(X, 909a), est devenu cette sorte dinquisiteur qui, voulant le salut de
lmedescitoyens, p.110 imposeauxhabitantsdelavillelacroyanceaux
dieuxdelacitoulaprisonperptuelle.Enfin,cestlenthousiasteetlinspir
duPhdre(244asq.)etduBanquet(210a).Ilyadanscesportraitssuccessifs
deuxtraitsdominantsquisemblentsecontredire;dunepart,lephilosophe
doitfuirdici ,sepurifier,vivreencontactaveclesralitsquignorentle
sophisteoulepolitique. Dautre part,ildoitconstruirela citjusteose
refltent,danslesrapportssociaux,lesrapportsexactsetrigoureuxquisont
lobjetdelascience.Lephilosopheest,dunepart,lesavantretirdumonde
et,dautrepart,lesageetlejuste,levraipolitiquequidonnedesloislacit.
Platonluimmenestilpaslafoislefondateurdelacadmie,lamides
mathmaticiensetdesastronomes,et,dautrepart,leconseillerdeDionetde
1

Thtte,176a.

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85

Denys le tyran? De plus si, comme philosophe, il est linventeur, ou le


promoteurdunelogiquerigoureuse,ilestaussilinspirdontlespritresterait
strilesanslimpulsiondros,etquinepeutengendrerquedanslebeau ;la
discussionraisonnesedoubledunedialectiquedelamourquisetraduitpar
deseffusionslyriquesetdescontemplationsmystiques .Savantetmystique,
philosopheetpolitique,cesontdestraitsordinairementspars,etque,au
coursdecette histoire,nousnerencontreronsplusunisquechezquelques
grandsrformateursduXIXesicle.Aussiimportetildebiencomprendrece
quifaitleurlien.
1

IV.DIALECTIQUESOCRATIQUEETMATHMATIQUES.
@
Etdabord,questcequelascienceplatonicienne?Elleestcaractrise
parlunionintimeentrelobjetdelaconnaissanceetleprocdmthodique
parlequelonlatteint.Ilyalunp.111pointdepremireimportancesurlequel
onnepeutassezinsister.NousvoyonsPlatonpartirdecequelonappelle
ordinairementleconceptsocratique,maisdeceque,lui,ilappelledjlide
(eidosouidea),lecourage,lavertu,lapit,cestdire,commeilleditdans
lEuthyphron(6d[6d])lecaractreuniqueparlequeltoutechosepieuseest
pieuse,etdontonsesertcommeduntermedecomparaisonpourdclarer
quetoutcequiestfaitdesemblableestpieux.Lideestdoncuncaractre
quirsidedansleschosesellesmmes,maisquelonnepeutdgagerquepar
lexamensocratique.Nousnesommessrs,eneffet,quelaformuleatteinte
parlerpondantexprimevritablementlide,quelorsquelleaurarsist
cetexamenetserasortietriomphantedelpreuve.Ilnyanirvlationni
intuitionimmdiatequipuisselendispenser.Lamthodeestdailleurs,ici,
bienplusimportantequelobjet;enfait,Socratenaboutitjamaislide;en
revanche,ildisciplinelespritetluienlvesesillusions.
Larecherchesocratiquesebornaitauxchosesmorales.Onadmet,daprs
letmoignagedAristote ,quePlatonnefitqutendrelamthodedesides
qui ntaient pas de la sphre de laction, et quil spara ces ides,
cestdireleurconfrauneralitdistincte.Maisdequellemaniresest
faite cette transformation? Atelle ce caractre purement arbitraire
quAristoteluidonne?Ilnelesemblepas:lasparationdesides,quienfait
desralitssuprieuresauxchosessensibles,paratconcideraveclaplace
quePlatondonneauxmathmatiques.
3

1
2
3

Banquet,203esq;206c.
Ibid.
,210e.
Voircidessus,p.98.

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86

Lesmathmatiques,toutenemployantunemthoderigoureuse,savent,au
contraire de Socrate, aboutir des conclusions positives. Comment et
pourquoi?CestgrceunprocdquePlatonappellehypothseetquil
dfinit trs clairement dans le Mnon (87a): Quand on demande au
gomtre p.112 proposdunesurface,parexemple,siteltrianglepeutsin
scriredanstelcercle,ilrpondra:Jenesaispasencoresicettesurfacesy
prte;maisjecroispropos,pourledterminer,deraisonnerparhypothse
delamaniresuivante:sicettesurfaceesttellequeleparalllogrammede
mmesurfaceappliquunedroitedonnesoitdfaillantdetellesurface,le
rsultat sera ceci; sinon, il sera cela. Cette mthode est lanalyse qui
consisteremonterduconditionnlacondition,envisantavanttouttablir
unrapportdeconsquencelogiqueentredeuxpropositions,toutenlaissant
provisoirement dectlaquestiondesavoirsilaconditionellemmeest
ralise.Cetteconditionpourrafairelobjetdunerechercheanalogue,ettre
ellemmerapporteuneconditionquelonsuppose.
A la discussion socratique se substitue donc dans le Mnon lanalyse
mathmatique.Or,lexistenceetlasparationdesidesnoussontprsentes
danslePhdonavecuneparfaiteclart,commersultantdelapplicationdela
mthodedanalyseauproblmedelexplicationdeschosestelquiltaitpos
parlaphysique.Platonracontecomment,ayantconstatquelesphysiciensne
pouvaientarriverlexplicationdesfaitsplussimples,Socrateatsduitpar
unlivredAnaxagore,oonlisaitquelintelligencetaitlordonnatriceetla
causedetouteschoses(97c);maisenavanantdanssalecture,ilsaperoit
que,danslexplicationdudtaildesphnomnes,parexempledelaformede
laterreoudesmouvementsdesastres,lintelligencenintervientnullement,et
quAnaxagorearecourslair,lther,leau;ilexpliqueraitqueSocrate
estassisdanssaprison,nonparcequilarefusdesvader,maisparceque
sonorganismeatelleoutelleproprit.CestalorsqueSocratesedcide,
pour rsoudre les problmes physiques, laisser entirement de ct les
ralits donnes par la vue ou les autres sensations, et tenter, dans une
secondetraverse,demployerlamthode,djindiquedansleMnon,
cestdiredeposerparhypothselaformulequejejugeraistre p.113 la
plussolide,puisdeposercommevraicequisaccorderaaveccetteformule,
commenonvraicequinesaccorderapasavecelle.Dansleproblmede
lexplicationdeschoses,cetteformuleestcellequiaffirmelesides;on
supposeraquilexisteunbeauensoi,unbonensoi,ungrandensoi,etainsi
dureste;etsiunechoseestbellesanstrelebeauensoi,onlexpliqueraen
disantquelleparticipeaubeauensoi.LintentiondePlatondevienttrs
clairelorsquilcomparesonmodedexplicationceluidesphysiciens.Soit
expliquercommentdeuxchosesformentuncouple;lephysiciennousditsoit
quedeuxchoses,primitivement loignes sesontrapproches,soitquune
mme chose sest divise en deux; il nous donne donc deux explications

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87

contradictoiresdummefait,oupluttilnelexpliquepas;aucuneopration
physiquenepeutexpliquerlagensedeladyade;carladyadeexisteensoi,
indpendamment de toutes les oprations physiques, comme objet de la
mathmatique;etcestparparticipationcettedyadeensoiquenattout
couplededeuxchoses .
1

Onvoitcommentlathoriedesidesestlielamthodeanalytiqueou
mthodedelhypothse.Lamthodeestbienplusvasteetlargequelathorie
desidesquinenestquuneapplicationparticulire.Cestltoutlespritdu
platonismeauquelsopposerontsimanifestementlesdogmatismesquivont
suivre. Llan de pense reste, pour Platon comme pour Socrate, plus
importantquelarussite.

V.DIALECTIQUEPLATONICIENNE
@
Mais lamthode analytique poseungrave problme, pressenti dans le
PhdonetlonguementtraitdanslaRpublique.Danscettemthode,eneffet,
lhypothse, aprs avoir servi la p.114 dmonstration, doit ellemme tre
ramene une hypothse plus haute; mais dans cette rgression vers les
conditions,ilfautbiensarrteruntermequisesuffit(Phdon,101d),
qui nest plus luimme suppos (Rpublique, 511b [511b]). Or ici les
mathmatiques nous abandonnent compltement: pour rsoudre leurs
problmes,ellessupposentdesdroitesoudescourbes,desnombrespairsou
impairs; mais ces suppositions restent des suppositions, dontpourra seule
rendre raison une science suprieure, une dialectique qui arrive
linconditionn.LorsquePlatondsignecetermeparlesexpressionsBienou
ideduBien (508e),son intentionestassezclaire;ilveutdirequelaseule
explicationdfinitivequelonpuissedonnerdunechose,cestquelleest
bonneouquelleparticipeauBien.Daprslesdialoguespostrieurs,onpeut
supposerque,dslpoqueoilcrivaitla Rpublique, ilraisonnait dela
mmemanirequedansleTime;dansleTime(29e30a[29e])lesrapports
mathmatiquesoulesformesgomtriquesquisontsuppossparlastronome
pourexpliquerlesmouvementsdesastresnesontleurtourexpliqusque
parcequilsralisentunplandudmiurge,planquidrivedesabont;la
bont est ce que tout prsuppose, sans rien prsupposer du tout. Ce
quAristote appellera la cause finale est la cause vritable et absolue, qui
donnelexplicationdernire;commelesvertusellesmmes,lajusticeetla
beautnevalentrien,sionnesaitparoellessontbonnes(506a).LeBien
estcommeunsoleillalumireduquellesautreschosessontconnuesdans

Phdon,99c100d;cf.101e.

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88

leurraisondtre,etlachaleurduquelellesexistent.LeBiennestdonc
pasuntre;ilestaudeldeltreendignitetenpuissance(506b).
OnnepeutesprercomprendrecepassagenigmatiquedelaRpublique
surlideduBienquesilonserendbiencompteduproblmequelleest
destinersoudre.Dansle Phdon,Platonavaitappeldunomgnralde
rflexion (dianoia) la pense qui procde par la dcouverte dhypothses;
maisquoireconnatrequelaconditionlaquelleonestremont p.115 en
allantdhypothseenhypothsenestplusellemmeunehypothse?Non
assurmentaulienlogiquededpendancequetoutleresteaavecelle,cequi
neladistingueraitpasduneautrehypothse;onnesauraitlereconnatreque
paruneintuitionintellectuelledirecte(nosis)etunesortedevision;ellena
sejustifierdaucuneautremanire(Rpublique,511d).
Deldcoulelergimeduphilosophe,telquilestdpeintauVIIelivrede
laRpublique,Alabasedesaformationintellectuellesetrouventlesquatre
sciences, qui emploient la mthode par hypothse : arithmtique,
gomtrie,astronomie,musique;Platonaleplusgrandsoindindiquerquil
nadmetcessciencesquedanslamesureoellesemploientcettemthode;il
enlaguetoutcequipourraitsymlerdobservationsensible,toutcequi
nestpasdmonstratif;larithmtique,parexemple,nestpaslartdecompter
quisertaumarchandouaustratge,maislasciencequidiscernelesnombres
eneuxmmes,indpendamment deschosessensibles(525e);delamme
manire,lagomtrienestpointlarpentage (526d)etPlatonentrouveune
preuveparlefaitdansunepartienouvelledecettescience,laquelleilna
pointcessdattacherdelimportance,lastromtrieousciencedessolides
rguliers,quinestplusdutoutunemesuredessurfaces,intermdiaireentrela
gomtrieproprementditeetlastronomie(528a).Lastronomiequinadmet
que des combinaisons de mouvements uniformes pour expliquer le
mouvementdesastresetdesplantesestdoncfortloindelobservationdes
astres,quineprsentedirectementlavuequedesmouvementsirrguliers
(530ad).Enfinlemusicienquiaccordesoninstrumententtonnantnestpoint
lesavantquidcouvreles rapportsnumriques simples quiconstituent les
accords(531ab).Cesquatresciencesdonc,ennousforantnousleverdes
hypothsesparlapenseseule,endehorsdeschosessensibles,nousattirent
versltre,verslesralitsvraies(533ab).
Maiscenestlquuneprparation;cessciencesse p.116 superposela
dialectique.Levritabledialecticienestlespritsynoptique,celuiquine
gardepaslessciencesltatdparpillement,maisvoitleurparententre
ellesetavecltre(537c);cestenunmotceluiquirattacheladiversitdes
hypothsesleurracineunique,leBien,etparlascienceduBien,quiestla
plusgrandedetoutes,lesclaireetenmontrelaralit.

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89

VI.LORIGINEDELASCIENCE.
RMINISCENCEETMYTHE
@
Il importe au plus haut point, pour bien comprendre le Platon de la
maturit,davoirtoujoursprsentslespritcesdeuxplansdelaconnaissance
intellectuelle.Aleurdistinctionserattachetouteunesriedeproblmes.En
premierlieu,lePlatonpurementsocratique,quisecontentaitdesoumettre
lpreuvelesformulesousolutionsdonnesparlerpondant,laissaitdansun
vague complet lorigine de ces formules ellesmmes; pourtant, si elles
taientpleinementarbitraires,quellechanceavaientellesdesaccorderavec
laralit?CestllesensdelaquestionsophistiqueposeparMnon ;la
rechercheestimpossiblesionignoretoutdecequelonrecherche;comme
elleestinutilesionleconnat.Ilfautdoncquelerpondantaitdjlesprit
orientverslaralit;ilfautdoncquilaitdjconnucetteralit,etque
rechercheetsavoirnesoientquunerminiscence(81d).Silesprit,parla
simple rflexion (guide ou non par les interrogations du matre) peut
dcouvrirdesvrits,cestquillespossdaitdjenluimme;etcestpar
lasimplerflexionquelesclaveinterrogparSocratedcouvrequelecarr
doubledunautreestceluiquiestconstruitsurladiagonale(82b85b);or,
dcouvrirunevritquelonpossdaitdj,cestseressouvenir.Lathorie
delarminiscencenestdailleursnullementunethorieparesseuse,p.117mais
unethoriestimulante;cestgrceellequenousdevonsavoirboncourage
etnousefforcerderechercheretderetrouverlammoiredecedontnous
avons perdu le souvenir (81de86b). Grce elle, nous devenons
meilleurs, plus nergiques, moins paresseux. La rminiscence, cest le
premiernomdelautonomiedelespritdanslarecherche.
1

Mais cette thorie implique son tour la grave affirmation de la


prexistencedelme(81b).Limmortalitdelme,dontPlatonadoutdans
ses premiers dialogues , devient maintenant une condition de la science.
Laffirmation,scheetabstraite,delaprexistence,nesuffitpas.Platona
sansdoutepensquecettecroyanceneprendraitcorpsquesiellepouvaitse
reprsenterenunmythe.Lemythe,quiracontelexistencedelmeendehors
ducorps,tait,souslapremireformequilpritdansleGorgias(523a),bien
indpendantdesproccupationsdu Mnon ;ilracontaitseulementcomment
luvredejusticesepoursuivaitaprslamort;danslesdialoguessuivants,le
mythegardesansdoute,danssaplusgrandepartie,lemmecaractreetreste
lercit dunjugement divin.Toutefois,uneplaceestfaite, etquidansle
Phdre (248ac) est trs grande, la manire dont lme a acquis, avant
dentrer dans le corps, la connaissance des ralits dont elle retrouvera le
2

1
2

Mnon

,80d.
ApologiedeSocrate

,29ab.

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90

souvenirpendantsavieterrestre;enaccompagnantlesdieuxducieldansleur
coursecirculaire,elleavu,dansunlieuquiestaudelduciel,cesralits
sans couleur et sans forme que sont les ides, la justice en soi, la
temprance,lascience;aprstretombesdansuncorps,lesmesquiles
circonstances auront permis de mieux voir deviendront des mes de
philosophescapablesdesouvenir.
Ainsi,lesidesdeviennent,dansle Phdre, deslmentsconstitutifsdu
mythedelme;ellessontlocalisesaudeldumondesensibledanslelieu
supraclestequaperoitlme. p.118 Cettetendanceunesortederalisation
mythiqueetimaginativedesidesestpeuttreuncueildelaphilosophiede
Platon;maisonvoitcommentelledpenddelathoriedelarminiscencequi
estellemmeuneconditiondelascience.Lemytheetlascience,sielleveut
dpasserleshypothsesmathmatiques,sontlisdunlienindissoluble.

VII.SCIENCEETDIALECTIQUEDELAMOUR
@
Alarminiscencedesidesserattachetrstroitement,dansleMnon,la
possibilitdepossderdesopinionsdroitessanstrecapabledelesjustifier,
cestdire sans avoir la science (97c98c). Ainsi les clbres politiques
dAthnes,Aristide ouPricls,quiontbiendirig lacit,nepossdaient
aucune science politique, cestdire aucune connaissance mthodique
mritantlenomdart;sansquoi,ilseussenttcapablesdelenseigneretde
latransmettre;orilsnontpasmmepufairedeleurspropresenfantsdes
politiques (93c94e). Mais, pratiquement, lorsque laction seule est en
question,lopiniondroitequivautlascience.Commecetteopinionnest
pasinnelindividu,etcommeellenestpasnonplusacquiseparlins
truction, il faut quelle drive de linspiration des dieux (99c100b).Cette
inspirationestparmilesfaveursfaitesparlesdieuxlacitathnienne.Cest
untraitquinepouvaittonneraucunauditeurdePlaton;pourunGrec,lacit
restencessairementsouslaprotectiondesdieuxquiellerendunculte.
Comme la rminiscence du Mnon se ralise dans le mythe de la
prexistencedelmeduPhdre,linspirationappelleaussisoncomplment
mythique,quiferasaisirparlimaginationlesinfluences quisexercenten
lme;cestlemythedrosdansle Banquet etle Phdre. Platonrattache
linspirationphilosophiquetoutunensembledefaitsdummegenre.Elle
estellemmeunaspectdelafolieamoureuse;carlaphilosophiep.119estpour
PlatoncequelleavaittpourSocrate;elleestnonpasmditationsolitaire,
maisgnrationspirituelledanslmedudisciple;oronnengendreque
danslebeauetsouslinfluencedelamour(Banquet,206c).Lamourtend
verslimmortalit,aussibienlamourdesbeauxcorpsquiprolongelavie

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91

dun individu en une autre que lamour des belles mes, qui rveille les
puissancesdormantesdelintelligencechezlematrecommechezledisciple
(206d;208b).Laviedelespritestainsicommeentesurlavieducorps;du
dsirinstinctifquipousseltrevivantengendrersonsemblablejusqula
visionsubitedubeauterneletimprissable,ilyaunprogrscontinuquiest
unprogrsengnralit;cestunprogrsdtremunonplusparlabeaut
dunseulcorps,maispartoutebeautplastique;maisaudessusdelabeaut
plastique se trouve celle des mes, des occupations et des sciences, et
audessusencore,lamerimmenseduBeaudonttoutescesbeautssontissues
(209e212a).
Platoninsistelonguementsurlanaturedmoniaquedelamour;len
croire,lesdmonsjouent,danslecultereligieux,unrledepremierplan;ils
sontlintermdiaireentreleshommesetlesdieux,apportantauxdieuxles
priresdeshommes,etauxhommeslesdonsdesdieux.rosestundeces
dmons, le fils de Poros et de Pnia, qui unit la pauvret de sa mre
lingniosit,lesfertilesressourcesdelespritdesonpre:ilestletype,et
commelepatrondesphilosophes;ilsymboliseenluitoutcequilyaeneux
dinspirationetdlan;ilest,danslordreaffectif,cequesont,danslordre
intellectuel, les mathmatiques; il attire vers le beau, comme les
mathmatiquesattirentversltre(202e203c).
De mme quros personnifi est un dmon parmi les autres, la folie
amoureuse estaussiuneespce dungenreplus vastequicomprend toute
folievenuedesdieux(Phdre,245b).Platonsongeenparticuliericiaux
croyancesetpratiquesreligieusesquiserattachentunmodededivination
dont p.120 limportance sociale tait immense, la divination de la Pythie
delphiquequifaittantdebienlaGrcegrcesafolie,etquidansson
bonsens,nenfaitaucun(244b).Lafolieduprophtequivaticineestmise
enparallleaveclafoliedupotepossddesMuses,celuidontlesuvres
instruisentlesgnrationsfutures.CestcesdeuxdliresdonttouslesGrecs
acceptentlavaleurquePlatonvientcomparerledliredelamoureux;ilnest
pasdunevaleurmoindre;puisquilestlagitationdunemequireconnat,
dansleschosessensibles,limagedelabeautternellequelleacontemple,
lorsquellevivait,avantsavieterrestre,encompagniedesdieux;ilestdonc
lepointdedpartdelaphilosophie,etredonnelmesesailes(249a250c);
ilaiguillonnelme,commeSocrate,lamantparfaitdu Banquet (216a)est,
danslApologie(30e),letaonquistimulelesAthniens.
Lethmedroset,dunemaniregnrale,celuidelinspirationdivine
metnulefondaffectifdelascienceplatonicienne,Laphilosophienestpas
pourPlatonunemthodepurementettroitementintellectuelle.Lorgane
parlequeloncomprendestcommelilquiestincapabledesetournerversla
lumire, autrement quavec tout le corps; de mme cest avec lme tout
entirequilfautoprerlaconversiondudevenirltre...Ilyadesmchants

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92

qui sont dhabiles gens et dont la petite me a une vision aigu et


pntrante...; mais plus elle a de pntration, plus ils font de mal!
(Rpublique, 518esq.).Cettevisiondesmdiocressopposelavisiondu
Beau, qui procde de lamour et qui est le couronnement de linitiation
amoureuse.
Deplus,lemytherelielaviephilosophiquelensembledeladestine
humaineetparlluniversentier,quienestlethtre.Lachutedelme,du
cielsurlaterre,sesavatarssurterre,saconversion,etsonretourlavision
doelleestpartie,voilcequifaitlefonddumytheduPhdreetdelall
goriedelacavernedanslaRpublique:lmedchueduPhdrep.121 (246e)
estleprisonnierqui,placdanslacaverneobscure,ledostournaujour,ne
contemplequelasuccessionplusoumoinsrguliredevainesombressurle
fond de la caverne jusqu ce que la dialectique vienne lui donner un
mouvementdeconversionverslalumire(Rpublique,514a516a).

VIII.RVISIONDELHYPOTHSEDESIDES
@
Revenons maintenant au dveloppement de la philosophie proprement
dite.Lonavucommentlamthodeparhypothseutiliseleraisonnement
discursifquisecontentedesaisir,commentdesconsquencessenchanent
des hypothses. Mais cette mthode resterait incomplte, si, aprs avoir
employleshypothses,onnelesexaminaitenellesmmespourvoirsielles
sontjustifiesounon.Ainsi,danslePhdon,Platonaemploylesidesetla
participationauxidestitredhypothse,pourrsoudreleproblmedela
causalit physique et prouver limmortalit de lme. Mais, une fois ces
problmesrsolus,ilfautprouverlavaleurdelhypothseellemme.
CestbienunepreuvedecegenrequePlatonsoumetlathoriedes
IdesaudbutduParmnide(130a135c).Et,eneffet,avantdelexaminer,
Platonlaposecommeunehypothsepermettantdersoudrelesdifficults
que Znon, le disciple de Parmnide, a oppose lexistence du multiple
(128e130a).Silonposepartdunctlesides,etdelautreleschoses
quiyparticipent,onpeut,eneffet,aismentconcevoircommentunemme
chosepeuttreuneetmultiple;cestquelunetlemultipleexistentpartde
lachose,etquelachoseparticipelafoiscesdeuxides;cestainsiquune
mmechosepeuttresanscontradictionsemblableetdissemblable,grandeet
petite.
PlatonnousmontrelevieuxParmnidesouriantdevantlardeurdujeune
Socrate,quiexposecettesolution; p.122 Parmnidenerechercheplussielle
rendcomptedeladifficultdeZnoncontrelemultiple,maisillexamineen
ellemme.Dabordlaparticipationdeschosesauxidesestimpossible.Car

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

93

siplusieurschosesparticipentunemmeide,oubienlideesttoutentire
enchacunedelle,etalorslideestsparedellemme,cequiestabsurde;
oubien,ellenyestquenpartie,etalorsondevradirequuneide,telleque
celle du petit, est ncessairement plus grande que chacune de ses propres
parties,cequiestabsurde(131a131e).Deplus,lintentiondelathoriedes
ides,cestdaffirmeruneideune,parexemple,celledugrand,audessusde
lamultiplicitdetermesquisonttousgrands;maiscetteunitestimpossible;
car, si nous avons le droit de poser une grandeur en soi audessus des
grandeursmultiples,causedeleurressemblance,ilfaudraposer,pourla
mmeraison,uneautregrandeurensoiaudessusdesgrandeursmultipleset
de la premire grandeur, et ainsi linfini (131e132b). Diraton, pour
rpondrelapremiredifficult,quelachosequiparticipelideestlide
nonpointcommelapartieautout,maiscommeunportraitsonmodle?Il
faudraalorsinversementquelemodleressembleauportrait,quelidesoit
semblable la chose; or, daprs les principes de la thorie, il ny a
ressemblancequeloilyaparticipationunemmeide;ilfaudradonc
poseraudessusdelachoseetdelideuneautreidelaquelleelleparticipe
toutesdeux,etainsilinfini(132a133a).Enfin,ilyaincompatibilitentre
lanaturedelideetlafonctionlaquelleelleestdestine;carelledoittre
objetdescience;or,ilestvidentquellenepeutmmepastreconnuede
nous;carsielleexisteenellemme,ellenepeuttreennous;uneraliten
soinepeuttreconnuequeparunescienceensoi,laquellenousnavons
aucunepart.Inversement,attribuerDieulascienceensoi,ousciencedes
ides,cestluirefuserlaconnaissancedeschosesextrieuresauxides(133
b134e).
Daprscettecritique,toutchappedecequiparaissaitfaire p.123lavaleur
delhypothsedesides:lidenestpasuneexplicationdeschoses,puisque
la participation est impossible ; elle nest pas une unit dans le multiple,
puisquellesedissipeenuneinfinitdides;ellenestpasobjetdescience,
puisquelle est radicalement spare de nous. Cest toute lhypothse du
Phdonquiestmiseenquestion.
1

CestsansdouteverslammepoqueetparcontrepartiequePlatonest
amen,dansleThtte,faireunerevisiondensembledesconceptionsque
lesautresphilosophessesontfaitesdelascience.Platonvisedabordceuxqui
disentquelasensationestlascience(151e).DanslaRpublique(478sq.)il
avaitpostulcommeunechosevidentedesoi,quelesensible,sanscesse
vanouissant,enfluxperptuel,nepouvaittreobjetdeconnaissance,parce
quilcontenaitlafoisdescaractresopposs.Ici,illedmontredirectement,
sans faire la moindre allusion sa thorie positive. Cest dailleurs un
1

DjlePhdon(100d)contenaitbiendesdoutessurlanaturedelaparticipationdontil
sedemandesielleestprsencedelidedanslachoseoucommuniondelachoseavec
lide.

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94

sensualismeparticulierquesattaqueiciPlaton;cenestpasceshommes
dursquinecroientqucequilspeuventsaisiraveclamain(155e),mais
ces philosophes plus subtils qui, suivant les traces dHraclite et de
Protagoras, rsolvent toute connaissance certaine dans la conscience
immdiate que chaque homme a de sa propre sensation prsente; ainsi
lhomme est, comme la dit Protagoras, la mesure de toutes choses (160c
[mesure]), dans un monde perptuellement mouvant, o larrt et la fixit
seraientlamortetferaientdisparatrelafoisltreetlaconnaissance.En
effet,commeltincellejaillitdufrottementdedeuxcorps,laqualitsensible
etlasensationnaissentlafoisdunesortedefrictiondunagentsurun
patient;ellesnaissentensembleetnesontrienlunesanslautre(156a157a).
Aucunequalitnestuneralitensoi,aucunesensationneststable;lesunes
etlesautresemportesdanslemouvementp.124universelontchaqueinstant
unevidenceentireettotale,maisquidisparatchaquemomentpourfaire
placeuneautre(179c).Tellessontlesconsquencesauxquellesaboutitle
mobilismeuniverseldesvieuxphysiologuesioniens:etPlatontrouveicides
adversaires auprs de qui la discussion socratique na pas de prise
(179e180b); car cette discussion implique que lon puisse convenir de
certainspostulatsfixes;commentseraitcepossible,si,dsquoncherche
saisirsesparoles,ladversairechangeimmdiatementetsedrobe?
Platon,quiaunsenssiaigudufluxdeschosessensibles,faitdonctout
pourmontrerlaforcedesesadversaires;ilcarteavecddainlesobjections
vulgaires,parexemplecelleciqueProtagorasnapasledroitdenseignerles
autreshommes,puisquechacun,tantlamesuredeschoses,estaussisageque
lesautres;carsisasagessenepeutplusconsisterfairepasserdelerreur
lavrit,elleaencoreunbeaurlejouerencartantlesopinionsnuisibleset
enfavorisantlesopinionsutiles(160e162de).
Aussineprtendilrfutercettethsequenentrantenelle,etenlasuivant
jusquaubout.Silhommeestlamesuredeschoses,ilfaudratenircomptede
lopiniondetousleshommes;ettousleshommescraignentdesetromper
dans les matires o ils se savent incomptents et o ils reconnaissent la
comptencedeceuxquiilssadressent.Protagoras,silrestefidlelui
mme,estforcdesedonnertort;lefaitqueleshommessereconnaissentdes
matres, des mdecins plus habiles queux sur la maladie craindre, des
conseillerspolitiquescapablesdeprvoircequiestutilelacit,rfuteassez
Protagoras. Cette science porte sans doute sur le futur; mais il reste que
lvidenceimmdiatedelasensationprsentenestatteintequeparceluiqui
lprouve.Platonrpliquequecettevidenceestineffable;carnoncercequi
estm,direcequelonvoit,cestarrterlemouvementouimmobiliserla
sensation;onnadoncledroitdedireniquelonvoitniquelonsait;avant
p.125 quelonpuisseledire,lvidenceactuelleestremplaceparuneautre
(169d172b;182d).

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Savoir, ce nest donc pas sentir; nestcepas plutt juger, et, plus
prcisment, porter des jugements vrais? (187b). Le jugement ou opinion
vraie,dontilesticiquestion,abienentendupourobjetleschosessensibles;
mais,danslejugementsurleschosessensibles,ilyancessairementquelque
chose qui nepeuttreperuparlasensation;carsinousjugeonsquedes
objets existent, quils sont identiques ou diffrents, semblables ou
dissemblables,lesqualitsmmesdelobjetsontbienperuesparlessens;
maislexistence,lemmeetlautre,lesemblableetledissemblablesontdes
termesgnrauxoucommuns,desrapportsquinepeuventtredonnsparles
sens.Cestdoncenrflchissantsurlesdonnesdessensquelmejuge;si
cetterflexionaboutitlavrit,silonnoncedesrapportsexacts,onatteint
ainsi la science (184b186d). Mais, pour que cette thse ft soutenable, il
faudraitdabordquonptdiscernerlejugementvraidujugementfaux;or
(Platon reprend ici la thse connue des ristiques), tout jugement faux ou
erreur semble impossible: car lerreur ne peut dabord consister dans une
confusion;onnepeutconfondredeuxchoses,pasplussionlesconnattoutes
lesdeux,quesionlesignoretoutesdeux,ousilonconnatluneenignorant
lautre(188a189a;189a190e).Elleneconsistepasdavantagejugerquece
quinestpasest,cequireviendraitopinerlenontre,cestdireausenso
leprendPlaton,prendrepourobjetdesonopinioncequinaaucuncontenu
deconnaissance,cequiestpleinementindtermin,cestdireenfinnepas
opiner du tout. Cette double critique de lerreur (dont la premire est
reproduite sous plusieurs formes diffrentes) suppose que Platon rvoque
maintenantendoutecequilavaitadmisdansla Rpublique, cestdireun
tatintermdiaireentrelesavoiretlignorance,correspondantuneralit
intermdiaireentreltreetlenontre;car,silopinionfausseestimpossible,
p.126cest parce quon ne peut que savoir ou ignorer, et que, si lon juge, on ne
peut juger que ltre. Ce qui fait la force de largumentation du Thtte, cest
que lopinion ny est point considre comme intermdiaire entre le savoir et
lignorance, mais ou bien comme savoir, ou bien comme ignorance. Elle est
prsente comme un savoir dans la critique de lerreur, et cest au fond ce qui
rend lopinion fausse impossible; on ne peut opiner que ltre; ce qui revient
dire que, si lopinion est science, toutes les opinions se valent. Au contraire,
dans la dernire partie de largumentation (201 a-c), elle est prsente comme
ignorance, puisquun orateur habile peut convaincre ses auditeurs de faits
quils ne connaissent pas directement, et qui pourtant sont exacts; ils jugent
vrai, sans avoir la science.
Il ne suffit donc pas de juger vrai pour possder la science; mais ne
suffirait-il pas dajouter ce jugement vrai lnumration des lments dont se
compose la ralit dont on parle et la manire dont ils se groupent (201 d)?
On connat une syllabe, quand on connat les lettres dont elles se composent.
Cette conception de la science comme analyse logique du sens des mots
semble avoir t celle dAntisthnes; et la raison par laquelle Platon la rfute

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est tout fait instructive; il ny aurait donc en effet science que du compos et
non des lments simples; cest dire que notre science ne serait faite que
dignorances associes; cest dire que, pour Platon, la science ne peut
consister dans une pure et simple juxtaposition qui naurait pas sa raison
dtre dans la nature des lments juxtaposs (203 a - 204 a).
Ainsi, daprs le Thtte, aucune des hypothses que lon fait sur la
nature de la science nest tenable. Mais, daprs le Parmnide, lhypothse des
ides est aussi pleine de difficults. Aucune des hypothses des dialogues
prcdents nest maintenue : avec la thorie des ides tombent toutes les vues
sur les intermdiaires entre la connaissance et lerreur, entre ltre et le
non-tre; il nest plus question de demi-savoir, dinspiration, damour.

IX. LEXERCICE DIALECTIQUE DU PARMNIDE


@
Ou plutt une choseest maintenue : cest llan mthodique qui avait
donn naissance ces hypothses, et qui, en se continuant, va les renouveler et
les rajeunir. Ce nest point le dogme des ides, cest cet lan mthodique qui
fait le platonisme. Cest l la signification de lensemble du Parmnide. Une
fois ruine la thorie des ides, Parmnide engage le jeune Socrate continuer
sexercer dans la mthode des hypothses, celle que Platon apprciait si fort
dans le Mnon. Il faut non seulement, lhypothse tant pose, examiner ce
qui dcoule de cette position, mais voir ce qui rsulte de la ngative (135 a).
Cest un exercice de ce genre que contient la seconde partie du Parmnide. On
cherche toutes les consquences de lhypothse faite par les Elates;lun est,
puis les consquences de lhypothse contraire: lun nest pas. Les cadres de
cette recherche sont dimportance primordiale, parce quils gardent une valeur
tout fait gnrale, indpendante de lhypothse quon examine. Pour
chacune des deux hypothses, il faut chercher dabord les consquences
quelle a pour lUn, puis les consquences quelle a pour les chose autres que
lUn. Rechercher les consquences, cest rechercher les attributs que lon doit
donner ou refuser lUn, dans chacune des deux hypothses. Mais pour cela,
il est indispensable davoir une liste des attributs les plus gnraux (de ces
termes communs dont il nous est parl au Thtte) quon puisse accorder ou
refuser un sujet quelconque; Platon arrive une sorte de liste de catgories,
dont chaque terme contient dailleurs deux opposs: le tout et la partie, le
commencement, le milieu et la fin, le droit et le circulaire (forme), en autre
chose et en soi-mme, en mouvement et immobile, mme et autre, semblable
et dissemblable, gal etingal, plus vieux, plus jeune ou contemporain.
Seulement, il est trs important de remarquer que lordre dans lequel nous p.128
les citons nest pour Platon nullement arbitraire, en ce sens que lattribution
ou la non-attribution de chacune delle au sujet de la recherche est toujours
p.127

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97

une consquence logique de lattribution ou de la non-attribution de celle qui


prcde. Ainsi, dans la premire hypothse, cest parce que lon a dmontr
que lUn na ni parties ni tout, que lon peut dmontrer quil na ni
commencement ni fin (144e-145b); cest parce quil na ni commencement ni
fin quon dmontre quil na pas de forme gomtrique (145b). Ces catgories
ne sont donc pas comme des cadres prpars davance, mais naissent pour
ainsi dire au fur et mesure de la dmonstration. La notion de lUn senrichit
ainsi peu peu la manire dont senrichit la notion dune figure
mathmatique dont on dcouvre, par voie de consquence, les proprits.
Les rsultats de la recherche sont assez dconcertants pour avoir fait de
linterprtation du Parmnide un problme fort difficile. En effet, de
lhypothse: lun est, Platon montre que lon peut dduire par le raisonnement
une double srie de consquences; dans une premire srie de consquences,
on montre quon doit lui refuser chacun des couples de termes opposs que
nous avons cits, que, par consquent, il na ni parties ni tout, ni
commencement, ni fin, etc.; dans une seconde srie, on montre au contraire
quon doit lui attribuer chacun de ces couples. De la mme hypothse on
conclut au sujet des choses autres que lun, quon doit leur attribuer la fois
chacun des opposs. De lhypothse contraire la premire: lUn nest pas,
on conclut logiquement quil faut attribuer puis refuser lUn les couples de
termes quon en avait ni et affirm dans la premire hypothse, et ensuite
attribuer puis refuser les mmes couples aux choses autres que lUn. En un
mot, Platon semble prendre tche de dmontrer quune mme hypothse a
des consquences contradictoires et que deux hypothses contradictoires ont
des consquences identiques.
Cest pour lever cette contradiction que les no-platoniciens p.129 ont donn
du Parmnide, linterprtation complique que nous verrons plus tard ; ils ont
suppos que dans chacune des sries de consquences, le mot un et le mot est
navaient pas le mme sens ; on peut alors affirmer de lUn les contraires,
parce que ce nest pas sous le mme rapport. Mais rien nautorise une pareille
interprtation. La signification de cette trange dialectique parat tre bien
diffrente. Si lon considre avec attention la critique des ides au dbut du
dialogue, on saperoit quelle porte moins sur la thse des Ides, prise en
elle-mme, que sur les rapports de participation quil y a entre les choses
sensibles et les ides ; cest cause de cette participation que les ides
devaient ou se couper en parties, ou se sparer delles-mmes et se multiplier
chacune linfini. Il resterait, devant cette difficult, faire abstraction,
momentanment du moins, de laspect des ides par o elles sont explicatives
des choses sensibles pour les considrer en elles-mmes, bref, instituer cette
dialectique, dj si nettement dfinie dans la Rpublique (511 b) qui sans
utiliser rien de sensible, ne se sert que des ides pour aller, par des ides,
dautres ides, et se terminer des ides . Cest ce programme que
commence excuter le Parmnide ; il suppose des rapports entre lun et

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98

ltre, et il en dduit toutes les consquences possibles, en restant dans le domaine purement intellectuel, et sans faire la moindre allusion aux choses
sensibles dont ces ides peuvent tre les modles. Il ne sagit plus, comme
dans le Phdon, dexpliquer les phnomnes par des ides, mais de passer
dune rgion o la science nest pas possible, o les hypothses se montrent
sans force, une rgion o la science est possible. Ce que montre le
Parmnide, cest combien sont fcondes les hypothses sur le rapport entre les
ides.

X. LA COMMUNICATION DES IDES


@
Ce que va montrer son tour le Sophiste, cest que lhypothse est
absolument ncessaire. Le dialogue a pour objet propre les p.130 difficults
souleves par la dfinition du sophiste ; si nous disons en effet quil est celui
qui ne possde quune apparence de science (233c), il nous chappera en nous
disant que lerreur est impossible, puisquelle consisterait penser le
non-tre ; or, nest-il pas vrai que le non-tre nest pas (236e-237a ; 241d) ?
Pour rsoudre cette question, Platon fait une rvision critique des opinions
des philosophes sur la dfinition de ltre. Mais cette critique amne un
rsultat surprenant : cest limpossibilit de dfinir ltre en lui-mme, part
de tout autre chose. Voici comment : lorsque les Ioniens et Parmnide
cherchent dfinir ltre, ils le dfinissent les uns comme multiple, et lautre
comme un ; mais ils lui donnent ainsi des dterminations qui ne lui
conviennent pas en tant qutre. En quel sens dabord, ltre des Ioniens est-il
un couple deux termes ? Sil nest ni lun ni lautre, en particulier, il y a donc
non plus deux termes, mais trois ; sil est lun et lautre la fois, il ny a plus
deux termes mais un seul. En quel sens, son tour, Parmnide pose-t-il ltre
comme un ? Comme il nest pas identique lunit, il y a un tout, fait de ltre
et lun ; ou bien ce tout est, et alors ltre nest plus quune partie de ltre ; ou
bien il nest pas, et alors ltre nest pas tout. Les Ioniens et Parmnide
mlangeaient ltre avec autre chose que lui, en ne le sparant pas de ces
dterminations quantitatives (243e-245e).
Par contre-partie ces hommes terribles qui ne croient qu lexistence
de ce quils touchent et qui identifient ltre au corps et les amis des Ides,
qui ne voient dans les choses sensibles que flux et devenir incessant et qui ne
trouvent ltre que dans certaines ides intelligibles et incorporelles , ont,
les uns et les autres, le tort de trop restreindre le sens de ltre. Peut-on
dabord le rduire au corps seul ? Mais on est bien forc dadmettre des
ralits telles que la justice qui sont effectivement, puisquelles apparaissent et
disparaissent dans lme. Veut-on, comme les amis des ides , restreindre
ltre ces ralits fixes et p.131 immobiles que sont les ides ? Mais ils ne
pourraient avoir le prtention dy saisir l tre total ; ltre total contient

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99

ncessairement lintelligence, et par consquent lme et la vie ; tant intelligent, anim et vivant, il nest pas immobile (246a-249a). Cette double
polmique contre les matrialistes et les idalistes sadresse des philosophes
contemporains quil est malais de dterminer ; dans le premier on reconnat
Antisthnes quon a dj vu paratre au Thtte ; quant aux seconds,
lembarras est grand : les seuls amis des ides, que nous connaissions cette
poque, cest Platon lui-mme et son cole. Ne peut-on pas croire quil
critique une conception des ides qui avait t la sienne propre, celle mme
quil examine au dbut du Parmnide, et quil avait aujourdhui dpasse ? A
cette multiplicit dides isoles et fixes, telles que nous les vmes apparatre
dans le Phdon, il opposerait alors ltre total (248e), ce terme assez
mystrieux qui parat comprendre non seulement lide ou lobjet qui est
connu, mais le sujet qui le connat, lintelligence, et lme dans laquelle elle
rside; il y a ici une bauche que le Time va bientt prciser.
En tout cas, la marche des ides reste nette : aux matrialistes, comme aux
amis des ides, il reproche de navoir pas vu dans ltre cette puissance dagir
et de ptir, cette vie quil y introduit. Mais ce reproche le fait lui-mme
retomber dans la difficult quil avait signale chez Parmnide et les Ioniens.
Nest-il pas juste, dit ltranger dle qui mne la discussion, que lon nous
pose maintenant les questions que nous posions nous-mmes ceux qui
disaient que le tout tait le chaud et le froid? (250a). Nous oscillons
ncessairement dune notion de ltre trop restreinte une notion trop
tendue; ds que nous voulons le borner lui-mme, il est trop pauvre; et le
trouvant trop pauvre, nous lui donnons des attributs, mouvement, vie,
intelligence, qui le dpassent.
Limpossibilit de penser ltre en lui-mme et sans relation avec dautres
termes que lui, nous rvle une ncessit, cellep.132de la communication et du
mlange entre des termes tels que tre, mouvement, repos, etc. Ce que la
pense atteint, ce ne sont jamais des lments, isols, ce sont toujours des
mixtes. Lobjet de la pense, comme le mot qui est compos de voyelles et de
consonnes, comme la musique, compose de sons aigus ou graves, est fait de
concepts qui sunissent les uns aux autres. Chercher dfinir les concepts en
dehors de cette union, cest peut-tre ce qui a t la cause du rsultat toujours
ngatif des dialogues de Socrate; on natteint un concept quavec les relations
quil a avec dautres. De l une manire nouvelle denvisager la dialectique;
la dialectique est lart qui donne les rgles du mlange des concepts, comme la
musique donne les rgles de lunion des sons (253ad).
Cette conception de la dialectique est sans doute proche de ce que sera la
logique dAristote; elle en est toutefois fort distincte. En premier lieu, il ne
sagit pas de mlanger des concepts pralablement dfinis; Platon lindique
avec une force singulire: quelque attribut que lon puisse donner une
notion, elle le possde, non par elle-mme, mais par participation une autre

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100

ide: sparer tout de tout, cest faire compltement disparatre tous les
discours; on ne peut rien formuler que par liaison des ides les unes avec les
autres (259 e). La pense passe donc de lindtermin au dtermin; elle ne
se contente pas dexpliciter les rapports de notions dj dtermins. En second
lieu, et pour la mme raison, lart de la dialectique procde non pas par
lapplication de rgles gnrales des cas particuliers, mais par lexamen
direct de chaque notion, qui nous renvoie delle-mme aux notions avec
laquelle elle doit sunir : ainsi le repos et le mouvement se mlangent avec
ltre, mais ils sont incapables de se mlanger entre eux (254d); mais, si le
mouvement est tre en tant quil participe ltre, il est non-tre, en tant quil
est autre que ltre, cest--dire en tant quil participe lautre (255e). Il
semble bien que, dans la connaissance directe et immdiate de ces relations, le
rle p.133 primordial est jou par cette intuition intellectuelle que Platon, dans
la Rpublique, avait mise au sommet de la hirarchie des connaissances. Car
la mthode consiste saisir ce que veut lide que lon examine, obir
ce que lon voit dans les notions (252e).Et par l, la dialectique platonicienne
diffre autant de la pense discursive que la mthode cartsienne diffre dela
logique.

XI. LE PROBLME DES MIXTES. LA DIVISION


@
A partir de ce moment, tout leffort de Platon va porter sur lart de saisir
les rgles des mixtes ou mlanges. Effort singulirement divers qui va des
exercices scolaires de division, jusqu la majestueuse synthse du Time;
effort qui aboutit plutt dailleurs donner des directions et favoriser llan
de la pense qu crer une doctrine. Dans le Phdre dj (265d), il avait
dfini la dialectique par deux mouvements successifs; dabord, on voit les
choses disperses en une seule ide; puis, par un mouvement inverse, on
divise, ides par ides, selon les articulations naturelles. Il est remarquer
que lanalyse ou division suit ici la synthse etque la synthse, loin dtre le
terme de la pense et de suivre lanalyse, est au contraire destine servir de
point de dpart la division qui est ainsi lessentiel de la dialectique. Les
exercices de division que lon trouve au dbut du Politique (258c-267c) et du
Sophiste (218d-231c), montrent sans doute comment Platon faisait pratiquer la
dialectique par ses lves de lacadmie. La division y est prsente comme le
procd qui sert dterminer de plus en plus prcisment un concept; elle
aboutiten somme une dfinition; par exemple, la politique est une science;
mais les sciences se divisent en sciences qui ont pour but la connaissance et
sciences qui ont pour but la pratique; la politique rentre dans la premire
classe;les sciences de la connaissance se divisent leur tour en sciences p.134
qui prescrivent et sciences qui jugent; la politique est parmi les premires;

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101

ainsi, de division en division, on arrive dterminer de plus en plus le


concept. Il est clair que la division platonicienne nest pas un procd
purement mcanique; sans quoi il nchapperait pas la critique dAristote,
selon qui il est tout fait arbitraire de placer le terme sur lequel porte la
recherche dans un membre de la division plutt que dans lautre . Ce nest pas
en effet un procd logique, mais lintuition qui peut guider dans ce cas. De
plus, si cest une rgle peu prs gnrale que la division doit tre binaire, la
rgle pour oprer cette division est peu prcise et soulve de grandes difficults techniques que Platon connat fort bien, mais quil ne rsout pas. Une
des plus grosses est de savoir comment distinguer les divisions arbitraires,
telles que celle dhomme en Grecs et Barbares des divisions lgitimes telles
que la division en mle et femelle; dans un cas le premier groupe (Grecs) est
seul termin, et le second ne lest que par exclusion du premier; dans le
second, nous avons deux caractres opposs galement positifs (262e; 263b).
1

Mais quel rapport ont entre elles ces deux conceptions de la dialectique, la
dialectique comme art de la composition des mixtes, dans le Sophiste, et la
dialectique comme art de la division? Cette question est rsolue dans le
Philbe. Ce dialogue nous montre comment lart de composer les mixtes a
pour rsultat le classement et la division en espces. Le rapprochement et
lunion des deux aspects de la dialectique, ailleurs spars, en rend la notion
bien plus nette. Mais dabord la notion du mixte se prsente sous une forme
nouvelle; tout mixte, digne de ce nom, nest pas une fusion arbitraire, mais
une combinaison bien fixe de deux lments: dun lment indtermin ou
illimit, et dune limite ou dtermination fixe. Lindtermin est un couple
dopposs tel que chacun deux p.135 ne soit dfini quen rapport avec lautre,
cest--dire soit en lui-mme tout fait indfini; tels sont plus grand et plus
petit, plus aigu et plus grave, plus chaud et plus froid; termes purement
relatifs et perptuellement fluents, puisque ce qui est plus grand quune chose
est en mme temps plus petit quuneautre. La limite ou dtermination, cest
un rapport numrique fixe, tel que le double ou le triple. Le mixte, on le voit
aisment, rsulte donc de lintroduction dun rapport fixe dans le couple
dopposs; ainsi les musiciens dmontrent quun rapport de un deux,
introduit dans la dyade illimite de laigu et du grave, cre loctave; on peut
concevoir de mme manire quun rapport fixe du lent et du rapide cre un
mouvement rgulier, ou faire sortir les formes dun rapport fixe de grandeur et
de petitesse . Cette conception du mixte permet et mme implique la division
des concepts: la division part dun illimit tel que la voix avec ses nuances
infinies daigu ou de grave; elle y introduit un certain nombre dintervalles
fixes, qui sont les accords, caractriss par des rapports numriques fixes tels
que 1/2, 1/3, etc. La science consistera connatre le nombre et la nature de
ces rapports fixes (18 b).
2

1
2

Premiers Analytiques, I, 31.


Philbe, : 23 c-29 c; surtout 23 d; 26 ad.

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102

Cette conception du mixte et de la division nest plus tout fait celle du


Sophiste. Dabord, il nest plus question dune division uniformment binaire;
dans le cas le plus parfait tout au moins, celui de la musique, le nombre des
termes est dtermin par celui des rapports numriques possibles que sont les
accords. Nous en voyons un autre exemple dans le Time (54a sq.), o la
division en quatre lments dpend du nombre des solides rguliers possibles.
Il y a plus: le mlange dun genre avec un autre dans le Sophiste vient de sa
nature mme; ltre, pour tre ce quil est, doit participer au mme et
lautre; il y a l comme le rudiment dun rapport de ncessit logique. Au
contraire, lillimit et la limite ne sappellent pas et ne p.136 simpliquent pas;
il faut pour les joindre un quatrime genre dtre, diffrent deux comme du
mlange, cest la cause du mlange (26e). Cest dire que, la liaison
logiquement ncessaire vers laquelle inclinait le Sophiste, se substituent
maintenant des considrations dharmonie, de convenance, de beaut et de
bont. Lide du Bien, qui dominait la dialectique dans la Rpublique et qui
stait efface dans les dialogues intermdiaires reprend ici, en mme temps
que les mathmatiques, un rle de premier plan. Et, ne pouvant dfinir le Bien
dans son unit, il y substitue au moins un quivalent fait de trois termes, la
beaut, la symtrie et la vrit (65a). Il ne fait ainsi que poser les trois
conditions primordiales auxquelles doit rpondre tout mlange; ces trois
termes expriment chacun, sous un aspect diffrent, ce quil appelait dans la
Rpublique linconditionn, le Bien, quoi cesse lexplication.

XII. LE PROBLME COSMOLOGIQUE


@
La notion du mixte qui possde beaut, proportion et vrit fut le vritable
stimulant des dernires tudes de Platon; elle lui permit de revenir au
problme de lexplication des choses sensibles par les ides, problme quil
avait sans doute abandonn devant les difficults quexpose le Parmnide sur
la participation. Cest l lobjet du Time. Mais, pour bien saisir ce retour
dintrt vers la physique, il faut bien voir que les choses sensibles ne lui
apparaissent plus, comme dans le Thtte, comme un flux sans cesse
vanouissant, mais comme des parties dun cosmos qui est lui-mme le plus
beau des mixtes sensibles, cest--dire un mlange ordonn selon des rapports
fixes . Sil en est ainsi, le problme de lexplication du monde physique
noffre pas de difficult qui lui soit inhrente; il nest plus quun p.137 cas
particulier du problme dialectique en gnral, qui consiste, daprs le
Philbe, dterminer la manire dont se forment les mixtes. Le problme de
la participation est donc rsolu.
1

26 a; cf. 30 b, le monde est un vivant dou dme et dintelligence.

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103

Le monde est n dun passage du dsordre lordre sous laction dun


dmiurge (30a). Ltat de dsordre antrieur cette action est essentiellement
le domaine de la ncessit, dune ncessit brutale, cause errante, qui nest
assujettie aucune considration de fin (47e-48a). Mais ce dsordre et cette
ncessit ne signifient nullement une radicale inintelligibilit; cest une sorte
de ncessit mcanique analogue celle quacceptait Dmocrite, mais o
Platon introduit, sinon la bont du dmiurge, au moins une certaine part
dintelligibilit gomtrique. La doctrine des atomes et la doctrine des
lments y paraissent, mais pntres desprit gomtrique; les lments y
sont composs de corpuscules, et les corpuscules dun lment donn sont
distincts les uns des autres non point par leurs qualits, mais par leur forme
gomtrique; les corpuscules lmentaires de chaque sorte ont la forme dun
des quatre polydres rguliers, cube, icosadre, octadre, ttradre
correspondant respectivement la terre, leau, lair et au feu. Lingniosit
mathmatique de Platon, guid par les rcentes dcouvertes de Thtte en
stromtrie, na nullement de peine dmontrer que les faces du cube
peuvent se composer de quatre triangles rectangles et isocles, et que les faces
de chaque autre polydre qui sont des triangles quilatraux peuvent toutes se
composer de six triangles rectangles, dont lhypotnuse est double du petit
ct de langle droit. Les transmutations des lments les uns dans les autres
deviennent parfaitement intelligibles (en laissant de ct la terre), quand on
aura dmontr quun corpuscule deau contient autant de triangles que deux
corpuscules dair, plus un de feu, et quun corpuscule dair en contient autant
que deux corpuscules de feu (53c-57c). Voil la raison au sein mme de la
ncessit. La ncessit brute apparat dans la disposition de ces corpuscules,
qui dpend de la manire dont ils ragissent p.138 aux secousses dsordonnes
du rceptacle ou espace dans lesquels ils sont; ils tendent, comme les
substances secoues dans un crible, se runir selon leurs ressemblances et
leurs affinits (57bc). La source de la ncessit est donc non pas dans les
lments, mais dans cette nature ambigu, ce concept btard, peine
croyable du rceptacle (52b). Ce rceptacle parat bien tre un de ces termes
indtermins, dont le Philbe nous a fourni des exemples; dune manire
prcise, cest la fois lindtermin gomtrique en ce sens quil na aucune
dtermination de grandeur et de petitesse et quil les a toutes (50cd) et
lindtermin mcanique, en ce sens que son mouvement, sa lenteur et sa
vitesse, nont aucune uniformit (52e). Cest ce rceptacle que les triangles
lmentaires dabord, puis les polydres qui en sont issus commencent
dterminer en y introduisant des rapports fixes de grandeur et de petitesse
(53c). Cest en lui que lintelligence du dmiurge va introduire dautres
dterminations, et en particulier des dterminations mcaniques.
Car le crateur ou dmiurge est avant tout le crateur de lme du monde
(34cd), et lme estprincipe de mouvement (Phdre, 245c ; Lois, 894d), non
pas au sens de force mcanique brutale comme est le rceptacle, mais principe

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104

de ce quil y a de rgulier et de fixe dans le mouvement. Lme du monde est


antrieure au corps quelle est destine animer et qui est log en elle; mais
elle est elle-mme un mixte o se dessinent en quelque sorte toutes les
relations arithmtiques ou gomtriques qui se raliseront dans le monde. Tout
mixte est compos dune limite et dun illimit; il ne se distingue dun autre
que par laspect que prsentent les deux termes; la limite et lillimit dont
lme est compose sont lessence indivisible, et lessence divisible dans les
corps (35a); toute dtermination numrique et gomtrique exige en effet
deux termes de ce genre; nous apprenons par Aristote que, selon
lenseignement oral de Platon, les nombres naissent de laction de lUn sur la
dyade p.139 indfinie du grand et du petit ; tout nombre, toute forme sont le
rsultat dune dtermination de ce qui tait dabord indtermin. Le mixte de
ces deux essences une fois produit, le dmiurge y mlange encore le mme et
lautre, cest--dire deux termes qui sont aussi entre eux comme la limite et
lillimit du Philbe. Platon a soin de nous dire que lautre nentre dans le
mlange que par force; il reste, on va le voir, principe dindtermination.
Lme est donc faite de trois choses: un mlange des deux substances,
divisible et indivisible, du mme et de lautre: Le mixte est maintenant divis
selon certains nombres dtermins comme termes de deux progressions
gomtriques 1, 2, 4, 8; 1, 3, 9, 27, entre lesquels on insre des moyens
proportionnels. Puis il est divis en deux branches qui se croisent angle aigu
et se recourbent ensuite en cercle ayant mme centre, un des cercles tant
inclin sur lautre, comme lcliptique sur lquateur; le cercle du mme,
anim dun mouvement vers la droite, cest--dire dorient en occident, reste
unique; le cercle de lautre anim dun mouvement vers la gauche, cest-dire doccident en orient, est divis en sept. On voit assez que, sous le nom
dme du monde, Platon sefforce de montrer comment on arrive une sorte
de construction rationnelle du systme astronomique tel quil le concevait et
dont les principes taient quil ny avait que des mouvements circulaires; que
les mouvements taient uniformes, et que lirrgularit apparente du
mouvement des sept plantes sexpliquait parce quelles taient animes, outre
le mouvement diurne, dun mouvement propre en sens contraire. Lme nest
quun dessin schmatique du systme astronomique (35a-36d).
1

Le Time est un rcit, un mythe; le pythagoricien Time y raconte


comment se sont forms les divers mixtes, me du monde, monde,
corpuscules lmentaires, sans vouloir atteindre mieux qu des conjectures
vraisemblables (29c-e); ton dont la modestie, p.140 inspire de Parmnide,
tranche avec le dogmatisme ionien. Il est clair, au surplus, que, dans lemploi
physique des schmes mathmatiques, il est guid par des considrations
dharmonie et de beaut; la seule raison de la formation du monde, cest que
le dmiurge tait bon (29e); le Bien reste linconditionn quoi se
1

Mtaphysique, M. 7, 1081 a l4-15.

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105

rattache toute preuve. La forme sphrique du monde, le fait quil est unique,
viennent de ce quil sefforce dimiter la perfection du modle (32b; 31ab).
Le temps, divis en priodes rgulires, jours, mois, annes, qui est li
lexistence des rvolutions clestes, imite autant que possible lternit du
modle par son retour incessant sur lui-mme (37d). Dans le dtail de la
physiologie quil nous expose la fin de luvre, Platon est aussi perdument
finaliste que le seront les stociens; le Xe livre des Lois affirme aussi avec
force que la providence divine nest pas seulement gnrale, mais pntre
jusquaux moindres dtails de la structure de lunivers (903 bc). Cest parce
que la thorie du monde est avant tout le rcit de luvre providentielle,
quelle garde son caractre arbitraire et intuitif. Lesprit humain ne peut que
souponner les intentions du dmiurge, il nen est jamais sr (29e-30a). De
plus, le dmiurge en pliant la ncessit lintelligence (47e-48a), en
sefforant de la faire obir, rencontre des rsistances qui vont croissant; si le
premier mixte, le corps du monde, est fait si harmonieusement quil est
imprissable quoique engendr (41ab), les mixtes partiels, faits par les dieux
imitateurs du dmiurge, les corps des animaux, sont sujets la mort (41cd;
43a); la srie des mixtes va en perfection dcroissante, et leur conservation
est de moins en moins assure.
Par un paradoxe apparent, larbitraire sintroduit dans la science des
choses physiques dans la mesure o sy introduisent les mathmatiques :
larbitraire, mais en mme temps une libert de regard, qui, dtachant lesprit
des illusions de lobservation immdiate, lui permet un jeu dhypothses
fcond. Cest par exemple grce cette libert desprit que Pluton a pu
peut-tre p.141 indiquer en passant lexplication du mouvement diurne par la
rotation de la terre autour de son axe .
1

XIII. LENSEIGNEMENT ORAL DE PLATON


@
Les dialogues ne nous font pas connatre tout Platon. Aristote nous a
heureusement conserv quelque chose de son enseignement oral, bien quil
soit souvent difficile de dmler la pense de Platon, dans cet expos fait avec
une intention critique, et souvent mlang avec les thses des successeurs de
Platon lAcadmie. Il en rsulte pourtant que, la fin de sa vie, Platon a
conu les ides comme des nombres, mais comme des nombres diffrents de
ceux quemploie le mathmaticien. Que sont les nombres idaux? Pourquoi
Platon les a-t-il substitus ou tout au moins superposs aux ides? Et dabord,
2

Telle tait, ds lantiquit, linterprtation du mot par Plutarque; (Questions


platoniciennes, qu. VIII); mais cette interprtation nest pas certaine, et le sens peut
saccommoder de limmobilit de la terre.
Mtaphysique, M. 7 et 8.

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106

comment se distinguent-t-ils des nombres mathmatiques? Les nombres


mathmatiques sont ceux qui sont forms dunits toutes gales entre elles, et
qui rsultent de laddition de ces units. Or, nous voyons, dans le Philbe et
dans le Time, que Platon a une prdilection manifeste pour la gnration des
nombres qui se fait autrement que par laddition, et, spcialement, pour celle
qui se fait par les progressions ou par linsertion des trois espces de
moyennes proportionnelles, arithmtique, gomtrique ou harmonique : son
attention tend se porter sur les rapports numriques plutt que sur les
nombres mmes. La musique pythagoricienne lui fait voir lessence des
choses dans des rapports numriques, encore plus que dans les nombres. La
thorie des nombres idaux semblent bien tre une tentative pour trouver les
types de rapport les plus p.142 gnraux. Ces nombres, nous dit Aristote, ne
rsultent pas de laddition, puisque leurs units ne peuvent sadditionner, mais
de lunion de deux principes, lUn et la dyade indfinie du grand et du petit .
Cettedyade nest autre chose que le rapport pleinement indtermin et fluent
dont le Philbe (24c-25a) nous donnait des exemples. Quant lUn, on sait,
daprs une tradition clbre, que Platon lidentifiait au Bien ; or la fonction
du Bien, daprs le Philbe, est dintroduire des rapports fixes entre les
choses, ce qui est possible par la mesure. LUn dAristote et le Bien de la
leon de Platon paraissent identiques la mesure, que le Politique considre
comme le point de dpart de la dialectique. LUn, cest ce qui permet de
mesurer, et cest le terme inconditionn au del duquel on ne remonte pas.
Cest ainsi, daprs Aristote, que le grand et le petit, dingaux quils sont,
peuvent tre galiss par lapplication de lUn, et ainsi on obtiendra la dyade
idale, compose des deux termes du rapport, non pas en ajoutant une unit
une autre, mais en galant le rapport indtermin lunit. Sans poursuivre le
mode compliqu de production des nombres idaux, que Platon suit jusqu la
dcade idale, on voit par lexemple de la dyade idale que les nombres
idaux sont avant tout des rapports fixes. Il est assez naturel de penser que ces
nombres idaux sont principe du modle ternel du monde dont il nous est
parl dans le Time (28b), comme lme faite de schmes gomtriques
combines selon certains rapports numriques est principe du monde sensible.
Le Vivant en soi (30a) parat dsigner la ralit intelligible tout entire qui
comprendrait au-dessous des nombres idaux, les espces intelligibles, comme
le monde, vivant, anim et intelligent, comprend au-dessous de lme, le
corps. Il reste en tout cas certain que Platon orientait ses recherches vers les
lois de combinaison des mixtes.
1

1
2
3

Time, 31c sq.


M. 7, 1081 a, 14
Daprs ARISTOXNE (contemporain dAristote), dans ses Elments dHarmonie, II, p.
30, d. Meibom.

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107

XIV. PHILOSOPHIE ET POLITIQUE


@
Cest seulement par abstraction que lon peut sparer la politique de
Platon de sa philosophie. Ses plus grandes uvres sont du mme coup des
uvres philosophiques et politiques.Le Gorgias, o il montre les dangers
dune politique non fonde en raison, la Rpublique, o la philosophie est
utilise comme le seul moyen darriver une politique viable. La trilogie
Sophiste, Politique et Philosophe , dont le dernier dialogue est rest enprojet,
tendait sans doute montrer les capacits politiques du philosophe. La
trilogie Time, Critias, Hermocrate, dont Platonna crit que le premier
dialogue et le dbut du deuxime, devait, aprs la formation du monde, dcrite
dans le Time, traiter des rvolutions des cits, de leur ruine et de leur
rtablissement. Les Lois enfin sont un vritable manuel du lgislateur. Il nest
pas plus lgitime de sparer la philosophie de la politique chez Platon que
chez un Auguste Comte. Comment oublier que llan vers la philosophie lui
vient de Socrate, qui insiste avec une telle force dans lApologie sur sa
mission sociale?
p.143

Platon, comme Socrate, croit fermement la mission sociale du


philosophe. Aprs avoir dpeint, dans la Rpublique, le rgime de la cit
idale, il se demande quelle condition un rgime approchant pourra passer
dans les faits; il suffirait dun seul changement mais qui nest point petit, ni
facile, quoiquil soit possible..., cest que les philosophes soient rois dans les
cits, ou que les rois et les dynastes soient de bons philosophes, cest que
autorit politique et philosophie concident (473b). Il faut donner cette
exigence un sens tout fait pratique; cest au moment mme o Platon passe
de la thorie la pratique, quil fait intervenir lautorit politique du
philosophe. Platon ne se lasse pas dinsister sur le rle actif qui p.144 convient
au philosophe: il faut le forcer descendre de la contemplation des choses
intelligibles pour soccuper des affaires de la cit (519d); il faut aussi prparer
cette rforme lopinion du vulgaire, port, cause mme des vices du
gouvernement, considrer la philosophie comme inutile la cit (500b). La
philosophie procdera sur la cit comme le peintre sur la muraille quil orne;
il la nettoiera dabord soigneusement, puis il y dessinera la forme de la cit, en
comparant chaque instant son dessin au modle du juste quil est capable de
contempler (501a).
Comment Platon est-il arriv cette vue clbre, qui parat tre lutopie
sociale par excellence? Do vient cette ide dune reconstruction rationnelle
de la cit? Quelle en est la signification exacte?

Cf. lindication du plan densemble, Sophiste, 217 a.

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108

XV. LA JUSTICE ET LA TEMPRANCE


@
Avant de se prsenter, dans la Rpublique, comme rformateur de la cit,
Platon parat avoir rflchi sur la justice plutt en moraliste, la manire de
Socrate, quen rformateur politique. Il a montr que lhomme devait tre
juste, cest--dire respectueux des lois, pour tre heureux, avant de prouver
que le philosophe pouvait seul concevoir et raliser les justes lois. Il est
moraliste avant dtre politique, contrairement aux jeunes ambitieux
dAthnes, immortaliss dans le Callicls du Gorgias, qui sadonnent sans
prparation la politique. De cette morale platonicienne, les deux ples, pour
ainsi dire sont dans le Gorgias qui soutient la justice contre le banditisme
politique, et dans le Phdon, pour qui la vie philosophique consiste se
purifier du corps.
Voyons dabord le premier des deux thmes. Dans le Criton, Socrate tait
reprsent comme respectueux des lois jusqu en mourir; et lon connat la
clbre prosopope, o les lois p.145 dAthnes montrent Socrate tout ce quil
leur doit (50a); Platon a le sentiment trs vif que delles dpendent non seulement la scurit, mais toute culture morale. Mais les lois, objecte Callicls, ne
sont-elles pas de simples conventions que les hommes du vulgaire ont faites
entre eux pour se dfendre contre lavidit des puissants? La justice naturelle
consiste dans des rapports de force, et le plus fort doit possder lautorit
(Gorgias, 482c-484c). Quest-ce donc que cette force, dont parle Callicls?
Est-ce la force physique pure et simple? Alors elle appartient aupeuple, sil a
la force dimposer les lois (488be). Cest donc la force, accompagne de
sagesse et dhabilet, ou, plus prcisment, de la connaissance raisonne de la
politique et du courage pour raliser ses desseins (491ad). Mais le courage,
qui donne de lautorit sur les choses, implique cette forme intrieure de
courage, cette autorit sur soi-mme, qui est la temprance. Car le bien nest
pas identique au plaisir, et, sil faut choisir entre les plaisirs ceux qui sont
utiles, bons et sains, on ny arrive que grce la temprance qui introduit un
certain ordre dans le corps et dans lme, en laguant les dsirs contraires cet
ordre (504c-505b). Ce dveloppement sur la temprance, ou vertu de lordre,
parent de lgalit gomtrique, est le point culminant du Gorgias (508a); en
cette vertu, quil avait dj cherch dfinir dans le Charmide, il trouve ici le
fondement de toutes les autres, de la pit, de la justice, du bonheur. La
temprance est lactivit rgle par lordre et soppose directement lactivit
brutale et sans frein de Callicls. Platon entrevoit ici une vrit, qui fait ainsi
le fond de sa philosophie, et quil dveloppera avec force dans sa vieillesse ,
cest que cette activit quon appelle lart, qui choisit et agit selon des rgles,
est antrieure cette prtendue nature dsordonne et drgle que veut suivre
Callicls. Le primat de lart, au cur mme des choses naturelles et de lordre
1

Lois, X, 889 e.

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109

du monde, est un postulat de p.146 toute la politique comme de toute la


philosophie de Platon. Lordre nest pas une conqute humaine sur les forces
drgles; il est plutt le fond du rel, qui nous est rvl par une intuition
intellectuelle.
Si la temprance, avec la technique qui discerne et ordonne, est la vertu
fondamentale, lasctisme du Phdon et le gouvernement des philosophes
dans la Rpublique seront deux aspects insparables de cette vertu; si elle ne
parat pas occuper dans ces deux dialogues la place centrale quelle a dans le
Gorgias, lide qui linspire, celle de la valeur suprieure et dominatrice de
lintelligence, reste le point de dpart. Dans le Phdon (82e sq.) la recherche
de la vrit saccompagne de labstinence des plaisirs: lme est fixe au
corps par le dsir, et elle est force de regarder travers le corps o elle est
comme en prison; mais la philosophie lui enseigne que la vision et les autres
sensations sont pleines derreurs; elle lui apprend ne croire qu elle-mme
et ses penses propres; ainsi elle dtache lme du corps, et fait quelle
sabstient autant que possible des plaisirs, des dsirs et des peines. La
vritable vertu consiste saffranchir de toutes les affections; aussi bien que
la temprance, la justice, le courage et la prudence sont des purifications
(69a).
Mais dautre part, la temprance est aussi une vertu qui prescrit lordre;
elle na pas moins dimportance comme technique positive que comme rgle
dasctisme. La conclusion du Gorgias est, cet gard, significative, et elle
annonce la Rpublique; les hommes ne seront amliors que grce une
technique scientifique que nont jamais possd ni les illustres politiques
dAthnes ni les sophistes qui viennent y instruire la jeunesse (513c-515d). En
dfinitive, la justice parat tre maintenant, non plus comme dans le Criton, la
simple obissance de lindividu aux lois de son pays, mais bien lexigence
dune rforme politique complte, sous la conduite des philosophes.

XVI. LE PROBLME POLITIQUE


@
p.147 Cest

partir de ce moment que llan est donn la pense politique,


qui se subordonne et la morale et la psychologie. Mais elle nest plus dans la
situation de la dialectique qui, elle, ne quitte pas le monde des ides; elle se
brise au contraire sans cesse contre les faits. Platon, rptons-le, veut tre non
pas un utopiste, mais un rformateur; comme rformateur, il doit tenir compte
de la nature des hommes et de la nature des choses, telles quelles sont
donnes.
Ce quil y a dtrange chez ce rformateur, cest quil est tout au contraire
des sophistes bien loin de croire au progrs. Il a beaucoup mdit sur lhistoire

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110

et lvolution des socits, comme sur lhistoire des mes individuelles,


mlant dailleurs lobservation psychologique prcise le mythe et la
lgende; mais lobservation comme le mythe met toujours en lumire cette
double conclusion que la part de justice et de vertu quil y a en un individu ou
en une socit dpend surtout des conditions extrieures, dune heureuse
chance, et que, sil y a des changements dans les socits, le changement a
toujours lieu vers le pire ou au mieux selon un rythme cyclique qui fait
repasser la socit par les mmes tapes. La lgislation, ft-ce celle dun
philosophe, a pour but de se servir le mieux possible des conditions de fait
quil trouve devant lui, et aussi, darrter ou dentraver les changements, de
donner la socit la plus grande stabilit possible. Jamais, au contraire, on ne
voit, chez Platon, lide dune rforme positive, dune vritable invention
sociale; il sagit toujours chez lui de maintenir et de conserver, ou bien
dlaguer et de supprimer; il est bien significatif, le mythe qui raconte que les
hommes nont vit la dcadence complte que parce que des dieux leur ont
fait connatre le feu, appris les arts, et donn les graines du bl (Politique,
274e); linitiative des hommes naurait pu les mener jusque l.
Le but de la rforme du philosophe ne peut tre alors que dimiter
autant quil est possible ltat de socit le plus parfait, dont il possde lide,
de prendre en quelque sorte la socit au niveau o elle existe actuellement
pour lempcher de tomber plus bas (Lois, IV, 713e); mais jamais il ne sagit
de promouvoir un progrs vritable. Si une socit prsente les conditions
requises pour que sy appliquent les efforts du philosophe, cest par chance,
par une srie de circonstances indpendantes de toute volont humaine, grce,
par exemple, la faveur du climat et du sol (704 a sq.), que lon fasse
dailleurs de cette chance leffet dun hasard ou de la providence divine.
p.148

De l le caractre positif et raliste, conservateur mme parfois, de la


politique platonicienne; de l, son got, croissant avec lge, pour lhistoire et
les antiques traditions ; de l, sa condamnation de toute la politique
dexpansion qui avait fait la grandeur dAthnes, mais aussi boulevers les
murs . Il est rest attach uniquement la forme traditionnelle de la cit
grecque. Il est bien entendu, par exemple, que dans la Rpublique, cest une
cit grecque quil a administrer (470e). Si plus tard, dans le Politique (262
cd), il a jug ridicule la division de lhumanit en Grecs et Barbares, il nen
est pas moins vraiquil veut avant tout fortifier lhellnisme, ramener la paix
entre les cits et faire cesser les pratiques de pillage et de rduction
lesclavage qui accompagnaient les victoires dune cit sur une autre .
1

1
2
3

Prologue du Time et Critias.


Gorgias, 508 e-519 b.
Rpublique, V, 469 b sq.

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111

XVII. JUSTICE SOCIALE


@
Lessentiel de la justice sociale, chez Platon, cest de faire lunit de la
socit (Rpublique, IV, 423 d). La justice dans les cits imite, autant quil est
possible, les essences idales bien p.149 ranges, gardant toujours le mme
rapport, sans se faire mutuellement aucun tort, disposes par ordre et selon la
raison (VI, 500c) La cit juste nous donne un de ces exemples de
multiplicit bien ordonne; de ces mixtes, dont cest laffaire du dialecticien
de dcouvrir la nature. Cest lorsque lon saura ce quest ce mixte, que lon
pourra dterminer ce quest lme juste, la justice dans lme tant une
ordonnance de ses parties, en tout analogue lordonnance des parties de la
socit, qui constitue la justice sociale. La Rpublique se distingue des crits
politiques suivants de Platon, en ce quelle insiste davantage sur les conditions
de cette unit. Il prsente sa recherch sous la forme dune histoire de la
socit, exactement comme dans le Time, les conditions de la stabilit du
monde se dcouvrent dans lhistoire de la formation du monde par un
dmiurge; et il arrive que, dans cette histoire, sa vue stend bien au del de la
rforme dune cit grecque, jusquaux conditions fondamentales de tout
agrgat humain .
1

La cit nat du besoin et de la dcouverte du moyen rationnel pour la


satisfaire. Ce moyen, cest la division du travail. Il y a cit, ds quil y a
runion de quatre ou cinq personnes qui conviennent de satisfaire chacune un
des besoins lmentaires de tous les autres, en nourriture, en vtement et en
logement; le laboureur qui produit la nourriture de tous, aura en revanche son
abri et son vtement faits par les autres. Chacun, spcialis dans son mtier,
produira plus et mieux. La cit, sous sa forme lmentaire, nest donc pas une
runion dtres gaux et semblables, mais au contraire dtres ingaux et
dissemblables; elle le restera sous ses plus hautes formes, et cest ce qui
garantira la solidarit de ses parties et son unit (370ab). Les fonctions
deviendront plus compliques, mesure que la masse de la cit saccrot et
que les besoins se multiplient; ct du laboureur, par exemple, il y aura un
fabricant spcial de p.150 charrues et doutils agricoles (370c); ct des
producteurs se crera la classe de ceux qui font les changes, des
commerants par terre et par mer (371ab). Mais le principe reste toujours le
mme. Il reste le mme encore, lorsque, dans la cit arrive son achvement,
les fonctions se groupent en un petit nombre de classes, la classe des artisans
qui soccupent de satisfaire les besoins matriels, la classe des soldats qui
dfendent la cit contre ses voisines (373c), la classe des gardiens qui sont
chargs de faire observer les lois. Ces trois classes reprsentent les trois
fonctions essentielles de toute cit, production, dfense, administration
intrieure (434c).
1

369 b, sur la division du travail.

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112

Comment ces fonctionsseront-elles le mieux remplies, cest l pour Platon


lunique problme social. Il ne peut tre question en effet dutiliser les
ressources de la cit pour le bonheur dun individu ou dune classe. Nous
fondons la cit, rpond Socrate Adimante qui lui reproche la vie trop dure
quil fait mener aux gardiens, non pour quune classe ait un bonheur suprieur, mais pour que la cit entire soit heureuse. Lindividu qui fait partie
de la cit est fait pour accomplir sa fonction sociale, et non pour autre chose.
Cest en quoi consiste la justice; tre juste, cest accomplir sa fonction propre
(434c).
1

XVIII. NATURE ET SOCIT


@
Ici se prsente Platon une question redoutable. Les besoins de la socit
idale doivent compter avec la nature. En effet, lexercice de chaque fonction
sociale suppose non seulement une ducation acquise, mais encore des
aptitudes naturelles. Lamour du gain chez lartisan, la passion gnreuse
ncessaire chez le soldat, la prudence et la rflexion chez le gardien de la cit
ont pour fond un caractre inn quaucune forme sociale p.151 ne pourrait
produire (455b). Il y a plus: les proportions diverses dans lesquelles ces
caractres existent, dpendent de la nature du milieu gographique. Une
rgion, dira-t-il la fin de sa vie, nest pas propre lgal dune autre rendre
les hommes meilleurs ou pires . Ltude des nombres qui, chez certains,
mne jusqu la philosophie et la dialectique, produira, chez les gyptiens,
les Phniciens et chez tant dautres peuples, la fourberie et non la science.
2

Cette nature, Platon y attache une importance extrme: en particulier,


lorsquil vient parler des vritables chefs de la cit, des philosophes, il ne se
lasse pas de recommander de choisir, selon leurs aptitudes naturelles, ceux qui
seront capables de recevoir lenseignement de la dialectique; et il fait une
liste trs dtaille des qualits innes indispensables: amour de la vrit et
facilit apprendre, faiblesse des dsirs qui sopposent la connaissance,
noblesse dme et courage, enfin, une mmoire prcise et tendue : la
runion de ces qualits est trs rare, puisquil y a presque incompatibilit entre
les qualits quon leur demande, notamment entre la subtilit dun esprit sans
cesse actif et la gravit calme, entre linertie de lhomme insouciant des prils
et le regard aigu qui les pntre : la noblesse dun vieil Athnien et la
subtilit dun sophiste, voil ce que doit runir la nature philosophique.
3

1
2
3
4

419b; comparer 465e sq.


Lois, 747d.
Rpublique, 490 e.
503 b.

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113

Or, entre les exigences de la socit idale et ce que lui fournit la nature, il
ny a pas ncessairement harmonie. Il y a l tout un ct de la ralit qui
chappe aux prises de lart humain; il nest pas de penseur qui en ait tenu plus
grand compte que Platon. Pour expliquer ce donn ultime, cette ralit des
caractres, qui rsiste la raison, et qui pourtant nous fixe chacun notre
destine, il a fait appel un mode dexplication qui est luimme irrationnel;
au mythe du choix des vies. Aprs cette p.152 vie, les mes subissent des
chtiments ou profitent de rcompenses, selon la justice dont elles ont fait
preuve; puis elles se runissent pour choisir une nouvelle vie: ce choix est
pleinement volontaire, et les dieux nen sont nullement responsables; mais,
une fois fait, il est sanctionn par la ncessit et les Moires, et lme
nchappera plus son sort; elle passe avant de renatre dans leau du Lth
qui lui enlve tout souvenir de son choix; puis sa nouvelle vie se droule
conformment cequelle a voulu. On voit, par la place quil occupe la fin
de la Rpublique (617d-622b), quelle proccupation politique trahit ce mythe,
bien quil ny soit question que de la destine individuelle. Il y a, jusqu un
certain point, conflit entre lexplication mythique qui attribue notre sort un
choix volontaire, et lexplication naturaliste qui rend compte du caractre des
hommes par le milieu gographique; et peut-tre est-ce pour unir lune et
lautre que Platon, dans la dernire forme quil ait donne au mythe, fait appel
laction de la providence et de la Dik universelle qui organise le monde de
manire que chaque me soit spontanment attire vers le lieu o elle mrite
daller . Son intention nen reste pas moins nette: cest de poser le caractre
comme une donne ultime.
1

Dautre part, la fixit des caractres est, en une certaine mesure, un garant
de fixit sociale, et par consquent de justice. Aussi lart social, sil ne peut les
produire sa guise, doit au moins les empcher de saltrer de gnration en
gnration. Ici, et pour donner une certaine prise au lgislateur, Platon
introduit, outre les explications mythique et naturaliste, une explication par
lhrdit, incompatible avec les deux premires; si lexplication est vraie, les
chefs de la cit peuvent, en rglementant habilement les mariages, arriver
maintenir ltat de puret les caractres convenables chaque classe sociale,
comme les leveurs savent maintenir les races pures p.153 (Rpublique, 459b;
460de). Et cest la ngligence dans lapplication exacte du rglement des
unions qui amnera avec la dcadence de laristocratie philosophique, celle de
la cit tout entire (546c). Aucun moyen humain, il faut y insister, nest donn
pour rtablir ltat primitif; chez Platon, les lois ne crent pas; elles
conservent. Il ne compte, pour revenir au point de dpart, que sur le cycle qui
gouverne le changement, et qui est celui dun devenir circulaire dont les
phases se rptent.

Lois, X, 903 d; 905 b.

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114

XIX. LUNIT SOCIALE


@
Si le fondateur de la cit a, sa disposition, par chance heureuse ou grce
la providence des dieux, les caractres quil faut, il peut alors instituer une
cit juste. Il suffit pour cela de rglementer lactivit des citoyens de telle
manire que chacun donne ses soins une seule fonction, celle laquelle il
est naturellement apte, afin que chacun ayant son occupation propre ne soit
pas multiple mais un, et quil puisse natre ainsi une cit une et non multiple
(Rpublique, 423d). Cest ainsi, par exemple, quune rglementation de la
richesse sera ncessaire pour fixer lartisan son mtier; un potier devenu
riche voudra-t-il encore sadonner son mtier? videmment non; il devient
alors un mauvais potier (421d). Il ne faut pas davantage quil soit pauvre, au
point de ne pas pouvoir se fournir des outils indispensables. De l rsultent
aussi les lois si tranges concernant les gardiens de la cit; tout y est
subordonn la ncessit de maintenir entre eux lunion parfaite. Le plus
grand malheur pour la cit, cest la division; or, une des plus grandes causes
de division, cest le rgime de la sparation des familles, do il sensuit que
chacun a ses peines et ses plaisirs part. La communaut des femmes, des
enfants et des biens, cest la p.154 seule manire de lier entre eux les gardiens;
tenus par la rglementation des pouponnires publiques dans lignorance des
liens naturels de filiation, tous, selon leur ge, auront lgard de tous, les
sentiments dun fils ou dun pre (462a sq.; 464d).
Comme dautre part, la cit tient compte non pas des diffrences entre les
personnes, mais seulement des diffrences entre leurs aptitudes, comme on
dfinit le citoyen uniquement dans son rapport aux occupations, il sensuit
quil ne faudra pas donner la femme dans la cit une place diffrente de celle
de lhomme; au point de vue social, il ny a entre eux nulle diffrence; il y
aura des femmes artisans, dautres qui ont les passions gnreuses du
dfenseur de la cit; dautre la sagesse des gardiens (454b-457b).
Enfin, si lon ne considre que les fonctions, et non les sujets qui les
accomplissent, la sociologie platonicienne se trouvera tre, par une
transformation trs simple, une psychologie et une morale. Autant il y aura de
fonctions dans la cit, autant il y aura de facults dans lme individuelle; la
fonction de lartisan correspondent les dsirs lmentaires de nourriture;
celle du soldat, la passion de la colre; celle du gardien, lintelligence
rflchie. Comme chacune de ces fonctions a sa vertu ou son excellence, la
temprance pour lartisan, le courage pour le soldat, et la prudence pour le
gardien, chaque facult aura la sienne; et, comme la justice dans la cit
consiste pour chacun faire ce qui lui est propre, la classe suprieure
ordonnant et la classe infrieure obissant, la justice dans lindividu consiste
aussi maintenir chaque partie de lme dans son rle naturel. Ainsi, ltude

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115

de la socit nous permet de lire plus facilement dans lme de lindividu


(453a; 443e sq.).

XX. DCADENCE DE LA CIT


@
Toute la morale, comme toute la politique, consiste donc fixer ces
relations naturelles de la manire la plus solide possible. p.155 Mais labsolue
fixit est impossible; car tout ce qui est n est sujet destruction (546a).
Une fois drange lharmonie complexe qui faisait lunit et la justice
sociales, il y a une dcadence plus ou moins rapide, et, en passant travers
une srie rgulire de gouvernements qui naissent les uns des autres, la cit
aboutit par degrs du gouvernement le plus juste au gouvernement le plus
injuste. Il ny a pas, chez Platon, dautre volution naturelle et spontane que
cette dcadence. Les livres VIII et IX de la Rpublique, qui contiennent tant
de traits tirs de son exprience politique et psychologique, ne laissent aucun
espoir darrter le mouvement, une fois quil est dclench par la ngligence
des premiers magistrats de la cit (545d). A ltat dharmonie succde un tat
de sparation et de lutte, dont les diverses formes de gouvernement marquent
les degrs. Les luttes et dissensions civiles sont dailleurs accompagnes dun
tat de trouble et de dsquilibre correspondant dans lme de chaque
citoyen; chaque type de socit correspond un type psychologique.
A la constitution la meilleure succde dabord une lutte entre une race
dor et dargent qui veut maintenir la vertu et la tradition, et une race de
fer et dairain tout asservie la recherche du gain; cette lutte se termine par
une sorte de loi agraire o terres et maisons sont distribues et appropries; le
rgime de la proprit individuelle commence, et, avec lui, lesclavage des
laboureurs. La caste dominante devient celle des guerriers, qui songent peu
ltude et beaucoup la gymnastique et la guerre, ambitieux et jaloux les
uns des autres; et prenant peu peu le got des richesses (546d-549d).
Cest la domination du riche qui caractrise la troisime forme de la cit,
que Platon appelle oligarchie. Un certain cens est la condition de laccs aux
magistratures. Lunit prcaire du gouvernement prcdent se dfait
nouveau; il y a dans la cit deux cits distinctes, celle des pauvres et celle des
riches; indigence dun ct, luxe de lautre; et partout la prpondrance p.156
est donne non plus la passion gnreuse, comme dans les prcdents
gouvernements, mais aux dsirs infrieurs. Les pauvres que les riches sont
obligs darmer pour dfendre la cit, sont dailleurs pour eux un souci
constant (550c sq.).
Cest le dsir insatiable de richesses qui cause la perte des oligarques;
pour senrichir par lusure, ils favorisent lintemprance de jeunes gens riches

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116

et nobles; ces jeunes gens rduits lindigence, mais gardant toute la fiert de
leurs origines, sont les vrais fauteurs de la rvolution qui amne la
dmocratie: endurcis par la vie quils mnent, ils nont pas de peine vaincre
les riches amollis par le luxe. La dmocratie, cest essentiellement la victoire
des pauvres; son mot dordre est la libert; chacun y mne le genre de vie qui
lui plat; rien de plus vari, rien de moins unifi quune dmocratie comme
celle dAthnes, vrai magasin de constitutions o le politique peut venir
chercher des modles; lhomme dmocratique sintresse tout, mme la
philosophie. De la libert nat lgalit, entendons cette galit pour les
ingaux qui est due labsence dautorit (557-563).
Le dsir insatiable de libert cause la perte de la dmocratie, et change
cette forme sociale en son contraire, en tyrannie; ceux qui prsident aux
destines de la cit ne peuvent goter au pouvoir sans en vouloir toujours plus,
et sans devenir des tyrans. Le tyran est toute lantithse du gardien de la cit
idale; il est, par excellence, lindividu compltement isol, qui rompt tout
lien avec la socit, exilant les bons dont il a peur, vivant au milieu de gardes
du corps quil sest donn en affranchissant des esclaves. La dissociation de la
cit atteint l son terme; lhomme tyrannique est celui qui lche la bride aux
passions les plus sauvages, celles que lhomme bien lev ne connat quen
rve; cest lindividu se prenant comme un absolu, sans amis, toujours
despote ou esclave, mais ignorant la vritable libert et la vritable amiti
(563e-574d).

XXI. LE MYTHE DU POLITIQUE


@
Le danger constant de dcadence qui menace les cits, est un moyen
indirect de prouver la ncessit du gouvernement des philosophes qui les
arrte sur la pente. La vue sociale trs pessimiste, qui se dgage de cette sorte
de loi de dgradation des cits, nest pas contre-balance chez Platon par la
croyance que la technique politique pourrait raliser un progrs en sens
inverse. Elle nest quilibre que par une croyance non raisonne, mais tout
fait vivante, la forme cyclique du devenir; le devenir, en revenant sur luimme, ramne ltat primitif. Mais cette croyance, Platon na nullement
donn la forme philosophique et scientifique quil donne la description du
fait directement constat de la dcadence des gouvernements. Il lui donne la
forme dun mythe, celui quil expose dans le Politique, mythe destin sans
doute mieux faire saisir la place prcise et limite de lart politique dans une
volution dont lensemble chappe pleinement aux prises de lart rationnel.
Platon imagine en effet que, dans lge heureux de Cronos, le soleil et les
astres allant en sens inverse de leur sens actuel, tout le devenir des tres tait
galement de sens inverse, cest--dire quil allait de la mort la naissance au
p.157

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117

lieu daller de la naissance la mort; cest dire que la terre produisait


spontanment et sans le travail humain tous les fruits utiles lhomme, et, en
gnral, que chaque tre arrivait sans effort son point de perfection; nul
travail technique, donc nulle union politique ne sont alors ncessaires. Mais
lorsque le soleil change le sens de son cours, lorsque, simultanment, les tres
arrivent lentement et difficilement, au milieu dobstacles de toute sorte leur
achvement, cest alors que les techniques de tout genre et notamment la
technique sociale sont ncessaires; la plupart des arts sont des dons que les
dieux font aux hommes pour les soutenir dans ces difficults (268e-275b [15]).
De l, la physionomie, assez particulire et nouvelle, que prend lart
social dans le Politique; tout art humain manipule des choses changeantes,
diverses, et ds lors, procde moins par rgles gnrales que par des tours de
main qui sadaptent aux circonstances. Il en est de mme de lart politique;
les dissemblances entre les hommes et entre leurs actions, la complte
absence dimmobilit dans les choses humaines se refusent toute rgle
simple portant sur tous les cas et valables pour tous les temps (294b), aussi
bien en matire dart politique que dans les autres arts. Il sensuit que
lhomme dtat, le technicien politique est une loi vivante; et quil est
souverain absolu de la cit, comme le ptre de son troupeau. Platon arrive
ainsi donner au politique un caractre providentiel et surhumain, germes
lointains de la thorie du pouvoir dans lempire romain et dans la papaut. Ici
donc encore, on le voit, aucun espoir, fond en raison, de progrs naturel, et le
mythe substitu rgulirement la science partout o il est question du retour
un tat suprieur au ntre (293-300).
p.158

XXII. LES LOIS


@
Ce sentiment de la relativit et de linstabilit des choses humaines est
particulirement vif dans les Lois, luvre inacheve de la vieillesse de
Platon; elle est remplie de prescriptions de dtail, qui indiquent lintention
trs nette de raliser sa rforme, peut-tre dans les villes siciliennes qui
allaient tre restaures aprs la mort de Denys. Le problme des Lois est,
comme celui du Time, un problme du mlange; on cherche ici quelles
proportions rendront la socit le plus stable possible, comme on a dcouvert
l-bas celles qui donnaient au cosmos la dure imprissable. Stable et parfait,
cest tout un pour Platon : Il importe avant tout que les lois soient stables
(797a). Jusquaux jouets des enfants, tout doit rester identique dune p.159
gnration lautre; tout changement est un trouble, quil sagisse de
lorganisme ou de la cit; les lois ne sont lobjet dun vritable respect que si
lon na aucun souvenir dun temps o les choses auraient t autrement que

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118

maintenant; et le lgislateur doit imaginer tous les moyens pour produire cet
tat de choses dans la cit.
De ces moyens, certains chappent sa volont; ce sont ceux qui viennent
de la nature; un milieu propice lclosion du caractre, une contre assez
isole de la mer et des autres cits pour quelle nait pas de chance dtre
contamine par le commerce et par linfluence des autres, telles sont les heureuses chances quon ne doit quaux dieux. En revanche, le lgislateur peut
limiter le nombre des citoyens, en choisissant un nombre assez faible, mais tel
quil soit multiple du plus dautres nombres possible.
Mais surtout, il est matre du mlange qui produira la constitution la plus
stable (691c sq.). Lhistoire nous montre lexemple dune constitution qui a
rsist au temps: cest celle de Sparte, qui a observ les rgles de la mesure,
et sest gard de tout excs; les puissances des deux rois sont tempres lune
par lautre; leur pouvoir est limit par celui du snat o la puissance modratrice des vieillards sallie la force bouillante de la jeunesse; il est limit
galement par le pouvoir des phores. De cette manire, la royaut,
mlange comme il fallait dautres lments et recevant deux la mesure,
sest conserve elle-mme et a conserv le reste. Au contraire lhistoire
montre la dcadence de la constitution perse, cette royaut librale qui se
transforme en tyrannie, et celle de la constitution dmocratique dAthnes o
la libert amne une anarchie sans frein. Donc il y a deux constitutions
antithtiques, despotisme et dmocratie, et mres de toutes les autres;
isoles, elles sont mauvaises; mais leur mlange bien proportionn produit la
bonne constitution (693 d).
Quest-ce qui empche la dcadence? (Car toujours, et ici p.160 encore, il
est question de frein qui arrte et non dun progrs positif). Ce qui
lempchera, cest lharmonie entre la sensibilit et lintelligence qui juge
(689a); la cause de la chute, cest que lon prend plaisir ce que lon juge
mauvais et injuste, et que lon voit avec peine ce que lon juge juste, cest
cause de cette disposition desprit, qui est la pire des ignorances, que la cit
nest plus, comme elle doit ltre, amie delle-mme (701d).
Platon sent bien que la pure intelligence ne suffit pas; il y faut encore
linclination, et une inclination libre et volontaire. Le lgislateur doit donc
obtenir lassentiment non par la violence, mais par la persuasion (887a sq.);
de l, lusage des prologues dveloppant les motifs dobir aux lois
(719c-723b); cette sorte de prdication morale tait une nouveaut dans la
lgislation.
Les rsultats de cette manire dassurer la stabilit sociale par une foi
enracine dans les esprits, sont particulirement nets dans le livre X, qui
concerne les croyances religieuses. Limpit y est traite avant tout comme
un danger social; lathisme que Platon combat, cest celui des sophistes, qui

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119

considraient les dieux comme des inventions humaines (891 b-899 d); les
ngateurs de la providence quil rfute ne sont point des thoriciens, mais des
gens qui laissent libre cours leurs passions parce quils ne croient pas que la
justice divine entre dans le dtail des affaires humaines (899d-905 d); enfin,
la croyance errone que lon sduit Dieu par des prires se rattache toute une
srie de pratiques cultuelles et rituelles qui impliquent des associations prives
prilleuses pour la vie sociale (905d-907b) . Aussi, sil faut dabord essayer
de prvenir limpit par des arguments rationnels, comme le fait Platon, il
faut prvoir de srieuses pnalits pour ceux qui ne veulent pas se laisser
convaincre. Selon les cas, la prison temps ou la prison perptuelle loignent
de la cit ces dangereux impies (908a sq.).
1

Le dernier mot de Platon politique est cette srnit contemplative du


sage qui voit les ressorts cachs qui font agir les hommes. Les choses
humaines ne valent pas dtre prises trs au srieux... Lhomme est un jouet de
Dieu, une machine pour lui (803b). Le lgislateur est avant tout celui qui
connat cette machine et qui sait mener les hommes.
p.161

XXIII. LACADMIE AU IVe SICLE APRS PLATON


@
LAcadmie, aprs Platon, eut successivement pour chefs, Speusippe, le
neveu du matre (348-339), Xnocrate (339-315), Polmon (315-269).
Lhistoire des doctrines des deux premiers nest gure connue que par
quelques allusions dAristote. Elles paraissent avoir t des dveloppements
tout fait libres de certaines suggestions du matre; il nexiste pas ce
moment dorthodoxie platonicienne, et cest mme loccasion dun vif
reproche que les no-platoniciens firent aux successeurs directs de Platon .
Aussi le platonisme, min par les divergences dcole, est ruin par lattaque
des nouveaux dogmatismes en formation; Aristote, les Stociens et picure
saccordent pour le combattre.
2

Le problme central parat avoir t pour eux, comme pour Platon


vieillissant, celui de la formation des mixtes. Comme dans la Philbe, comme
dans le Time, il sagit dexpliquer les diverses formes de la ralit par
lintroduction dune mesure ou dun rapport fixe dans une ralit
primitivement indfinie et sans fixit. Mais ce mode dexplication nest quun
schme vague qui nexclut pas les divergences. Dune part, en effet, il vaut
avant tout pour expliquer les nombres; lUn, dterminant le multiple ou dyade
indfinie du grand et du petit, lgal dterminant lingal; mais que dire des
autres ralits telles que les p.162 grandeurs mathmatiques ou le monde?
1
2

Cf. 909 b sur le danger des associations religieuses indpendantes de la cit.


NUMNIUS (IIe sicle ap. J.-C.) dans EUSBE, Prparation vanglique, XIV, 5, 2.

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120

Speusippe a pens que chacune delles impliquait un nouveau couple de


principes, diffrent de celui do naissent les nombres; comme le nombre
vient de lunion de lun et du multiple, par exemple, les grandeurs
mathmatiques naissent du mlange de lindivisible avec lespace indfini;
les ralits des divers degrs ayant ds lors chacune leurs principes spciaux
ne dpendront plus les unes des autres, et lensemble des choses, selon
lobjection dAristote, sera comme une mauvaise tragdie, faite dpisodes .
Pourtant, bien quintroduisant pour chaque degr des couples de principes
distincts, Speusippe a d insister sur lanalogie ou similitude quil y avait
entre ces couples successifs: par exemple, bien que lintelligence, principe
dunion dans lme du monde, ait une nature spciale absolument distincte de
lun, principe du monde , il y a pourtant entre lun et lintelligence une
analogie de rle : ce sont des analogies de ce genre que Speusippe recherchait
peut-tre dans son trait sur les Semblables, dont les fragments se rapportent
la classification des tres vivants.
1

Il suit galement de la doctrine de Speusippe que les premiers degrs de la


ralit ne contiennent en rien la richesse et la plnitude des degrs
subsquents. Le Bien ou Perfection nest donc pas au dbut: de mme le
germe vivant ne contient nulle des perfections que lon trouve chez lanimal
adulte. Aussi cest tort, selon lui, que lon assimile, lUn, qui est principe, au
Bien qui est postrieur .
3

On voit tout ce que Speusippe a sacrifi de la dialectique platonicienne:


en supprimant la continuit qui lie par une chane dductive les formes de la
ralit au principe, il a ni lexistence du bien comme principe, celle des
nombres idaux, celle mme des ides; considrant la srie des mixtes,
nombres mathmatiques, grandeurs mathmatiques, me, il emploie p.163 le
schme platonicien,pour construire chacun deux; mais il ignore leur liaison.
En contraste parfait avec Speusippe, Xnocrate semble avoir voulu insister
sur lunit et la continuit de la srie des formes dans ltre; il identifie les
ides aux nombres idaux , et il retrouve ces nombres dans la srie des tres
qui en dpendent, dans les lignes et les surfaces idales, quil dmontre tre
inscables, dans lme quil dfinit un nombre qui se meut et ailleurs une
combinaison de lun et du multiple, enfin dans le ciel et toutes les choses
sensibles . Tandis que Speusippe refuse dassimiler lUn au Bien, parce quil
faudrait identifier au mal son contraire qui est le multiple, Xnocrate nhsite
pas devant cette conclusion; do il suit, si tous les tres, sauf lUn, sont des
4

1
2
3
4
5

ARISTOTE, Mtaphysique, Z, 2, 1028 b 21; cf. 1075 b 37 et 1090 b 13.


DIELS, Doxograph graeci, p. 303;Il soppose en cela Xnocrate.
ARISTOTE, Mtaphysique, A7, 1072 b 30; et. 1075 a 36;1092 a 22; 1091 a 29.
ARISTOTE, Mtaphysique, Z, 1028 b 24.
PLUTARQUE, Cration de lAme daprs le Time, ch. II; CICRON, Songe de Scipion, 1, 14; Tusculanes, 1, 20.

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121

mixtes de lun et du multiple, que tous, ils participentau mal. Sa thorie des
lignes inscables est celle qui est le mieux connue grce au trait apocryphe
dAristote Sur les lignes inscables ; la ligne idale (et le mme argument
sapplique la surface et au corps) doit tre indivisible, parce quelle est
antrieure toutes les autres et parce quelle est leur unit de mesure.
1

Xnocrate a cherch nier partout lapparente discontinuit des choses;


Platon avait dj indiqu dans le Time que tout corps sensible devait se
composer des quatre lments; cette unit substantielle des diverses rgions
du monde, si contraire la doctrine quAristote allait soutenir, Xnocrate la
reprend pour son compte, en considrant la solidit de la rgion terrestre
comme imitant celle de la lune et celle du soleil .
2

Les doctrines de Speusippe et de Xnocrate sont donc divergentes; mais


le problme quelles rsolvent est le mme. Aussi les deux disciples se
retrouvent-ils daccord, lorsquil sagit p.164 dinterprter le Time ; Platon en
dcouvrant la gense de lme et du monde, na pas voulu selon eux dcrire
un devenir rel; le monde est ternel; cest pour la commodit que Platon
suppose quil nat, comme le gomtre fait natre par construction des figures,
seulement pour mieux dgager les lments dont elles se composent.
3

La mthode platonicienne se fixe donc, chez ses successeurs, en une


doctrine; la libre fantaisie des mythes aussi va se terminer en dogmes. Cette
transformation se relie au got trs vif que le IVe sicle, mme avant lpoque
dAlexandre, marque pour lOrient. De ce got tmoignaient dj les titres de
certains traits de Dmocrite sur lcriture sacre des Babyloniens et des
gyptiens, et son admiration pour la sagesse des Orientaux, dont il a peut-tre
traduit les sentences morales . Platon lui-mme ou peut-tre un de ses lves
immdiats, Philippe dOponte, a crit, comme suite aux Lois, lpinomis, qui
contient la premire codification, nous connue, de la thologie astrale chez
les Grecs. Les astronomes du IVe sicle, en loignant le ciel de la terre, en
distinguant radicalement les choses clestes des mtores, en montrant
luniformit du mouvement des plantes, ont donn un cadre nouveau cette
thologie issue de lOrient (pinomis 986 e; 987b); lordre qui rgne dans les
cieux est la preuve de lintelligence des astres et de la divinit des mes qui
les animent (pinomis, 982 b); le monde se divise en parties hirarchises
dont chacune porte ses vivants; entre la terre, sjour du dsordre, et le ciel,
sjour des dieux visibles (984 d), se trouve lair, o vivent ces tres
transparents et invisibles que sont les dmons; dous dune intelligence
merveilleuse, de science et de mmoire, ils aiment les bons et hassent les m4

1
2
3
4

ARISTOTE, Mtaphysique, N 1091 b 35.


PLUTARQUE, Du Visage qui est dans la lune, ch. XXIX.
PLUTARQUE, Cration de lAme, ch. III.
DiOGHNE LAERCE, Vies, IX, 119 ; CLMENT DALEXANDRIE, Stromates, I, 16,
69; Cf. R. EISLER, Arch. fr die Geschichte Philosophie, 1917, p 187.

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122

chants; car ils connaissent notre pense; ils ne sont dailleurs pas impassibles
comme les dieux, mais capables de plaisir et p.165 de douleur (984d-985b).
Xnocrate admettait une hirarchie thologique tout fait analogue celle de
lpinomis : au sommet, les dieux suprmes qui sont lunit et la dyade;
lunit qui est mle, pre, roi du ciel, Zeus, intelligence; la dyade, divinit
fminine, mre des dieux, me de lunivers; au-dessous le ciel et les astres,
qui sont les dieux olympiens; au-dessous encore les dmons invisibles,
sublunaires qui pntrent dans les lments . On voit lunion dcisive qui
stablit alors entre limage rationnelle du cosmos et les vieilles
reprsentations mythiques et thologiques; les dmons en qui et par qui se
ralisent le lien et lunit du monde, occupent naturellement la place centrale
dans cette religion cosmique, dont on verra lextraordinaire dveloppement
dans le stocisme et le no-platonisme.
1

Mais Speusippe et Xnocrate semblent stre surtout occups de morale;


neuf des trente-deux ouvrages de Speusippe, dont Diogne (IV, 4) a conserv
les titres, et vingt-neuf des soixante ouvrages de Xnocrate (IV, 11) se rfrent
expressment la morale; leur successeur Polmon est surtout connu comme
moraliste et son contemporain Crantor crit un petit trait Sur le Deuil, que
Pantius le Stocien, deux sicles plus tard, recommandait dapprendre . Deux
traits caractrisent cette doctrine morale, dailleurs fort mal connue: dabord
un certain naturalisme; il y a des tendances naturelles primitives qui nous
portent vers lintgrit du corps, la sant, lactivit intellectuelle; la fin des
biens consiste, selon Speusippe, atteindre la perfection dans les choses
conformes la nature, et, selon Polmon, vivre selon la nature, cest--dire
jouir des dons naturels primitifs en y joignant la vertu . Le second trait,
qui drive dela Rpublique, est la prescription qui commande de rgler et de
discipliner les sentiments plutt que de les p.166 supprimer; cette mtriopathie,
conseille par Crantor dans le chagrin dun deuil, contraste avec la sauvage
impassibilit prche par les nouvelles sectes dalors ; elle restera le ton de
ces crits de circonstances, les Consolations, qui vont devenir si nombreux
dans les sicles suivants; certains thmes (par exemple largument que la
mort nest pas craindre, soit quelle soit lanantissement, soit que lme
passe aprs dans un lieu meilleur), qui se retrouvent dans tous ces crits,
remontent jusqu lApologie de Platon (40 c), do elles durent passer, par
Crantor, tous ses imitateurs . Sous cet aspect, lAcadmie a un rle non sans
importance dans le mouvement de prdication morale, toute humaine et
2

DIELS, Doxographi graeci, f. 304.


CICRON, Premiers Acadmiques, 11, 135.
3
CLMENT DALEXANDRIE, Stromates, 418 d et CICRON, Des Fins, II, 11, 33.
4CitparPLUTARQUE,ConsolationApollonius,III.
2

GERCKE, DeConsolationibus; cf. CICRON, Tusculanes, I, 49, 117-118.

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123

indpendante des doctrines, que nous verrons se dvelopper au IIIe sicle, et


qui dominera plus ou moins les divergences des sectes.
Bibliographie
@

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124

CHAPITRE IV
ARISTOTE ET LE LYCE
@
Aristote est n en 385 Stagire, ville situe sur la cte septentrionale
de lge lest de la Chalcidique. De son pre, qui tait mdecin, il ne put
subir linfluence, puisquil tait fort jeune lorsquil le perdit. Il passa de
longues annes dans lcole de Platon, o il entra en 367. A la mort du matre,
il se trouvait, avec dautres lves de Platon, dont Xnocrate, Assos en
olide auprs du tyran Hermias dAtarne. Il y vcut plusieurs annes, non
sans doute sans profiter de lexprience politique dHermias, qui avait
manuvrer entre les deux puissances du jour, la Macdoine et la Perse. En
343, il se trouve Mitylne dans lle de Lesbos; cest alors quil fut appel
par Philippe, roi de Macdoine, sa cour de Pella, pour se voir confier
lducation du jeune Alexandre; il sacquit parmi les Macdoniens de
puissantes amitis dont celle dAntipater; son propre neveu Callisthnes tait
parmi les amis dAlexandre, dont il fut ensuite la victime. Lorsquil retourna,
en 335, dans Athnes o le parti national, rduit au silence aprs la dchance
politique de la cit, subsistait pourtant encore, ce mtque devait tre connu
comme partisan de la Macdoine. Il ne rentra pas lAcadmie, mais fonda au
Lyce une nouvelle cole, o il enseigna pendant treize ans. A la mort
dAlexandre (323), le parti national athnien que dirigeait encore
Dmosthnes lobligea quitter la ville; il se retira Chalcis, en Eube, dans
une proprit hrite de sa mre, o il mourut en 322, 63 ans. Vie bien
diffrente de celle de Platon; ce nest plus p.170 lAthnien de haute naissance,
politique jusquau fond de lme, qui ne spare pas la philosophie du
gouvernement de la cit; cest lhomme dtude qui sisole de la cit dans les
recherches spculatives, qui fait de la politique elle-mme un objet drudition
et dhistoire bien plus quune occasion dagir. De Platon lon ne connat que
les crits quil destinait au public, et lon ignore peu prs tout de son
enseignement; dAristote au contraire, il ne reste que dinfimes fragments des
ouvrages crits pour un public tendu; ce que nous avons de lui, ce sont des
cours quil rdigea soit pour lenseignement au Lyce, soit peut-tre pour des
leons quil fit sans doute Assos, avant dtre prcepteur dAlexandre: notes
rdiges par un professeur pour lui-mme, sans aucune recherche de la
perfection littraire, parfois simples points de repre pour le dveloppement
oral, o ont pu mme, quand ces recueils furent publis aprs sa mort, se
glisser des notes dlves.
p.168

Ces ouvrages peuvent se classer ainsi :

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125

1. Ouvrages de jeunesse destins un large public (quAristote luimme appelle discours exotriques), ceux auxquels pouvait
sappliquer lapprciation de Cicron parlant du fleuve dor de
son loquence. Ils sont tous perdus. Cest lEudme, dialogue sur
limmortalit de lme; le Protreptique, adress un prince de
Chypre, Thmison, auquel rpond peut-tre le discours dun
lve dIsocrate, A Dmonakos; lauteur de ce discours se plaint
de ceux qui engagent ltude dsintresse et dtournent de la
pratique des affaires; enfin le trait de la Philosophie, ou Du
Bien, qui date de lpoque o Aristote se dgage de lemprise de
Platon; il contenait dj, aprs une histoire de la pense
philosophique, une critique de la thorie des ides, et sachevait
par une thologie astrale o tait dmontre la divinit des
toiles;
2. Les collections douvrages scientifiques :
La collection logique connue sous le nom dOrganon: les
Catgories; De lInterprtation (sur les jugements); Topiques (sur
les p.170 rgles de la discussion); Rfutation des Sophismes;
Premiers Analytiques (sur le syllogisme en gnral); Seconds
Analytiques (sur la dmonstration); on peut y ajouter la
Rhtorique et la Potique; le recueil sur la philosophie premire
intitul Les mtaphysiques; cet ouvrage en douze livres
(numrots daprs lalphabet grec), plus un livre supplmentaire
() au premier, nest pas dun seul tenant. Il faut considrer part
le livre , sorte de prliminaire la physique, qui est de Pasicls,
un neveu dEudme; le livre , vocabulaire indiquant les divers
sens des termes philosophiques; les livres , , , qui forment un
trait de la substance, auquel sajoute I et qui est continu par M
(chapitres 1 9, 1086 a 20); les livres A, B, ,E, M (depuis 1086
a 20), N, qui date dune priode antrieure o Aristote se compte
encore parmi les platoniciens, bien quil critique la thorie des
ides; le livre K (1-8) parat tre un cahier dlve, se rapportant
la mme poque que le groupe prcdent et rsumant les livres de
ce groupe; enfin est un trait thologique, trait densemble qui
se suffit lui-mme et qui tranche sur les autres par la
magnificence de son style (il faut en excepter le chapitre 8,
recherche trs spciale sur le nombre des sphres clestes
ncessaire pour expliquer le mouvement des plantes et qui se
rfre lastronome Calippe, qui rforma le calendrier attique en
330);
Les ouvrages sur la nature: la Physique, dont les parties les plus
anciennes paraissent tre les livres I, II, VII et VIII; Du Ciel que

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126

sa rfrence au dialogue Sur la Philosophie (I, 9) fait sans doute


remonter assez haut; De la Gnration et de la Corruption; les
Mtores, dont le IVe et dernier livre a t quelquefois suspect;
les Mcaniques (dont lauthenticit reste possible daprs Carteron,
La Notion de Force dans le Systme dAristote, 1923, p. 265);
La collection duvres biologiques, trs importante pour lhistoire
des sciences: Des Parties des Animaux; De la Gnration des
Animaux, avec les petits traits Sur la Marche des p.171 Animaux, et
Sur le mouvement des animaux. A la collection se rattachent le
grand trait Sur LAme et les opuscules qui y font suite : Sur la
Sensation et le Sensible, Mmoire et Rminiscence, le Sommeil, les
Songes, la Divination par les Songes, la Longueur et la Brivet
de la Vie, la Jeunesse et la Vieillesse, la Respiration;
La collection duvres morales et politiques: lthique Eudme,
la premire, la plus rapproche de Platon; lthique Nicomaque;
la Politique qui trahit deux inspirations diffrentes: dune part
celle des livres H et qui contiennent la thorie dun tat idal,
dont A, B, sont lintroduction; dautre part celle du groupe , E,
Z, recherches politiques positives partant dune trs vaste induction
historique; il est de la dernire poque dAristote, de lpoque o
il dcrivit les constitutions dune centaine de villes, dont la
premire seule, la Constitution dAthnes, a t retrouve.
Enfin, il faut ajouter quelques apocryphes qui se sont glisss dans la
collection des uvres, dont lun, les Problmes, drive de lcole et a un
intrt de premier ordre.

I. LORGANON: LES TOPIQUES


@
Aristote est linventeur de la logique formelle, cest--dire de cette partie
de la logique qui donne des rgles de raisonnement indpendantes du contenu
des penses sur lesquelles on raisonne. Mais, malgr lapparence, les crits
logiques runis sous le nom dOrganon (instrument) ne donnent nullement un
expos systmatique de cette logique. En apparence, en effet, ils se rangent
selon les titres de chapitres des manuels classiques de logique : 1 Catgories
contenant la thorie des termes; 2 De lInterprtation, ou thorie des
propositions; 3 Premiers Analytiques, ou thorie de syllogisme en gnral;
4 Seconds Analytiques, ou thorie de la dmonstration, cest--dire du
syllogisme dont les prmisses sont ncessaires; 5 Topiques, ou thorie du
p.172 raisonnement dialectique etprobable, dont les prmisses ne sont que des
opinions gnralement acceptes; 6 Rhtorique, thorie du raisonnement

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127

oratoire ou enthymme, dont les prmisses sont choisies de manire


persuader lauditoire. Le syllogisme, dont les deux premiers traits ont montr
les lments, est lorgane commun, tudi par le troisime trait, dont usent galement savants, dialecticiens et orateurs, chacun avec des prmisses
diffrentes.
La ralit est autre. Aristote a crit les Catgories et la plus grande partie
des Topiques (livres II VII) avant davoir dcouvert le syllogisme. Il na
dabord mdit sur les rgles du raisonnement quen songeant aux rgles
dune saine discussion. Dj, dans le Sophiste et le Parmnide de Platon, lun
a vu comment lide des cadres logiques (division et classification des termes,
dtermination des genres premiers, relations de lattribut au sujet) naissait des
conditions de la discussion; il sagissait avant tout davoir raison des
antilogiques ou ristiques. Cest dans ce milieu de dialecticiens ardents quest
ne la logique dAristote. Or le dialecticien na ni les procds du professeur
qui expose, ni encore moins ceux du savant qui cre la science; la dialectique
est un dialogue o un interlocuteur, le demandant, soumet un autre, au
rpondant, un problme ou une thse; chaque question, il doit tre rpondu
par oui ou par non; le but de linterrogatoire est en gnral de rfuter le
rpondant en lamenant se contredire.
On a vu par quelle transposition Platon avait fait de cette dialectique le
tout de la philosophie. Aristote a d abandonner de bonne heure pareil espoir;
il abaisse la dialectique ou art de la discussion au rang dun exercice, qui
napporte pas une certitude, parce quelle a gard non pas aux choses mmes,
mais aux opinions des hommes sur les choses. Ce qui dfinit la dialectique
comme telle, cest moins en effet la structure logique du raisonnement que les
rapports humains quelle implique; dans une saine discussion, on doit veiller
ne prendre comme points p.173 de dpart que des propositions gnralement
acceptes, soit de tous les hommes, soit des hommes comptents, sil sagit
dune thse technique; de plus, les questions poses ne doivent tre ni trop
faciles, puisque la rponse est inutile, ni trop difficiles, puisque lon doit y
rpondre sur-le-champ . De pareils procds ne peuvent amener qu analyser
et comparer des jugements pour en montrer laccord ou le dsaccord.
1

Mais cet exercice est indispensable, et cest en lui que nous allons voir
natre les cadres dabord de la logique, puis de toute la philosophie dAristote.
Son premier souci concerne le vocabulaire: la confusion dans la discussion
vient de ce que lon dsigne des choses diffrentes par un mme nom
(homonymes) ou une mme chose par des noms diffrents synonymes); le
prliminaire indispensable est dnumrer les divers sens donns aux mots
employs dans la discussion; presque tout son trait des Catgories, et le livre

Topiques, 1, 9 et 10.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

128

de la Mtaphysique sont consacrs ces recherches de vocabulaire; il sagit


moins de distinguer les choses mmes que les divers emplois dun mme mot.
Mme remarque sur la thorie de la proposition qui est la base de la
logique aristotlicienne. En affirmant que toute proposition se compose dun
sujet et dun attribut, Aristote a soutenu une thse dune immense porte non
seulement logique, mais mtaphysique. Or, cette thse, il lemprunte non pas
lanalyse du langage comme on la dit quelquefois (et de fait, il connat des
formes verbales, telles que celles du vu, de la prire, quil renvoie la
rhtorique), mais bien lanalyse des problmes dialectiques. En effet, tout
problme dialectique consiste demander si un attribut appartient ou non un
sujet; cest en contestant quil ft possible daffirmer un attribut dun sujet
que les antilogiques rendaient la dialectique impossible; ce sont, inversement,
les besoins de la dialectique qui ont amen Aristote sa thorie et cest
pourquoi il nonce habituellement p.174 les propositions non sous la forme
devenue classique : A est B, mais sous celle-ci: B appartient A. Une
proposition est une protasis, cest--dire une affirmation quon prsente
lapprobation dun interlocuteur. Il en est de mme du classement des
propositions; la division classique en propositions universelles (affirmatives
ou ngatives) et particulires (affirmatives ou ngatives) se prsente dabord
comme division des problmes ; tout problme consiste en effet se demander
si un attribut appartient (ou nappartient pas) au tout (o une partie) dun
sujet, ce qui donne la formule des quatre propositions .
1

De plus, il importe, pour saisir la porte dun problme dialectique, de


connatre le genre de lattribut que lon demande. Lattribut dit-il ce quest le
sujet, ou nonce-t-il seulement une proprit du sujet? nonce-t-il une
proprit qui lui appartient ncessairement ou seulement accidentellement?
Autant de cas distinguer pour rendre la discussion possible; car bien des
erreurs viennent de ce que lon se croit en droit de renverser les propositions,
cest--dire dadmettre, parce que A appartient tout B, que B appartient
tout A. Or, ce renversement nest admissible que si A est un propre de B,
cest--dire lui appartient ncessairement et exclusivement. De proccupations
de ce genre, on voit natre la fameuse distinction des attributs en cinq classes:
genre, espce, diffrence, propre et accident . Les trois premiers se rattachent
videmment la pratique platonicienne de la division; la division tait
destine montrer ce quest un sujet (ou sa quiddit) en dterminantdabord
la classe la plus gnrale dont il faisait partie, puis endivisant cette classe en
plusieurs; la classe la plus ample (animal) devient chez Aristote le genre;
cequi permet dy sparer des classes subordonnes, ce sont des diffrences
(raisonnable); la synthse du genre et de la diffrence, cest lespce
(homme); et chacun de ces trois attributs, chez Aristote comme dans la p.175
2

1
2

Topiques, II, ch. I.


Topiques I, 4; cf. le commentaire de Porphyre, Introduction sur les cinq voix.

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129

division platonicienne, rpond la question quest-ce que? le genre et la


diffrence indiquant, pris chacun part, une partie de lessence de lespce, et
pris ensemble, cette essence entire, dont la formule est la dfinition. Le
propre et laccident, au contraire, sont des attributs qui ne font pas partie de
lessence du sujet, cest--dire ne rpondent pas la question quest-ce que?
Mais le propre est une dpendance ncessaire de lessence du sujet qui il
appartient exclusivement comme lgalit des angles deux droits appartient
au seul triangle parmi les polygones; laccident peut, au contraire, ne pas
appartenir au sujet.
Les Topiques, dans leurs applications pratiques, donnent les moyens
dprouver dans laquelle de ces classes rentre un attribut donn; par exemple
un attribut ne sera reconnu comme un genre du sujet que si lon vrifie quil
appartient toutes les espces comprises sous le sujet, que tout ce qui
appartient au sujet lui appartient aussi (livre IV, chap. premier). Ce sont, on le
voit, des rgles permettant de discuter si une attribution admise par le
rpondant est valide, si ce quil a pos comme genre nest pas plutt un
propre, etc., mais non pas du tout de dcouvrir de pareilles attributions . Tel
est le caractre des clbres rgles de la dfinition donnes dans les Topiques;
la dialectique est incapable de rpondre la question quest-ce que? Car les
seules questions admises sont celles auxquelles on peut rpondre par oui ou
non: incapable dtablir une dfinition, elle peut passer lpreuve une
dfinition propose, en cherchant par exemple si la dfinition convient
exclusivement au dfini, si on ny a pas subrepticement introduit le propre
cot du genre prochain et de la diffrence spcifique, si lon na pas utilis des
termes homonymes ou mtaphoriques comme faisaient ceux qui ne dfinissent
que par comparaison .
1

Cest la pratique de ces discussions qui conduit Aristote p.176 poser trois
problmes qui vont dominer sa logique: celui de la conversion des
propositions, celui des catgories, celui des opposs. Le premier est amen par
lusage spontan quon fait dans la discussion des propositions rciproques de
celles que lon a fait admettre par le rpondant; si, par exemple, on a admis
que tout plaisir est un bien, on sera incit considrer comme accord que
tout bien est un plaisir. Or une pareille rciprocit nest possible que si
lattribut appartient exclusivement au sujet, cest--dire est un de ses propres
ou bien la formule de sa dfinition; mais, dans le cas gnral, comme
lattribut peut appartenir des termes qui ne sont pas dans le sujet,
luniverselle affirmative se convertit en particulire. En revanche luniverselle
ngative et la particulire ngative ne changent pas en se convertissant.

1
2

De Interpretatione, II, 20b 8.


Topiques, VI, 2; VII, 2.

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130

Le second problme, celui des catgories, est aussi pos pour les besoins
de la discussion . Les dix catgories sont les divers sens que peuvent prendre
les termes (sujets ou attributs) : ils peuvent indiquer soit une substance
(homme, cheval), soit quand, soit o se trouve un tre (adverbes et
complments de lieu et de temps), soit la qualit dune chose (adjectifs qualificatifs), soit quoi elle est relative (double, moiti), soit sa situation (il est
assis, ou couch), soit sa possession (il a des souliers ou des armes), soit son
action (il coupe ou brle), soit sa passion (il est coup ou brl). Bien que ce
classement saide de lanalyse du langage, il ne sy rduit pas entirement,
puisque, par exemple la forme linguistique substantif blancheur peut dsigner
une qualit et non une substance. Ces distinctions sont plutt nes de la
dialectique. Il ne suffit pas, pour que la discussion soit claire, de savoir si un
attribut est genre, diffrence, espce, propre ou accident; il faut encore savoir
dans laquelle des dix catgories il rentre; car si un terme est un genre, et si ce
genre est par exemple une qualit (couleur), sa p.177 diffrence et ses espces
devront tre aussi des qualits . Prcaution dautant plus ncessaire quun
mme mot peut avoir plusieurs sens, dont chacun appartient une catgorie
diffrente; le terme bon par exemple, peut entrer dans la catgorie du produire
(le remde qui produit la sant), ou de la qualit (vertueux), ou du temps (la
bonne occasion), ou de la quantit (la bonne mesure). Cest dans certains cas,
grce aux catgories, que le dialecticien pourra conserver la distinction du
propre et de laccident; si je suis seul assis dans une socit, bien que tre
assis soit, en lui-mme, un accident, il devient un propre relativement aux
assistants et tant que dure leur runion .
1

Le problme des oppositions est par excellence celui de la dialectique


platonicienne. Pour quune discussion soit mme possible (puisque tout
problme consiste demander un oui ou un non), il faut au moins que le non
ait un sens par rapport au oui, lerreur par rapport la vrit, lautre par
rapport au mme: cest la question de Platon dans le Sophiste. Aristote ayant
en vue surtout la pratique de la discussion, cherche dterminer quelles sont
les thses qui se commandent et celles qui sexcluent lune lautre. Quand une
proposition affirme de tout le sujet ce que lautre nie de tout le sujet (Tout
homme est juste, aucun homme nest juste), elles sont dites contraires et ne
peuvent tre vraies en mme temps: sont contradictoires deux propositions
dont lune affirme ce que lautre nie (Tout homme est blanc; il nest pas vrai
que tout homme est blanc ou: quelque homme nest pas blanc); de deux
contradictoires, il est ncessaire que lune soit vraie et lautre fausse . Il fallait
aussi dterminer quels sont les couples dattributs dont lun commande ou
exclut lautre; il y a quatre oppositions de termes; les relatifs (double et
4

1
2
3
4

Topiques, I, 7; Catgories, 2.
Topiques, I, 15, 107a 3.
Topiques, I, 5, 102b 11.
De lInterprtation, 7.

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131

moiti), les contraires (bien et mal), lapossession et la privation (clairvoyant


et aveugle), la p.178 contradiction (malade et non malade) . De ces oppositions,
le sens dela premire et de la quatrime est facile saisir; car deux relatifs
simpliquent lun lautre, et deux contradictoires sexcluent, lun des deux
devant ncessairement appartenir au sujet. En revanche lemploi des deux
autres groupes dopposs demande mille prcautions; dabord il faut dterminer dans quel genre on prend les contraires. (blanc et noir, dans le genre
couleur; pair et impair dans le nombre) et rapporter la discussion
exclusivement ce genre; puis, il faut distinguer deux cas, celui o les
contraires nayant pas de milieu, la position de lun entrane lexclusion de
lautre (pair, impair), et le cas inverse (blanc et noir; le non blanc ntant pas
forcment le noir); dans ce dernier cas, la dtermination des contraires sera
difficile; si le contraire du blanc est le noir et non pas une autre couleur, cest
que dans le genre couleur, le noir est ce quil y a de plus loign du blanc: les
termes les plus loigns possible, telle est la dfinition trs peu prcise des
contraires laquelle aboutit Aristote. Pour la possession et la privation, il est
entendu quils nont de sens que si on les rapporte un sujet qui possde par
nature ce dont il peut tre priv; cest lhomme qui est aveugle et non la
pierre; sinon serait vrai le sophisme qui affirme que lhomme a des cornes
parce que lon ne peut dire quand il les a perdues.
1

II. LORGANON (suite): LES ANALYTIQUES


@
De ces cadres logiques, si visiblement faits pour la discussion, Aristote a
tir toute sa thorie du syllogisme. Il est venu sapercevoir que la ncessit
avec laquelle on tirait les consquences des thses poses dabord tait tout
fait indpendante du fait que lon discute; le professeur qui expose, le p.179
dialecticien qui discute, lorateur qui persuade emploient, quelle que soit la
diffrence de leurs points de dpart, un raisonnement aussi rigoureux: cest le
syllogisme, cest--dire le procd qui fait voir la pense lunion dun
attribut un sujet, quand cette union nest pas connue immdiatement. Il est
donc loisible dtudier en lui-mme ce raisonnement dans lequel, certaines
choses tant poses, une autre en rsulte ncessairement par le seul fait que
celles-l sont poses . Cette tude est lobjet des Premiers Analytiques, et
elle comprend trois parties: la gense des syllogismes (chap. 1 26), les
moyens dinventer les syllogismes (27-30), la rduction de tous les
raisonnements valables au syllogisme .
2

1
2
3

Catgories, 8.
Premiers Analytiques, I, 1, 24b 18.
Ibid., I, 32 dbut.

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132

Cest la division platonicienne qui a pu donner Aristote lide du


syllogisme; car la division est bien une manire de syllogisme; elle runit
en effet un attribut (soit mortel) un sujet (soit homme), une fois admis que ce
sujet fait partie dun genre (soit animal), et que ce genre se divise en deux
espces, mortel et immortel, dans la premire desquelles rentre lhomme : il y
a donc bien l trois termes, logiquement hirarchiss, et, grce cette
hirarchie logique, runion de deux dentre eux par le troisime. Mais cest un
syllogisme faible, incapable de conclure avec ncessit, puisquil ne donne
aucun moyen de dcouvrir dans laquelle des deux espces, mortel ou
immortel, il faut placer lhomme, et puisque, dautre part, il fait du moyen
animal un genre plus tendu que lattribut mortel . Mais gardons lide de
cette hirarchie logique, et supposons quil y ait trois termes qui soient les
uns aux autres dans un rapport tel que le dernier (mineur) soit dans tout le
moyen et que le moyen soit dans tout le premier (majeur) . Il en rsultera un
syllogisme des extrmes. Si A est affirm de tout B (majeure), et B de tout
(ou de quelque) C (mineure), A est p.180 ncessairement affirm de tout (ou de
quelque) C. De mme si A est ni de tout B, et B affirm de tout (ou de
quelque) C, A est ni de tout (ou de quelque) C. Tel est le syllogisme parfait
(premire figure) qui tire immdiatement ses conclusions de linspection de la
hirarchie logique entre A, B et C. Remarquons aussi que les concepts
hirarchiss ne sont pas assujettis, comme dans la division platonicienne,
tre pris dans la quiddit du sujet de la conclusion; ils peuvent tre aussi des
propres et des accidents, pourvu quils satisfassent aux conditions indiques.
1

Entre les trois termes, une autre hirarchie logique que celle qui est
indique rendrait-elle possible le syllogismedes extrmes? Oui, certes; et il
nest pas ncessaire que le moyen soit compris dans le majeur et comprenne le
mineur. Si, par exemple, le moyen est affirm de tout le majeur (majeure) et
ni de tout le mineur (mineure), il sensuit que le majeur est ni de tout le
mineur (deuxime figure). Syllogisme, mais syllogisme imparfait, parce quil
ne repose pas sur linspection immdiate de la hirarchie des termes. Il faudra
donc le dmontrer, cest--dire le rduite un syllogisme de la premire
figure. Cette dmonstration sopre en convertissant la mineure; tant une
ngative universelle (le moyen est ni de tout le mineur), elle se convertit en
une ngative universelle (le mineur est ni de tout le moyen), et le syllogisme
se trouv ainsi appartenir la premire figure (deuxime mode). Cette
dmonstration, qui peut servir dexemple celle des trois autres modes, est
videmment commande par le dsir de retrouver au fond de tout syllogisme
un mme rapport conceptuel qui place le moyen entre les deux extrmes.
Il y a encore syllogisme dans le cas o le majeur et le mineur
appartiennent lun et lautre tout le moyen; car on est en droit de conclure
1
2

Ibid., I, 31; Seconds Analytiques, II, 5.


Premiers Analytiques, I, 4, 25b 32.

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133

que le mineur appartient quelquefois au majeur (troisime figure). Dans ce


cas, la hirarchie est inverse de celle de la figure prcdente, puisque le
moyen est plus gnral et que le majeur et que le mineur. Il sera ais de
transformer p.181 ce syllogisme imparfait en un syllogisme parfait, en
convertissant la majeure qui, tant une affirmative universelle, se convertit en
particulire affirmative, et devient: le moyen appartient une partie du
majeur. On rtablit ainsi la hirarchie des concepts qui a donn naissance au
syllogisme .
1

Dans la division platonicienne, comme lattribut exprimait la quiddit du


sujet, les propositions taient toujours ncessaires. Ds que lon saffranchit
de cette condition, il nest aucune raison de croire quil ny a syllogisme
quavec des prmisses ncessaires. Les propositions peuvent tre seulement
contingentes et possibles, ou bien noncer une vrit de fait, mais qui nest
point ncessaire. Telles sont les trois modalits que peuvent prsenter les
propositions. Do un nouveau problme: celui de dterminer la modalit de
la conclusion dans chacune des trois figures, lorsque la modalit des prmisses
est connue. Sauf dans le cas du syllogisme prmisses ncessaires de la premire figure, o lon voit immdiatement que la conclusion est ncessaire,
Aristote dmontre la modalit de la conclusion dans tous les cas possibles, en
se servant soit de la conversion soit de la rduction labsurde .
2

Ce mcanisme compliqu du syllogisme est bien issu de la dialectique: les


conclusions sont en effet les problmes rsoudre. Elles sont poses comme
questions avant le syllogisme qui doit permettre une rponse. Le syllogisme
nat souvent de longues recherches antrieures: une fois pose la question si
tel attribut appartient ou non un sujet, il faut trouver le moyen qui la
rsoudra; et cest pourquoi il faut faire deux listes, lune de tous les sujets
possibles du majeur, et lautre de tous les attributs possibles du mineur (sans
remonter, toutefois, dans les attributs indiquant la quiddit, au del du genre
prochain); cest dans la partie commune de ces deux listes que lon trouvera
ncessairement le moyen .
3

p.182 Cette

recherche ttonnante du moyen fait un contraste complet avec le


mcanisme rigide du syllogisme une fois trouv. Ce contraste apparat jusqu
lvidence, lorsque Aristote montre comment on peut dduire le vrai du faux;
la vrit de la conclusion nest en aucune manire une garantie de celle des
prmisses. Il y montre encore un cas o la dduction est illusoire, malgr la
parfaite correction des syllogismes; cest celui de la preuve circulaire o lon
se sert comme prmisse de la conclusion dun syllogisme qui avait lui-mme
comme prmisse la conclusion que lon veut actuellement prouver . La
4

1
2
3
4

Prem. Anal. I, 5b et 7.
Ibid. du chap. VIII au chap. XXI; cf. HAMELIN, Le Systme dAristote, chap. XII.
Seconds Analytiques, II, 13.
Premiers Analytiques, II, 2 7.

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134

question est donc maintenant de savoir comment se justifient les prmisses;


lart syllogistique permet bien denchaner ncessairement la conclusion aux
prmisses; il ne donne aucun moyen de poser des prmisses, dans le cas o
ces prmisses ne sont pas elles-mmes des conclusions de syllogismes
prcdents.
Cest ici que trouve place la distinction entre les trois arts qui manient tous
trois le syllogisme: lapodictique ou art de la dmonstration, la dialectique et
la rhtorique. Cest lapodictique que sont consacrs les Seconds
Analytiques.
Le syllogisme qui donne la science ou la dmonstration nest pas
seulement celui dont la conclusion dcoule ncessairement des prmisses (ce
qui est un caractre commun tous les syllogismes), mais celui dont la
conclusion est ncessaire. Or la conclusion ne peut tre ncessaire que si les
prmisses sont elles-mmes ncessaires; cest une rgle des syllogismes
modaux que, si le moyen appartient ncessairement au majeur, et le mineur
ncessairement au moyen, le mineur appartient ncessairement au majeur. Le
syllogisme scientifique ou dmonstration est donc caractris par la nature de
ses prmisses. Elles doivent tre vraies; elles doivent tre premires et
immdiates et par consquent indmontrables; car sil fallait les dmontrer
elles-mmes et ainsi linfini, la science serait tout jamais p.183 impossible;
elles doivent contenir la cause de la conclusion; enfin elles doivent tre
logiquement antrieures la conclusion et plus faciles connatre quelle (I, 1,
2 et 6).
Que sont ces indmontrables? Il y a dabord les axiomes communs tels
que: Il est impossible quun attribut appartienne et nappartienne pas un
mme sujet en mme temps et sous le mme rapport. Mais de pareils
axiomes sont les conditions universelles ou principes communs de toute
science, et ne contiennent la cause de rien en particulier. Les propositions
indmontrables qui contiennent la cause, ce sont celles qui enseignent ce
quest ltre dont on veut dmontrer un attribut, cest--dire les dfinitions,
qui sont les principes propres de la dmonstration . Le moyen doit tre
emprunt la quiddit de la chose; il y a une sorte de parit entre le moyen,
lessence ou quiddit, la raison et la cause; ainsi les astronomes ont dcouvert
que lessence de lclipse de lune tait linterposition de la terre entre elle et le
soleil; cette interposition est le moyen terme par o lon dmontrera que la
lune sclipse; si tout corps spar ainsi de sa source lumineuse sclipse, et si
la lune en est ainsi spar, il sensuit quelle sclipse. Cest toujours parce
que le moyen fait partie de lessence du majeur, et parce quil est affirm du
mineur, que le majeur peut, lui aussi, saffirmer du mineur. Cest parce quun
angle droit est fait de la moiti de deux droits et que langle inscrit dans un
demi-cercle est la moiti de deux droits quil est gal un droit. Cest parce
1

Seconds Analytiques, I, 9 11.

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135

quon ne peut attaquer un adversaire sans quil vous attaque son tour que les
Athniens qui ont attaqu les Mdes les premiers ont t attaqus leur tour.
Cest parce que la promenade entrane une digestion facile, et parce que
lhomme en bonne sant a la digestion facile, que cet homme se promne. Le
moyen fait donc toujours ressortir lessence ou un aspect de lessence du
grand terme; la mineure peut tre une simple proposition de p.184 fait qui
affirme cette essence du petit terme; la conclusion sera ncessaire .
1

Il est certain que, dans la dmonstration, leffet est li analytiquement la


cause, puisque leffet (clipse de lune) est la mme chose que la cause
(interposition dun corps opaque). Pourtant lexpression liaison analytique est
insuffisante pour caractriser la dmonstration; car la mme liaison a lieu
dans tout syllogisme, dmonstratif ou non. Ds que lon pense en effet la
liaison propre la dmonstration, on saperoit quil y a entre le moyen et
leffet un lien de drivation, de principe consquence qui implique la priorit
relle et effective du moyen; le syllogisme de la cause ou raison va plus loin
quun simple jeu de concepts; il atteint la ralit mme.
Mais cest prcisment ce point et pour cette raison que la thorie de la
science commence ici dborder lOrganon; en effet, il nest pas possible de
dmontrer une dfinition, de faire dune dfinition la conclusion dun
syllogisme; lOrganon est ici incomptent; tout au plus, peut-il montrer cette
impossibilit : toute dmonstration fait voir quune chose est vraie dune
autre; mais la dfinition nonce lessence et naffirme pas une chose dune
autre ; dailleurs pour faire cette dmonstration, il faudrait que la cause de
lessence ft diffrente de lessence elle-mme, ce qui nest pas, puisquune
chose est par elle-mme et immdiatement ce quelle est . En revanche, les
Analytiques ne peuvent, pas plus que les Topiques, donner de mthode
positive pour atteindre les dfinitions. La place de cette mthode est pourtant
indique: cest un principe sans exception que nous ne pouvons rien
apprendre quen partant de quelque connaissance pralable; pour tre
premire et immdiate, la dfinition nest donc pas sans origine. Cette origine
est la perception sensible do elle se tire par induction . Linduction est ce
p.185 raisonnement dont parle Aristote dans les Topiques et qui consiste, pour
attribuer une proprit un genre, faire voir quelle appartient aux espces
comprises sous ce genre; ainsi les anciens montraient que labsence de
fiel est, chez un animal, un symptme de longvit en donnant lexemple des
solipdes, des cerfs, auxquels des observations plus rcentes pouvaient ajouter
le dauphin et le chameau. Pourtant linduction (qui, on le voit, porte non sur
les individus mais sur les espces) ne peut, mme si elle est complte, nous
2

1
2
3
4

Seconds Analytiques, II, 10.


II, 3, 90b 25.
II, 7, 93a 4.
I, 31, 88 a 4;II, 9, 100 b 3.

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136

faire voir la ncessit de la liaison entre la longvit et labsence de fiel. Cette


liaison ne sera saisie intellectuellement que par lanalyse physiologique qui
montre le rle du foie dans le maintien de la vie et fait voir dans le fiel une
scrtion, de la nature des excrments, qui atteint le foie et par consquent la
vie. Linduction ne saurait donc que prparer la connaissance des essences .
1

Cette conception de la science dmonstrative ne fait quappliquer


lenseignement un procd fait dabord pour la discussion. En effet la science
est avant tout lart du professeur qui enseigne, cest--dire qui, excluant toutes
les prmisses qui ne sont pas certaines, peut ds lors procder
dogmatiquement comme le gomtre, et non pas par interrogation comme le
dialecticien. Mais la certitude de ces propositions ne saurait tre elle-mme
objet ou matire de science; car elles devraient tre alors des conclusions de
syllogismes, et ainsi linfini, ce qui rendrait la dmonstration impossible. Il
faut donc, pour que la science soit possible, des prmisses qui sont
elles-mmes indmontrables et qui ne sont pas objets de science. Comment
dcouvrir ces prmisses? Le dialecticien ou le rhteur les demandent, selon
les cas, lopinion commune ou claire; mais ils nobtiennent pas de
certitude. A qui les demandera le savant? Cette question donne le cadre de
toute la philosophie dAristote, et dabord de sa mtaphysique.

III. LA MTAPHYSlQUE
@
La mtaphysique dAristote tient en effet la place laisse vacante par
suite du rejet de la dialectique platonicienne. Elle est la science de ltre en
tant qutre, ou des principes et causes de ltre et de ses attributs
essentiels . Elle pose ce problme trs concret: quest-ce qui fait quun tre
est ce quil est? Quest-ce qui fait quun cheval est un cheval, quune
statueest une statue, quun lit est un lit ? Il sagit de savoir le sens qua le
mot est dans la dfinition qui nonce lessence dun tre. La Mtaphysique se
trouve tre par consquent, pour sa plus grande partie, un trait de la
dfinition: le problme de la dfinition, que Platon avait cru rsoudre par la
dialectique, nest en ralit ni du ressort de la dialectique, qui juge simplement
de la valeur des dfinitions faites, ni de celui de la science dmonstrative qui
en use comme de principes, mais dune science nouvelle et encore inconnue,
la philosophie premire, ou science dsire, qui soccupe de ltre en tant
qutre.
p.186

1
2
3

Comparer Premiers Analytiques, II, 25, et Des parties des animaux, IV, 3.
Mtaphysique E 4, 1028 a 2; , 1 dbut.
Z,1, 1028 a 12-20.

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137

Assurment le mot est a dautres sens que celui quil prend dans la
dfinition; il peut servir dsigner lattribut essentiel ou le propre (lhomme
est riant), ou encore laccident (lhomme est blanc), laccident pouvant
dailleurs tre pris dans une des neuf catgories; mais ltre du propre comme
celui de laccident suppose ltre dune substance; et si lon peut parler aussi
de ltre dune qualit et demander ce quelle est, cest parce quil y a dabord
une substance; tous ces sens dtre sont drivs du premier. Lobjet primitif et
essentiel de la mtaphysique est donc de dterminer la nature de ltre en son
sens primitif ; mais elle stend tous les sens drivs, puisque tous ces sens
se rapportent au sens primitif.
Cest pourquoi la mtaphysique a dabord tablir les axiomes p.187
puisque sans eux lon ne saurait parler de ltre en aucun sens; on ne peut
affirmer et nier la fois; on ne peut dire quune mme chose est et nest pas;
on ne peut dire quun mme attribut appartient et nappartient pas un mme
sujet en mme temps et sous le mme rapport. La ngation de ces principes est
quivalente la thse du Protagoras du Thtte qui dclarait vrai tout ce qui
parat tel. Ltablissement de ces principes indmontrables ne saurait
dailleurs tre une dmonstration positive, mais seulement une rfutation de
ceux qui les nient: rfutation toute dialectique consistant faire voir
ladversaire que, en paraissant les nier, effectivement, il les accepte. Quil ny
ait pas de milieu entre laffirmation et la ngation; cest une condition de la
pense; dire le contraire, cest dire que ce qui est nest pas, que ne qui nest
pas est, cest nier quil y ait du vrai et du faux. La rfutation consiste aussi
montrer linsuffisance des exemples que ladversaire donne en faveur de sa
thse; notamment la variation des impressions sensibles selon les
circonstances ne lui apporte aucune preuve; car, si le vin, doux pour un
homme sain, est amer pour le malade, au moment mme o le vin lui parat
amer, il ne lui parat pas doux; limpression sensible elle-mme vrifie
laxiome (,5 7).
Au reste, la tche de la mtaphysique est nouvelle; il ne sagit plus, ni
comme chez les physiciens, darriver par dcomposition aux lments
composants des tres, ni comme chez Platon, de slever par une dialectique
rgressive jusqu une ralit suprme, objet dune intuition intellectuelle,
mais bien de dterminer par gnralisation, les caractres communs de toute
ralit. Aussi la mtaphysique nest-elle ni la science du Bien ou cause finale
ni celle de la cause motrice, puisque Bien et cause motrice laissent en dehors
deux les choses immobiles telles que les tres mathmatiques, mais la science
bien plus gnrale de la quiddit qui ne laisse rien en dehors delle ; elle p.188
ntudie pas une une et collectivement toutes les substances mais ce quil y a
de commun toutes ; mais, encore une fois ce quil y a de commun, ce nest
1

1
2

B, 2, 996a 18-b 26.


Ib., 997 a 16-25.

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138

pas des lments concrets, tels que le feu ou leau, cest que chacune a une
quiddit qui permet de la classer dans un genre et de la dterminer par une
diffrence . A cet gard, il ne faut faire aucune distinction entre les substances
sensibles et les substances non sensibles, pas plus quentre les corruptibles et
les incorruptibles; le domaine de la mtaphysique nest pas limit la
catgorie de choses non sensibles et incorruptibles; il est bien plus tendu .
Non pourtant que le mtaphysicien, tudiant ltre en tant qutre, ait lillusion
davoir atteint le genre suprme; cest l lerreur des platoniciens et des
pythagoriciens qui parlant comme dun genre suprme de ltre (ou de lun;
ce qui revient au mme, puisque on peut dire un de tout ce dont on dit est),
dterminent ensuite toutes les classes par la mthode de division, au moyen de
diffrences de ltre: erreur logique, puisque cest une rgle logique que la
diffrence (par exemple bipde) ne doit point contenir dans sa notion le genre
(animal) dont elle est la diffrence, tandis que, de chaque prtendue diffrence
de ltre, on peut dire quelle est. Ltre, attribut universel, nest donc point
pour cela le genre dont les autres tres seraient les espces; les premiers
genres sont les catgories, et ltre, comme lun, est au-dessus delles et
commun toutes (I, 2).
1

Pour faire de lun ou de ltre le genre et par consquent le gnrateur de


toute ralit, la dialectique platonicienne prenait pour point de dpart moins
ltre que des couples dopposs, tre et non tre, un et multiple, fini et infini,
par le mlange desquels elle engendrait toutes les formes de la ralit. La
mtaphysique ferme encore cette issue la dialectique: les opposs ne sont
pas des principes primitifs, mais des manires dtre des p.189 substances; une
chose est substance avant dtre finie ou infinie; or la substance, cest--dire
un homme ou uncheval na pas de contraire; ce premier principe ne peut
donc tre le point de dpart dune dialectique; la science des opposs nest
plus quune partie subordonne de la mtaphysique ; nous verrons quel rle
immense elle garde, comme principe de la physique.
3

Si ltre nest ni un genre suprme ni un terme dans un couple dopposs,


il nest quun prdicat; et les seules ralits dont il soit prdicat, quand on le
prend en son sens primitif, ce sont des ralits individuelles, Socrate ou ce
cheval ( ). Ces ralits sont celles qui sont tudies par la mtaphysique,
non pas comme particulires, mais en tant quelles sont quelque chose. Or, ny
a-t-il pas l une difficult grave? Ces choses sensibles, mouvantes,
vanouissantes, sont-elles rellement quelque chose? La science est-elle
possible autrement quen atteignant leur modle intelligible et fixe? De l, le
fameux dilemme; ou un objet est objet de science, et alors il est universel et
donc irrel, ou il est rel, donc sensible, sans avoir dtre vritable, donc sans
1
2
3

B, 3, 998 a 20-b 14.


B, 4, 1000 a 5.
N, 1, 1087 a 29-b 4.

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139

prise pour la science. Car il ny a de science que de luniversel . Cest ce


qui a amen Platon superposer aux ralits du devenir, objets dopinion, les
ralits stables des ides, objets de science, issue ferme Aristote, dont une
des principales proccupations est alors dmontrer les lments stables et permanents impliqus au sein du devenir lui-mme.
1

IV. CRITIQUE DE LA THORIE DES IDES


@
Cette conception de la mtaphysique reste en un sens fidle lesprit
platonicien; si la science est possible, bien quil ny ait que des ralits
individuelles, cest cause des ralits p.190 stables et partant intelligibles que
contiennent ces choses particulires. Lillusion de Platon est davoir considr
ces ralits stables comme spares des choses sensibles. En sparant les
ides, Platon, selon Aristote, na voulu quimaginer une substance qui pt tre
lobjet de la science cre par Socrate. Celui-ci avait plac la science dans des
inductions amenant des dfinitions; Platon, tendant la nature entire la
mthode que Socrate avait employe en morale, a vu dans les ides des substances correspondant aux quiddits nonces dans les dfinitions, et il a
expliqu les choses sensibles par leur participation ces substances . La
critique dAristote est naturellement toute dialectique; il sagit moins de
dmontrer que les ides nexistent pas que de montrer que la philosophie de
Platon nest pas la philosophie premire, cest--dire de montrer quelle a
laiss spares les deux choses quelle a cru unir, la science et la substance.
Aussi, cette critique, si multiple et varie quelle soit, peut au fond se rduire
deux chefs: ou bien les ides sont objets de science, et alors elles ne sont pas
des substances; ou elles sont les substances des choses, et alors elles ne
peuvent tre objets de science.
2

Considrons le premier point: on sait les trois arguments par lesquels les
platoniciens dmontrent lexistence des ides : lun au-dessus des multiples
(une multiplicit dobjets possdant une mme proprit, la beaut par
exemple, exige que cette proprit existe au-dessus deux tous); les
arguments tirs des sciences (puisquune dfinition gomtrique implique
lexistence de son objet); la reprsentation de la chose qui persiste. une fois la
chose disparue, ce qui implique la stabilit dun objet de la science qui nest
plus soumis au flux des choses sensibles . Or, supposer vrais ces trois
arguments, ils prouveraient trop; car les choses multiples dont on affirme
lunit les choses que lon dfinit, celles enfin que lon se reprsente une p.191
fois disparues, peuvent tre bien autre chose que des substances, savoir des
3

1
2
3

B, 4, 999 a 24-b 16; A, 6, 987 a 34-b 14.


A, 6, 987 b 1-10.
A, 9, 990 b 11-15.

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140

quantits, des qualits et des relations. Ces arguments prouvent donc


lexistence des ides de qualits ou des relatifs au mme titre que celle des
ides de substances . Mais comment lide dune chose qui nest pas
substance pourrait-elle tre substance? Car si lide dune qualit est, comme
on le veut, ltre mme de cette qualit , il sensuit quelle est elle-mme
qualit. Il faut aller plus loin: mme lide dune substance ne peut tre, elle
aussi, une substance: car toute substance est une; or, si les ides sont, comme
elles doivent ltre dans le platonisme, des objets de dfinition, elles ne
peuvent tre unes. Toute dfinition est en effet compose dun genre et dune
diffrence: par exemple, lhomme se dfinit un animal bipde; cette
composition ne devrait pas tre un obstacle lunit du dfini, puisque animal
bipde dsigne un seul tre; or, si la thorie des ides est vraie, la composition
est incompatible avec lunit; car les termes animal et bipde dsignent
chacun une ide, donc une substance: il y a donc dans lhomme deux
substances, et lhomme perd, avec son unit, sa substantialit . Mais, bien
plus, lunit du genre animal nest pas mieux sauvegarde que celle de
lespce; car, sil tait un, il devrait, pour former les espces, participer la
fois et sous le mme rapport des diffrences contraires, par exemple animal
bipde et multipde : si cest impossible, il faut donc quil soit multiple,
et que son unit soit dans notre pense et non plus dans la ralit.
1

Enfin, largumentation de Platon, en pousser les consquences, tablirait


pour chaque classe dtre non point une ide comme elle le veut, mais une
infinit dides; car si, chaque multiplicit de choses semblables doit
correspondre une ide, la rgle doit sappliquer quand nous envisageons
lhomme sensible et lide de lhomme; ces deux termes, puisquils sont
p.192 semblables doit correspondre un troisime homme; au groupe form par
ces trois hommes, doit en correspondre un quatrime, et ainsi linfini . La
substantialit de lide va ainsi se perdant.
5

Ainsi, si les ides peuvent tre dfinies, elles ne sont pas des substances;
inversement, si les ides sont des substances, elles ne peuvent tre ni objets, ni
moyens de science. Dans toute largumentation qui suit, Aristote prte
Platon lintention de faire des ides des principes dexplication des choses
sensibles; elles ne sont que la quiddit ralise de ces choses ; et elles prtendent bien rpondre au problme de la mtaphysique; ce qui fait quun
homme (sensible) est un homme, cest quil participe lhomme en soi. Or,
cette explication est illusoire : dabord, comme les ides sont des substances
6

1
2
3
4
5
6

Ibid., 16; 22-34.


Cf. les consquences de la supposition contraire, Z 6, 1031 a 29.
M, 4, 1079 b 3-9; comparer Z, 12, 1037 b 10-17; Z, 13, 1039 a 3-6;1038 b 16.
Z, 14, 1039 b 2-6.
Z, 13, 1039 a 2.
M, 9, 1086 b 9;A, 991 b 1-3.

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141

fixes, elles doivent tre causes toujours de la mme manire, et elles


nexpliquent donc pas le devenir des choses sensibles, le pourquoi de leur
naissance et de leur disparition. Lide, tant immobile, peut tre cause
dimmobilit mais non de mouvement . Comment dailleurs agiraient les
ides? Non pas certes comme la nature qui est immanente aux choses,
puisquelles en sont spares. Elles ne peuvent tre non plus des causes
motrices. Et en effet aucun abstrait, aucun universel nest capable de produire
une chose particulire; cest toujours une chose particulire actuelle qui
engendre une chose particulire; cest larchitecte qui fait la maison, et cest
lhomme qui engendre lhomme . Cette vision concrte et immdiate du
devenir ou plutt des devenirs multiples soppose la fiction platonicienne de
prtendus modles des choses, qui ne sont en ralit que ces choses mmes
auxquelles on ajoute lexpression en soi et qui, loin dexpliquer les choses, ne
font que les doubler.
1

Rien dessentiel nest ajout cette critique par largumentation que dirige
Aristote contre les doctrines apparentes p.193 celle des ides: dabord contre
la doctrine des tres mathmatiques, conus par Platon comme des
intermdiaires entre les ides et les choses sensibles, ensuite contre la thorie
des nombres mathmatiques rigs en ralits suprmes par Speusippe, enfin
contre la thorie des nombres idaux chez Xnocrate. Pourtant il y a un point
nouveau : Aristote ne peut pas dire des essences mathmatiques ce quil disait
des ides, quelles ne font que doubler les choses sensibles, puisquelles sont
dune autre nature. Mais alors, cette diffrence de nature est prcisment le
point de dpart dune critique inverse de celle quil adresse aux ides, savoir
le caractre compltement arbitraire (quil signale en particulier chez les
partisans des nombres idaux) du rapport entre le nombre et la chose quil a
charge dexpliquer . Pourtant, pourrait-on dire, des sciences du type de
lastronomie qui substitue au ciel visible une construction mathmatique faite
de cercles ou de sphres, navancent-elles pas plus prs de la ralit que celles
qui en restent la sensation? Ces sciences taient vraiment le fort des
platoniciens: et Aristote lui-mme admet bien que, dans des sciences telles
que lharmonique, larithmtique donne la raison ou lessence des accords que
les sens font connatre. Sensuit-il que les ralits mathmatiques sont
distinctes des sensibles? Si le ciel des astronomes est une ralit distincte du
ciel sensible, il faudra quil y ait un ciel immobile a la place mme o nous
voyons le ciel se mouvoir . Ltre mathmatique na point cette ralit: il nat
dune abstraction qui envisage les formes et les limites en les sparant de leur
contenu. Aussi Aristote ne considre pas du tout que les mathmatiques
3

1
2
3
4
5

A, 7, 988 b 3-4.
A, 9, 991 a 8-11; Z, 8, 1033 b 26-32; 3, 1070 a 27.
M, 8, 1084 a 12-27.
Seconds Analytiques, I, 9.
B, 2, 997 b, 12-24.

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142

rendent les substances relles intelligibles; comme les formes et les mouvements rguliers du ciel ont finalement chez lui des raisons physiques, de
mme il rejette les constructions mathmatiques p.194 que lon essayait alors de
phnomnes comme la vision. Les mathmatiques natteignent que des
prdicats des choses, des quantits et nenvisagent point la substance, ltre
comme tel; ce nest pas de leur ct que lon trouvera la mtaphysique.

V. LA THORIE DE LA SUBSTANCE
@
En cartant la doctrine daprs laquelle les quiddits ou essences des
choses sont des substances ternelles ralises en dehors des choses dont elles
sont les essences, Aristote ne prtend pas nier du tout, bien au contraire, que
les quiddits soient; seulement la quiddit est dans la chose elle-mme; la
quiddit de lhomme est dans Socrate et Callias. Sous un de ses aspects, la
mtaphysique est lensemble des rgles qui permettent disoler cette quiddit
du reste des attributs. Mais, par la nature du problme, il ny a pas l matire
dmonstration, puisquon ne dmontre pas la quiddit; do en ce domaine,
cet appel frquent soit lexprience, soit lopinion, qui est le signe de la
mthode dialectique.
Dune manire gnrale, si la substance dont il sagit est nous-mme, il est
ais dliminer de lessence des attributs comme musicien, vtu de blanc, qui
sont acquis et nappartiennent pas nous-mme comme tels; il reste, comme
rsidu, les caractres qui appartiennent la dfinition; lessence est de
toutes les choses dont il y a dfinition ; elle ne contient que ce qui dans la
chose nest pas driv mais primitif. Mais encore faut-il distinguer la
dfinition qui suppose que le dfini est en autre chose, dfinition qui natteint
que les choses drives et non pas les substances, et la dfinition proprement
dite qui est celle dune essence qui ne se rapporte pas autre chose; ainsi pair,
qui se dfinit divisible par deux, implique nombre; camusit, qui signifie
courbure dans le nez, implique le nez; lessence ou quiddit nappartient ces
choses que p.195 secondairement et non pas primitivement comme elle
appartient la substance .
1

Le terrain ainsi dblay, reste la principale difficult: quest-ce qui fait


lunit de lessence exprime par la dfinition, unit sans laquelle elle ne peut
tre une substance? Si la dfinition de lhomme est animal bipde, quest-ce
qui fait que animal bipde dsigne une essence unique et non une collection
de deux termes, tandis que animal blanc est un compos dessence et de
qualit ? Question fort grave, puisquil sagit de savoir si, comme les
2

1
2

Z, 4, 1030 b, 4-6.
Z, 12, 1037 b, 10-18.

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143

atomistes lont prtendu, on peut obtenir lessence dun tre par simple
juxtaposition dlments, ou si lessence a une vritable unit. Pour y
rpondre, il faut distinguer entre les parties matrielles dun tre et les parties
de sa forme ou de son essence: ainsi les partis matrielles dun cercle, ce sont
les segments en lesquels il est divisible; ses parties formelles, cest le genre
(figure plane) et la diffrence qui le dfinissent. Or le cercle ne nat pas de la
juxtaposition de ses parties matrielles, auxquelles mme il est antrieur,
puisque la notion du demi-cercle implique celle du cercle; de mme langle
aigu, partie matrielle de langle droit, est pourtant logiquement postrieur
langle droit, puisquil se dfinit langle plus petit quun droit. De mme la
main est postrieure et non pas antrieure lessence du corps vivant,
puisquelle ne saurait exister comme main, part de ce corps. Il est vrai quon
ne distingue pas toujours clairement les parties essentielles des parties matrielles; il est difficile par exemple de voir que la chair et les os ne font point
partie de lessence de lhomme. Et les platoniciens ont profit de cette
difficult pour rduire lessence formelle de toutes choses des nombres,
rejetant tout le reste dans les parties matrielles (Z, 11).
Mais, la distinction suppose faite, il en rsulte dabord que lunit de
ltre ne rsulte point de la conjonction ou p.196 juxtaposition de parties
matrielles, puisque ces parties sont postrieures ltre, mais du mode
dunion de ses composants logiques, genre et diffrence. Il y a deux manires
pour un attribut de sunir un sujet, soit que le sujet participe lattribut
(lhomme est blanc) soit que lattribut soit contenu dans le sujet (le nombre
deux est pair); mais la diffrence ne peut appartenir au genre daucune de ces
deux manires; comment le genre pourrait-il participer plusieurs diffrences
qui sont contraires entre elles? Comment les diffrences pourraient-ellestre
comprises dans le genre sans que tout se rduist lunit dun genre? Il y a
entre le genre et la diffrence un mode dunion tout fait autre et bien plus
intime: animal et bipde ne dsignent pas deux tres mais un seul, qui,
dabord comme animal, apparat relativement indtermin (cest--dire
matire ou tre en puissance), puis comme bipde est relativement dtermin
(cest--dire forme et tre en acte); la dfinition est donc un nonc un et
nonce un tre un, en le dterminant dabord incompltement par le genre
(lanimal tant le bipde en puissance), puis compltement par la diffrence
bipde . Il ny a pas l la moindre juxtaposition de parties trangres lune
lautre; on ne parle pas de deux choses diffrentes en parlant danimal et de
bipde, mais dun mme tre dabord indtermin, puis dtermin.
1

Mais il est clair que, pour que la rponse soit valable, la notion complte et
actuelle dhomme doit prexister ses composants; car la notion danimal ne
peut tre considre comme indtermine que relativement une notion
complte telle que celle de lhomme. Il ne faut donc pas dfinir comme on a
1

Z, 12, 1037 b, 8-27.

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144

lhabitude de faire , cest--dire sans doute avec la mthode de division


platonicienne qui prtend construire synthtiquement les espces en partant du
genre, et va ainsi de ltre en puissance ltre en acte, mais dune autre
manire, cest--dire p.197 analytiquement en allant de lacte la puissance.
Lunit de lessence se trouve donc achete au prix du renoncement toute
mthode gntique et constructrice des concepts: lessence nest pas
compose dlments comme la syllabe lest de lettres; elle est simple et
indivisible (lanalyse de la dfinition ntant pas, on la vu, une vritable
dcomposition). Or il ny a, pour des termes simples, ni rechercher ni
enseigner; ou du moins la recherche est dun autre genre .
1

Il ny a pas dautre moyen de saisir ces termes indivisibles que cette


intuition intellectuelle immdiate quAristote appelle la pense (), et qui
est lessence comme la vision est la couleur, ne pouvant pas plus errer sur
son objet que chaque sensation sur son sensible propre; il peut y avoir erreur
quand on compose des penses, non quand on pense des termes simples par
une sorte de contact immdiat . Remarquons, pour prciser, que lintuition
intellectuelle nest pas, comme chez Platon, au bout dun long mouvement
dialectique qui nous fait dpasser les choses sensibles; la pense est dans la
perception sensible; elle est immanente la sensation, comme lessence lest
la chose ; il y a perception sensible de luniversel, par exemple de
lhomme en Callias, non de Callias seulement . La pense, en usant de
linduction, produit luniversel. La pense, loin de se sparer du sensible, va
donc se tourner vers lui pour connatre les essences; mais il ny a pas chez
Aristote de mthode pour dgager les essences; et il ne peut y en avoir;
simplement une confiance gnrale dans la pense qui saura les dcouvrir.
3

VI. MATIRE ET FORME; PUISSANCE ET ACTE


@
Il reste montrer que lessence () est vritablement ltre en tant
qutre, cest--dire ce qui ne se rfre pas un p.198 principe suprieur, ce qui
est vraiment principe radical. Pour saisir la porte du problme, il suffit de
songer aux rsistances quAristote devait trouver tant prs des Platoniciens
pour qui la construction gntique des essences tait le problme fondamental
que prs des physiciens ou thologiens qui, leur manire, prtendaient
dduire la diversit des tres. En niant la possibilit mme de poser le
problme, Aristote eut une influence immense sur la direction de la pense
1
2
3
4
5

H, 4, 1045 a, 20-22.
Z, 17, 1041 b, 9.
De lme, III, 6, 430 b, 14.
, 9, 1051 b, 24-30.
Seconds Analytiques, II, 15, 100 a 16.

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145

philosophique: ctait mettre fin toutes les tentatives dexplications


gntiques que nous avons vu natre dans la pense grecque. Aussi est-il
particulirement important de saisir sa doctrine sur ce point.
Aristote y emploie, par la nature mme du sujet, qui porte sur des
principes indmontrables, une mthode danalogie, dintuition, dinduction
qui est sans rigueur dmonstrative : les notions mtaphysiques, qui se
rapportent ltre, plac au-dessus des genres de ltre, ne sont pas
susceptibles de dfinitions, mais leur sens peut tre seulement suggr par
lanalogie .
1

Cette argumentation peut se formuler ainsi: si lessence (forme ou


quiddit) est un principe premier, cest quelle est un acte et que lacte est
toujours antrieur la puissance.
Quest-ce que lacte ()? Lacte est la puissance comme
lhomme veill au dormeur, celui qui voit celui qui a les yeux ferms, la
statue par rapport lairain, lachev par rapport linachev . Les seconds
termes de chaque couple sont en puissance chacun des premiers; celui
qui a les yeux ferms est voyant en puissance, lairain est statue en puissance,
ce qui veut dire que les yeux verront et que lairain deviendra statue, si
certaines conditions sont ralises. Le voyant et la statue sont, proprement
parler, des tres en acte, dont les actes sont respectivement la vision et la
forme de la statue. La vision est un acte, en ce sens quelle reste galement et
uniformment vision p.199 pendant tout le temps pendant lequel elle a lieu; la
vie, le bonheur, lintuition intellectuelle sont pour la mme raison des actes,
tandis que la marche qui progresse et est chaque instant un stade diffrent
est non pas un acte, mais une action ou un mouvement. Lacte () est
comme luvre ou la fonction ( ) de ltre en acte; la vision est par
exemple la fonction de lil ; lacte est encore entlchie (),
cest--dire tat final et achev qui marque les limites de la ralisation
possible . Il est clair que la notion de puissance na pas de sens en elle-mme
et quelle est toute relative ltre en acte ; cest non pas par ce quil est, mais
au contraire par ce quil peut devenir, que ltre en puissance est conu
comme tel. Lacte est au contraire le centre de rfrence par rapport auquel
sont situs et ordonns les tres en puissance.
2

Or, lessence ou forme est un acte et lacte par excellence; car la


quiddit est ce qui appartient un tre donn depuis sa naissance jusqu sa
disparition, intgralement, sans progrs ni dficience; elle nest pas
susceptible de plus ou de moins; lon nest pas plus ou moins homme. Pour
5

1
2
3
4
5

, 5, 1048 a 36.
Ibid., 1048, b, 1.
, 8, 1050 a, 21-22.
, 3, 1047 a, 30.
, 8, 1050 b, 2.

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146

exprimer cette permanence inaltrable, Aristote emploie pour lessence lexpression , le fait, pour un tre, de continuer tre ce quil tait.
De cette essence ou forme, il ny a pas de devenir; la forme de la sphre
dairain, qui est la forme sphrique, ne nat point lorsque lon fabrique la
sphre dairain; ce qui nat, cest lunion de la forme sphrique et de lairain .
La naissance ou devenir consiste ainsi dans lunion dune formeavec un tre
capable de la recevoir; cet tre en puissance, devenu tre en acte aprs avoir
reu la forme, est proprement ce quAristote appelle matire (). La matire
est lensemble des conditions qui doivent tre ralises pour que la forme
puisse apparatre; le coffre en puissance, ou, ce qui revient au mme, la p.200
matire du coffre, cest le bois . On le voit, la thse dAristote revient
proclamer linexistence de ltre non dfini; tout tre actuel, cet arbre, cet
homme, a, tant quil existe, une essence unique qui en fait un tre en acte
( ); ne pas exister, cest, comme le lgendaire bouc-cerf, ntre rien.
1

Maintenant (et cest l, de tous les thormes aristotliciens, le plus


important), lacte est antrieur la puissance dans les trois sens du mot
antrieur, logiquement, temporellement et substantiellement ; logiquement,
puisque, nous lavons vu, la notion de ltre en puissance implique celle de
ltre en acte par rapport qui il est dit en puissance; temporellement,
puisque ltre en acte ne provient dun tre en puissance que sous leffet dun
autre tre dj en acte; par exemple le musicien en puissance ne devient
musicien en acte que sil est duqu par un musicien en acte; cest lhomme
qui engendre lhomme; enfin substantiellement, puisque lhomme en puissance, qui est la semence, tient toute son essence dun homme adulte et en
acte.
3

La grosse objection et peut-tre lunique au fond quAristote adresse ses


devanciers, cest davoir mconnu la vrit de ce thorme, depuis les
thologiens qui faisaient tout natre de la nuit , jusqu Platon qui veut faire
natre la varit des tres des genres suprmes les plus indtermins. Contre
tous ces adversaires, Aristote ne se lasse pas de rpter ce qui en effet peut
tre prsent sous diverses formes, mais non pas prouv, savoir que
lexistence ne peut tre donne que sous forme de substances actuelles,
intgralement dtermines, et que lindtermination ou la matire qui peut
exister dans le monde nest nullement une indtermination absolue et en soi,
mais seulement relative des formes plus compltes.
4

1
2
3
4

Z, 8, 1033 b, 5-11.
, 7, 1049 a, 18-27.
, 8, 1049 b, 19-12.
A 6, 1071, b, 26-28.

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147

VII. PHYSIQUE; LES CAUSES, LE MOUVEMENT, LE


TEMPS, LE LIEU, LE VIDE
@
Lacte, cest--dire la fonction agissante dun tre actuellement
existant, tel est donc, en chaque cas, le principe final dexplication; lil sera
expliqu lorsque lon aura montr que ses matriaux sont choisis et disposs
pour la vision; lanimal, lorsque lon aura montr tous les organes combins
pour rendre possibles les fonctions vitales; la cit, lorsque lon aura montr
les activits humaines qui en sont les matriaux se combinant en vue dune vie
heureuse, facile et bonne. La science aristotlicienne consistera, pour une
bonne part, montrer comment des matriaux choisis sorganisent en vue
dune certaine fonction: la mtaphysique na fait quen dessiner les cadres ou
en indiquer lesprit; cest lexprience de les remplir, et cest l une uvre
collective, encyclopdique, sujette des retouches linfini; aussi rigides
sont les cadres, aussi varie et multiforme la matire qui sy insre.
p.201

Pour avoir un guide dans cette encyclopdie; il faut se tenir ferme la


maxime aristotlicienne suivante: Il faut procder du gnral au
particulier , cest--dire de ces ensembles obscurs et confus que sont pour
nous les premires connaissances ces connaissances dtailles et distinctes
qui, en soi sinon pour nous, sont les premires. La science dAristote a mme
rythme que son univers; elle est un passage de lindtermin au dtermin;
loprateur de ce passage, cest la pense en acte, celle par exemple qui sait
actualiser dans une figure gomtrique les lignes qui y sont en puissance et
qui serviront dmontrer le thorme. La science dAristote ne progresse pas
en profondeur;elle va plutt stendant et spanouissant.
1

Cest que la recherche des fonctions, actes ou essences, est p.202


absolument solidaire des investigations exprimentales sur les conditions
matrielles dans lesquelles ces fonctions peuvent se raliser; ces
investigations qui, naturellement, sont illimites, forment la grande partie des
travaux dAristote. La physique gnrale sera complte lorsque, ayant dfini
les tres naturels en gnral, nous aurons saisi le mcanisme du mouvement
qui les ralise. Ltude de ltre vivant sera complte quand, ayant dfini les
fonctions vitales en gnral et lme, nous aurons dcrit les mille
combinaisons organiques qui lui permettent de se raliser. La forme est
toujours ainsi insparable dune matire, ltre en acte de ltre en puissance.
Les notions fondamentales de la physique se rfrent cette union. La
thorie des causes rpond la question: quest-ce qui fait que tel sujet
acquiert telle forme, que le malade gurit ou que lairain devient statue? Cest
la cause matrielle de quoi la chose est faite; cest ici lairain ou le malade; la
1

Physique, I, 1, 184 a, 23.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

148

cause formelle, forme, modle ou essence, qui est lide de la sant dans
lesprit du mdecin ou lide de la statue dans lesprit du sculpteur; la cause
motrice, qui est le mdecin ou le sculpteur; la cause finale, cest--dire ltat
final ou achev en vue duquel ltre en puissance est devenu tre en acte, la
forme de la statue vers laquelle change lairain, celle de la sant vers laquelle
change lorganisme (Physique, II, 3).
La nature est aussi dfinie non proprement parler comme forme, mais
par une certaine relation la matire. En envisageant dune part des produits
des arts comme une statue ou un lit, et dautre part des tres naturels comme
une pierre ou un homme, on saperoit que les seconds ont en eux-mmes le
principe de leur mouvement et de leur repos, tandis que les premiers ont ce
principe en un tre tranger eux, le sculpteur ou le charpentier; dans le cas
de la nature, nous avons affaire une force active immanente (la semence
produit une uvre dart ); dans le cas de lart, la force active qui est une
pense abandonne luvre une fois faite. Ce qui distingue lun de lautre, cest
p.203 donc bien le rapport de la forme la matire, intrieur dans lun, extrieur
dans lautre .
1

Dans la mme notion du rapport de la forme la matire prennent un sens


les notions gnralement rpandues de chance et de spontanit auxquelles la
critique des physiciens tendait dnier toute valeur: notions populaires et
immdiates dsignant non labsence de causes, ainsi que disent les physiciens,
mais au contraire des causes agissantes pour notre bonheur ou notre malheur.
Lhomme qui, allantlagora, a la chance de trouver un dbiteur qui il ne
songeait pas et de recouvrer ainsi sa dette croit avec raison que la chance est
une cause parfaitement relle. Elle est en effet relle, mais condition quon
la considre comme toute relative, de la mme faon que lamatire nest telle
que relativement la forme. Ainsi la chance ne peut se dfinir que par rapport
aux actes qui sont faits en vue dune fin; il y a chance, lorsquun acte fait un
vue dune fin a les mmes consquences que sil avait t fait en vue dune
autre fin; ainsi le crancier recouvre sa dette comme sil tait venu pour cela.
La chance nest donc pas une cause premire comme la volont ou
lintention; elle est plutt cause par accident, en ce sens que lacte dont
lvnement heureux ou malheureux est leffet na pas t fait pour le
produire; mais encore est-il que cet effet aurait pu tre une fin pour la
volont. La chance est par suite un fait rare, tandis que les faits produits par
des causes dfinies sont ceux qui se produisent toujours ou au moins la plupart
du temps. La spontanit est de mme nature que la chance; mais son
domaine est plus large: elle est, la finalit naturelle, ce que la chance est aux
fins intentionnelles de la volont; si un trpied en tombant se dispose de
manire servir de sige, nous disons quil est tomb spontanment. Cest
1

Phys
ique, II, 1; Mtaphysique, Z, 9, 1034 e, 33.

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149

donc une aussi grosse erreur de nier ces causes que den faire des causes
premires, antrieures lintelligence et la nature.
Enfin, cette liaison commande lide quAristote se fait du
mouvement. Il importe de songer que, pour lui, le mot de mouvement voque
les changements dtat dtres dtermins. Le mouvement local, par exemple,
ce nest nullement un espace parcouru en un temps donn, dfinition telle que
tout mouvement ait un rapport prcis avec un autre mouvement, mais cest le
mouvement de ltre vivant, saut, marche, reptation ou vol, ou bien le
mouvement de la pierre, mouvement vers le centre du monde; celui de lastre,
mouvement circulaire ; ce sont l mouvements despce diffrente (parce
quils appartiennent des substances diffrentes) et non pas seulement de
quantit diffrente; ils dpendent en une grande mesure de la nature du sujet
qui les possde. Mais il y a bien dautres changements dtats que des
mouvements locaux; il y a par exemple le changement qualitatif ou altration,
comme le changement de couleur de la peau dans la passion ou dans la
maladie, le changement en quantit, accroissement ou diminution, par
exemple lorsque lenfant grandit jusqu ce quil ait atteint sa taille dadulte,
ou lorsque le malade maigrit de consomption.
p.204

Tout mouvement est donc limit entre un tat initial et un tat final qui
aboutit au repos, lorsque se sont dveloppes tout ou partie des possibilits
contenues dans ltat initial. Do la formule clbre: Le mouvement est
lacte du possible en tant que possible . Ce nest pas en tant qutre vivant
dune telle taille que lenfant grandit, cest en tant quil est enfant, cest--dire
quil a la possibilit datteindre la taille adulte; cette possibilit ralise, le
mouvement cesse. Le mouvement na donc de sens que dans le rapport de la
forme la matire, de lactuel au virtuel.
2

Le mouvement est en gnral dsign par rfrence ltat final vers


lequel il tend; le noircissement est laltration qui p.205 tend vers le noir; mais
il ne faut pas perdre de vue que le mouvement part dun tat initial qui est le
contraire de ltat final, ou intermdiaire entre cet tat et son contraire . Si une
chose noircit, cest que, au dbut, elle tait blanche ou du moins grise; si elle
grandit, cest quelle tait petite; si une pierre tombe vers le bas, cest quelle
tait en haut. Tout mouvement par consquent a lieu entre des contraires, du
haut en bas, du blanc au noir, puisquil ne fait que substituer un contraire
lautre; de plus, ltat initial et ltat final, tant des contraires, sont ncessairement dans le mme genre; il ny a de mouvement que dune couleur une
couleur, dun lieu un lieu. Il y aura donc autant de genres suprmes de
mouvement quil y a de genres de ltre qui admettent des contraires; or
4

1
2
3
4

De la marche des animaux, chap. III, dbut.


Physique, V, 1, 224 b, 35.
Physique, III, 1, 201 a, 27-29.
Physique, III, 2, 201 b, 22 sq.

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150

parmi les catgories, seules, celles de la qualit, de la quantit et du lieu sont


dans ce cas; do les trois seuls genres de mouvements: altration, augmentation et diminution, mouvement local; ces trois genres de mouvements sont
tout aussi irrductibles un genre commun que les genres de ltre dont ils
drivent . Dans chacun de ces genres le mouvement a pour point de dpart la
privation dune certaine qualit et pour point darrive la possession de cette
qualit; le mouvement va du non-blanc au blanc, du non-musicien au
musicien. Dautre part, privation et possession doivent appartenir un sujet
qui ne change pas pendant le devenir, un homme par exemple (Physique, I, 7).
1

A ces trois genres, Aristote en ajoutait dabord un quatrime quil a ensuite


exclu , ; cest la gnration et la corruption, cest--dire la naissance dune
substance et sa mort; ce passage du non-tre ltre et de ltre au non-tre ne
doit pas sappeler un mouvement, dabord parce que aucune substance na
de contraire, ensuite parce quil est brusque et discontinu. La gnration est
sans doute prcde de mouvements de toute p.206 espce qui ont modifi la
matire pour la mettre en tat de recevoir la forme; tel le travail prliminaire
du statuaire; le savant a mme pour principal objet ltude de ces
transformations; par exemple le trait De la gnration des animaux tudie,
avant tout, les modifications de la semence qui la rendront capable de recevoir
la forme; mais il ne faut pas confondre cette srie de modifications qui sont
de vritables mouvements avec la gnration mme qui concide avec ltat
final o amnent ces mouvements dirigs vers elle et qui a lieu en un instant
indivisible.
2

Les intentions de cette thorie du mouvement sont aises apercevoir si


lon songe au dveloppement antrieur de la philosophie grecque: le
mouvement tait par excellence le flux, lindfini, lillimit, cet lment
rebelle la pense conceptuelle, que les platoniciens appelaient lautre ou
lingal . Ce flux universel qui fait natre et emporte des formes sans cesse
changeantes rend impossible toute science et toute connaissance; il ne restait
plus qu fuir dici et chercher la science dans un monde transcendant.
A cette image, qui considre comme des ralits absolues des tres en
puissance, Aristote substitue la sienne, selon laquelle ltre en puissance est
tout relatif ltre en acte. Il ny a point de flux universel: il ny a quune
collection de mouvements, dont chacun est limit dune manire prcise par
un tat initial et un tat final, Il ny a point de flux des formes substantielles;
la forme substantielle qui, comme cause finale, a dirig la srie des
modifications qui ont amen la matire la recevoir, reste stable et identique:
3

1
2
3
4

Ibid., 1, 200 b, 32-201 a 9.


Comparer Physique, III, 1, 200 b 32 et V, 1, 225 a 34.
Physique, III, 2, dbut.
PLATON, Thtte, 176 a.

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151

la science, avec ses concepts stables, pntre les choses mouvantes


elles-mmes.
Il reste pourtant des proprits communes tout mouvement, et qui,
toutes, tiennent de linfinit: cest le continu, le fait dexister en un temps et
en un lieu et peut-tre mme dans le vide. Ces sortes de milieux continus,
temps, lieu, vide, p.207 nintroduisent-ils pas des non-tres absolus, indiffrents
la forme, non domins par elle? Telle est bien la manire dont se prsente le
problme: comment rendre relatifs la forme ou lessence, ces milieux qui
rclament pour eux lindpendance ? ou encore: comment revenir dune
thorie mathmatique de lespace et du temps, qui commenait natre, une
thorie physique du lieu et de la dure, qui rattache lessence de ltre son
lieu et sa dure, comme y sont rattaches sa couleur et sa figure, et qui voit,
dans la notion du lieu, non pas lintuition dun milieu universel et indiffrent,
mais une notion gnrale ne de la comparaison des lieux occups par les
corps?
Dans la reprsentation de linfini, du lieu, du vide, du temps, du continu, il
y avait contre la mtaphysique de la substance une mine dobjections:
dabord la vieille reprsentation ionienne de cet infiniment grand, o des
mondes innombrables et sans cesse renaissants peuvent puiser sans fin la
matire de leur renouveau; puis lide platonicienne plus raffine de linfini
qui voyait dans la dyade indfinie du grand et du petit un absolu indpendant
qui, en se combinant avec lUn, formait les essences, lide tout fait parente
dun espace ou lieu, indpendant des essences ternelles et o ne peuvent
apparatre que les images de ces essences; la ralit indpendante que
Dmocrite donnait au vide qui devenait chez lui cette monstruosit dune
substance sans essence; la thorie platonicienne dun temps image de
lternit qui forait nier la vritable substantialit de toutes les choses
temporelles; enfin une thorie de la continuit qui aboutissaitne voir dans
lunivers quun mouvement unique; voil tout ce qui parut Aristote
incompatible avec sa notion de la substance . Aussi sagit-il moins pour lui
dtudier ces notions en elles-mmes que de les laborer de manire les
mettre en accord avec sa thorie de ltre ou de les nier, si laccord est
impossible.
1

Cest ainsi que le seul argument quil donne contre la thse


platonicienne de linfini comme ralit spare et absolue, cest que toute
ralit de ce genre est une substance, que, partant, elle est individuelle; tandis
que linfini ne peut tre que divisible . Voil donc linfini ramen ntre que
lattribut dune substance. Comment et dans quel sens peut-il tre un attribut
de la substance, sans en compromettre lunit et lindivisibilit; telle est la
question qui commande toute la thorie. Dabord il ne peut y avoir de corps
p.208

1
2

Cf. surtout Physique, VI, 10.


Physique, III, 5, dbut.

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152

sensible infiniment grand; un corps est, en effet, par dfinition, ce qui est
limit par des surfaces; ce corps ne pourrait dailleurs avoir aucune structure
physique imaginable; sil tait compos, il ne pourrait ltre que dlments
eux-mmes infinis; car, supposer un lment fini, il serait ncessairement
absorb par les lments infinis, qui leur grandeur infinie confre une
puissance galement infinie; les lments du corps prtendu sont donc tous
infinis; mais alors ils occupent chacun tout lespace et se pntrent
mutuellement, ce qui est absurde. Mais ce corps ne peut davantage tre
simple;car il ny aurait plus de changement, puisque le changement na lieu
quentre les contraires. On ne peut dire davantage de lui ni quil est
homogne, puisque cette homognit parfaite supprime la distinction des
lieux, du haut et du bas, et par consquent les mouvements locaux naturels qui
nont dautre raison, comme on va le voir, que la tendance dun corps
regagner son lieu propre; il nest pas non plus htrogne, puisque, on la vu,
les lments dont il se compose devraient tre tous infinis, donc occuper tons
les lieux; or, les lments ne peuvent tre htrognes que si chacun a son
lieu propre .
1

Donc pas de corps infiniment grand. Est-ce dire que lon peut nier
linfinit? On ne le saurait sans absurdit; le temps se prolonge sans fin dans
le pass et dans lavenir; la suite des nombres est illimit (infini par addition),
la grandeur p.209 gomtrique est indfiniment divisible (infini par
soustraction). Mais en quoi consiste la divisibilit? Dans le dernier cas, par
exemple, en ce quil est toujours possible, ayant pris la moiti dune grandeur,
de prendre la moiti de cette moiti; chaque grandeur que lon prend est
toujours une grandeur finie, mais chaque fois diffrente. Il en est de mme de
linfini du temps et de la suite des nombres qui consiste non pas arriver
effectivement un nombre infini, mais toujours pouvoir prendre un nombre
plus grand que celui auquel on sest arrt; linfini par addition est en un sens
le mme que linfini par soustraction, puisquil consiste maintenir la
possibilit de toujours prendre une grandeur en dehors de celle que lon a
prise. Loin que linfini soit comme on la dit ce en dehors de quoi il ny a rien,
cest ce en dehors de quoi il y a toujours quelque chose. Cela revient dire
que linfini nest pas en acte, mais en puissance. Ainsi Aristote libre la
philosophie de limagination prsocratique du contenant infini qui serait la
source toujours rajeunissante des mondes; linfini et lillimit sont termes
relatifs au fini, lachev danslesquels ils se trouvent comme une matire et
par rapport auxquels ils prennent un sens; car il est absurde, il est
impossible que ce soit linconnaissable et lillimit qui contienne et qui
dfinisse (Physique, III, 6).
Mais quel prix cette libration? Et nest-on pas forc de nier du mme
coup la fcondit illimite du devenir ?Or, cest ce que ne veut pas Aristote;
1

Physique, III, 5, 205 a, 8..

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153

en son monde limit, fait de substances dfinies, le devenir est inpuisable et


na ni commencement, ni fin. Pareille chose nest possible que si la
corruption dun tre est la gnration dun autre . Si en un sens, le devenir va
du non-tre ltre et de ltre au non-tre, il va toujours en un sens plus exact
de ltre ltre; un lment ne peut se dtruire quen donnant naissance un
autre; cest en lui-mme et non dans linfini que le devenir trouve les sources
de son propre rajeunissement (III, 8 dbut).
La thorie du lieu (IV, 1-5) est faite aussi pour protger la p.210 nouvelle
mtaphysique substantialiste. Aristote a trs profondment vu que le problme
du lieu ne se poserait pas pour lui, sil ny avait pas mouvement local,
cest--dire changement de lieu; dans ce cas, le lieu serait un attribut du corps
au mme titre que la couleur. Mais il y a changement de lieu; l o il y avait
de lair, il y a maintenant de leau . Quest donc ce singulier attribut que lair
nemporte pas, quil cde leau et qui parat former comme une substance
permanente? En faire, comme le Time, un rceptacle indiffrent des choses,
cest affirmer une substantialit tout fait quivoque; en faire lespace
intrieur rempli par le corps, lidentifier aux dimensions du corps, cest dire
quil se dplace avec le corps, ce qui est absurde. Le problme paradoxal qui
se pose, cest de rattacher le lieu au corps pour faire du lieu un attribut, tout en
le laissant pourtant spar. Si nous considrons un corps, nous pouvons
envisager la surface qui lui appartient, comme en contact immdiat par tous
ses points avec la surface limitante qui appartient son milieu; cette surface
limitante, sorte de vase idal dans lequel est contenu le corps, est le lieu du
corps : ainsi le lieu dune sphre cleste est la surface interne de la sphre plus
grande en laquelle elle est embote. Le lieu dun corps, tout au moins son lieu
particulier, est donc lextrmit du corps qui le contient . Il suit de l que le
lieu existe en mme temps que la chose; car les limites sont avec le
limit ; mais il appartient non la chose qui est en lui, mais celle
quicontient cette chose: si le lieu est immobile, si les choses changent de
lieu, cest quil y a des choses qui sont des contenants immobiles; le lieu nest
rien de spar; il se rapporte des ralits substantielles; tout danger pour la
mtaphysique est cart.
Dangereuse est aussi la notion du vide, dautant que les atomistes la
considraient comme indispensable la physique, p.211 mettant le physicien en
demeure ou bien dadmettre le vide, ou bien de nier des phnomnes vidents
comme le mouvement ou la condensation et la rarfaction, qui ne sauraient
avoir lieu dans le plein. A quoi Aristote ne se contente pas de riposter; il
attaque; et, se plaant sur le terrain de ses adversaires, il montre que la
structure physique des choses nous connue est incompatible avec lexistence
du vide . Dabord nous ne connaissons que des mouvements locaux dirigs,
mouvements naturels qui sont des mouvements du corps vers son lieu propre,
1

Physique

,IV,69.

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154

le bas ou le haut, selon que le corps est pesant ou lger, et qui sarrtent une
fois ce lieu atteint, ou bien mouvements violents qui le font sortir de son lieu
propre et cessent ds que la cause motrice cesse dagir; ces mouvements sont
ncessairement limits entre un tat initial et un tat final. Or, dans le vide,
rien de pareil puisquil ny a l ni haut ni bas; il ny a donc aucune raison
pour que le mobile, dans le vide, ou bien ne sarrte pas nimporte o, ou bien
ne continue indfiniment se mouvoir. Il est bien instructif de voir comment
cette consquence qui, aux yeux dAristote, est absurde est un nonc grossier
du principe dinertie qui, son tour, a renvers la science aristotlicienne; la
reconnaissance de sa validit suppose que lon a le droit de considrer le
mobile, indpendamment de toutes ses proprits physiques; or pour Aristote,
qui fait du mouvement un aspect ou une consquence de ces proprits, cest
l une absurdit; un corps dans le vide serait un corps sans proprit
physique; et son mouvement ne pourrait tre quarbitraire. Absurdit plus
grande encore: un mobile, m dans le vide, devrait tre anim dune vitesse
infinie. Pour un moderne, une force donne agissant un instant sur une
masse donne correspond une vitesse donne; si cette vitesse change, cest
que dautres forces se sont appliques au mobile, par exemple les forces de
rsistance manes du milieu. Aristote est loin p.212 davoir une dynamique
aussi prcise: pour lui, la force consiste essentiellement vaincre une
rsistance; cest, par exemple, la force du haleur qui tire un bateau; la vitesse
nest nullement proportionnelle la force, puisque lexprience montre que le
bateau, dabord immobile, ne se met brusquement en mouvement que pour un
certain degr deffort; de plus leffort en agissant ne communique au bateau
aucune vitesse, puisque le bateau sarrte ds que leffort cesse; cest donc
par lapplication renouvele de la force que le mobile continue se mouvoir;
la vitesse dpend alors de la rsistance vaincre : supposez la rsistance
diminuant, la vitesse augmente; la supposer nulle, elle devient infinie. Ce
qui a t dit de la traction peut se rpter de la pousse: un corps qui fait
effort pour traverser un milieu a une vitesse qui augmente mesure que la
rsistance des milieux quil traverse diminue; si cette rsistance devient nulle,
la vitesse est infinie; or, cest prcisment le cas du vide.
Restent les difficults objectes par les partisans du vide; pour le
mouvement, les partisans du plein sen tiraient par la thorie des mouvements
en anneau, dj indique par Platon : chaque mobile fait partie dun cercle
dautres mobiles, et toutes les parties du cercle se dplacent la fois, ce qui
est possible sans vide; pour la condensation et la rarfaction, ils admettaient
que, chaque augmentation de volume par changement deau en air par
exemple, correspondait une diminution gale par changement dair en eau, de
telle manire que le volume total de lunivers reste le mme.
Si le temps est essentiellement la succession des jours et des nuits, et en
gnral des priodes, il est li aux mouvements rguliers du ciel et nat,

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155

comme dit Platon, avec le ciel ; ctait la fois assurer une notion claire du
temps, et liminer lantique et vague image cosmogonique dun temps primitif
p.213 antrieur au monde. Sur ce dernier point, Aristote saccorde naturellement
avec Platon; sur le premier, il admet bien sans doute que le temps est li au
mouvement, quil est quelque chose du mouvement; et il en donne comme
preuve que, ds que nous ne percevons plus le changement, par exemple dans
ltat de sommeil et dans les tats o lme ne change pas, nous ne percevons
plus le temps; mais Platon a eu tort de croire quil dpendait seulement du
mouvement du ciel. Identifier le temps avec le jour, ses multiples et ses
sous-multiples, cest confondre le temps avec lunit de mesure par laquelle
nous le mesurons; cest raliser le temps en dehors des mouvements quil
mesure; cest faire du temps un nombre nombrant, le nombre par lequel nous
comptons le temps, nombre qui se rattache effectivement aux mouvements
clestes. Mais le temps est en ralit la chose que nous comptons, le nombre
nombr; et il est en chaque mouvement, quel quil soit; car chaque
mouvement a sa dure, comme un attribut qui lui appartient; cest le
nombre du mouvement selon lantrieur et le postrieur, cest--dire ce qu
un instant donn, linstant prsent, qui est la fin du pass et le dbut de
lavenir, nous pouvons compter comme antrieur et comme postrieur. Nous
le comptons au moyen des rvolutions clestes, comme nous comptons une
longueur au moyen de la coude, sans que la longueur appartienne moins la
chose elle-mme.
1

Ainsi sorientent les efforts dAristote, pour transformer les notions de


mouvement, dinfini, de lieu et de temps : en refusant de les concevoir comme
spars de la substance, il rejetait tout lesprit des anciens physiciens, et il
inaugurait un mouvement de pense dont on verra plus tard les abus et les
dangers.

VIII. PHYSIQUE ET ASTRONOMIE: LE MONDE


@
Cest dans le mme esprit quAristote labore limage du monde quil
recevait des astronomes gomtres du Ve et du VIe sicle.
PourbiensaisirlapositiondAristote,ilfautserendrecomptedu
contrastequilyavaitentrelareprsentationmathmatiquedeluniverscre
parlesastronomesetlareprsentationdesphysiciens.Ctaitundsaccord
complet:dunepart,uncieldemmenaturequelesmtores,engagcomme
eux dans le devenir incessant des naissances et des corruptions; un
mouvementterneluniquedontltatactueldeluniversestseulementundes
aspects; une tendance un mobilisme universel qui ne laisse nulle
p.214

Physique, IV, 10-14.

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156

permanencerienquaumouvement:dautrepart,lastronomiedePlatonet
dEudoxe substitue au ciel sensible un ciel dune structure gomtrique
permanente,composdecerclesoudesphresconcentriquesanimeschacune
dunmouvementuniforme;elleaffirmelexistencedemouvementsdistincts
etirrductibles,puisquelesystmenerussitquesichacunedessphresest
animedunmouvementpropre,indpendantdumouvementdesautres;elle
metenfinenlumireloppositionentrelintelligibilitpresqueparfaitedes
chosesclestesetleschangementsincessantsdeschosessublunaires.
MaislastronomienouvelleneseprsentepaschezPlatoncommeune
simplehypothse;elleviseeneffetrestaureretjustifierrationnellement
unetrsantiqueidereligieusedontlaphysiquetaitlangationetcontre
laquellesacharnaientauIVesiclelesderniersreprsentants,desIoniens;
cestlideduneoppositiondevaleurreligieuseentrelecieletlaterre,leciel
contenantdestresdivinsettantluimmedenaturedivine.Lastronomie
inclutdoncenelletoutelachaleurduneconvictionreligieuse,etcestsurelle
quePlaton,danslesLois,btitlareligionquilimposeauxcitoyens.Lmeou
mouvement qui se meut luimme, qui a linitiative de tous les autres
mouvements,esteneffet,sesyeux,unesuppositionncessairedunouveau
systmedumonde;cestlmequi,parsesmouvements propresdontles
noms sont vouloir, examiner, dlibrer, mne toutes choses au ciel et sur
terre .
1

p.215 Aristote suit ce mouvement dides. mais en le transformant: il

acceptelastronomiedEudoxe,maisilencherchelesraisonsphysiques;il
accepte lunion troite. de lastronomie et de la thologie, et cest
vritablementunethologieastralequilinstitue;maisaumouvementquise
meut luimme, lme, il substitue unmoteurimmobile, delanature de
lintelligence.
Voyonslepremierpoint:Aristotecherchetablirlesraisonsphysiques
ducaractreprimordialdumouvementcirculaire,cestdiredumouvement
uniformedunastreselonlegrandcercledunesphre.Cemouvementest
seulraliseruneconditionquelesphysicienscherchaientvainementdansles
autres mouvements, savoir la perptuit. Les physiciens avaient le tort
dattribuercetteperptuitunmouvementdaltrationqualitative,puisque,
onlavu,cesmouvementsontncessairementuntatinitialetuntatfinal,
puisquils vontduncontraire unautre,duchaudaufroid,parexemple.
Dailleurs desmouvements decegenresontncessairementpostrieurs au
mouvement local ou transport; il ny a, en effet, altration que lorsquun
patientsubitleffetdunagent;parexemple,lanourrituresetransformeen
chairparassimilationsouslinfluencedeltrevivant;mais,pourquecette
influenceaitlieu,ilfautdabordquelepatientsoitamen,parunmouvement
1

Lois,

X,893c;896a.

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157

local,aucontactdelagent.Dautrepart,lacapacitpouruntredeproduire
unmouvementlocalest,chezlui,lesignedelaperfection:lasuprioritde
lanimalsurlaplanteconsisteencettecapacitquilnepossdequelorsquil
estcompltementformetachev;orleparfaitestncessairementantrieur
limparfait.Maisparmilesmouvementslocauxtousnepeuventtrecontinus.
Cesmouvementssont,eneffet,dedeuxsortes:lesmouvementsrectilignes
dont le type est celui du poids qui descend ou du feu qui monte, et les
mouvementscirculaires.Or,lesmouvementsrectilignesnepeuventpastre
continus;lemondentantpasinfini,ilsontlieuncessairemententreuntat
initialetuntatfinal,contraireslunp.216 lautre,entrelehautetlebas,la
droiteetlagauche,lavantetlarrire.Diratonquelonpeutconcevoirun
mobilesemouvantsansarrtduhautverslebas,puisdubasverslehaut,et
ainsidesuitelinfini?Maiscemouvementnestdabordpasunmouvement
unique;puisquelemouvementverslehautestcontraireaumouvementvers
lebas,ilsecomposedautantdemouvementsquilyaeudechangementsde
direction;deplus,cenestpasunmouvementsansarrt;ilya,enralitun
arrt,chaquefoisquelemobilechangededirection,puisquelonnepeut
concevoirque,parexemple,linstantfinaldumouvementverslehautsoitle
mmequelinstantinitialdumouvementverslebas.
Ilenesttoutautrementdumouvementcirculairesensunique;sonpoint
initialestaussilepointfinalverslequelilsedirige;ouplutttoutpointde
sontrajetpeuttrevolontconsidrcommedbut,finioumilieu;cestle
seulmouvementquisoit,chaquemoment,toutcequilpeuttre.Delcette
conclusionquisonnesitrangementdesoreillesmodernes:lemouvement
circulaire est le seul qui soit la fois simple et complet, car si un
mouvementrectiligneaunedirectionsimple,parexempleverslebas,ilnest
pascomplet,puisquilexclutlemouvementdedirectioninverse;etsilest
complet,ilnestplussimple,puisquelemobiledoitsuivresuccessivementdes
directionsdiffrentes .
1

Cettecinmatique,dontlapensemoderneauraplustardtantdepeine
sedgager,asaracinedanslaconceptiondumouvement;Aristotedfinitun
mouvementnonpointparcequilestchaqueinstantsuccessif,maisparce
quil ralise globalement dans ltre qui en est le sige; par exemple le
mouvement rectiligne vers le haut, mouvement naturel du lger, est le
mouvement par lequel le feu regagnant son lieu propre, ralise ainsi
pleinementsonessence.Lemouvementnest p.217 pascettequasisubstance
quedisaitProtagoras;cestunattributdelasubstance,et,lorsquilestnaturel
ouvolontaire,ildoitavoirsaraisondanslasubstanceellemme:commele
mouvementducoureurdustadeasaraisondanssavolontdegagnerleprix,
lemouvementdufeuasaraisondanslanaturedufeu,quiasonlieunaturel
danslesrgionsleves.Ainsi,lemouvementcirculaireasaconditiondansla
1

Physique,VIII,79,surtout9,264,b9et9dbut.

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158

naturedelasubstanceduciel,cettecinquimeessence,diffrentedesquatre
lments et dont la proprit essentielle est de pouvoir se mouvoir
rgulirement.Lasimplicitdumouvementcirculairevientdoncnonpasdela
simplicitdesatrajectoire,maisbiendelunitdintentionquilmanifeste;
simplicit veut dire unit de fin, et na pas gard la complexit du
mouvementprisenluimme.
Voildoncenquelsenslemouvementcirculairepeuttreunmouvement
unique,simpleetcontinuel,seulcapablederaliserlemouvementperptuel
que cherchaient les anciens physiciens. Or, ce mouvement perptuel est,
dautre part, absolument ncessaire; car il ny a pas de temps sans
mouvement,puisqueletempsestlenombredumouvement;etletempsna
pascommenc,cestdirequilnyapasdinstantdontonpuissedirequil
estlinstantinitialdutemps,puisquetoutinstantprsentnexistequtitrede
limiteentrelepassetlavenir.Lemouvementcirculaireducielestdoncun
mouvementperptueletncessairesanscommencementnifin;ntantpasun
mouvemententredescontraires,ilnapasdepointinitial.Ilnyapasde
cosmogonie;ilnyapasdoriginetemporelledelordredeschosesclestes;
les schmes de lastronome sont devenus une ralit; lastronomie
mathmatique, fonde sur lobservation et lanalyse, se transforme en une
physiquedogmatique .
1

Acettephysiqueclesteselietroitementlathologie.Lasubstancedu
ciel a la puissance de se mouvoir dun mouvement p.218 circulaire; cette
puissance,cestsamatirequiestlamatirelocaleoutopique,cestdirela
simplepossibilitdechangerdelieu,sansaltrationnichangementdaucune
autresorte .Maiscettepossibilitqui,onlavu,doitternellementseraliser,
quilafaitpasserlacte?Quiestlemoteur?
2

IX.LATHOLOGIE
@
DePlaton,Aristotegardelanotionducontrasteentredesmouvementsqui
paraissentspontans,telsqueceuxdufeuquimonte,delapierrequitombe,
deltrevivantquisemeutetsarrteaugrdesondsir,enfindelacourse
infatigableduciel,etdesmouvementsquisontdusdespoussesoudes
tractions. Leur thse commune, cest daffirmer le caractre original et
primitif du premier genre de mouvements, le caractre driv du second
genre. Ceuxci nesonteneffet intelligibles queparrapport auxpremiers,
puisquilsconsistentsopposereux,principalementenfaisantmouvoirdes
1
2

Sur la collaboration personnelle dAristote lastronomie des sphres et les


modificationsquilyapporta,voirMtaphysique,,8.
Mtaphysique,,8,1069,b26;H,1,1042b,56.

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159

corpspesantsdansunedirectionautrequeleurdirectionspontaneversle
bas;lamcaniquenestproprementquelartdeconstruiredesmachinestelles
quelelevier,labalance,lecoin,pourproduirecesmouvementsviolentset
contre nature pour lusage de lhomme. Il sensuit quil est tout fait
inintelligible etmme contradictoire dechercher commeles atomistes une
explication mcaniste des mouvements du premier genre; la perception
commune,lexprience,donneraisoncettethseetsopposepourlongtemps
au dveloppement de la gniale intuition de Dmocrite, avec laquelle
disparatraittoutelathologiedAristote.
Cesmouvements primitifs ontdoncdes moteurs quinesontpointdes
corps,etdontlactionnestpasmcanique;cesont,p.219pourlesplatoniciens,
des mes, cestdire des mouvements qui se meuvent euxmmes; le
platonismedes Lois etceluidelpinomis estunevritablerestaurationde
lanimisme; cette force spontane quest lme existe non seulement chez
lanimalmaispntreluniversentierdontelledirigelesmoindresdtails,
depuislemouvementdescieuxjusquauxchangementsdeslments.Contre
cette confusion, Aristote proteste; l o le platonisme cherche unit et
continuit,ildistingueethirarchise:lemouvementdunlmentquigagne
sonlieupropre,celuiduntrevivant,celuidescieuxnesontpasproduitspar
desmoteursdemmeespce.Lemouvementdelapierrequitombenarien
dunmouvementvital;carilnecommencepointetnefinitpasdeluimme;
maisilestproduitparsuitedunecirconstanceextrieure,parlasuppression
delobstaclequilempchaitdegagnersonlieupropre,etilsarrtelorsque
celieuestatteint .Aucontraire,lemouvementlocaldelanimalasasource
enunereprsentationetundsir;ilseconforme cedsirautantquele
permettent les conditions mcaniques du mouvement et la constitution
organiquedelanimal;ilyadonclafoischezlui,selonsondsir,pouvoir
dinitiativeetpouvoirdarrt,tandisquellmentnepouvaitnisemouvoirni
sarrterdeluimme.Enfinlemouvementdescieuxnestpascomparable
celuidunanimal.
1

Aristote,dansunouvrageconsidrsansdoutetortcommeapocryphe ,
critique lanalogie que lon sefforait alors dtablir entre eux; on avait
remarqu que ces mouvements supposaient des parties immobiles dans
lintrieurdelanimal,lespointsfixes(articulations)autourdesquelspeuvent
tournerlessegmentsdusquelette,etdeplusunplanfixeextrieurlanimal,
laterre,surlequeliltrouveunpointdappui:demme,danslunivers,les
plesconstitueraientlespointsfixes p.220 autourdesquelstourneleciel,etla
terresurlaquelleilroule.Cettecomparaison,pousseplusloinquenelefait
Aristote,amneraitconclurequelemoteurducielestdelammenatureque
celuiduntrevivant,cestdiredelanatureduneme.MaisAristotevite
2

1
2

Physique,VIII,4.
Dumouvementdesanimaux,chap.IIIetIV.

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160

cetteconclusionenmontrantlafaiblessedelanalogie:eneffet;dansune
sphrequitourne,ilestfauxquilyaitunepartiequisoitimmobile;lesples
sontdesimplespointsmathmatiquessansralitphysique;deplus,silon
assimilelerapportdelaterreaucielavecceluidelaterreauxanimaux,il
faudradirequelaterreestendehorsdelunivers.Contrairement Platon,
Aristotenevoitdoncdanslecielrienquiressembleunorganismevivant.
Ainsimoteurnatureldellment,moteurdelanimaletmoteurdescieux
sontdenaturediffrente. Ilsontpourtantunattribut commun,cestdtre
euxmmesimmobiles;Aristotesopposeavecforcelideplatonicienne
que le principe du mouvement puisse tre encore un mouvement. Dune
manireabsolumentgnrale,unmoteur,entantquetel,nepeuttrem;car
lemoteurestcequiestenactecequelemobileestenpuissance;parexemple
cestlechaudentantquilchauffe;cestlesavantentantquilinstruit;sile
moteurtaitmcommeleveutPlaton,ilfaudraitquilftlafoisetsousle
mmerapportsavantetnonsavant,chaudetnonchaud.Sidoncilyauntre
quisemeutluimme,ilnestpassimple,etilseddoublencessairementen
unmoteurimmobileetunepartiemueparcemoteur(Physique,VIII,5).
Chacunedesclassesdemouvements(naturel,vitaletcleste)nousrenvoie
une classe distincte de moteurs immobiles: nature, me reprsentative,
moteurduciel.Ilyadoncunnombretrsgranddepareilsmoteurs,autant
quilyademouvementsdistinctsouaumoinsdesriesdistinctesdemouve
ments enchans. La notion de moteur immobile concide au fond
compltement aveclanotiondeformeoudtreenacte;lemoteur,cest
ltreenacteentantquilarencontrunmobile p.221 capabledepasserdela
puissancelacte.Letypedelactionmotrice,cestcelledumdecinqui
guritsonmalade,dustatuairequisculpte,cestdireuneactionquiordonne
lesmouvementsdetellefaonquelamatiredeviennesusceptiblederecevoir
uneformeexistantactuellementdanslemoteur;lactionestordonnatriceen
mmetempsquemotrice.Etcestpourquoilemouvementcessedsquele
moteurnagitplus,commeunearmeestsansordredsquellenestplus
commande;ilnestpointquelquechosequipourrait trecommuniquau
mobileetpersisterdeluimme;lemobilecommetelnajamaisdeluimme
quelapossibilitdesemouvoir.
Ilrestevoirquellessont,parmicesmoteursimmobiles,lesparticularits
dumoteurdescieux.Commelemouvementducielestcontinuetuniforme,il
luifautunmoteurternellementenacteetdontlactionsoitimmuable,donc
unmoteurindivisible,puisquunmoteurdivisiblepuiseraitncessairement
sonactionauboutduntempsfini :DequellemanireAristote,partantde
cescaractrespurementformelsdumoteurdescieux,terneletindivisible,en
atil driv lide que ce moteur tait une intelligence toujours en acte,
1

Physique,VIII,6.

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161

contemplantsansfinsonobjet,unvivantterneletparfait,endautrestermes,
taitDieu ?Lideintermdiaireestcelledtreenacte;lemoteurdescieux
esttoujoursenacte;or,untrepleinementenacte,oilneresteaucunetrace
depotentialit,dedveloppementpossible,dematire,deprivation,nepeut
trequunepense();Aristoteimaginecetactepurdaprsltatqui
estennousleplusdivinetleplusagrable,cestdirelacontemplationdu
savant qui, ayant atteint la vrit, en a une connaissance immobile et
dfinitive;sinoussupposonspermanentettotaletdgagdelaviecorporelle
cettatqui,chezlhomme,estpassager,partieletliaucorps,nousnous
reprsentonslactepur,lactedelintelligence,quiestlavie p.222 ternelleet
parfaitedeDieu,quiestDieuluimme.IlnyadoncenDieuaucunetrace
des oprations intellectuelles qui, dans lme humaine, supposent un
changement, telles que la sensation, limage, la rflexion qui cherche, la
pensediscursive,pasplusquedesfonctionsvgtativesquiserapportentla
vieducorps;Dieunestpasune me,unprincipevital,mais unepense
intellectuelle:
1

Maisuneintelligencenecontientellepastoujoursdelapuissance?Par
exemplenotreintelligencehumainenestquunesimplefacultdepenser;
pourtreenacte,elledoitsubirlinfluencedelintelligible,peuprscomme
lasensationquinepeuttreactuellequesouslactiondunechosesensible.A
Dieu;silestintelligence,seraitdoncsuprieurlintelligiblegrcequoiil
pense.Gravequestion,puisquenousvoyonsrenatreducoup,audessusde
moteur des cieux, tout le monde intelligible de Platon, que contemple le
demiurge comme un modle audessus de lui; nous voyons compromise
lternelleactualitdumoteurdescieux,silpeutcesserdepenser.Aristote
larsolueainsi:puisqueDieuestltresuprieur,ilsensuitquilnapas
dautreintelligiblequeluimme;ilsepenseluimme;ilestlapensede
lapense ;cestainsiseulementquilpeutsesuffireluimme.Estcel
une solution purement verbale? Aristote sait fort bien que, mme chez
lhomme, tout savoir, quel quil soit, sensation, pense ou rflexion, est
accompagndelaconnaissancedeluimme;onnepeutsavoir,sanssavoir
quonsait;maislobjetprincipaldusavoirnestpascetteconnaissancede
soi;ilestunintelligibleouunsensible, distinctdelintelligenceetdela
sensation.CequienlhommeestlaccessoiredevientenDieuleprincipalou
pluttlunique;ilnaplusquterendehorsdeluilesobjetsdesapense,et
cestainsiseulementquecettepensepeuttreacheveetindfectiblement
parfaite.Cestverscettatdindpendance p.223 quetendent,cheznous,les
scienceslesplusleves;eneffet,danslessciencesthoriquestellesqueles
mathmatiques,lobjetestidentiquelapensequelonena ;lapense
2

1
2
3

Mtaphysique,,7,1072b,2729.
,9,1074b,33.
Delme,

III,7,dbut.

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162

puise tout ce quil y a dans lobjet; elle ne lui est point postrieure, ni
davantageantrieure;elleluiestidentique.
La thologie dAristote est au sommet de la mtaphysique et de la
physique.Ellersoutlafoislaquestiondumoteurdescieuxetcelledela
substance: celle du moteur des cieux; car la parfaite uniformit de leurs
mouvementssexpliqueparlimmutabilitdivine;deplus,ilestnaturelque
lintelligencesoitmotrice,cestdirequeleschosesmobilestendentimiter,
autantquilleurestpossible,cetteimmutabilit;Dieumeutlecielcomme
laim meut son amant . La condition de ce mouvement uniforme, cest
linaltrablequintessenceouthercapableduseulmouvementcirculaire;elle
asaraisondtreencemouvementquiestlafinpourlaquelleelleexiste.
Aussi Dieu nest pas le dmiurge du monde, il ne connat mme pas le
monde;ilestseulementlafinverslaquelleilaspire.
1

La thologie rsout aussi la question de la substance; avec Platon,


Aristoteadmetunesubstanceincorporellespare,cestDieu;maiscesten
unsensbiendiffrentdesIdes.Lagrandediffrence,cestqueDieunest
point,commelesIdes,lasubstancedetouteschoses,pasplusquilnest
lobjetdelascience.Enrevanche,ilest,silonpeutdire,lasubstancepar
excellence, comme ilest lascience parexcellence. Ilestla substance par
excellence,pourcetteraisonquecequilest,sonessence,napaschercher
dappuiendehorsdeluipourdevenirunesubstanceeffectivementralise.
Lesautresformessubstantielles,eneffet,nepeuventdevenireffectivement
dessubstancesquesiellestrouventendehorsdelle,dansunematire,les
conditionsdeleurralisation;lastatuenepeut p.224 deveniruneralitque
grceaumarbre,lhommequegrceuncorpsorganisfaitdunemultitude
dlments.Cestpourquoilaformesubstantiellequiestlessenceduntre,
nestpasencoresasubstance;lasubstancedsignerapluttlecomposde
formeetdematire.EnDieu,actepur,ladifficultdisparat;lapensena
dautres conditions quellemme; elle est sans matire; cette substance
ternelle,identiquesonessence,estletypequesefforcerontdimiterles
substancespassagres,nesdelacombinaisondelaformeetdelamatire;
maiselleneremplacenullementcessubstances.Dieuestaussilasciencepar
excellence,maisunescienceinaccessiblelhomme,quicherchesesobjets
danslemonde.Onvoitquelpointlaplacedelathologiedansladoctrine
dAristoteestdiffrentedecelledumondedesidesdanscelledePlaton.
Pourmieuxlacomprendre,ilconvientdeparlerdelacrisequelleparat
avoirsubieaucoursdudveloppementdesapense.Aristoteestengnral
extrmementrservdansledveloppementdelathologie:Lestresnon
engendrsetincorruptiblessontsansdouteprcieuxetdivins,maiscesteux
quenousconnaissonslemoins...;sansdoute,avecleprixquilsont,unlger
1

Mtaphysique,,7,1072b,2.

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163

contactaveceuxnousestplusagrablequelaconnaissancedeschosesqui
nousentourent,commeilestmeilleurdevoirlamoindrepartdunobjetaim
quedeconnatreavecexactitudebeaucoupdesautrestres;pourtantlaproxi
mitdecestres,leurparentdenatureavecnous,voildesavantagesen
change de la science des choses divines . Paroles caractristiques de
lancien platonicien: ce nest plus dans le suprasensible quil va chercher
lobjet dune science exacte; la thologie est audessus des prises de
lhomme. Del ses hsitations entre lemonothisme etle polythisme. Il
inclineassurmentverslemonothisme,parcequelunitdorganisationde
lunivers nesauraittreattribue qulunitdesa p.225 causefinale,etil
termine sa thologie en citant le vers dHomre, qui deviendra le texte
perptuel du monothisme paen: Il nest pas bon quil y ait plusieurs
matres . Mais dautre part Dieu est le moteur des cieux et un moteur
immuable;soneffetdoitdonctretoujourslemme;orlastronomienous
rvlelexistencedungrandnombredesphresconcentriques,dontchacune
est anime dun mouvement propre, tout fait indpendant de celui des
autres; les principes dAristote exigent ici quil y ait autant de moteurs
distincts,etilsconduisentaupolythisme .
1

Del,laplacerelledelathologiedAristote;laconnaissancedeDieu
enluimmenestnullementsonbut;ellenaaucunrleenmoraleouen
politique.Dieuestconsidruniquementdanssafonctioncosmique,comme
le producteur de lunit du monde, unit qui en permet la connaissance
rationnelle. Entre ce moteur immobile et les autres moteurs immobiles,
actionspassagresetchangeantes,quesontlesmes,lanatureet,engnral,
lesformes,ilyaunehirarchie;lactiondechacundecesmoteursinfrieurs
estdterminenonpasspontanmentetsongr,maisselonlordrequivient
dupremiermoteuretquisetransmetparlemouvementdescieuxjusqula
terre.Lasciencedeschosesnaturellesconsisteraavanttoutdmlercette
hirarchie, dont chaque terme est la cause finale qui ordonne le terme
infrieur,lemouvementducielsefforantparsacircularitetsonuniformit
dimiterlimmutabilitdivine,demmeque,audessousdelalune,lecercle
sansfinetretournanttoujourssurluimmedesgnrationsetdescorruptions
imiteautantquelepermetlamatire,lemouvementduciel.Touslestres
naturelsontainsiquelquechosededivin .Lathologieestlagarantiequil
yanonseulementdescausesfinalespartiellestravaillantchacunedansune
sphrelimite, p.226 maisunecausefinaleuniversellequienrglelaction;
lhommeengendrelhomme,maislesoleilaussi.
4

1
2
3
4

DesPartiesdesanimaux,I,5.
Mtaphysique,,101076a,24(Iliade,II,204).
Cf.Physique,258b,10;259a,3etMtaphysique,.8,1074a,3138.
thiqueNicomaque,IX,14,1153b,32.

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164

X.LEMONDE
@
Lunivers entier est donc lensemble des conditions auxquelles le
mouvementdescieuxpeutexister.Eneffet,sildoityavoirunmouvement
circulaire,ilfautquilyaitparoppositionensoncentreuncorpsquireste
immobile;cestlaterre:legocentrismeetlimmobilitdelaterresontdonc
dmontrs. De plus, sil y a de la terre, cestdire un corps pesant qui,
dplacducentre,tendyretourner,ilfaut,parunencessaireopposition,
quilyaitdufeu,cestdireuncorpslgerquitendverslehaut;carsiun
contraireexiste,soncontrairenepeutpasnepasexister.Silonconsidrenon
pluslaffinitdellmentavecsonlieupropre,maislesqualitsessentielles
paroilmanifestesonactivitetsapassivit,lonverraquedelammergle
dcoulelexistencedeslmentsintermdiaires,eauetair;carlaterredont
lesattributssontfroidetsec,onvoitquesopposenonseulementlefeudont
les attributs sont chaud et sec, mais leau dont les attributs sont froid et
humide;aufeu,chaudetsec,sopposenonseulementlaterre,maislairqui
est chaud et humide . Ainsi se dduisent les quatre lments. On voit
quAristote, suivant une conception courante chez les mdecins et les
physiciens,reconnatquatrepropritsactivesfondamentalesopposesdeux
deux:lechaudetlefroid,lesecetlhumide;siloncombinedeuxdeuxen
unmmesujetcesquatreattributs,enexcluantlescombinaisonsquiuniraient
lesopposs,ilrestequatrecombinaisonspossibles,secfroid,froidhumide,
humidechaud, chaudsec; chacune de ces combinaisons caractrise un
lment,laterre,leau,lair,lep.227 feu;ilestaisdevoirquelonpassede
chacunausuivantetquelonrevientduquatrimeaupremierensubstituant
unepropritducouplelopposdecetteproprit;ainsionpassedelaterre
leau,ensubstituantlhumideausec,danslecouplequeformelaterre.Ilya
doncpossibilitdunpassagecontinudunlmentunautre,dansunordre
dtermin, la terre pouvant se changer en eau, leau en air, lair en feu;
chaquefoislacorruptiondunlmentestlagnrationduvoisin;deplusce
devenirestcirculaire,puisquelequatrimelmentpeut,delammemanire,
redonnernaissanceaupremier(lordrepouvantdailleurstreinversedecelui
que lon a choisi); de cette manire ce devenir peut tre sans fin. Cet
incessant mouvement de transmutation circulaire nest pas seulement
possible;ilestrel;sieneffetleslmentsnesechangeaientpaslundans
lautre,commeilsontdesmouvementslimitsverslebasetlehaut,chacun
sarrterait en son lieu propre et le mouvement cesserait dans la rgion
sublunaire:lecercle destransmutations imite samanire lemouvement
circulairedescieux.Dautrepart,pourquececerclesoitpossible,ilfautquil
yaitdanslecielplusdunmouvementdetranslationcirculaire;carunseul
mouvement,celuidestoilesfixesparexemple,laisseraitleslmentsdansle
1

DuCiel,II,3.

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165

mmerapport;ilfautdoncquilyaitplusieurssphresconcentriquesdoues
chacunedunmouvementpropreetdontlaxeestinclinsurceluiducieldes
fixes;grcelinclinaisondelcliptiqueseproduisentceseffetsvariables
que nous appelons les saisons, dont chacune est caractrise par la
prpondrancedunedespropritsfondamentalesdeslments,lechaudou
lefroid, Ie secoulhumide,qui,selonlaplacerelativedusoleil,remporte
temporairementlavictoiresursonoppos.
Tel est, en raccourci , lunivers dAristote: tous les dtails y sont
commands par lensemble. Le cadre de la physique des p.228 choses
sublunaires est ainsi dtermin; elle est ltude des actions et passions
rciproques qui ont lieu soit entre les lments, soit entre des corps dj
formsetquiproduisenttouslesmlangesetaltrations,grceauxquelsde
nouveauxcorpspourrontnatre,denouvellesformessubstantiellessinsrer
danslamatire.Etilnefautpasoublierquetousceschangements,bienquils
aientleursconditionsmatriellesdanslesforceslmentaires,ontleurcause
finale,leurcausevritabledanslaformeverslaquelleilssontorients;le
remdeagitparunesuitedaltrationsdelasubstancevivante;maislacause
vritabledecesaltrations,cestlasant.Ilfautsegarderdecroirequela
productionduncorpsnouveauestduecescombinaisonsoualtrationsqui
nensontquelesconditions.
1

Encore ces conditions peuventelles tre tudies en ellesmmes. Un


corpsnesubitlinfluenceduneforcequeparcequilyaenluidelamatire,
cestdireaufondlapossibilitdunchangement;ainsilorsquelair,sous
linfluencedufroid,sechangeeneau,cenestpaslachaleurdelairquia
pti,puisquelachaleurestuneforme;sansmatire,lefeuseraitimpossible;
cestenralitsamatire .Onappellematirepremirecettepuissancede
changemententirementindterminequiestimpliquedanslatransmutation
des lments; au contraire la matire seconde, par exemple lairain dune
statue, est dtermine en ellemme, bien quelle soit indtermine
relativementauchangementquelleestencorecapabledesubir .Cestdonc
grcelamatirequelagentpeutagirensassimilantlepatient,parexemple
lefeuenchauffant;pourquilyaitaction,ilfautdoncquelagentrencontre
unpatientquiactuellementestdiffrentdelui,maisquiluiestsemblableen
puissance.Uncasspcialementimportant,cestlemlange,quiseformepar
suitedactionsetdepassionsrciproquesentre p.229 deuxcorps;lemlange
nest pas une juxtaposition, comme le prtendent les atomistes, mais une
unionrelleotoutepartie,sipetitequellesoit,esthomognelensemble:
encoreici,noustrouvonscettemmeabsolueconfianceenlasensationbrute
2

1
2
3

Pouruneexpositiondensemble,voyezDuCiel,II,3,continuparDelaGnrationet
delaCorruption,II,9.
DelaGnrationetdelaCorruption,I,7,fin.
Mtaphysique,,7,1049a,25.

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166

etnonanalyse,quiestcaractristiquedelespritdAristote.Lesdiffrences
dumlange dpendent lafoisdesdoses etdelanaturedes corps quiy
entrent; le corps mlang peut disparatre sil est en trop petite quantit,
commeunegouttedeaudanslamer,ousilestbeaucouppluspassifque
lautre;parexempledansunalliagedtainetdairain,ltaindisparatne
laissantplusquunecouleur .
1

Une premire application de cette physique est dans les Mtores o


Aristote a cherch dterminer les diverses actions qui produisaient cet
ensembledephnomnesirrguliers,voielacte,comtes,apparitionsignes,
quiseproduisentaudessousdelasphredelalune,etaussilestatsgnraux
de latmosphre, vents, tremblements de terre, foudre, tempte. Le IVe et
dernierlivreestconsacrltudedecequelonpourraitappelerlesdivers
tatsdelamatiresouslinfluencedesdeuxcausesactivesparexcellence;du
chaudetdufroid;lesphnomnesdelacuissonetdelaconglationsont
spcialementsignalsainsiquelestatsdusaumlange,comme,lemou,le
facilecourber,lefragile,lecassable,etc.
Toutescestudessontorientesversledernierchapitrequiapourobjet
ltude des mlanges qui forment les diverses parties de ltre vivant, os,
muscle,etc.

XI.LTREVIVANT:LME
@
Leslmentsnexistentquenvuedelaformationdecestissusvivants;
cestissusnexistentquenvuedelaformationdorganestelsqueliloule
bras;cesorganeseuxmmesp.230nexistentquenvuedaccomplircertaines
fonctionstrscompliques,tellesquelavuepourlesyeux,oulemouvement
pour les bras. Les fonctions vitales en exercice sont donc une des fins
principalespourlesquelleslanatureagitetopretouteslescombinaisonset
mlangesquirendrontpossibleltrevivant .
2

Maislavienestpasleproduitdecescombinaisonsetdecesmlanges;
lecorpsorganisaseulementlavieenpuissance;ilneseravivantenacte,
cestdireilnepourraexercereffectivementlesfonctionsduncorpsvivant,
lanutrition,ledveloppementjusqultatadulte,lacorruption,quelorsquil
aura reu cette forme substantielle, qui sappelle lme. Lme est
lentlchie premire dun corps naturel qui a la vie en puissance ,
3

1
2

DelaGnrationetdelaCorruption,I,610.
DesPartiesdesanimaux, II,1;cequenousappelonslestissussontleshomomres,
composs de parties homognes, les organes tant des anhomomres, composs de
plusieurshomomres.
DelAme

,II,1,412a,27.

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167

cestdirequiestdoudorganespropresaccomplirlesfonctionsvitales.
Elleestdoncliececorpslamaniredontletranchantduferestlila
hache;elleestlaconditionimmdiatedelactivitducorps,peuprsdela
mmemanirequelasciencequepossdelesavantestlaconditionimmdiate
laquelleilcontemplelavrit;demmequelesavantnelacontemplepas
toujours,demmelmenagitpastoujoursetasapriodedesommeilmais
elleesttoujoursimmdiatementapteagir..
Lme est donc avant tout chez Aristote principe de lactivit vitale,
moteurimmobiledecetteactivit.Lapsychologieestlintroductionltude
destresvivants,commelathologieestlintroductionltudedelunivers;
ellenaplusdobjetpropreetsparcommedanslatraditiondePythagoreet
dePlaton;lmenestpluslavoyageusequivadecorpsencorpsaccomplir
sadestineelle;elleestlieaucorpscommelavueestlielil .Rienne
reste du mythe platonicien, quAristote semble avoir accept dans ses
premiers crits;leproblme p.231 delamoraleestaussiindpendantdela
psychologiequillestdelathologie;meetcorpsnaissentetdisparaissent
ensemble.
1

Ilsensuitaussiquilnyapas,commelacruPlaton,dtudedelmeen
gnral;lephilosophetudielmelamaniredontlegomtretudieles
figures:legomtrentudiepaslafigureengnral,quinedsigneaucune
essence,maisletriangle,lepolygone,etc.,etainsiunesriedefigures,dela
plussimplelapluscompose,dontchacuneimpliquelesprcdentes,mais
nonlessuivantes.Demme,lephilosophetudielasriedesfonctionsou
facultsoupuissancesdelmedontchacuneimpliquelesprcdentesmais
non les suivantes: fonction nutritive, sensitive, pensante et motrice. Qui
possdeparexemplelafonctionsensitivepossdelanutritive;maislinverse
nestpasvrai,etlaplanteparexempleaseulementlacapacitdesenourrir.
Cesfonctionsneconstituentpas,pourquienpossdeplusieurs,autantdmes
diffrentes; elles diffrent logiquement, puisquelles aboutissent un acte
diffrent,maisnonpaslocalementniparleursubstance;chaquevivantaune
meunique(DelAme,II,2).
La thorie des fonctions de lme est ne trs videmment de la
classificationdestresvivantsenvgtaux,animauxsansraisonetanimaux
raisonnables. Mais cette classification tranche ne doit pas faire oublier
quAristoteestessentiellementcontinuisteetquilvoitdanslaviesuprieure
nonunepureetsimpleaddition,maisbienlaralisationdequelquechosequi
taitbauchdanslavieinfrieure.Chezlaplupartdesautresanimaux,ily
adestracesdescaractresquisedistinguentavecleplusdvidencechezles
hommes: sociabilit et sauvagerie, douceur et duret, courage et lchet,
timiditetassurance.Ilyammechezbeaucoupdesimagesdelintelligence
1

DelAme,II,1,412b,18.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

168

rflchie.Cestparleplusetlemoinsquecesanimauxdiffrentdelhomme,
etquelhommediffredebeaucoupdentreeux.Lanaturepassepeupeu
des tres inanims aux animaux, tel point que la continuit fait que les
limitesnouschappentetquenousnesavonsp.232quidesdeuxappartiennent
lesintermdiaires;proposdecertainstresmarins,onpeutdemandersils
sontanimauxouplantes .CenestpasquAristoteaitlamoindretendance
favoriser un volutionnisme comme celui dEmpdocle; tout au contraire
cestpourluiunergleabsolue(quiltransportedudomainedelaviela
nature entire) quon ne peut pas passer dun genre un autre, et que le
semblableproduittoujourssonsemblable;commeilyaidentitspcifique
entrelasantdumdecinetcellequilproduitchezlemalade,ilyatoujours
identit spcifique entre le gnrateur et lengendr; les tres vivants se
rpartissentenespcesfixesincorruptiblesdontlaformeesttransmisedun
individuprissableunautreparlagnration;cestainsiseulementquele
vivantpeutimiterlecoursterneldesastresetatteindrelaperptuit.Ainsila
thse de la fixit des espces se relie aux tendances les plus profondes
dAristote,sarecherchedepointsfixesdansledevenir.Lacontinuitest
chez lui tout autre chose que lvolution; cest non pas lexplication du
suprieurparlinfrieur,maistoutaucontrairedelinfrieurparlesuprieur,
delaplanteparlanimal,delanimalparlhomme:seulleparfaitetladulte
nouspermetdecomprendrelimparfait.
1

Cestllidematressedeltudedesfacultsdelme,quipeutalors
senvisager sous deux aspects: en premier lieu, ltude de chacune des
facultsestcommelintroductionunchapitredanatomiequidcritlestissus
etlesorganesformsdecestissusquipermettentlafacultdesexercer:
ainsilafonctionnutritivequiestlassimilationdelanourritureparlecorps,
tellequelecorpssaccroisseltatadulteetsymaintienne,commandetout
unmcanismedactionscorporellessanslesquellesellenepeuttreconnue;
cestdabordlacuissondelalimentingrparlachaleurintrieure,mane
du cur, qui, comme principe du chaud, est engendr le premier dans
lanimal;lanourriture p.233 liqufieoudurcieparlechaudcirculedansles
veines,etellefiltretraverselle,commetraversunvasedargilecru;ses
parties aqueuses se condensant sous leffet du froid forment la chair; ses
partiesterreusesquicontiennentencoreunpeudhumiditetdechaleur,les
perdentsouslactiondufroidetdeviennentlespartiesdurestellesqueles
onglesetlescornes;chaquetrevivantadailleursautantdechaleurinne
quilconvientceteffet .Demmelafonctionsensitivecommandeltude
anatomiqueetphysiologiquedesorganesdessens.Dunemaniregnrale,
cesfacultsnesontnullementdesexplicationsparesseuses,maiscommedes
centresdedirectiondanslarechercheexprimentale.
2

1
2

HistoiredesAnimaux,VIII,9.
ComparerGnrationdesAnimaux,II,6,etDelAme

,II,4.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

169

Sousunsecondaspect,ltudedechaquefonctionestcommeoriente
vers ltude de la fonction suprieure, et surtout de celle qui leur est
suprieuretoutes,savoirlapenseintellectuelle.Cetraitsemontresurtout
dans ltude des facults deconnatre oudediscerner levraidufaux.Ce
discernementalieusoitlaidedelasensationsoitlaidedelapense;
Aristoterestepleinementfidlecettedistinctionplatonicienneetcritiquefort
vivementlesphysiciensquirduisentlapenselasensation(DelAme,III,
3);maislasignificationenestchange,parcequAristoteaccentuemoins
loppositionquelacontinuit.Danslasensationdj,ilcherchefairevoirce
quilyadestable,defixe,deconnaissanceeffective;lasensationnestpas
une altration purement passive, o lorgane subit laction des qualits
sensibles, perptuellement changeantes et mobiles; certes, cest seulement
souslinfluencedunagentsensiblesurunorganedessensquelafacultde
sentirpasselacte;lasensationnestpointpourcelarductibleunactede
lagentsensibletoutseul;laplanteparexemplesubitdesaltrationsparsuite
de la chaleur, mais elle ne sent pas la chaleur ; il faut donc dire que la
sensationestun p.234 actecommundusentantetdusenti,parexempledela
couleur etdelavision,dubruitetdelaudition;etilfautinsistersurce
caractre commun et sur limpossibilit dattribuer la sensation lun ou
lautredesdeuxfacteursisolment(DelAme,III,2).
1

Cetacteadjquelquechosedunepense;carcommelapenseence
quiconcernelesintelligibles,lasensation,encequiconcernelessensibles,
affirmeavecvritsonobjetpropre.Onappelleeneffetobjetpropredune
sensationlaqualitsensiblequifaitpasserlactecettesensation,lacouleur
pourlavue,lesonpourloue;or,sursonobjetpropre,chaquesensationdit
la vrit complte; la vision ne se trompe pas sur le blanc; lerreur ne
commencequesielleaffirmequeceblancestteloutelobjet.Decesqualits
sensibles, les diverses espces de sensations donnent une connaissance
intgrale:nullesqualitssensibleseneffetquecellesquiagissentparcontact,
commelesqualitstactilesoulesgots,etcellesquiagissenttraversun
milieu arien ou liquide, comme les couleurs, les sons ou les odeurs (De
lAme,III,1).
Sous un autre aspect, cette connaissance sensible est oriente vers la
connaissance intellectuelle, puisquelle apprhende les choses sans leur
matire;cenestpaslapierreellemmequiestdanslmelorsquonla
peroit, cen est seulement la forme ; bien que cantonne dans la
connaissance deschosesparticulires, lasensationles sparedoncdeleur
matire.Deplus,lamultiplicitdescinqsensasaraisonencequellefacilite
la connaissance des qualits communes tous les sensibles, telles que le
mouvement, la grandeur ou le nombre; la perception de ces proprits
2

1
2

Ibid.,

II
,
12,424a,32.
De
lAme

,III,8,431b,28.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

170

communes ne serait pas possible avec un seul sens, parce quelle ne se


dgageraitpasdusensiblepropre . Enfin,cettemultiplicitsupposecomme
uncentrecommun,capabledapprhenderetdediscernertouteslesqualits;
sansquoilessensationsdechaquesensennousseraientisoles p.235 lesunes
desautrescommecellesdautantdepersonnestrangreslunelautre;or,
ce centre commun peut saisir les ressemblances et les diffrences et, en
gnral,toutessortesderapportsentrelessensibles .
1

La pense au sens le plus large contient tous les actes de connatre


indpendants delinfluence actuelle dusensible,cestdireaussibienles
images de la mmoire que les opinions et les jugements de la science .
Aristotereconnatauxdeuxboutsdelchelledelaconnaissanceuneintuition
quinepeuttrequevridique:enbaslintuitiondusensiblepropreparlasen
sation,enhautlintuitionintellectuelledesessencesindivisibles :entreles
deuxstendtoutlereste,cestdiretoutcequiestsusceptibledtrevraiou
faux, cestdire encore toute proposition qui affirme une relation dun
attribut un sujet comme passe, prsente ou future. De ces facults
intermdiairesAristotenefaitpasunetudebiensystmatique.Ilsemblebien
quil considre chacune dentre elles trois points de vue diffrents, en
ellemme,danssarelationlafacultinfrieureetlafacultsuprieure.
Ainsilareprsentationouimage():enellemme,elleesttoutce
quiapparatlmeendehorsdelasensation;elleestgnralementfausse,
sanscorrespondantdanslerel;maisellenesaffirmepascommevraie,car
ellenestpas,commelopinion,accompagnedecroyance :ainsilesoleil
nousparatavoirunpieddediamtre;maisnoussavonsquilestplusgrand
quelaterre.Danssonrapportaveclasensation,elleestlimagedunechose
sensiblepasse,unesortedepeinturequivientdecequelobjetsensiblea
laiss son empreinte comme un cachet sur de la cire; cette image est le
souvenirdelobjetetilnyammoire queloilyaimage;onnese
souvientdoncpas,contrairementcequaditPlaton,devritspurement
intellectuelles,onlescontemplenouveau,p.236 chaquefoisquonypense .
Enfin, dans son rapport avec lintelligence, limage est la condition de la
pense;ilnyapasdepensesansimage,parcequelimageestlamatire
dans laquelle lintelligence contemple luniversel; le gomtre, pour
dmontrer les proprits du triangle, doit tracer un triangle de dimensions
dfinies;maisilnepensepascesdimensions .
3

1
2
3
4
5
6
7

Ibid.
,III,1,fin.
Ibid.
,
III,2,426b,1722.
Ibid.
,
III,3,dbut.
Ibid.
,
III,6,fin.
Ibid.,III,3,428b,2.
DelaMmoire,chap.I,450a,22.
Ibid.,449b,30.

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171

LestraitsdAristotenemanquentpasdindicationsparsessurdesfaits
intellectuels plus complexes, tels que la rminiscence ou le jugement; la
rminiscenceestcommelorientationdelmelarecherchedunsouvenir;
ellepartdeltatactueletparunesriedautrestatslisaupremiersoit
parcequilsleursontsemblables,soitparcequilsleursontcontraires,soit
parcequilsenonttvoisins,ellearriveausouvenircherch;cequona
appelplustardassociationdesidesestainsiprsentcommeunmoyendu
souvenir .
1

Alautrepledelaconnaissanceestlintelligencedontlacteestlapense
individuelledessencesintelligiblesellesmmesindivisibles.Comparablepar
sa certitude la sensation des sensibles propres, elle en diffre pourtant
beaucoup;entrelintelligibleetlintelligence,ilyabieneneffetunrapport
analogueceluiquiestentrelesensibleetlesentant:lintelligenceestbien
commelatablettevidequicontientenpuissancetouslesintelligibles,etqui
ne passe lacte que si elle en subit laction ; mais, tandis que lorgane
sentant est dtruit par un sensible trop intense, comme par une lumire
blouissante,lintelligencepenseaucontrairedautantplusquelaclartde
lintelligibleestplusgrande .Deplus,tandisquedanslactecommundela
sensation,lesentantrestetoujoursdistinctdusensible,danslacteintellectuel
decontemplation,lintelligenceestcompltementidentifielintelligible,et
lonnesauraittrouverenelle, quand p.237 elle pense,autrechosequeson
objet:elleestdoncellemmeintelligible .Enfin,tandisquelasensationse
rpartitenorganesdontchacunnestcapabledapprhenderquuneespce
particulire de sensibles, lintelligence est capable de recevoir tous les
intelligiblessansexception.Cestroistraitsdistinctifsreviennentuneraison
unique:cestquelintelligenceperoitlesformesouessencessansmatireet
dgagesdetouteslesparticularitsquilesaccompagnentdanslesensible;
parexemple,ellepensenonpaslecamus,quiestlacourbedunnez,maisle
courbeenluimme;parlabstraction,ellefaitpasserlactelesintelligibles
quintaientquenpuissancedanslessensibles;orlasciencedeschosessans
matire est ncessairement identique ces choses; il nya rien dans une
notiongomtriqueouarithmtiquequecequenousypensons .
2

Pourtantnotreintelligencenestquunefacultdepenser;elleesttousles
intelligibles;maisellenelesestquenpuissance;ellenepensepastoujours;
comment peutelle passer lacte? Il est clair que ce nest pas sous
linfluence des images sensibles, images sans doute indispensables son
oprationdabstraction(onnepensepassansimages),maisdonesauraient
1
2
3
4
5

Ibid.,chap.II.
De
lAme,

II,4,429b,31.
Ibid.,4,429a,29.
Ibid.,4,430a,2.
De
lAme,

II,7,431b,12.

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172

natre spontanment les intelligibles en acte, puisquelles les contiennent


seulementenpuissance.Conformmentlarglegnraledaprslaquelleun
trenepeutpasserdelapuissancelactequesouslinfluenceduntredj
enacte,Aristoteestdoncconduitadmettreaudessusdenotreintelligence
quinepensepastoujours,uneintelligenceternellementenacte,intelligence
impassible,puisquelleestunepensefixeetindfectible quinesubitnul
changement, productrice de toutes les autres penses, la manire de la
lumirequifaitpasserlactelescouleurs.Quelleestexactementlaplacede
cetteintelligence?Estelle,commelintelligencepassiveouenpuissance,une
partiedelmehumaine?Ilnelesemblepas,puisquep.238Aristoteladclare
incorruptibleetternelle,tandisquelintelligencepassiveestprissable.Si
elleestunesubstancesparedelmehumaine,nestellepasidentiqueau
moteur des sphres, Dieu, qui est pense ternellement actuelle? Il le
sembledautantplusquelintelligencequiestennousestlapartlaplusdivine
denotretre,dontlactivitnousmetaudessusdelanaturehumaineetnous
faitpartagerlaviedesdieux.Maissurcepoint,Aristotenesexprimepas
formellementetlaissesesinterprtesdansunembarrasdontonverraplustard
lesconsquences(DelAme,III,5).
Cequirestesr,cestlaplaceparticulirequiladonnelintelligence
danslmehumaine.Sielleperoitleschosessansmatire,cestquelleest
ellemme sans matire: cest dire quelle na besoin daucun organe
corporel;siladfinitiongnriquedelme,entlchieduncorpsorganis,
luiconvientencore,cenestpastoutfaitdanslemmesensquelleconvient
lafacultnutritiveousensitive:carnousvoyonsbiensansdoutequele
corpsorganisestuneconditionsanslaquellelintelligencenesauraitpenser;
carellenepeutpensersansimages.Mais,tantenellemmeindpendanteet
du fonctionnement dun organe et des images mmes, il faut dire quelle
sajoutelmeparunesortedpignse,quelleyentredelextrieuret
parlaporte .
1

Lmeestalors conuedunemanire analogueaumonde,et,peuton


dire,selonlemmeschme:undveloppementdefacultsqui,appuysurle
corpsorganis,sorienteversunterme,lintelligence,quileurest,certains
gards,transcendant.Psychologieetcosmologie,dontlesliensstaientun
peudtenduschezPlaton,grceaumythedeladestinequicraitvraiment
lme une individualit, sunissent plus fortement que jamais. Dans cette
philosophie, lme nest faite, si lon peut dire, que pour tre une image
spirituelledelaralit.Lmep.239 estenquelquefaontouslestres;car
les tres sont ou bien sensibles ou bien intelligibles; or la science est en
quelque manire le su, et la sensation, le sensible . Dans cette vue
synthtiquedelmenesontmisenvidencequelesdeuxples:sensationet
2

1
2

Gnrationdesanimaux,II,3,736b27.
De
lAme

,
III
,
VIII,dbut

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

173

intelligence; lentredeux, cestdire tous les mouvements de pense o


nous sommes nousmmes, rflexion, opinion, imagination, sont absorbs
dans leur relation lun ou lautre de ces ples fixes, o lme se fait
purementreprsentativeetintuitivedelaralit.

XII.MORALE
@
Toutelapenseplatoniciennereposaitsuruneunionparfaitementintime
entrelavieintellectuelle,moraleetpolitique:laphilosophieparlascience
atteintlavertuetlacapacitdegouvernerlacit.Toutcelasedissociechez
Aristote:lebienmoraloubienpratique,cestdireceluiquelhommepeut
atteindre par ses actions, na rien voir avec cette Ide du Bien que la
dialectique mettait ausommetdes tres ;lamorale nestpasunescience
exactecommelesmathmatiques,maisunenseignementquiviserendreles
hommesmeilleurs,etnonseulementleurdonnerdesopinionsdroitessurles
chosesrechercheroufuir,maislesleurfaireeffectivementrechercherou
fuir.Quandilsagitdevertu,ilnestpassuffisantdesavoir;ilfautencore
lapossderetlapratiquer.Surlaportedecetenseignement,lemoraliste
nedoitpassefairetropdillusions:desimplesdiscoursnesuffisentpas
inspirerlabont;ilsserontfructueuxquandilssadressentdesjeunesgens
duncaractrenobleetlibral,maisilssontbienincapablesdeconduirele
vulgaire la vertu. La morale est donc bien un enseignement, mais un
enseignementaristocratique;ce p.240 nestpasuneprdicationpourlafoule,
mais une invite la rflexion pour les mieux dous; aux autres suffiront
lhabitude etlacrainte duchtiment .Etmme ilsemblequelavertu ne
puisse se dvelopper pleinement que dans les classes aises; il est
impossibleoubiendifficileunindigentdefairedebellesactions;carilest
biendeschosesquonnefaitquenseservantcommeinstruments,desamis,
delarichesse,dupouvoirpolitique;unhommetrslaid,debassenaissance,
solitaire etsans enfants ne saurait atteindre le bonheurparfait. Des vertus
aussiprcieusesquelecourage,lalibralit,lapolitesse,lajusticenepeuvent
sexercerquuncertainniveausocial;unpauvrenepeuttremagnifique;
carilnapasdequoidpenserconvenablement;sillessaye,cestunsot .
1

Cette thique est celle dune bourgeoisie aise et dcide profiter


sagementdesesavantagessociaux;onnysentnilesoufflepopulairedun
veilleurdeconsciences,commeSocrate,nilacertitudequianimaitPlaton.
Maiselleestenpleineharmonieaveclerestedelaphilosophie:enthique,
1
2
3

thiqueNicomaque

,I,6.
Ibid.,X,9,1179b,1sq.
Ibid.,IV,1091a31.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

174

commepartout,ilsagitdedfinirunefin,puisdedterminerlesmoyens
propres atteindre cette fin. Mais cest une fin pratique et humaine,
cestdire qui doit tre accessible lhomme par des actions; pour la
connatre, il faudra donc se servir de lobservation et de linduction,
cestdirechercherenvuedequoi,enfait,agissentleshommes;or,ilnest
pasdouteuxquilscherchenttouslebonheur;plaisir,science,richessenesont
quedesmoyenspouratteindrecettefinquinesesubordonneplusaucune
autre.Lafinestdonclebonheur,maisunbonheurhumain,cestdirequi
noussoitaccessibleparnosactionsetquidurependantlaplusgrandepartie
delavie.Maisilimportedevoirquecebonheurquiorientelactioncomme
unefinnestniunepartieniunrsultatdelaction(pasplusquelintuition
p.241 intellectuellenestunrsultatdutravailmentalpuisquelleorienteplutt
cetravail);lebonheurestdansuneautrecatgoriequelaction:lebonheur
estunabsoluetunacte,lactionestrelativeunefin ;ilnousarrivecomme
undondesdieuxetunercompensedenotrevertu;principedesbiens,ila
quelquechosededivin .Cestdailleurslopinionuniverselledeshommes,
quiconsidrentlebonheurcommeunechoseprcieuseentretoutes,maisnon
pointcommeunechose louable. OncroiraitquAristoteluttecontre ce type
deudmonisme,sidiffrentdusien,quiprvalutaprslui,etquirunitce
quil sefforait pardessus tout de distinguer: le louable et le prcieux,
lactionetlafin .
1

Cest une rgle universelle quun tre natteint sa fin propre que sil
accomplitlafonctionquiluiestpropre;lexcellencedanslaccomplissement
decettefonctionestlavertudecettre.Lanotiondevertuengnraldpasse
doncdebeaucouplasphredelamorale;onpeutparlerdelavertuduntre
vivantetmmedunobjetinanimoudunoutilfabriqu.Lemotnesuggre
pasunequalitspcifiquementmorale.Deplus,lavertuduntreestquelque
chosedacquis,desurajoutlessence;eneffet,ilnyapasdeplusoude
moinsdanslessenceet,ldessus,Aristoteestirrductible;onesthommeou
onnelestpas;onnepeutltreplusoumoins.Maisdelessenceduntre
nesedduisentpastoujourstoutessesqualitsaveclammencessitqueles
proprits duntriangle sedduisentdesonessence;ilyadesdegrsde
perfectiondiffrentspouruntredemmeessence;ilyadesoutilsdebonne
etdemauvaisequalit,bonneoumauvaisequalitnefaisantpaspartiede
lessence;cestdoncdanslacatgoriededualitqueseprouvelavertu,et
plusspcialementdanslesqualitsacquises(thique,I,13;II,1).
p.242Appliquonscesprincipeslhomme:safonctionpropreetdistinctive

estlactivitconformelaraison;touteactivithumaine,bonneoumauvaise,
estraisonnable;lavertuhumaineconsistedanslaperfectionoulexcellence
1
2
3

thique

,I,9,dbut.
Ibid.
,I,12,fin.
Ibid.,I,12.

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175

decetteactivit.Raliserlesensdecetteformule,telestlebutdelathorie
desvertus;or,cesensestextraordinairementcomplexeetriche,silonveut
levoirluvredanstouslesdtailsparticuliersdelaviehumaine,etcest
bien ce quil faut; car lthique doit enseigner comment agir, et par
consquentdescendretouslescasparticuliers;enmatiredaction,les
notionsgnralessontvides;etlesnotionsparticuliresontplusdevrit
parcequelesactionsportentsurleparticulier(III,7,dbut),Lthiqueest
doncunesortededescriptiontrsconcrtedelamaniredontlaraisonpeut
pntreretdirigertoutelactivithumaine;aucundtaildelaviepassionnelle
etdesrelationssocialesnestomis;carcestgrcecedtailquelaraison
prendunsens.Lthiquesorientetoutnaturellementversladescriptiondes
passions,comme,verslammepoque,lacomdienouvelledeMnandre
(342290) remplace la violence des diatribes dAristophane par la dlicate
analyse des caractres. Ce sont ces analyses qui donnent tout son prix
lthiqueNicomaque;ilnesagitpointderglesgnralesmaisderecher
cherquandilfautagir,dansquelcas,lgarddequi,envuedequoietde
quellemanire(II,7).
La vertu est une disposition stable do nat laction vertueuse; cette
dispositionnestpasnaturelleetinne;lhommenatavecdesdispositions
certainespassions,lacolreoulapeurparexemple;maiscesdispositions
nesontnivicenivertu,etilnenestnilouniblm.Lavertuestune
disposition acquise, et acquise par la volont, puisquelle est loue; elle
nexisterellementquelorsquelleestdevenuehabitude,cestdirelorsque,
toutacquisequelleest,elleproduitlesactionsaveclammefacilitquune
dispositioninne;lhommenestvraimentjustequesilnaaucunepeine,sil
ammeplaisirp.243faireuneactionjuste;cettehabitude,nedelavolont,
larendenmmetempsplusferme.Toutcequilyadevertuchezlhomme
vientdoncdesonchoixvolontaire.
Maisquedoittrecechoixpourtreraisonnableetvertueux?Surce
pointcapital,Aristote(cestlacaractristiquedesamthodeenmorale)fait
appeldunepartuneanalogie, dautrepartlopinioncommune(II,6).
Dabordlanalogiedelactevertueuxaveclesuvresdelanatureetde
lart:cesuvresvisentavanttoutviterlesexcs,letropouletroppeu;
les mdecins savent que la sant ou lexcellence du corps est une juste
proportiondes forces actives contraires, chaudetfroid,quiinfluent surle
corps;lesculpteuretlarchitectevisentaussicertainesproportionsjustes;la
natureetlarttrouventleurexcellence,lorsquilsontatteintcemilieuentre
deuxexcs.Laconditionmatrielledecetidalestquilsoprentsurunde
cescontinusquicomportentleplusetlemoins,undecesmultiplesinfinis
dontPlatonparlaitdanslePhilbe,osaccouplentpluschaudetplusfroid,
plusgraveetplusaigu.Orcetteconditionestralisedanslaviemorale;la
volonttravaillesurdesactionsetdespassionsquicomportentlemanqueet

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176

lexcs,leplusetlemoins,quiseprsententparcouples,commecrainteet
audace, dsir et aversion, o toute augmentation dun des termes est une
diminutiondelautre;lavertuconsisteraatteindreencescontinuslejuste
milieu. Et cest aussi lopinion commune selon laquelle il y a une seule
maniredtrebonetmilledtremauvais.Maisleproblmedumilieuse
prsenteaussiavecdescaractresparticuliers,duslobjetdelamorale:ilne
sagitpointeneffet,pourtrouverlobjetdelavertu,dedfinirdunemanire
prciseetabsolueunmilieu, commeondfinit unemoyennearithmtique
entre deux extrmes. La morale ne comporte pas pareille rigueur: elle
sadresse en effet des hommes naturellement enclins des passions
opposes, de tout degr et de toute nature; elle a moins donner ces
hommesunedfinitionthoriquedelavertu,qulaproduirep.244eneux;or
ilestclairquelonneproduirapaslecouragedelammemanirechezle
timidequilfautexciteretchezlaudacieuxquilfautrprimer;selonlescas,
lemilieuseraplusprsdelunoudelautreextrme;ilestmilieuparrapport
nousetnonselonlachosemme.Ladterminationdumilieu,insparable
desmoyenspourleproduire,estdoncunequestiondetactetdeprudence.
Ajoutez que,dans une moyenne arithmtique, le milieu est postrieur aux
extrmes et dtermin par eux; dans la vie morale, les extrmes sont, au
moinsidalement,postrieursaumilieuetnesontextrmesquerelativement
lui:limparfaitneseconoitcommetelqueparrapportauparfait;etcest
enunsenslemilieuquiestlevritableextrme,cestdireleplushautdegr
deperfection(II,6).
Lavertuestdonc,enrsum,unedispositionacquise(),delavolont
quiconsisteenunmilieu,milieurelatifnous,dfinienraison,cestdire
tel quun homme de tact peut le dfinir . Cadre trs gnral, que viendra
remplirlexpriencemorale;autantdecouplesdepassionsopposs,autantde
vertus, et autant de couples de vices opposs entre eux et la vertu.
Relativementlacrainteetlaudace,parexemple,ilyaunevertu,quiestle
courage,etdeuxvicesquisontlatmritetlalchet;relativementla
recherche du plaisir, la vertu est la temprance et les vices opposs sont
lintempranceetlinsensibilit.Demme,lorsquenoustrouvonsuncouple
dactions opposes lune lautre; relativement au don des richesses par
exemple, la vertu est la libralit, les vices opposs sont dune part la
mesquinerie,dautrepartlaprodigalit(II,7).Cesexemplesnousfontmieux
voircommentlavertuestunmilieutoutrelatifnotreconditionhumaine,et
mmenotreconditionsociale;ainsilalibralit,vertudeshommesprivs
de fortune modeste, est bien diffrente de la magnificence, vertu duriche
magistrat bienfaiteur de sa cit: ce qui est gnrosit chez lun sera
mesquineriechezlautre.
1

thique,II,6,1106b36.

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177

Onlevoit:siAristotedfinitlavertuparunedispositionvolontaire,ilest
fortloindyvoirquelquechosecommelintention;cettedispositionnest
envisage que comme disposition laction; les conditions matrielles de
lactiontantabsentes,lavertunaplusaucunsens.Lelibralabesoinde
richesse pour agir libralement, et le juste dchanges sociaux; car les
intentions sont invisibles, et linjuste se vante lui aussi de sa volont de
justice. Aussi sontce l vertus humaines insparables du milieu social,
vertus politiques, que les dieux par exemple, ne possdent nullement.
Commentseraientilsjustes?Estcequonlesvoitsansrirefaireentreeux
descontratsetrendredesdpts ?
1

Dosonanalysedelavolont(III,15);elleestconsidrenonpasen
ellemmemaisdanssesrapportslactionquelleproduit.Cestavanttout
unequestiondepdagogiesociale;ilsagitdesavoirquellessontlesactions
quelelgislateurpourrautilementfavoriserparseslogesouempcherpar
sesblmes;unecondition,cestquellessoientvolontaires.Cettecondition
concerneleursdiversescauses,cestdireleurprincipeoriginaire,leurfinet
leur moyen. Une action est volontaire () au sens le plus gnral,
lorsquesonpointdedpartestintrieurltrequilaccomplit.Cequirend
lacteinvolontaire,cestoubienunecontraintematrielle,commesilevent
nousemporte,oubienunecontraintemorale,commecelledutyran(maisici
ilnyaaucunergleprcisepourdiscernerlepointolamenacerendlacte
involontaire),oubienenfinlignorance,nonpaslignorancedubienetdu
mal, mais celle des circonstances particulires dont la connaissance aurait
modifinotreaction.Encesensgnral,lactionvolontairenestnullement
propre lhomme: elle se trouve aussi chez lanimal. Lacte proprement
humain,cestlactefaitparchoixrflchi(),cest direparchoix
prcddunedlibration().Ladlibrationestlarecherchequi
porte non pas sur la fin de lacte, mais sur les divers moyens possibles
datteindrecettefin;ellenadonclieuqueloilyadelindterminationet
ducontingent.Elleestdansledomainepratiquelecorrespondantdelapense
discursive dans le domaine thorique ; elle construit des syllogismes
pratiques,dontlamajeureimpliqueunprcepteetunefin(lesviandeslgres
sontsalutaires),lamineure,uneconstatationdefaitparlaperceptionsensible
(cette viande est lgre), la conclusion, la maxime pratique qui conduit
immdiatement lactionoulabstention. Unemaximegnrale,sansla
connaissanceparticuliredesfaits,nentraneraitjamaislaction;cestlerle
propre de lintelligence pratique de dcouvrir ces faits particuliers
exprims dans les mineures (ici la perception sensible est rellement
intelligence),tandisquelintelligencethoriqueconnatlesprincipespre
miers .Maisladlibrationesttoujoursrelativeunefin;lavolontdelafin
2

1
2

X,8,1178a24et1178b28.
VI,11,1148a35.

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178

(),fortdiffrentedeladlibrationquiendpend,estcellequivise
aubienoudumoinscequinousparattrelebien.
Cette analyse dela volont a pourconsquence la distinction de deux
espcesdevertus:lesvertusthiques,quisontenrapportaveclecaractre,
cestdireavecnosdispositionsnaturellestelleoutellepassionpourles
rduireleursjusteslimites;lesvertusdianotiquesouvertusdelarflexion
quisontqualitsdelapensepratiqueaboutissantlaction.Impossiblede
confondrelespremiresaveclessecondes,cestdirelaforcedelavolont
dominantlespassionsaveclaclartduneintelligencequirecherchelavoie
droite.LunitqueSocrateparatavoirvoulutablirentrelamatrisedesoiet
larflexionestdtruite;lapartieirrationnelledelmerestep.247 commeun
lment irrductible que la raison peut gouverner, mais non absorber; les
vertusthiques,courageoujustice,sontennouspresquedenaissance;les
vertusdianotiques,commelaprudence,nesacquirentqueparunelongue
exprience. Impossible aussi de confondre les vertus dianotiques avec la
scienceoulasagesse;cesqualitssontlaprudence(),quiconsiste
bien dlibrer, cestdire viser, en rflchissant, le meilleur moyen
possibledatteindreunefinetprescrirecemoyen,lapntration(),
quiconsistesavoirjugercorrectementlesautresdansleschoixquilsfont,le
bonsens,facult dejugercorrectement cequiconvient. Or,tandis quela
science ne porte que sur luniversel et le ncessaire, toute la rflexion
pratique, on la vu, na affaire qu des circonstances particulires et
contingentes;connaissancecomplexedesmoyensdiversdatteindrenosfins,
ellenesauraitaboutirdesvritsuniverselles(livreVI).
CettemmetendancesparercequunissaitlapensedunSocrateet
dunPlatonseretrouvedansladoctrinedelajustice(livreV).ChezPlaton,la
justiceestlesoutiendelunitdesvertus;chezAristote,elledevientune
vertupart.Nonquilabandonneentirementlidequelajusticeestlavertu
toutentire;eneffetlejuste,cestcequiestprescritparlaloi,etlaloi,
surtout telle que la conue Platon, contient un trs grand nombre de
prescriptions morales, faites pour encourager la vertu; elle commande la
temprance, le courage, la douceur; mais il convient dajouter que si la
lgislationprescritlesactesvertueux,ellevisenonlaperfectiondelindividu,
maiscelledelasocit;ainsidonc,souscetteformetrsgnrale,lajustice
necontientquunaspectdelaviemorale,celuidenosrapportsavecautrui(V,
1).Maiselleaunesecondeformebienplusspciale,etqui,ellemme,se
subdivise;cestlavertuquiprside ladistribution deshonneursoudes
richessesentrelescitoyens:cestcellequifaitrespecterlescontratsdetoute
sorte,commelavente,lachat,leprt;cestenfin p.248 cellequidfendles
actesdarbitraireetdeviolence.CestdirequAristoteconsidrecommeayant
uneplacedistincteetirrductibleledroitsouslestroisformesquiltrouveen
usage:rpartitiondesbienscommunsentrelescitoyens,droitcontractuel,et

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179

droitpnal.Acestroisdroits,iltrouveunseulprincipe,lgalit;maisil
lentend diffremment dans les trois cas: dans le droit distributif, cest
lgalitproportionnellequiproportionnelapartdechacun savaleur;le
principedudroitcontractueletpnal,cestlgalitarithmtique;lejugea
pour office, par un jeu de compensations et de dommages et intrts, de
rtablirlgalitauprofitdelapersonnelse,quilsagisseduneviolation
decontratoudunactedeviolence.Danslchangedesmarchandises,cette
galitestrenduepossibleparlinventiondecettecommunemesure,quiestla
monnaie.
AinsiAristotetendcrerdanslamoraledessphresdistinctes,ayant
chacune ses principes propres. Ce nest point aussi que toutes les vertus
naientdesconditionscommunes;lorsquAristotecritdesilonguespages
surlamiti(VIIIe etIXe livres),cestparcequillaconsidrecommeune
conditionindispensablelavertu;maissaformelaplusleve,lamitientre
hommeslibresetgaux,animschacundelamourdubien,estseulecapable,
parlarciprocitdeservicesquelleengendre,defaireatteindreauxhommes
toutelaperfectionpossibleensefaonnantlesunssurlesautresetense
corrigeantlesunsparlesautres;ilnesagitpasbienentendudesformes
intrieures delamiti,decette amitiparintrt quelontrouvechezles
vieillardsoudelamitideplaisirquilielesjeunesgens.
LorsquAristotetudieleplaisir(VII,1114etX,15),cestaussipour
endterminerlaformelaplusleveetfairevoirenluiuneconditionde
lexcellencemorale;ilestindispensablelavertuquelonseplaisecequil
fautetquelondtestecequilnefautpasfaire.Car,entoutcas,ilestp.249
impossible de ne pas tendre au plaisir, et ceux qui, comme Speusippe,
dclarentquetoutplaisirestmauvaissontrfutsparlexprienceuniverselle
quinousmontretouslestressentantslerecherchantcommeunbien;ce
nestpasparcetasctismedefaadequonloigneraleshommesdesplaisirs
dangereuxetquonlesamneraauxplaisirsutiles.Lavrit,cestquetout
actequelquilsoit,quandilsachve,saccompagneduplaisir,demmeque
le dveloppement complet dun tre ne va pas sans la beaut: le plaisir
sajoutelacte.Deplusilachvelacte,enlefavorisant;effetdelacte,il
devientcausedelaperfectiondecetacte.Dslors,leplaisirnestpasplus
susceptibledtrerecherchsansconditiontitredefinquedtrerepouss.
Tantvaudralacte,tantvaudraleplaisir;cestdirecombienestdiffrentela
valeurdesplaisirs;cestdireaussiquelavertunesauraittreparfaitesielle
nestpasdveloppeaupointdeproduireleplaisirlorsquellepasselacte.
Amitietplaisirachventparconsquentchacunsamanirelavertu;
maisilsneluidonnentpasplusdunit.Laverturestedisperseenformes
multiples.Ilnepeutsagirdelesrduireune;mais,commeAristote,dansla
thoriedelasubstance,adtermin dabordlasubstancetitredenotion
gnrale,contenantensonextensionunefouledesubstancesdiverses,puisest

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180

passdecettenotiongnralecelledunesubstanceindividuelle,Dieu,qui
estlasubstanceparexcellence,enmorale,parunrythmetrsanalogue,il
passedelanotiongnraledevertuconsidre,commeletitrecommundes
vertus humaines,thiques etdianotiques,unevertuquiestlavertupar
excellence,vertutranscendanteauxvertushumaines,vertudivine,quiestla
facult delacontemplation intellectuelle (X,6 8).Tandis queles autres
vertus impliquent lunion de lme avec le corps et la vie sociale,
lintelligence, dans la contemplation du vrai, est isole et se suffit
ellemme;tandisquelerestedelaviemoraleestuneviepleinedoccupa
tions incessantes, la vie contemplative est une vie de loisir, et p.250 par
consquentbiensuprieure,dautantqueleloisirestlafindelaction,etnon
lactioncelleduloisir.Elleestdonclaviedecequilyadevraimentdivin
danslhomme,laseuleviequelhommepuissepartageraveclesdieuxqui
sontavanttoutdesactivitspensantes,enfincellequiproduit,enlui,avecle
plaisirlepluslev,lebonheurquipeutplusquetoutautreseprolongersans
fatigue.
Cettemoraleducontemplatifoudelhommedtude,placbienaudessus
dupolitique,impliqueencoreunedissociationdecequePlatonavaitvoulusi
fermement unir. Aristote a fortement senti la ncessit de sparer la vie
intellectuelledurestedelaviesocialeetdenfaireunefinensoi.Tousles
hommesdsirentnaturellementsavoir ,etlesavoirestcommeunabsolu
quineserfrerienautre.OnnepeutdirepourtantquilyaitchezAristote
une vritable dualit didal. Car il y a entre les deux vies, pratique et
contemplative, une hirarchie et une subordination de la premire la
seconde; la vie sociale dune cit grecque, avec toutes les vertus quelle
comporte,estlaconditionlaquellepeutexisterleloisirdusavantquicon
temple;cesontdoncldeuxviesinsparables,lamaniredontDieuetle
mondesontinsparables.
1

XIII.LAPOLITIQUE
@
Unecit,cestclair,nestpasunsimplerassemblementpourviterles
tortsmutuelsetpourchangerlesservices;cesontbienldesconditions
ncessaires, mais ce nest pas encore une cit; une cit, cest un
rassemblementdemaisonsetdefamillespourbienvivre,cestdirepour
menerunevieparfaiteetindpendante .Lapremirepartiedecepassage,
visePlatonqui,endfinissantlacitparladivisiondutravailetparle p.251
troc,aeuletortdindiquerseulementlesconditionsmatriellesetnonlavraie
2

1
2

Mtaphysique,A,I,dbut.
Politique,

III
,
5,1280b29.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

181

nature,cestdirelacausefinaledelacit.Lasocitsertnonseulement
vivre,maisbienvivre,cestdirequelleestlaconditiondelaviemorale.
Lasciencedelapolitiqueconsisteraavanttoutdanslexamendesconditions
auxquellescettefinpeuttreatteinte;maiscetexamenconsistemoinsdans
desconstructionsthoriquesquedanslusagedobservationsetdexpriences
quAristotemultiplieettendpardesrechercheshistoriquesapprofondiessur
lesconstitutionsdesvilles;lessophistesavaientdjfaitdesrpertoiresdes
loisdescits ;encela,Aristotecontinueleurtravailetcritluimmeoufait
crirelhistoiredesconstitutionsdiffrentes.Maiscettehistoirenestfaiteque
pourprpareruneapprciation.Lamthodeiciestlammequenbiologie:
les faits dexprience viennent se grouper en faisceaux selon certaines
directions.
1

Lafinquilassignelacitestdailleursaussienunecertainemesurele
rsultat de son exprience et de sa formation politiques. Il voit, dans
lindpendance conomique dune puissance agrarienne, telle que
Lacdmone,laconditiondesavitalitmorale.Lindpendancedunecitest
fondesurlexclusiondesrapportsconomiquesavecltranger;dsquun
payscherche,commelafaitAthnesauVesicle,sesressourcesdansson
commerceavecltranger,elledpenddespaysquiproduisentlebletde
ceuxquiachtentsesproduits;doaveclegrandcommerce,lancessitdu
prtintrtetdesbanques .Toutecettecivilisationnouvellequiamneavec
elle des guerres, Aristote la condamne; il voudrait le retour lconomie
naturelle.Lunitconomique,cestlafamille;elleatoutcequilfautpour
produire ce qui est ncessaire la consommation de ses membres; elle
nchange que le surplus de cettep.252 consommation. Il ny a donc aucun
travailleur libre et salari; lorganisation de lesclavage avec le pouvoir
absolu du matre () sur lesclave est une condition de cette
organisationconomique;lesclaveestloutilvivantquinadautrevolont
quecelledesonmatreetquineparticipepaslavertumorale;ildeviendra
inutilelorsquelesnavettesmarcheronttoutesseules(I,2).Cettedivision
delhumanitenmatresetesclavesnestniarbitraireniviolente:lanature,
obissantlafinalit,cre,danslesclimatschaudsdelAsie,deshommes
desprit ingnieux et subtil mais sans nergie et qui sont faits pour tre
esclaves;seulleclimattemprdelaGrcepeutproduiredeshommesla
foisintelligentsetnergiques,quisontlibresparnature,nonparconvention.
DanscettethoriequicadresibienaveclefinalismedAristote,onsentaussi
unchodelaluttesculaireentrelaGrceetlesBarbares,etpeuttreun
2

1
2

thiqueNicomaque,X,9.
KINKEL,DiesocialkonomischenGrundlagenderStaatalehrevonAristoteles,1911,p.
92.

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182

essaipourjustifierlagigantesqueentreprisededominationuniverselledela
Grce,alorstenteparAlexandre .
3

Lafamilleaplusquunefinconomique;ellepermetladirectionparle
chefdefamilledecesmesimparfaitesquesontcellesdesfemmesetdes
enfants;mesimparfaites,maisnonpasmesdesclaves;aussinesagitil
plus ici de pouvoir absolu; le mari commande la femme comme un
magistratsesadministrs,lepreauxenfantscommeunroisessujets(I,
5).
Lafamillecontientainsitouteslesconditionsncessairespourquelacit
nepuissesecomposerquedelibresetdgaux.Ilfauteneffetretrancherdu
nombre des citoyens tous ceux qui exercent les fonctions de production,
laboureursouartisans;cesontlmtierssansnoblesseetquisupprimentle
loisirncessairepourpratiquerlavertuetsoccuperdepolitique;ilfauty
employerdesgensduneautreracequinesongentquleurtravailetnonaux
rvolutions.Lacitproprementditeaavanttoutdesfonctionsmilitaireset
judiciaires,fonctions p.253 quiappartiennentauxmmeshommesdesges
diffrents;ilfautyajouterlesfonctionssacerdotales(VII,7).
Ladiversitdesconstitutions(IV,4et5)vientdesmillemaniresdontces
fonctions,toujourslesmmes,peuventtrerpartiesentrelescitoyens.Ilya
dmocratie lorsque les hommes libres et sans ressource qui forment la
majorit sont la tte des affaires; cest la libert et lgalit qui la
caractrisent;encorefautildistinguerladmocratieocestlaloiquicom
mandeetcelleocestlafouleavecsesvoteschangeants.Loligarchieest
larriveaupouvoirdesrichesetdesnobles;elletendverslamonarchie,
mesurequelarichesseestplusconcentre.Ladiversitdesgouvernementsa
donc une de ses conditions essentielles dans lquilibre des fortunes. De
grandesdiffrencesdefortuneengendrentncessairementloligarchie.Lebut
final de la cit, cest dassurer le bonheur et la vertu des citoyens par la
dominationdeslois;orcettedominationestfavoriseparcertainesconditions
conomiques, par le dveloppement des classes moyennes: Lorsque la
classedeslaboureursetdeceuxquipossdentunefortunemoyenneestma
tressedelacit,cestlergnedelaloi;nepouvantvivrequentravaillantet
nayantpasdeloisir,ilsobissentlaloietnetiennentquelesassembles
ncessaires.Yatilaucontrairebeaucoupdecitoyensoisifs?ladmocratie
setransforme endmagogie, etles votesremplacent laloi.Onvoit la
mthode:ilsagitnonpointdefonderunecit mais detrouver,dansles
conditions effectivement ethistoriquementralises,lesmoyens infiniment
diversetchangeantsselonlescirconstances,dassurerlebiensocial;pour
trouver la meilleure constitution dans un cas donn, il faut mme aller
jusquaux conditions gographiques: Lacropole est oligarchique et
3

Politique,VII,6,1327b2133.

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183

monarchique, la plaine est dmocratique (VII, 10). Conditions si


nombreuses,etdontcertainessontsisujettesauchangementquelaconsti
tutionnepeutresterstable;ledsirdgaleroudeprimerlesautres,ledsir
desenrichiretlambition,laccroissementdes p.254 fortunessontlesmotifs
principauxquiproduisentlesrvolutions(V,2).
Parmicesconditions,ilenestungrandnombrequiviennentdelanature
etdontlhommenestpasmatre;maisilenestaussiquiviennentdela
rflexionetdelavolont,etdecellescilhommeestmatreaumoyende
lducation,quidoitprparerchezlenfantlavertucivique.Lducationqui
fait,lesbonscitoyensestcellequisegardededvelopperunefonctionau
dtrimentdesautresetquisaitmaintenirlahirarchiedecesfonctionsetleur
valeurpropre:dangereuseparexemple,lducationguerriredeSpartequi
faitdelaguerrelafindelacittandisquelaguerreetletravailnesontfaits
quepourlapaixetleloisir;dangereux,labusdelagymnastiquequi,chezles
Thbains,faitdetoutcitoyenunathlte, labusdelamusiquequifaitles
virtuoses.Ilfautenralitdvelopperlecorpspourlme,lapartieinfrieure
delme,lespassions,pourlapartiesuprieure,lavolont,etenfinlapartie
suprieureenvuedelaraisoncontemplativeetdelaraisonthorique(VII,
12).
Ledveloppementdelacontemplationintellectuelleestdonclebutfinal
etuniquedonttoutlerestenestquelaconditionetlaconsquence;dans
lmehumaine,danslasocitcommedanslunivers,touteschosestendent
verslapense.Laphilosophieestpeuttremoinsltudedelapenseelle
mme,quidpasselhomme,quecelledecettetendance,aveclesconditions
prodigieusement nombreuses et varies que nous enseigne lexprience.
LuniversmentaldAristoteestuntableaudesdiversdegrsdapproximation
decesconditions .Auplushautdegr,lessciencesthoriques,philosophie
premire,physiqueetmathmatiques,tudientleschosesquinepeuventtre
autrementquellesnesontetdontlaperfectionconsistedansleurncessit
mme; plus bas viennent les sciences pratiques et potiques, cestdire
cellesdontlesobjetspeuventp.255treautrementquilsnesontetdpendent
lafoisdeconditionsnaturellesfourniesparuneheureusechanceetdeleffort
humain; les premires, morale et politique, aboutissent des actions; les
secondes,techniquesdetoutgenre,desproduitsfabriqusparlhomme;
maiscetteclassificationnempchenullementlaparfaitecontinuitquifait
quelactionhumaineest,commelethormemathmatique,lersultatdun
syllogisme,etquelarhtoriqueetlaposienontdaction,surlespassions
quegrcelapenserationnellequilesinspireencore.
1

XIV.LEPRIPATTISMEAPRSARISTOTE
1

Mtaphysique,E,1,1025b,1828.

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184

@
Lcolepripatticienne,commeassociationlgalereconnueparlacit,a
tfondenonparAristotequitaitmtque,maisparThophrastequiil
lguasesbiensdansuntestamentquelonpossdeencore.Lcoledevient
alorsuneassociationcultuelle,consacreauxMuses,ayantcommeproprit
communeetinalinablelesmaisonsetjardinslgusparAristote,compose
demembresplusgsquilisaientlechefdcole,etdemembresplusjeunes
chargsdorganiserchaquenouvellelunelesrepascommunsoloninvitait
lespersonnestrangreslcole.Letravailphilosophiqueestdonccollectif.
Laviedelcolenefutdailleurspasfacile;souponnedemacdonismeet
peusympathiqueauxAthniens,ellefutplusieursfoismenace;lorsquele
macdonienDmtriusdePhalredutcderAthnesen301,commencrent
contre les philomacdoniens des reprsailles diriges par Dmochars, le
neveu de Dmosthnes ; elles atteignirent dabord les pripatticiens, et
ThophrastedutquitterAthnes.Apartirdecemoment,lesliensentrele
pripattisme etAthnes sefontplus lches.Les disciples dAristotevont
volontierstravaillerdanslaville,dontlenomcommencefaireplirlclat
dAthnes:dansAlexandrie .
1

p.256 Cetteaffinitdespripatticiensaveclavilledelruditionestbien

naturelle.Cesteneffetdanslesensdesinvestigationsexprimentalesquese
dirigent les disciples dAristote: botanistes, zoologistes, historiens, ils
obissentlapuissanteimpulsiondonneparlematreverslesrecherches
spciales. Cest Eudme, Aristoxne de Tarente et surtout Thophraste
drse (372288), dont le fragment de Mtaphysique commence par
laffirmation dun contact intime et dune sorte de communaut entre les
ralits intelligibles et les objets de la physique ; les exagrations du
finalisme dAristote, auquel il oppose lexprience, paraissent aussi
lavoirfrapp(320,12sq.).Sescollectionsbotaniques,quisontconserves;
ses nombreuses monographies physiques qui se rapportent aux signes des
temptes,auvent,leauettoutessortesdefaitsgologiques ;sesclbres
Caractres,quimarquentbienlatendancedelamoralepripatticiennevers
lobservationdedtail;sonhistoiredesOpinionsphysiquesquiestdevenue
unedessourcesprincipalesdesdoxographesgrecs;enfinsesrechercheshis
toriquesdedtailsurlesprytanesdrse,toutcelamarquebienlorientation
delcole.Ilnesoccupedereligionqulamaniredunhistorienetdun
anthropologiste;peufixesurlanaturedeladivinitquilvoittanttdansun
Esprit, tantt dans le ciel ou les toiles, il abonde en dtails positifs, par
2

1
2
3

WILAMOWITZMOELLENDORF Antigonos von Karystos, 1881, p. 264;


ZIEBARTH,DasgriechischeVereinswesen,1896,p.71sq.
EditparBrandis,aveclamtaphysiquedAristote,Berlin,1823,p.308,8.
FragmentdesontraitsurleaudcouvertdansTheHibbehPapyrideGrenfellI,n16,
parBlass.

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185

exempledanslacritiquequilfaitdessacrificessanglantsdontilmontrele
caractre tardif et quil repousse cause de la parent entre hommes et
animaux,nonpaspostuleendogme,maistablieparlobservationpositive
desgermesderaisonchezlesanimaux .Onvoitlesmmestendanceschez
Clarque de Soles qui rassemble, dans un but purement historique, les
superstitionssurlaviefuture .
1

p.257 Laristotlismequifut,biendessiclesaprs,ledogmatismeleplus

figquisoit,taitalorslapluslibraledescoles.OnvoitClarquedeSoles
abandonnerenastronomielathoriedessphrespourcelledespicycles;et
surtoutlesprincipesfondamentauxdelaphysiquedAristote sontatteintspar
la doctrine de Straton de Lampsaque (mort vers 270), qui fut, la cour
dgypte, de 300 294, le prcepteur du deuxime Ptolme; dans une
formule exactement inverse de celle dAristote, il enseigne que le hasard
prcdelanature;etdefait,laissantdectladoctrinedeslieuxnaturelset
delacausefinale,ilnadmetcommeseuleforceactivequelapesanteur:il
observedailleursavecunsoinnouveaulemouvementdechuteetdmontre
sonacclration,enfaisantvoirquelaforceaveclaquellelegraverencontre,
unobstaclecrotaveclespaceparcouru.Delaseulepesanteuraussi,ildduit
laplacerelativedesquatrelmentsdebasenhaut;llmentinfrieur,com
prim,faitsortirdelui,commeunepongequonpresse,llmentsuprieur,
quiselogeainsisasurface;ilnyabienentendupasdther,etlecielestde
natureigne.Lesdiffrencesdepesanteurquilyaentrecescorpssontdues
auxvidesplusoumoinsgrandsquilscontiennent,etlevideestencoreprouv
parlatransmissiondelalumireetdelachaleurquinepeutsetransmettre
que par des milieux non matriels. Ainsi un ordre naturel (sans doute
ternellementlemme)peutnatredunesimplecausalitmcanique:chute,
condensationettractionexpliquenttout.Ilnyapasdautredieuquelanature
qui,sansaucunsentiment,aucuneforme,produitetengendretouslestres;la
formenapluslimmobilitquelleavaitchezAristote;lepointinitialetle
point final du mouvement naissent et prissent comme le mouvement lui
mme.
3

Citons encore lhistorien Dicarque, qui dans son histoire abrge du


peuple grec , reprend, avec une mthode positive, p.258 le vieux rcit
hsiodique des origines de lhistoire, distinguant, comme ges successifs,
lgedoroleshommesviventdansleloisiretlapaix,lgenomadeo,
avecladomestication desanimaux,dbutentlaproprit,lesrapines etla
guerre,lgeagricole,ocestraitssaccentuent.
4

1
2
3
4

ExtraitparPorphyredanssontraitDelAbstinence.
DaprsPROCLUS,CommentairedelaRpublique,ditionKroll,II,p.114.
PLUTARQUE,Deorbeinfacielunae,chap.IV.
ConnueparPORPHYRE,De
lAbstinence,livreIV,chap.II.

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186

Plus tard, Critolas, qui dirige lcole de 190 150, est peine
pripatticien;ledieusuprmedevientuneraisonissuedeltherimpassible;
lmeestaussiuntherraisonnable;cestlui,sembletil,qui,enmorale,
exposeavecprcisionladoctrineconsidreauxsiclessuivantscommecelle
dupripattisme,cestquelavieconformelanaturenepeutsaccomplirque
partroisgenresdebiens,lesbiensdelme,lesbiensducorpsetlesbiens
extrieurs.
Spcialisation et tendance un rationalisme implicitement hostile la
religion,telssontdonclestraitsdelaristotlismevieillissant,philosophiepeu
populaire et qui cda vite devant luniversel succs des dogmatismes qui
naquirentdesuiteaprslamortdAlexandre.IlsdriventnondePlatonet
dAristote, mais des coles dungenre toutdiffrent, issues elles aussi du
socratisme,etdontilnousfautparlerdabord.

Bibliographie
@

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

II
PRIODE
HELLNISTIQUE
ET
R O M AI N E
@

187

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188

CHAPITREPREMIER
LESSOCRATIQUES

I.CARACTRESGNRAUX
@
p.261 Au

mme Socrate, dont est issu le mouvement dides de la


philosophieduconcept,lhistoirerattacheungroupedcolescontemporaines
dnommessocratiques;ellessonttoutesenhostilitdcidecemouvement
dides,bienque,dailleurs,ellessoienthostilesentreelles.Cesontlcole
mgarique,fondeparEuclidedeMgare,lcolecyniquedontlechefest
Antisthnes,lcolecyrnaquequiserattacheAristippedeCyrne.
Limportancehistoriquedecescolesestdifficiledterminerpourdes
raisonsdiverses:dabordleurprestigeestdiminuparlevoisinagedePlaton
etdAristote;ensuiteilneresteguredesuvresdeleursadeptesquedes
collectionsdetitres,quelquefoiseuxmmessuspects;deleursdoctrinesque
des rsums doxographiques, souvent crits dans le langage des coles
postrieures;surlespersonnesquedescollectionsdanecdotesoudechries,
destinesldificationdulecteuretquitiennentplusdelhagiographieque
de lhistoire; enfin leur souvenir est clips par celui des grandes coles
dogmatiques, picurisme et stocisme, qui se sont fondes aprs la mort
dAlexandre.
Ilfautpourtantreconnatrequecesgrandescolesauraienttimpossibles
sans les petits Socratiques; lesprit p.262 platonicien, quils ont min
sourdement,nesestpasrelevdeleursattaques;ilsontfaitplacenettepour
lescolesquiontdominlavieintellectuelledelpoqueromaine.Deplus,
certainesdescolessocratiquessubsistentplusoumoinslongtempsctdes
doctrinesdpicureetdeZnon;parexemple,lecyrnasmequigarde,en
face de lhdonisme dpicure, son originalit propre; une autre de ces
coles,lcolecynique,aprsuneclipse(aumoinsapparente),reparatvers
le dbut de notre re et continue exister jusquau VIe sicle, dernire
survivantedelaphilosophiepaenne.
Entreeuxetlaphilosophieplatonicoaristotlicienne,ilsagitdequelque
chosedeplusprofondquunconflitdoctrinal:cequiestenquestioncestla
place et le rle de la philosophie. Extrieurement dj la plupart des
socratiquesconserventundestraitsquePlatonreprochaitleplusdurement
aux sophistes; leur enseignement est payant; rien de semblable, dans ces

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

189

coles socratiques, simples runions dauditeurs autour dun natre quils


payaient, lAcadmie ou au lyce, associations religieuses juridiquement
reconnues,capablesdepossderetsurvivantleurfondateur.Mmecontraste
dans linspiration de lenseignement: autant Platon exigeait du philosophe
uneprparationscientifiquesrieuse,autantunAntisthnesouunAristippe
dtournaient leurs disciples delastronomie oude la musique, considres
comme des sciences tout fait inutiles; quoi bon, dit Aristippe, les
mathmatiques,puisquellesneparlentnidesbiensnidesmaux ?Enmme
temps que la mathmatique, on rejetait toute la dialectique, cestdire
lemploideladiscussiondansltablissementdelavrit.
1

Ilnesagitdoncplusdenseigner,dediscuter,dedmontrer;onsuggre,
onpersuadeaumoyendelarhtorique,onfaitappellimpressiondirecteet
personnelle.Onnepeutprendrep.263 avecplusdenettetlecontrepieddela
mthodedePlaton.Aussiatonunetendancevoirdelaconventionetde
lartificedanstoutcequiestuvredepense,uvrelaborparlarflexion:
tellessontnotammentleslois,et,avecleslois,lescitsdontellessontla
structure.Dolindiffrencecompltepourlapolitique,quicontrastesifort
aveclesgotsdePlaton.

II.LCOLEMGARIQUE
@
Le chef de lcole de Mgare, Euclide, tait pourtant li avec Platon,
puisquilreutMgarePlatonetlesautresdisciplesdeSocrateaumoment
oilsquittrentAthnesaprslamortdumatre;etPlaton,enprsentantson
Thtte commeunentretiendeSocrate,recueilliparEuclide,avoulusans
doute tmoigner des liens damiti qui durrent encore longtemps aprs
lvnementtragique .Ilnenestpasmoinsvraiquesadoctrine,autantquon
peutladevinertraversquelqueslignesdeDiogneLarce,estauxantipodes
de celle de Platon. Pour celuici, rappelonsle, toute pense, toute vie
intellectuelletaitimpossible,moinsquonnadmtunsystmedidesla
foisuniesentreellesetpourtantdistinctes.Or,lorsqueEuclideditquele
Bienestuneseulechose,quoiquilsoitappeldediffrentsnoms:science,
dieu,intelligenceouautresnomsencore,lorsquilsupprimelesoppossdu
Bien,enaffirmantquilsnexistentpas,ilsemblequesonintentionestde
rsistertoutetentativepourunirlesconceptsautrementquenlesdclarant
identiques,oupourlesdistinguerautrementquenlesexcluantlundelautre.
Lascience(),ledieu,lintelligence,cesontprcismentlestermes
que,dansle Time parexemple,Platoncherchedistinguerentreeuxet
2

1
2

ALEXANDREDAPHRODISIAS, Inmetaphysica, d. Hayduck,p.182,32(daprs


Aristote).
DIOGNELARCE,Viesdes

philosophes,II
,
106;PLATON,Thtte,142a143c.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

190

distinguerduBiensuprme,touten p.264 lesunissantetenleshirarchisant.


Euclide, en les identifiant et en niant leur oppos, rend impossible toute
spculation dialectique du genre de celles du Time ou du Philbe; la
diversitnestquedanslesnomsetnestplusdansleschoses.Onsaitaussi
combien le raisonnement par comparaison est familier et indispensable
Platon;Euclideennielapossibilitetneveutpasconnatreunsemblablequi
ne soit ni identique ni diffrent; ou les termes de comparaison sont
semblablesauxchoses,etalorsilvautmieuxseservirdeschoses;oilssont
diffrents,etlaconclusionnevautpas .
1

Les fameux sophismes que Diogne Larce attribue au successeur


dEuclide,EubulidedeMilet ,paraissentviserplusspcialementlalogique
dAristote, et aussi sous la forme o les prsente Cicron dans les
Acadmiques, la logique stocienne. Le principe de contradiction nonce
quonnepeutdirelafoisouietnonsurunemmequestion;lessophismes
nousmontrentdescaso,envertudeceprincipe,onestforcdedirelafois
ouietnon,o,parconsquent,lapensesenieellemme.Telestlesophisme
dumenteur: Situdis quetu mens et situdis vrai, tumens,o lon
convientlafoisquonmentetquonnementpas;aunomdelalogique,le
mgariqueforcesonadversaireavouerquilportedescornes,puisquelon
possdecequelonnapasperduetquelonnapasperdudecornes;ille
forcereconnatrequilneconnatpassonproprepre,enleluiprsentant
sousunvoile;illuifaitconvenirqulectresaitetnesaitpaslesmmes
choses,puisque,lorsquellelerencontreencoreinconnu,ellesaitquOreste
estsonfrre,maisellenesaitpasqueceluiciestOreste.Illerduitausilence
enluidemandantcombiendegrainsdeblilfautpourfaireuntas(sophisme
dusorite),oucombienilfautavoirperdudecheveuxpourtrechauve .
2

p.265Toutescesplaisanterieslogiquesaboutissentbienlimpossibilitde

choisirentreleouietlenon,doncdediscuterlaidedeconceptsdfinis.
Ellesdevaientavoirungrandsuccs;StilpondeMgare,uncontemporainde
Thophraste, attirait, diton, sescours lesdisciples despripatticiens et
ceux des cyrnaques. De son enseignement, nous connaissons assez bien
deux parties, qui touchaient au vif la philosophie du concept: dabord la
critique des ides . La mthode de cette critique cest celle que Diogne
LarceindiquecommecelledEuclidedanssesrfutations;ilsattaquaitaux
dmonstrations non en critiquant les prmisses, mais en faisant voir
labsurdit de la conclusion; de mme Stilpon supposant lexistence des
ides,endduitdesconsquencesabsurdes:lhommeidalnestpastelou
4

1
2
3
4

DIOGNELARCE,Viesdes

philosophes,II
,
106et107.
II,108

;cf.111.
CICRON, Premiers acadmiques, 77, 96; DIOGNE LARCE, Vies, VII, 187;
LUCIEN,Lesvieslencan,22;PremiersAcadmiques,II,92.
DIOGNELARCE,Viesdes

philosophes,II,113;114;119.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

191

tel,parexempleparlantounonparlant;parconsquentnousnavonspasle
droitdedirequelhommequiparleesthomme;ilnerpondpasauconcept.
Le lgume idal est ternel; ce que vous me montrez nest donc pas un
lgume,puisquilnexistaitpasilyamilleans.Oubienalors,sivousvoulez
direquetelhommeindividuelrpondbienauconceptdhomme,ilfaudra,si
cet homme est par exemple Mgare, dire quil ny a pas dhomme
Athnes,puisquelapropritduconceptestdtreunique .Quantlaporte
decettecritique,onvoitquellenevisepasmoinsleconceptdAristoteque
lidedePlaton;quonserappelleseulementleseffortsquefitAristotepour
rpondredescritiquesdummegenre.
1

Lon connat aussi la position de Stilpon sur un problme voisin, le


problmedelaprdication,quiavaittantoccupPlatondansleSophisteeto
seconcentraienttousleseffortsdesesadversaires.Ausurpluslathsede
Stilpon ce sujet nest quun nouvel aspect de celle que nous venons
dexaminer. Si lon veut penser, comme Aristote et Platon, par concepts
dfinis et stables, ayant chacun leur essence, il est interdit dnoncer une
proposition quelconque, sous peine daffirmer lidentit de deux essences
distinctes.Affirmerquelechevalcourtouquelhommeestbon,cestaffirmer
quelechevaloulhommesontautrechosequeuxmmes;oubien,silon
rpond que le bon est effectivement la mme chose que lhomme, cest
sinterdireledroitdaffirmerlebonduremdeoudelanourriture.Ilnefaut
pas dire sans doute, comme Colots lpicurien, qui nous rapporte cette
doctrinedeStilpondanssontrait Contrelesphilosophes, quecettethse
supprimelavie,maisellesupprimelinterprtationdesjugements,comme
relationsdeconcepts,cestdiretoutlidalismeathnien .
2

Lon se souvient que, en effet, Aristote navait pu rsoudre de telles


difficultsquenintroduisant,ctdesessencesfixesetdtermines,des
notions de ralits indtermines, telles que celles de puissance, et Platon
saccusaitplaisammentdeparricideenaffirmantcontresonpreParmnide
quelaviedelapenseexigeaitquonaccordtlexistenceaunontre.Ilnest
doncpastonnantquelesMgariquesaienttrapprochsdeParmnideet
soientconsidrscommedesrnovateursdesapense.Peuttrecependantla
pensedeParmnideneleurimportaitpasbeaucoupenellemme;cequils
veulentavanttoutmontrer,cestquunphilosopheduconcept,nadmettant
quedesessencesfixes,napasledroitdintroduirecesralitsindtermines,
quevoulaitAristote:telparattrelesensdelargumentauquelsattachele
nomdeDiodoreCronos,discipledEubulideetcontemporainduroiPtolme
Ster(306285):cetargumentquelonappelleletriomphateuratteinteneffet
lesracinesmmesdelaphilosophiedAristote,enmontrantque,danscette
1
2

Id..,VII,186.
PLUTARQUE,ContreColots,chap.XXIIetXXIII.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

192

philosophie, la notion du possible, et par consquent de puissance ind


termine,nepeutavoiraucunsens.
Aristote donne (sans dailleurs lattribuer Diodore ni p.267 mme aux
mgariques) une forme tout fait simple de largument : ds que vous
admettezdunemaniregnralequetoutepropositionestvraieoufausse,le
principe sapplique aussi bien aux vnements futurs quau prsent ou au
pass;touteassertionsurlefuturseraouvraieoufausse;ilsensuitquilny
a aucune indtermination (ou possibilit dtre ou ne pas tre) pour
lvnementfutur.Laffirmationdupossibleestincompatibleavecleprincipe
decontradiction.Lauteurdecetargument voulaitil(comme affectedele
croire Aristote qui le rfute par les consquences pratiques de sa thse)
dmontrerlancessit?Nestilpasplusconformecequenousconnaissons
desMgariquesdecroirequilvoulaitmontrerlabsurditdesconsquences
dunelogiquefondesurleprincipedecontradiction,quiamenaitrendre
impossible toute volont et toute dlibration sur le futur? pictte nous
donnedelargumentationuneformepluscomplique,maismalheureusement
trsobscure .Leraisonnementprendpouraccordquetouteassertionvraie
portantsurlepassnepeutdevenirfausse;etquedautrepartlimpossiblene
peut jamais tre un attribut du possible. Puis montrant sans doute ensuite
(dansundveloppementanalogueceluiquenousaconservAristote)quele
principedecontradictiondoitavoir,selonladversaire,uneporteuniverselle,
cestdiresappliqueraussiauxassertionsrelativeslavenir,ilendduit
que,dansunealternative(telvnementarriveraounarriverapas),lassertion
quiexprimelvnementquinarriverapasneserapporteriendepossible,
puisquelepossibleestcequipeuttreetnepastre,tandisquelvnement
en question non seulement nest pas mais ne sera jamais. Dire quil est
possible,ceseraitdoncdirequelimpossibleestpossible.Laphilosophiedu
concept ne saurait donc admettre quune ralit rigoureusement et
compltementdtermine.
1

p.268 CheztouslesMgariques,onnevoitquedesattaques,maisaucune

doctrine positive: ils veulent montrer lincohrence de la philosophie du


concept;mais ces ristiquesneparaissentjamais avoireulintention,
quonleuraparfoisprte,desubstituerunidalismepropreceluidePlaton
etdAristote.LeraisonnementatiljamaisserviauxpenseursdelaGrce,
ftce Platon, tablir une vrit? Nestil pas toujours dialectique,
cestdire destin dduire les consquences dune assertion pose par
ladversaire? Par une transposition gniale, Platon avait fait de cette
dialectiqueunprincipedelaviespirituelle;aveclesMgariques,elleretombe
lourdementaterreetreprendsonemploiristique.
1
2

Delinterprtation.chapIX.
Dissertations,II,19,15.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

193

Mais nestce pas prcisment pour faire place une vie spirituelle
nouvelle, tout autrement dirige que chez Platon? Il y a dautres moyens
dducationqueladialectique.Lerhteur,lui,saitparlerdechosesutileseten
parle dune manire persuasive; or cest cette mthode dducation
rhtorique,quevanteAlexinusdle,unmgariquedelagnrationdusto
cien Znon, dont Hermarque lpicurien a cit un passage du trait Sur
lducation . On y voit Alexinus, connu dailleurs ainsi que son matre
Eubulide pour avoir crit un livre calomnieux rempli de polmiques
personnellescontreAristote ,proposerunidalquiscartebeaucoupdela
philosophie;dansledbatquiatoujoursexist,enGrceetmmedanslme
grecque,entrelarhtoriqueetlaphilosophie,entrelducationformellequi
enseignedesthmesetlducationscientifiquequiatteintleschoses,ilprend
parti sans hsitation pourla premire; etsil reprocheaux professeurs de
littratureleursrecherchestroppointilleusesenmatiredecritiquedetextes,
illeslouedetraiterdechosesutilesendesdiscoursthmesphilosophiques,
enemployantlavraisemblancepourp.269dciderdesquestions.Nousavonsici
lendroitdontlapolmiquentaitquelenvers.Nousallonstrouveunrythme
analoguedanslesautrescolessocratiques.
1

III.LESCYNIQUES
@
Un trait commun dans la pense au IVe sicle, trait qui remonte aux
sophistes,cestlaconfiancepresquesansbornesdanslducation()
pourformerettransformerlhommeselondesmthodesrationnelles.
Ce trait se retrouve par exemple chez un Xnophon, dont un des
principauxouvrages,la Cyropdie,estdestinmontrer,parlexemplede
Cyrus,quilexisteunartdegouvernerleshommesetquelaconnaissancede
cetartdoitacheverlredesrvolutionsetmettrefinlacrisedelautorit
qui tourmente la Grce. Xnophon, dans les Mmorables, comme Isocrate
dansle Discours Nicocls, font ressortirlesqualitsetlesvertusquedoit
possder un roi pour commander . Il ne convient pas tant un athlte
dexercersoncorpsquunroidexercersonme.Decetteducationdu
chef,onattendlamliorationdetous.duquerdesparticuliers,cestservir
euxseulement;engagerlespuissantslavertu,cesttreutilelafois
ceuxquipossdentlapuissanceetleursujets.Enfinlaconceptionduroi
philosophechezPlatonrpondlammetendance.
3

1
2
3

ConservparPHILODMEDEGADARA,aulivreBdesaRhtorique(Voluminarhe
torica,dit.Sudhaus;supplementum,Leipzig,Teubner,1895,colonne40,218).
DaprsEUSBE,Prparationvanglique,XI,2,45.
Cf.MATHIEU, LesidespolitiquesdIsocrate,Paris,1925,p.95sq.:Alarecherche
dunchef.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

194

Nulle part, ce trait nest plus marqu que chez les cyniques, qui se
prsententavanttoutcommedesconducteursdhommes.UncyniqueduIIIe
sicle,Mnippe,raconte,dans sa VentedeDiogne, queDiogne,envente
danslemarchauxesclaves,rpondaitauxacheteursquiluidemandaientce
quilsavaitfaire:Commanderauxhommes .
1

p.270 Nullepart,ilnestquestiondecyniquesquisesoientbornsune

rforme intrieure deuxmmes; sils se rforment, cest pour diriger les


autresetsoffrirenmodles;ilssontlpourobserveretsurveillernonpas
euxmmes,maislesautres,et,aubesoin,reprocherauxroiseuxmmesleurs
dsirsinsatiables.
Lavertupeutsapprendre,telestlepremierarticledeladoxographie
dAntisthnes . Mais cette ducation nest pas purement intellectuelle.
Antisthnesest,aveclesmgariques,unadversairedtermindelaformation
delespritparladialectiqueetparlessciences.AussiPlatonetAristotene
parlentilspasdeluisansluiprodiguerdespithtesddaigneuses.Vieillard
lespritlent,ditPlatonquiapeuprsvingtcinqansdemoinsquelui;sotet
grossierpersonnage,ajouteAristote.Contreeux,ilemployaitdesarguments
analoguesceuxdesmgariques:Platonveutdiscuter,rfuterleserreurset
dfinir;orniladiscussion,nilerreur,niladfinitionnesontpossibles,et
celapourlammeraison,parcequedunechoseilnestpossiblednonceret
depenserquellemme.Dslorsladiscussionnestpaspossible:caroubien
lesinterlocuteurspensentlammechose,etalorsilssaccordent;oubienils
pensentdeschosesdiffrentes,etladiscussionnapasdesens.Lerreurest
impossible,caronnepeutpenserquecequiest,etlerreurconsisterait
pensercequinestpas.Enfinladfinitionestimpossible,caroubienilsagit
duneessencecompose,etalorsonpeutbiennumrerleslmentsprimitifs
quilacomposent,maisilfautsarrtercestermesindfinissables;oubien
lessenceestsimple,etlonpeutdireseulementquoielleressemble .
2

Antisthnes navait pas moins de mpris pour les mathmatiques et


lastronomie, le mpris que Xnophon fait exprimer par le Socrate des
Mmorables.
p.271 Sensuitil que ce premier des cyniques rejetait toute ducation

intellectuelle,etfautilprendreausrieuxcetteboutadeque,silontait
sage, il ne faudrait pas apprendre lire, pour ne pas tre corrompu par
autrui ?EnralitlenseignementquildonnaitauCynosargsntaitpas
4

1
2
3

DIOGNELARCE,Viedesphilosophes

,VI,9.
DIOGNELARCE,Viedesphilosophes

,VI,13.
ARISTOTE,MtaphysiqueIV29,1024b32etTopiques,I,9,104b,21rapprocherde
PLATON,Euthydme,283d,285d,et Cratyle,429asq.;ARISTOTE,Mtaphysique,
VII,3,1043b,24etPLATONThtte,201d202c.
DIOGNELARCE,VI,103.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

195

trsdiffrentdeceluidessophistes.Isocrate,quilattaquesouventsansle
nommer,parexempleaudbutdellogedHlneetduDiscourscontreles
Sophistes,dcritcetenseignementavecassezdeprcision:iltaitpayquatre
oucinq mines par ledisciple; touten apprenant unart ristique plein de
discussionsinutiles,ilpromettaitdefaireconnatreaudisciplelechemindu
bonheur;lafindu Pangyrique, Isocrateluireprocheencorececontraste
entrecesvastespromessesetlesmesquinesdiscussions.Enfait,ilvoyaiten
luiunconcurrent,etplusieurstitresdeseslivresnousmontrentque,dailleurs
lve de Gorgias, il enseignait la rhtorique judiciaire, lart de rdiger les
plaidoyers,etquilaeuavecIsocratedespolmiquesdonttmoignentaussi
lespassagesdurhteurquiviennentdtreindiqus.
Undessujetsquidevaittenirunegrandeplacedanslcoletaitlexplication
allgoriquedHomrelaquellesontconsacrspresquetouslesouvragesde
deuxdesdixvolumesenlesquelsontclasseslesuvresdAntisthnes ;
lesaventuresdUlysseenparticuliersontlobjetdeplusieurslivres;lonsait
que, dans la littrature allgorique postrieure, les errements dUlysse
reprsententlesvictoiresdelmedusagesurlesassautsdumondesensible.
PeuttrefautilchercherdansAntisthnesloriginedecetteinterprtation.En
toutcas,ilest,sinonlepremier,aumoinsundespremiers,quiaitvuen
Homre un moyen ddification; dj Anaxagore avait affirm que les
pomesdHomretaientrelatifslavertuetlajustice;etunpassagede
Xnophondansle Banquet p.272 (3,6)montrebiencommentlesallgoristes,
aunombredesquelsestmisAntisthnes,sopposaientauxsimplesrapsodes,
rcitateursdHomre,etvoulaientutiliserpourlducationmoraledespomes
quiltaitdetraditiondapprendreparcur.Onconnatlaprotestationde
Platon quidans la Rpublique (378d)trouvecet enseignement dangereux
parcequelejeunehommeestincapablededistinguerdanslepomecequiest
allgoriedecequinelestpas,etqui,danslIon,amontrtoutlarbitraireet
lepeudesrieuxdesexgtesdHomre.
1

Pourtant ces allgories morales, qui nous paraissent si enfantines,


rpondent au trait le plus important du cynisme. La vertu est dans les
actes,telestleprincipedAntisthnes,etellenabesoinnidenombreux
discours, ni de sciences. Mais un acte ne senseigne pas proprement
parler;cestparlexerciceetlentranementquelonarriveagir(ascse).
Estcedirequelducationintellectuellenyapasdeplace?Nullement:la
vertu la plus haute est, pour le cynique, une vertu dordre intellectuel, la
prudence();elleestleplussrdesremparts;etcestavecdes
raisonnementsimprenablesquilfautsebtircerempart .Pourtantlesmots
raisonnementouraison,quilemploiesisouvent,nesemblentdsigneraucune
suitedepensesmthodiquesetprouves,commechezPlatonouAristote;de
2

1
2

DIOGNELARCE,VI,1518.
DIOGNELARCE,VI,1073.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

196

luinousnavonsquedesaphorismesquisuggrentplusquilsnenseignentet
fontmditerplusquilsneprouvent.Lesageaimera;carseullesagesait
quiilfautaimer.Si,commeilestprobable,Xnophon,ensonBanquet(4,
3445),donneuneidedelamaniredAntisthnesdanslediscourssurla
vraierichessequilmetensabouche,nousnyvoyonsquedeuxpeintures
antithtiques,dunepartdelarichesseapparente,celledelargent,avectous
lesmauxquelleentrane,dautrepartdelarichesserelle,celledelasagesse,
avectoussesavantages.
p.273Lducationintellectuelleestdoncpluttactionmassiveetimmdiate

dunaphorisme,mditationsurunthme,queconstructionraisonne,cette
mditationquiprparelactionetcontrastesifortaveclapurecontemplation
duvrai.Maisdanscesmditations,laplusimportanteestcelledesexemples
quinoussontoffertsparleshrosdelasagesse.Ilyavaitlunemthode
populaireetdirectedenseignement,proprefrapperlesespritsimprgnsdes
exploitsdHerculeoudeThse;elleesteneffetdunemploignral;dans
lalettre,dailleursmdiocre,deconseilsunjeunehommequestleDiscours
Demonikos, attribuIsocrate,lauteur,quisedonnepourunmatrede
philosophie, lemploie constamment; aprs avoir brivement numr les
avantagesdelavertu,parexemple,ildit:Ilestfaciledesaisirtoutcela
daprslestravauxdHerculeoulesexploitsdeThse,ouencore:Ente
souvenantdesactesdetonpre,tuaurasunbelexempledecequejedis.On
comprendquelrleavaitlallgoriedHomre,etcequedevaienttreces
ouvragesdAntisthnesdontnousavonslestitres,surHlneetPnlope,le
CyclopeetUlysse,Circ,UlysseetPnlopeetleChien,oilmontraitles
hrosvictorieuxdanslestentations .
1

Maislehroscyniqueparexcellence,cestHercule;surlui,Antisthnes
crittroislivres.LavieducyniqueestunevritableimitationdHercule,le
filsaimdeZeusquilarenduimmortelcausedesesvertus;elledeviendra
plustarduneimitationdeDiogne.Lecyniqueveuttoujoursjouerunrle.se
posercommemodleoufaireconnatredesmodles:limagefameusedu
mondeconsidrcommeunthtreochaquehommeestacteurdundrame
divin,imagequiauraunetelleplacedanslalittraturemoralepopulaire,vient
peuttre de lArchelaos dAntisthnes . Hercule est le type de la volont
indfectibleetdelacompltelibert.
2

p.274LempereurJuliensedemande,danslediscoursVII,silecynismeest

une doctrine philosophique ou un genre de vie. Le cynique, en effet, ds


lpoquedAntisthnes,alevtementetlatenueordinairedeshommesdu
peuple,manteau(quilrepliesurluimmependantlhiver),barbeetcheveux
longs,btonlamainetbesaceaudos;mais,cevtementetcettetenue,illes
1
2

DIOGNELARCE,VI,18.
DMMLER,Akademika,p.118.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

197

gardelorsque,souslinfluencemacdonienne,lamodeachang,peuprs
commenoscongrgationsreligieusesontgardlhabitusuellpoquede
leurfondation;nulnepeutdslorsignorercepassantexcentriqueavecla
vturequiledistingue;dautantque,pourmontrertoussonendurance,il
restenusouslapluie,marchelhiverlespiedsdanslaneige,restelten
pleinsoleil .Cesage,avecsonfrancparlerquinemnagenilesrichesniles
roisetquunAristoteauraitsansdouteappeleffronterieougrossiret ,na
rienquilelieaucungroupesocial.Plusmaltraitquelesmendiantsde
profession, sans cit, sans maison, sans patrie, mendiant errant la
recherchedesonpainquotidien(commeditdeluimmeDiognecitantun
tragique),ilvitdansleslieuxpublics,sabritedanslestemplesetsinvitechez
tous.Ainsiseulementilpeutremplirsamission,celledemessagerdeZeus,
chargdobserverlesvicesetleserreursdeshommes.Cestcettemission
que doit faire allusion le titre dAntisthnes Sur lObservateur; cest elle
quaffirme Diogne, disant Philippe quil est lobservateur de ses dsirs
insatiables; cest elle enfin dont le cynique Mndme, contemporain du
Philadelphe(285247),donnetouslespectacle,ensecostumantenErinnye,
etensedonnantpourunobservateur venudelHads pourannonceraux
dmonslespchsdeshommes .
1

Cest sur le clbre Diogne de Sinope (413327) que la lgende a


accumultouslestraitsdecetteviecynique.Decettemasse p.275dechries,de
bonsmots,dapophtegmesrecueillissurtoutparDiogneLarceetDionde
Pruse,etsiconnus,detous,peutondgagerlauthentiquephysionomiede
Diogne ?Onaremarquavecraisonquetouscesdocumentsnesontpas
daccordentreeuxetnousdonnent,inextricablementmls,deuxportraitsde
Diogne. Il y a le Diogne licencieux, sans frein, dbauch, raillant
lasctismedePlaton;ilressembletellementauxhdonisteslesplusrelchs
quonluiattribuelesbonsmotsdAristippe;ilestsiirrligieuxquonlui
prtelesplaisanteriesdeThodorelathe .Ilyadautrepart,unDiogne
plussvre,lavolonttendue,lasctequi,vieillard,rpondceuxquilui
conseillentlerepos:Etsijtaiscoureur,aulongstade,iraisjemereposer
la fin de ma course, naugmenteraisje pas au contraire mon effort?, le
matrequi,commelesdirecteursdechants,accentueletonqueles lves
doivent prendre, le hros du travail et de leffort (). De ces deux
portraits, ilsemblebienquelesecondestlevritable Diogne .Les plus
4

1
2
3
4
5
6

DIOGNELARCE,VI,13,23,41.
thiqueNicomaque,VI,6.
DIOGNELARCE, VI,38,17,43,102;EPICTTE, Dissertations,III,22,38;cf.
larticledeNorden,NeueJahrbcher,1893.
Cf.L.FRANOIS,EssaisurDionChrysostome,1922,p.119140;DeuxDiogniques,
Paris,1922.
DIOGNELARCE,IV,2542.
DIOGNELARCE,VI,3435.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

198

anciens cyniques, dont le matre Antisthnes proclamait quil aimerait


mieuxtrefouqueressentirduplaisir,nepeuventpasserapprocherce
pointdAristippe.Toutaucontraire, nousverronsauchapitresuivantque,
chez les cyniques du IIIe sicle, il sopre une sorte de glissement vers
lhdonisme;cemomentnatlecynismehdoniste,cettesortedesansgne
brutal,qui,danslusageactuelethabitueldumot,estlecynismetoutcourt.
Cest peuttre cet esprit nouveauquest duelintroduction dunemasse
nouvelledanecdotesdanslaviedeDiogne.
LecynismedeDiogneparatdoncavoirtunepratiqueplusquune
doctrine;autantilsloignedessciences,autantilaffectederapprochersa
philosophiedesartsservilesetmanuels.Lapreuvequelavertunestpasun
doninnniacquisp.276parlascience,maisquelleestlersultatdunexercice
(),cestquelonvoit,danslesartsservilesetlesautres,lesartisans
acqurirparlexerciceunsavoirfairepeuordinaire ;telslesathltesetles
joueursdeflte.Riendanslavienerussitsanslexercice;aveclui,onpeut
surmontertouteschoses.Ilsagitdailleursautantdelexercicecorporelqui
nousdonnelavigueurquedelamditationintrieure;luncompltelautre.
Une sorte de confiance entire dans leffort, une confiance fonde sur
lexprience forme bien le centre du cynisme de Diogne, condition
toutefois que lon entende non pas un effort quelconque, mais un effort
raisonn:cenestpasleffortenluimmequiestbon;ilyadespeines
inutiles; et luvre de la philosophie consiste choisir les efforts
conformeslanaturepourtreheureux;cestdoncparmanquedesensquon
estmalheureux.Dolerleprimordialquirestelaraison;ilrestedansle
cynisme beaucoup dintellectualisme, puisque lintelligence donne seule le
sensdutravailfaire.
1

Sanscetrait,onnesexpliqueraitpaspourquoilescyniquespourchassent
tellement les prjugs et les opinions fausses; toute opinion est une
fume,,faitdirelecomique Mnandre(342290)aucyniqueMonimos .
Dnoncerpartoutlaconvention,luiopposerlanature,telestundesfruitsde
lenseignement de Diogne. Selon une tradition qui remonte Diocls,
DiognetaitlefilsdunbanquierdeSinope,quiavaittexildesonpays
pouravoirfabriqudelafaussemonnaie;Diognesevantaitdenavoirt
complicecommesilecrimedesonpreavaitprfigursapropremission;et
jouantsurlesmots,ilvoyaitdanslactedefausserlamonnaie()le
mpris de toutes les valeurs conventionnelles () . Il ne sagit point
dailleursdutout,enabolissantlesprjugssociaux,derformerlasocit;
si,parexemple,lescyniques p.277 admettent,commePlaton,lacommunaut
desfemmes,cenestpoint,commelui,pourresserrerleliensocial,maispour
2

1
2
3

Id.,VI,70.
DaprsDIOGNELARCE,VI,83.
DIOGNELARCE,VI,20.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

199

lerelcheretlaisserausageplusdelibert.Leurbutestsipeularformede
lasocitquilsprofitentsansvergognedetouslesavantagesdesrichescits
btiesparlorgueil;DiognedisaitparrailleriequeleportiquedeZeusat
btipourquilyhabite.Ilsagitdoncbien,danscettemancipationdespr
jugs,dunerformeintrieureetindividuelle.
Lacitquerventlescyniquesnexclutpas,maisaucontrairesupposela
citrelle.CestcequeditCrats(vers328),lediscipledeDiogneetle
matredustocienZnon,dansunpomequinousatconserv:Cestau
milieu de la rouge fume de lorgueil quest btie la Besace, la cit du
cynique,oaucunparasitenaborde,quineproduitqueduthym,desfigueset
dupain,pourlapossessiondesquelsleshommesneprennentpaslesarmesles
unscontrelesautres .
1

Dans un esprit diamtralement oppos celui de Platon et mme


dAristote, le cynique spare la vie morale du problme social, en mme
temps quil rejette les sciences exactes en dehors de la mditation
intellectuelle du sage. Comme il nest pas dhomme plus dnu desprit
scientifique,ilnenestpasquisoitplusdnudespritcivique.
IlnepartagepaslafiertquunPlatonouunIsocrateontdtreHellnes
et descendants de ces Athniens qui ont repouss lenvahisseur perse;
AntisthnesparatbienavoirditquelavictoiredesGrecssurlesPersesnefut
quune affaire de chance. Pourtant, si le cynique se proclame citoyen du
monde,sisapolitiquesuitlesloisdelavertuplusquecellesdelacit,ila
une prdilection pour des formes politiques incompatibles avec la cit
grecque, tel que lempire perse ou lempire dAlexandre; trois ouvrages
dAntisthnes portent le titre de Cyrus et ont peuttre inspir cette
magnificationduCyrus p.278 typeduroi,quelonvoitdansla Cyropdie de
Xnophon;etcestunetraditionquisecontinuachezlescyniques,puisquun
discipledeDiogne,Onsicrite,crivitunAlexandre,calqu,nousditon,sur
laCyropdie.

IV.ARISTIPPEETLESCYRNAIQUES
@
Mmedcridessciencesexactes,mmeindiffrence.pourlorganisation
socialechezAristippedeCyrneetsesdisciples;ilssontcetgardsurla
mmeligne(divergentedePlaton)quelesmgariquesetlescyniques.Aquoi
bonsoccuperdessciencesmathmatiques?Nesontellespasinfrieuresaux
artslesplusbas,puisquellesnesoccupentnidesbiensnidesmaux ?Quant
aurlesocialquelephilosopheserserve,ilest,enunsens,diamtralement
2

1
2

DIOGNELARCE,VI,85.
DaprsARISTOTE,Mtaphysique,B,2,996a32;M2,1078a33.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

200

opposcelui des cyniques,bienquilaboutissepratiquement lamme


indiffrence. Eneffet(sidumoinsles paroles queXnophonmetdanssa
bouchenedfigurentpastropsapense) ,Aristippe,prenantlecontrepied
des cyniques, dit quil ne se met pas au rang de ceux qui veulent
commander. Seul un insens simposera toutes les peines et toutes les
dpenses que doivent assumer ces magistrats dont les cits se servent
commeunparticulierdesesesclaves.Pourlui,ilnesongequmenerune
viefacileetagrable.
1

AristippeestuncontemporaindePlaton,attirAthnesparledsirde
suivrelenseignementdeSocrate,puis,commePlaton,htedutyranDenysde
Syracuse, qui, daprs les lgendes hostiles rpandues sur son compte, lui
auraitfaitsubirlespiresavanies,quesondsirdeluxeetdevielgantelui
faisaitacceptersansrcriminer.Ilestbiendifficilederetrouversadoctrine.
Commedocumentsnousavons,chezDiogneLarce(II,8613),unelistede
titres douvrages dont beaucoup taient p.279 contests ds lantiquit, une
doxographieattribueauxcyrnaquesengnraletquiparatinsistersurtout
surlespointsparolhdonismecyrnaquesedistinguedeceluidpicure,
enfinunexposdelathoriedelaconnaissancedesCyrnaqueschezle
sceptique Sextus Empiricus , qui emploie beaucoup des termes techniques
propresaustocisme.
2

OnavouluenrichircefondparquelquestextesdePlatonetdAristote,o
loncroitvoirdesallusionsAristippe.Cestextespeuventsepartageren
deux catgories: ceux du Philbe, de lthique Nicomaque, de la
Rpublique, o lhdonisme est expos ou critiqu, celui du Thtte, o
Platonexposerait,souslenomdeProtagoras,ladoctrinedelaconnaissance
dAristippe.Lespremiersdecestextesconcernantlhdonismeposentune
questionfortobscure.Ilsparlentdhdonistes,maisparlentilsdAristippe?
Srement non pour lun deux. Au chapitre II du Xe livre de lthique
Nicomaque,Aristotenommelhdonistedontilparle:cestEudoxedeCnide
(morten355),lefameuxastronomequiavaitfrquentlcoledePlaton .
Eudoxetaitil,proprementparler,unhdoniste?Hommeconnupourson
austritetsarserve,nousditAristote,cenestpointpargotduplaisirmais
pourrendretmoignagelavritquilconstatequetouttrerecherchele
plaisiretfuitladouleur,queleplaisirestdsirpourluimme,etenfinque,
ajoutunechosedjbonne,ilenaugmentelavaleur;orcesontlles
caractresadmispartouscommetantceuxduBienetdusouverainBien.Il
estintressantdevoirque,aprsavoircitcesargumentsdEudoxeenfaveur
de la thse que le plaisir est le souverain bien, Aristote tudie et critique
largumentation du Philbe qui rpond peu prs point par point celle
3

1
2
3

Mmorables,II,1,8.
ContrelesMathmaticiens,VII,190200.
Cf.DIOGNELARCE,VIII,36.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

201

dEudoxe;ilestclairdaprscelaquelhdonistequeviseraitPlatondansle
PhilbepourraittreEudoxeetnonAristippe.
p.280LonfaitremarquerpourtantquelunedesthsesquePlatonmetdans

la bouche des amis du plaisir, savoir cette thse que le plaisir est en
mouvement,thsequiestabsentedelexposdEudoxe,setrouveattribue
AristippedanslnumrationqueDiogneLarcefaitdesesopinions.Mais
onafaitvaloirrcemment,etavecgranderaison,quecesttortquelon
croitquePlatonattribueauxpartisansduplaisircettethsequeleplaisirest
enmouvement;enfait,ilneditriendepareil,etilnutiliselathsequepour
dmontrerque,silenestainsi,leplaisirnepeuttrelafindesbiens.EtAris
tote, dans lthique, reproduisant la thse, la considre uniquement titre
dobjection contre les hdonistes et pas du tout comme une de leurs
affirmations.Avraidire,lapolmiqueentrepartisansetadversairesduplaisir,
telle quelle est prsente dans ce chapitre de lthique, cette mme
polmique, quiavait donn occasion Platondcrire le Philbe, apparat
commeunepolmiquedcole,intrieurelAcadmie,entreSpeusippe,qui
soutenaitqueleplaisiresttoujoursunmal,etEudoxe,quipensaitquilest
toujoursunbien.Lecaractreunpeuartificieldechacunedecesdeuxthses
(Speusippe soutenant la sienne moins parce quil la croit vraie que pour
dtourner les hommes du plaisir) montre quil sagit peuttre dune dis
cussiondcole.
Ces textes, pas plus que celui de la Rpublique (505 b) qui attribue
lhdonismeauvulgaire,neparaissentdoncpasviserAristippenipouvoir
tendrelaconnaissancequenousavonsdelui;ilsnousmontrentenrevanche
quelaquestiondelavaleurduplaisirtaitauIVe siclevivementdiscute
partout.
LargumentationdEudoxe(touscherchentleplaisir,fuientladouleuret
sarrtentauplaisircommeunefin)estdailleursuneargumentationfort
banalequAristippeaemployeaussipourprouverqueleplaisirtaitlafin
desbiens .Ilp.281 nepeutentreautrement,si,pourdterminerlafin,onne
faitqueconstaterunevidence.
1

Touteloriginalitducyrnasmeparattredansleffortpoursentenir
cette vidence primaire en ny superposant aucune vue rationnelle, et bon
nombredesopinionsdesadoxographieestdestinrpondreauxobjections
degenshabitusconstruirerationnellementleuridaldeviepluttquse
fier leurs impressions ou apprciations immdiates. Il est certain par
exemplequelecaractrefugaceetmobileduplaisirnesaccordenullement
aveclebonheurstableetindfectiblequervelesage;cestpourquoinous
verrons plus tard picure, pour garder le plaisir comme fin, mieux aimer
transformeretadultrerlanotionduplaisirquederenoncerlastabilitdela
1

DIOGNELARCE,II,86.

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202

sagesse;ilrechercheraunplaisircalmeetstable,consistantdanslabsencede
douleuretnonpasleplaisirenmouvementdesCyrnaques,siglissant.A
quoiAristippe(oupluttsessuccesseurs)rpondaientqueceprtenduplaisir
ntait pas diffrent de ltat de sommeil, mais que,dailleurs, le sage ne
sinquitaitnullementdecebonheurstableetcontinu,etquesafintaitle
plaisirdumoment;lebonheurntaitquunrsultatfaitdelaruniondetous
les plaisirs, mais nullement une fin. Cest encore une objection du mme
genre que celle qui consiste dire que les plaisirs causs par les actes
rprhensibles sont euxmmes rprhensibles; cest faire intervenir dans
lapprciationduplaisirunereprsentationintellectuellequinyaquefaire;
leplaisircommetel,mmeencecas,pourAristippe,estunbien.
Nous verrons un peu plus loin comment picure a cru pouvoir, en
conservantleplaisircommefin,rendrelhommematredesonbonheur.Il
suffisaitqueleseulplaisirquiexistt ftleplaisir ducorps,leplaisirde
lesprit ntant quelesouveniroula prvisiondepareils plaisirs;comme
lhommeestmatrededirigersonsouveniretsapense,ilpeutaccumulerles
plaisirs.Cestluneconstructionsansvaleurpourlecyrnaque:p.282dabord
lespritasesplaisirsetsespeinespart,quinontrienvoiravecceuxdu
corps,parexempleleplaisirdesauverlapatrie;ensuiteletempseffacevitele
souvenirdunplaisircorporel;enfinlesplaisirsducorpssurpassenttoujours
enfaitcesplaisirsdelesprit,commelesdouleurscorporellessontbienplus
pniblesquelesdouleursmorales.
Danscesconditions,lecyrnasmenepeutdutoutseproposerdatteindre
cette vie exempte de peine, toute vertueuse impassible, que le cynisme
proposaitsonsage:enfaitlesageresteexposlapeine,etlemchant
ressentparfoisdesplaisirs.Lesagenestpasnonplusexemptdepassions;
certes il na aucune des passions qui reposent sur une construction
intellectuelle,surunevaineopinion,maisilressentfatalementtoutcequi
estimpressionimmdiateetcertaine;ilestdoncsujetlapeineetaussila
craintequiestlapprhensionjustifiedelapeine.
Jamaisonnestallplusloinpourcartertoutcequipouvaittrecritre
dubienetdumal,endehorsduplaisiroudelapeineimmdiatementsentis
commemouvementfacileoumouvementrude.Silyresteencoreun
peuderaison,cestque,bienquetoutplaisirsoitdsirableenluimme,les
agentsdecertainsplaisirssontsouventpnibles;aussilaruniondesplaisirs
qui forment le bonheur estelle fort difficile. Ainsi, bon gr mal gr, le
cyrnaque est amen poser le problme de la combinaison des plaisirs,
mais,dscemoment,ladoctrinerisquedtreatteinteaucur;cestceque
nousverrons,dansunprochainchapitre,chezlessuccesseursdAristippeau
IIIesicle.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

203

Sextus Empiricus remarque quil y a parfaite correspondance entre la


doctrinemoraledAristippeetsathoriedelaconnaissance;laconnaissance,
commelaconduite,netrouvedecertitudeetdappuiquedanslimpression
immdiatelaquelleelledoitsetenirpourrestersre;quenousprouvions
limpressiondeblancoudedoux,voilcequenous p.283 pouvonsdiresans
mentir avecvrit et certitude; mais quela causede cette impression est
blancheoudouce,voilacequonnepeutaffirmer.Limpressionnedoittre
le point de dpart daucune conclusion, la base daucune superstructure
intellectuelle.Nonseulementlaconnaissancenenousfaitatteindreaucune
ralitendehorsdelimpression,maisellenepermetmmepasunaccord
entreleshommes,puisquelleeststrictementpersonnelleetquejenaipasle
droitdeconcluredemonimpressioncelleduvoisin;lelangageseulest
commun;maislemmemotdsignedesimpressionsdiffrentes.
Mgarisme,cynismeetcyrnasmeformentlacontrepartieduplatonisme
et de laristotlisme; ils se refusent voir lintrt humain de la culture
intellectuelle,etmmedetoutecivilisation;ilscherchentlhommeunappui
enluimme,etenluiseul.

Bibliographie
@

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

204

CHAPITREII
LANCIENSTOCISME
@
p.284 On appelle

ge hellnistique lpoque pendant laquelle la culture


grecqueestdevenuelebiencommundetouslespaysmditerranens;depuis
la mort dAlexandre jusqu la conqute romaine, on la voit peu peu
simposer,delgypteetdelaSyriejusquRomeetlEspagne,dansles
milieuxjuifsclairscommedanslanoblesseromaine.Lalanguegrecque,
souslaformedelaoudialectecommun,estlorganedecetteculture.
Acertainsgards,cettepriodeestunedesplusimportantesquisoient
danslhistoiredenotrecivilisationoccidentale.Demmequelesinfluences
grecquessefontsentirjusquenExtrmeOrient,nousvoyonsinversement,
partirdesexpditionsdAlexandre,lOccidentgrecouvertauxinfluencesde
lOrientetdelExtrmeOrient.Nousysuivons,danssamaturitetdansson
clatantdclin,unephilosophiequi,loindesproccupationspolitiques,aspire
dcouvrir les rgles universelles dela conduite humaine et diriger les
consciences. Nous assistons, pendant ce dclin, la monte graduelle des
religionsorientalesetduchristianisme:puiscest,aveclaruedesBarbares,
ladislocationdelempireetlelongrecueillementsilencieuxquiprparela
culturemoderne.

I.LESSTOCIENSETLHELLLNISME
@
Un magnifique lan idaliste qui pntre de pense philosophique la
civilisation tout entire, mais qui bientt sarrte p.285 et meurt en dogmes
cristalliss,unretourdelhommesursoiquirenielaculturepournechercher
appui quen luimme, dans sa volont tendue par leffort ou dans la
jouissanceimmdiatedesesimpressions,telestlebilanduIVe sicle,du
grandsiclephilosophiquedAthnes.Apartirdecemoment,lessciences
expulsesdelaphilosophievontcontinuerleurvieautonome,etleIIIesicle
est le sicle dEuclide (330270), dArchimde (287212) et dApollonius
(260240), un grand sicle pour les mathmatiques et lastronomie, tandis
quauMusedAlexandrie,dontlebibliothcaireestlegographeratosthne
(275194), les sciences dobservation et la critique philologique se
dveloppentdepair.

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205

Quantlaphilosophie,elleprenduneformetoutfaitnouvelleetellene
continue proprement parler dans aucune des directions que nous avons
dcrites jusquici: les grands dogmatismes que nous voyons natre alors,
stocismeetpicurisme,neressemblentriendecequilesaprcds;si
nombreuxquepuissenttrelespointsdecontact,lespritestentirementnou
veau. Deux traits le caractrisent: le premier cest la croyance quil est
impossible lhomme de trouver des rgles deconduite ou datteindre le
bonheur sans sappuyer sur une conception delunivers dtermine par la
raison; les recherches sur la nature des choses nont pas leur but en
ellesmmes, dans la satisfaction de la curiosit intellectuelle, elles
commandentaussilapratique.Lesecondtrait,quidailleursaboutitplusou
moins,cestunetendanceunedisciplinedcole;lejeunephilosophena
pointcherchercequiattrouvavantlui;laraisonetleraisonnementne
servent quconsolider enlui les dogmes de lcole et leurdonner une
assuranceinbranlable;maisilnesagitderienmoinsdanscescolesque
dunerecherchelibre,dsintresseetillimiteduvrai;ilfautsassimilerune
vritdjtrouve.
Parlepremierdecestraits,lesnouveauxdogmatismesrompaientavec
linculturedesSocratiquesetrintroduisaientp.286danslaphilosophielesouci
de la connaissance raisonne; par le second, ils rompaient avec lesprit
platonicien;niamateursdelibrerecherchecommelePlatonsocratique,ni
autoritairesetinquisiteurscommelauteurduXelivredesLois.Rationalisme,
si lon veut, mais rationalisme doctrinaire qui clt les questions, et non,
commechezPlaton,rationalismedemthode,quilesouvre.
Cesdeuxtraitssinouveauxnefurentpasacceptssansrsistance,etnous
verrons, audessous des grands dogmatismes, se continuer la tradition des
SocratiquesauIIIesicle.
Pourbiencomprendrelaporteetlavaleurdecesdeuxtraits,ilconvient
desedemanderquelstaientleshommesquiintroduisaientcesnouveautset
dequellemanireilsontragiauxcirconstanceshistoriquesnouvellescres
parlhgmoniemacdonienne.
Athnes reste le centre de la philosophie; mais, parmi les nouveaux
philosophes,aucunnestunAthnien,nimmeunGreccontinental;tousles
Stociensconnusdenous,auIIIesicle,sontdesmtquesvenusdepaysqui
sont en bordure de lhellnisme, placs en dehors de la grande tradition
civiqueetpanhellnique,subissantbiendautresinfluencesquelesinfluences
hellniques,et,particulirementcellesdespeuplestoutvoisinsderacesmite.
Unecit de Chypre,Cittium, a donn naissance Znon, le fondateurdu
stocisme,etsondisciplePerse;lesecondfondateurdelcole,Chrysippe,
estnenCilicie,TarseouSoles,ettroisdesesdisciples,Znon,Antipater
et Archdme, sont aussi de Tarse; de pays proprement smites viennent

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

206

Hrillus de Carthage, disciple de Znon, et Bothus de Sidon, disciple de


Chrysippe:ceuxquisontissusdescontreslesplusprochessontClanthe
dAssos(surlacteolienne),etdeuxautresdisciplesdeZnon,Sphaerusdu
Bosphore et Denys dHracle, en Bithynie sur le PontEuxin; dans la
gnration qui a suivi Chrysippe, Diogne de Babylone et Apollodore de
SleucieviennentdelalointaineChalde.
p.287 Laplupartdecesvillesnavaientpasderrireelles,commelescits

delaGrcecontinentale,delonguestraditionsdindpendancenationale;et,
causedesbesoinsducommerce,leurshabitants taientdispossvoyager
jusquauxpayslespluslointains;lepredeZnondeCittiumtait,diton,un
commerantchypriotequi,venantAthnespoursesaffaires,enrapportait
des livres des Socratiques dontla lecture donna sonfils le dsir daller
entendrecesmatres .Maiscesdemibarbaresrestaientbienindiffrentsla
politiquelocaledescitsgrecques.Cestcequeprouveclairementlattitude
politiquedesprotagonistesdelcolependantlesiclequiscouladepuisla
mortdAlexandre(323)jusqulinterventiondesRomainsdanslesaffaires
grecquesvers205.
1

OnsaitlesgrandstraitsdelhistoirepolitiquedelaGrcecettepoque;
elle est un champ clos o saffrontent les successeurs dAlexandre,
particulirement les rois de Macdoine et les Ptolmes. Les villes ou les
liguesdevillesnesaventquesappuyersurunedesdeuxpuissancespour
viterdtredominesparlautre.Laconstitutiondescitschangeaugrdes
matresdujourqui,selonlescas,sappuientsurlespartisoligarchiqueou
dmocratique. Athnes en particulier ne fait que subir passivement les
rsultatsduneconflagrationquistenddanstoutlOrient.Aprsunevaine
tentative pour recouvrer son indpendance, elle se livre, par la paix de
Dmade (322), au Macdonien Antipater qui y tablit le gouvernement
aristocratiqueetserendmatredetoutelaGrce.Unmomentlergentde
Macdoine qui lui succde, Polysperchon, y rtablit la dmocratie pour
sassurer son alliance (319) ; mais Cassandre, le fils dAntipater, chasse
Polysperchon, rtablit le gouvernement aristocratique Athnes sous la
prsidence de Dmtrius de Phalre, et se maintient en Grce malgr les
effortsdesautresdiadoques,AntigonedAsieetPtolme,quip.288sappuient
contre luisurla liguedesvilles toliennes. En307,nouveauchangement.
Dmtrius de Phalre est chass dAthnes par le fils dAntigone dAsie,
DmtriusPoliorcte,quirendAthnessalibert,enlveauMacdonienla
GrceentireetseproclamelelibrateurdelaGrce:lesAthniensaban
donns par lui sont assez forts pour arrter, avec le concours de la ligue
tolienne,CassandredeMacdoinequifranchitlesThermopylesen300etse
1

DIOGNELARCE,Viesdesphilosophes

,VII,31.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

207

faitbattrelate.QuelquesannesaprslamortdeCassandre,Dmtrius
Poliorcte prend, en 295, le trne de Macdoine que garderont ses
descendants.Apartirdecemoment,linfluencemacdonienneestAthnes
presque sans contrepoids; en 263 seulement, sous le rgne dAntigone
Gonatas, fils de Dmtrius, Ptolme vergte se dclare le protecteur
dAthnesetduPloponse,etAthnes,soutenueparluietparLacdmone,
fait un dernier et vain effort pour recouvrer son indpendance (guerre de
Chrmonide). A partir de ce moment, elle reste comme indiffrente aux
vnements:pourtantlarsistanceauxMacdoniensestencoretrsvivedans
le Ploponse, o la Macdoine cherche appuyer son influence sur les
tyranneauxdesvilles;onsaitcomment,vers251,AratusdeSicyonetablitla
dmocratiedanssapatrie,puis,prenantlaprsidencedelaligneachenne,
chasselesMacdoniensdepresquetoutlePloponseetreprendCorinthe.
Mais,malgrsesefforts,etbienquilessayemmedecorrompreparlargent
legouverneurmacdoniendelAttique,ilnepeutfaireentrerlesAthniens
danslalliance,etilsappuiesurPtolme.Onsaitlatristefindecedernier
effortdelaGrceverslindpendance;Aratustrouvedevantluiunennemi
grec, Clomne, roi de Sparte, qui, rnovateur de la vieille constitution
spartiate,veutreprendrelhgmoniedanslePloponse;contrecetennemi,
AratusfaitappellalliancedesroisdeMacdoine,qui,depuislamortdu
Poliorcte,taientlesennemistraditionnelsdeslibertsgrecques;Antigone
DosonetsonsuccesseurPhilippeVlaidenteneffet p.289 battreClomne
(221),maisreprennentpiedenGrcejusquCorinthe.Aratusestvictimede
sonprotecteurquilefaitempoisonnerainsiquedeuxorateursathniensqui
plaisaient trop au peuple. Ce sont les Romains qui, en 200, dlivreront
Athnesdujougmacdonien,maisnonpointpourlarendreindpendante.
Telestlecadreosedroulelhistoiredelancienstocismeavecsestrois
grands scholarques, Znon de Cittium (322264), Clanthe (264232) et
Chrysippe(232204).Cebrefrappeltaitncessairepourbiencomprendre
leurattitudepolitique.Cetteattitudeestnette:entrelesvillesgrecques,qui
font un dernier effort pour conserver leurs liberts, et les diadoques qui
fondent des tats tendus, ils nhsitent pas; toute leur sympathie va aux
diadoques et particulirement aux rois de Macdoine; ils continuent la
tradition des cyniques admirateurs dAlexandre et de Cyrus. Znon et
Clanthenontjamaisdemandpoureuxledroitdecitathnien,etZnon,
nousditon,tenaitsontitredeCittien .Lesroisleurprodiguentavanceset
flatteries;ilsemblequilssententquilyaencescolesuneforcemorale
quonnepeutngliger.AntigoneGonatasnotammentestungrandadmirateur
deZnon;ilcoutesesleonslorsquilvaAthnes,ainsiqueplustard
cellesdeClanthe,etilleurenvoielunetlautredessubsides;lamort
deZnon,cestluiquiprendlinitiativededemander lavilledAthnes
1

PLUTARQUE,LesContradictionsdesStociens,ch.IV(Arnim,I,n26).

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

208

dleveruntombeauauCramiqueensonhonneur.Ctaitunpersonnage
assezimportantpourquePtolmenenvoytpasdambassadeursAthnes
sansquilsluirendissentvisite .Antigoneaimaitsentourerdephilosophes;
ilavaitsacourAratusdeSole,auteurdunpomedes Phnomnes o se
trouve expose lastronomie dEudoxe; il voulut y faire venir Znon lui
mme,titredeconseilleretdedirecteurdeconscience;celuici,tropg,
refusa,maisilluienvoyadeuxdesesdisciples, p.290 PhilonidedeThbeset
Perse,unjeunehommedeCittiumquiavaittsonserviteuretdontilavait
faitlducationphilosophique;Persedevintunhommedecour,dontlin
fluencetaitassezgrandepourquilretluimmelesflatteriesduStocien
Ariston,silonencroitlepomesatiriquedeTimon.Biendesannesaprs,
en243,nousletrouvonschefdelagarnisonmacdoniennedelAcrocorinthe,
au moment o la citadelle est assige par Aratus de Sicyone; cest,
sembletil, dans ce sige quil trouva la mort, en dfenseur de la cause
macdoniennecontreleslibertsdelaGrce.Nouslevoyonsintervenirdans
lesngociationsquunautrephilosophe,MndmedErtrie,unMgarique
celuil,quiavaitunrlepolitiqueimportantensavillenatale,menaitavec
AntigonepourdlivrerErtriedestyransetytablirladmocratie:orPerse
nefait,sembletil,queservirlapolitiquemacdonienne,partoutappuyesur
lestyrans,lorsquilveutempcherAntigonedesatisfaireauxdemandesde
Mndme .
1

Comme Znon envoie Perse Antigone, Clanthe envoie Sphaerus


PtolmeEvergte.CeSphaerustaitlematrestocienquiavaitenseignla
philosophieSparteetyavaiteu,entreautreslves,Clomne .Clomne,
qui rtablit Sparte la constitution de Lycurgue, sest peuttre en ses
rformespolitiquesinspirdustocisme;mais,vraidire,ilnavait,pasplus
quaucunSpartiate,cetesprithellniquequianimaitsonennemi,lechefdela
ligueachenne,AratusdeSicyone.
3

Lunivers politique des Stociens est donc bien diffrent de celui dun
Platon.SilstiennentdanslacitdAthnesuneplaceconsidrable,cenest
plus titre de conseillers politiques; Diogne Larce (VII, 10) nous a
conserv,enlesmlangeant,lesdeuxdcretsparlesquelslepeupleathnien
accordaitp.291ZnonunecouronnedoretuntombeauauCramique;orily
est dit: Znon de Cittium, fils de Mnasas, a enseign la philosophie
pendantbeaucoupdannesdansnotreville;ctaitunhommedebien;il
invitaitlavertuetlatemprancelesjeuneshommesquilefrquentaient,il
lesengageaitdanslabonnevoie,etiloffraitenexempletoussaproprevie,
1

DIOGNELARCE,Viesdesphilosophes

,VII,169,1524.

2 IndexStocorumherculanensis,col.XIII(Arnim,I,n441);ATHNE,Deipnosophiste,

VI,251b(Arnim,I,n342);PAUSANIAS, DescriptiondelaGrce,II,8,4;DIOGNE
LARCE,VII,143.
3
PLUTARQUE,ViedeClomne

,chap.II.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

209

quitaitconformeauxthoriesquilexposait.Aveclaplusgrandeadmiration
poursesqualitsmorales,ilnyapastracedesonrlepolitique.

II.COMMENTNOUSCONNAISSONS
LANCIENSTOCISME
@
De lenseignement de Znon et de Chrysippe, nous navons quune
connaissanceindirecte;desnombreuxtraitsdeZnon,desseptcentcinq
traitsdeChrysippe,ilnerestequunepartiedestitresconservsparDiogne
Larce et dinfimes fragments. Les seuls ouvrages stociens que nous
possdions,ceuxdeSnque,dpictteetdeMarcAurledatentdelpoque
impriale,quatresiclesaprslafondationdustocisme.Cestenrecherchant
lestracesquelancienstocismealaissessoitchezeux,soitchezdautres
crivainsquelonpeutreconstituercetenseignement;etfortdifficilement,
carnosprincipalessourcessontdpoquefortpostrieure;cesontdesclec
tiquescommeCicron,dontlescritsphilosophiquesdatentdumilieuduIer
sicleavantnotrere,etcommePhilondAlexandrie(dbutdenotrere);ou
desadversairescommePlutarquequi,lafinduIersicle,critsesouvrages
ContrelesStociensetDesContradictionsdesStociens,lesceptiqueSextus
Empiricus,delafinduIIe sicledenotrere,lemdecinGalien,qui,la
mme poque, crit contre Chrysippe, enfin les pres de lglise, et en
particulier Origne, au IIIe sicle. Dans tous ces exposs, tronqus ou
malveillants, cest tout au plus si lon doit mettre part une source de
premirevaleur,p.292lersumdelalogiquestocienne,queDiogneLarce,
en sonlivre VII(4983),a tirde lAbrg des philosophes de Diocls
Magns,uncyniqueamideMlagredeGadara,quivivaitaudbutdu Ier
sicleavantnotrere.Saufnetteexception,toutecettelittratureestnedes
conflitsquiexistrentpartirdu IIe sicleentreledogmatismestocienet
lAcadmieoulessceptiques;cestainsi, parexemple,quenotreprincipale
sourcesurladoctrinestociennedelaconnaissanceestdanslesAcadmiques
de Cicron, crits tout exprs pour la combattre. Cet esprit polmique est
dfavorable un compte rendu exact, et Plutarque, notamment, fausse
plusieursfoislapensedesStocienspourmieuxlesmettreencontradiction
aveceuxmmes.Deplus,cescritssontdedatetardive,etmoinsqueles
auteursdesdoctrinesnesoientdsignsparleursnoms,ilestsouventdifficile
defaireundpartentrelesopinionsdesanciensStociens,ceuxduIIIesicle,
etlesopinionsdumoyenstocismeauIIe etau Ier sicle;dailleurs,mme
dans le cours delancien stocisme, ilyabien des divergences dedtail,
malgrlaccordengros.Ilnefautdoncpassedissimulerlecaractrequelque
peu artificiel dun expos densemble du stocisme, construit avec des
donnesaussipauvres;partantdeladoctrinedeZnon,nousindiquons

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

210

loccasioncequesessuccesseursClantheouChrysippeenontmodifiou
abandonn.

III.LESORIGINESDUSTOCISME
@
ZnondeCittiumfutlvedeCratslecynique,deStilponleMgarique,
deXnocrateetdePolmon,lesscholarquesdelAcadmie;ilfutenrelation
frquenteavecDiodoreCronosetsonlvePhilonledialecticien.Voildj
desinfluencesbienvaries;Znonsevantaitenoutredelirelesanciens,
et sa doctrine est considre certains gards comme une rnovation de
lhraclitisme.Maiscesinfluencessignales p.293 parleshistoriensanciens
(enparticulierApolloniusdeTyr,dansunlivreSurZnon) laisseencorebien
nigmatiquelclosiondustocisme.Sansdoute,ilpritchezlesMgariquesle
gotdecettedialectiquescheetabstraitequicaractriselenseignementde
lancienstocisme;enoutreceluiquilfrquentaleplus,Stilpon,passepour
avoir eu le mme ddain de prjugs que les cyniques et avoir mis le
souverainbiendanslmeimpassible .LacadmicienXnocrate,desonct,
exagraitcepointlerledelavertuquelleluiparaissaittrelaconditiondu
bonheur ;Polmonmettaitenvaleur,commelescyniques,lasuprioritde
lascsesurlducationpurementdialectique,etildfinissaitlavieparfaite
une vieconforme la nature. Speusippe, dailleurs, nestaitil pas lev
contreleplaisiravecpresqueautantdeviolencequAntisthnes?Ainsitout
ce mouvement rigoriste et naturaliste, gnral dans les coles lpoque
dAlexandre, contribuait affirmer et renforcer linfluence du cynique
Crats,modrecependantparlesdoctrinesplusdoucesdelAcadmie.
1

Maisilyafortloindecesinfluencesgnralesladoctrinestocienne,
quineserduitpasunepdagogiemorale,maisestuneamplevisionde
luniversquivadominerlapensephilosophiqueetreligieusependanttoute
lantiquitetunepartiedestempsmodernes;ilyalcommeunnouveau
dpartetnonlacontinuationdcolessocratiquesquisemeurent.
Devonsnousenchercherloriginesurlesolgrec?Oui,sembletil,du
moins en partie. La pense du IVe sicle nest en effet, puise ni par le
conceptualisme dAristote et de Platon, ni par lenseignement des
Socratiques;elleestbienplusdiverse.Lescolesmdicalestaientprospres,
etellessoccupaientfortdesquestionsgnralesdelanaturedelmeetdela
structuredelunivers;quonserappellelesapparitionsinattenduesp.294dela
1
2
3

ConnuparDIOGNELARCE,VII,2

;ch.VII,16.
STOBE,Florilge,108,33.
CICRON,Tusculanes

,V,18,51.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

211

mdecinedansle Phdre (cf.cidessus,p.74)etsurtoutdansle Time de


Platon.
Danssonlivre ContreJulien,lemdecinGalien,unedenosmeilleures
sourcessurlhistoiredustocisme,nousapprendqueZnon,Chrysippeetles
autresStociensontlonguementcritsurlesmaladies,que,aureste,unecole
mdicale, lcole mthodique, se rclamait de Znon, et enfin que les
thoriesmdicalesdesStocienstaientcellesmmesdAristoteetdePlaton.
Illesrsumeainsi:ilyadanslecorpsvivantquatrequalitsopposesdeux
deux;lechaudetlefroid,lesecetlhumide;cesqualitsontpoursupport
quatrehumeurs,labileetlatrabile,leflegmeacideetleflegmesal;lasant
estdueunheureuxmlangedecesquatrequalits,etlamaladie(dumoins
lamaladiedergime)estduelexcsouaudfautdunedecesqualits,
tandisquedautresmaladiesviennentdunerupturedecontinuitdesparties
ducorps.IlarriveaussiquetellesopinionsphysiquesdesStociens(surle
sigedelmedanslecur,surladigestion,surladuredesgrossesses)
soient cites formellement par Philon dAlexandrie comme des opinions
empruntesparlesphysiciensauxmdecins.
1

Onpeutprciserlaportedecesempruntsgrceauxfragmentsquirestent
de luvre de Diokls de Karystos, un mdecin du IVe sicle, cit par
Aristote.Selonladoctrinephysiologiquequenousvenonsdevoirattribuer
auxStociens,Dioklspensaitquetouslesphnomnesdelaviedesanimaux
sontgouvernsparlechaudetlefroid,lesecetlhumide,etquilyadans
chaquecorpsvivantunechaleurinnequi,enaltrantlesalimentsingrs,
produit les quatre humeurs, le sang, la bile et les deux flegmes, dont les
proportions expliquent la sant et la maladie. Mais, dautre part, nous le
voyons admettre que lair extrieur, attir vers le cur par le larynx,
lsophageetlespores,devient,unefoisdanslecur,lesoufflepsychique
p.295enquirsidelintelligence,qui,enserpandantdanstoutlecorps,letend
etlesoutient,dequienfinlesmouvementsvolontairesprennentleurorigine.
Lescorpsvivants,ditDiokls,sontainsicompossdedeuxchoses,cequi
porteetcequiestport.Cequiportecestlapuissance,cequiestportcest
lecorps.Beaucoupdemaladiessontdueslobstructiondecettepuissance,
identiqueausouffleetempchedecirculerdanslesvaisseaux,causede
laccumulationdeshumeurs.
Ce sont l les thories mmes des Stociens sur ltre vivant. Mais
lexplication est gnralise; chez eux, tout corps, anim ou inanim, est
conulamaniredunvivant;ilaenluiunsouffle(pneuma)dontlatension
retientlesparties:lesdiversdegrsdecettetensionexpliquentladuretdu
fercommelasoliditdelapierre.Luniversdanssonensemble(commedans
1

Allgoriesdeslois,II,6;Loisspciales,III,ch.II;QuestionssurlaGense,II,ch.
XIV.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

212

le Time, si imprgn dides mdicales, est aussi un vivant dont lme,


souffleignrpandutraverstouteschoses,retientlesparties.
Des ides mdicales, issues de la physique prsocratique et qui se
systmatisentnouveauenunephysiqueetunecosmologie,semblentdonc
treloriginedelimagestociennedelunivers.AjoutonsquelesStociens
nesontsansdoutepaslespremiersqui,cettepoque,institurent,enpartant
de thories mdicales, une cosmologie vitaliste. Il existait encore, dans la
secondemoitiduIVesicle,desPythagoriciens;AristoxnedeTarente,qui
devintdiscipledAristoteetquiestconnupouravoirsoutenuquelmetait
lharmonieducorps,lesavaitfrquents,etilnousalaisslesnomsdequatre
dentreeux .Or,AlexandrePolyhistor,unpolygrapheduIersicleavantJ.C.,
nous a laiss un rsum dune cosmologie pythagoricienne, tir de Notes
pythagoriciennes. Cettecosmologieesttrsapparente,danssesdtails,et
aveclesopinionsdesp.296physiciensioniensdeladernirepriode(Alcmon,
Diogne)etaveccellesdesmdecinsduIVesicle:thoriedesdeuxcouples
deforces,chaudetfroid,secethumide,dontlingaledistributionproduitles
diffrencesdesaisonsdanslemondeetlesmaladiesdanslecorps;caractre
divindelachaleur,causedevie,dontlesrayons,mansdusoleil,produisent
la vie des choses; me, fragment de lther chaud mlang au froid et
immortelle comme ltre dont elle mane, nourrie des effluves du sang;
raisondomanentlessensations;autantdetraitsquilnestpasncessaire
dexpliquer, comme on la fait jusquici, par une influence tardive des
Stociens sur des nopythagoriciens du IIe ou du Ier sicle, puisquils se
retrouventtousdansunepoqueantrieureaustocisme.Certainsdailleurs,
commelatripledivisiondelmeenraison()intelli gence() et
cur()ont,parlapremireexpressiondontellesesert,unecouleurtrs
archaque.Cepythagorisme,imprgndidesphysiquesetmdicales,adonc
prcdlestocisme.Remarquonsdailleursquelathoriedelmeharmonie
dAristoxnedeTarente,estenliaisontroiteaveclesidesmdicales;le
caractremusicaldelamtaphoredisparatpresquelorsquecetteharmonieest
compare la sant du corps et rside dans la part gale que les quatre
lmentsontlavieducorps ;cestenrevanchelathoriemdicaledela
vieetlathoriecosmologiquedesPythagoriciensdAlexandrePolyhistor.
1

Ainsi se reconstituait le vitalisme mdical, qui diverge si fort du


mcanisme mathmatique vers lequel tendait Platon; et cest bien une
tradition ionienne (visibledailleurs jusquedanslemondemathmatis de
Platon,considrparleTimecommeuntrevivant)queserattachelemonde
animdesStociens.Maiscesinfluencesadmises,leprincipalresteencore
inexpliqu. Dans la place que les Stociens donnent Dieu, p.297 dans la
manire dont ils conoivent le rapport de Dieu avec lhomme et avec
1
2

DIOGNELARCE,VIII,46.
LUCRECE,DelaNaturedeschoses

,II,1023:1245.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

213

lunivers,ilyadestraitsnouveauxquenousnavonsjamaisrencontrschez
lesGrecs.LeDieuhellnique,celuidumythepopulaire,toutautantquele
BiendePlatonoulaPensedAristote,estuntrequiapourainsidiresavie
partetqui,danssonexistenceparfaite,ignorelesagitationsetlesmauxde
lhumanit comme les vicissitudes du monde; idal de lhomme et de
lunivers,ilnagitsureuxqueparlattraitdesabeaut;savolontnyest
pourrien,etPlatonblmeceuxquicroientquelonpeutleflchirpardes
prires; Platon avait, il est vrai, condamn aussi les vieilles croyances
admettantundieujalouxdesesprrogatives;maislabontquilopposait
cette jalousie est une perfection intellectuelle dont lordre du monde est
commelerayonnement,ellenariendunebontmorale.Sansdouteaussi,
ctdecesOlympiens,lesGrecsconnaissaientenDionysosundieudontles
morts etles renaissances priodiques donnaient unrythme la viede ses
fidles;lefidlesassocieaudramedivin;prouvantetjouantenquelque
sortelapassiondudieu,ilsunitluiparlorgiemystiqueaupointdeneplus
fairequunaveclui;danslecultebachiquenonplus,ledieunedescenddonc
pasjusqulhommemaislelaissemonterjusqului.
MaisleDieudesStociensnestniunOlympienniunDionysos;cestun
Dieuquivitensocitavecleshommesetaveclestresraisonnablesetqui
disposetoutechosedansluniversenleurfaveur;sapuissancepntretoutes
choses,etsaprovidencenchappeaucundtail,siinfimequilsoit.On
conoitdunemaniretoutenouvellesonrapportlhommeetsonrapport
lunivers; il nest plus le solitaire tranger au monde, qui lattire par sa
beaut; il est louvrier mme du monde, dont il a conu le plan dans sa
pense;lavertudusagenestnicetteassimilationDieuquervaitPlaton,ni
cette simple vertu civique et politique que peignait Aristote; elle est
lacceptationdeluvredivineetlacollaboration p.298 cetteuvregrce
lintelligencequenprendlesage.
CestllidesmitiqueduDieutoutpuissantgouvernantladestinedes
hommes etdeschoses,sidiffrentedelaconceptionhellnique.Znonle
Phnicien va donner le ton lhellnisme. Sans doute ce nest pas une
importationbrusquedanslapensegrecque;leDieudePlatondansleTime
estundmiurge,celuidesLoissoccupedelhommeetdirigeluniversdans
toussesdtails;etleDieuduSocratedeXnophonquiadonnauxhommes
leurs sens, leurs inclinations et leur intelligence, les guide encore par les
oracles et la divination. Ainsi le thme dmiurgique et providentialiste
sannonaitdj;maisavecZnon,ildevientlapicematressedelaphi
losophie.Nousverrons,danslasuitedecettehistoire,cesdeuxconceptions,
smiteethellnique,tantttendrefusionner,tanttsaffronterdanslapleine
consciencedeleurdivergence;etpeuttretrouveronsnous,souslesdiverses
formesqueprendleurconflitjusqulpoquecontemporaine,unedesoppo
sitionslesplusprofondesdelanaturehumaine.

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214

IV.LERATIONALISMESTOCIEN
@
Acethmefondamentalsesubordonnelerestedeladoctrine;Znonest
avanttoutleprophteduLogos,etlaphilosophienestquelaconscienceque
lonprendquerienneluirsisteoupluttqueriennexistepartlui;cest
lasciencedeschosesdivinesethumaines,cestdiredetoutcequilya
dtres raisonnables, cestdire de toutes choses, puisque la nature est
ellemmeabsorbedansleschosesdivines.Satcheestdslorstoutetrace,
et,quilsagissedelalogiqueetdelathoriedelaconnaissanceoudela
morale, de physique ou de psychologie, elle consiste dans tous les cas
liminerlirrationnel etneplusvoiragir,danslanaturecommedansla
conduite,quelapureraison.MaiscerationalismeduLogos p.299 nedoitpas
faireillusion;ilnestenaucunemanirelesuccesseurdurationalismede
lintelligence ou intellectualisme de Socrate, Platon et Aristote; cet
intellectualisme avait toute sa ralit dans une mthode dialectique qui
permettait dedpasserladonnesensiblepouratteindre les formesoues
sencesparentesdelintelligence.Nulprocdmthodiquedecegenredansle
dogmatisme stocien; il ne sagit plus dliminer la donne immdiate et
sensible,maistoutaucontrairedevoirlaRaisonyprendrecorps;nulprogrs
nemnedusensibleaurationnel,puisquilnyapasdediffrencedelun
lautre;loPlatonaccumuledesdiffrences pournousfairesortirdela
caverne,leStociennevoitquedesidentits.Comme,danslesmythesgrecs,
leslgendesdesdieuxrestentextrieureslhistoiredeshommes,tandisque,
danslaBible,lhistoirehumaineestellemmeundramedivin,ainsi,dansle
platonisme, lintelligible est en dehors du sensible, tandis que, pour le
stocisme,cestdansleschosessensiblesquelaRaisonacquiertlaplnitude
desaralit.
Dellasolidaritncessairedestroispartiesdelaphilosophie,logique,
physique et thique, dans lesquelles, lexemple des Platoniciens, ils
distribuentlesproblmesphilosophiques.Bienloineneffetque,chezeux,
chacunedecespartiespuissegarder,grceladiversitdeleurobjet,une
certaineautonomie(sibienquelamoraleparexemple,chezAristote,peut
dgnrerenunesortededescriptiondescaractres,indpendantedurestede
laphilosophie),ellessontaucontraireindissolublementlies,puisquecest
uneseuleetmmeraison,qui,dansladialectique,enchanelespropositions
consquentesauxantcdentes,danslanaturelieensembletouteslescauses,
etdanslaconduitetablitentrelesactesleparfaitaccord.Ilestimpossible
que lhomme de bien ne soit pas le physicien et le dialecticien; il est
impossiblederaliserlarationalitsparmentencestroisdomaines,et,par
exemple,desaisirentirementlaraisondanslamarchedesvnementsde

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

215

p.300 lunivers,

sans raliser du mme coup la raison en sa propre conduite.


Cette sorte de philosophie-bloc, qui impose lhomme de bien une certaine
conception de la nature et de la connaissance, sans possibilit de progrs ni
damlioration, est une des choses les plus nouvelles qui soient en Grce et
qui rappellent les croyances massives des religions orientales.
De l aussi la difficult de commencer et lindcision dans lordre des
parties, dont on ne peut dcouvrir la hirarchie puisquon les atteint du mme
coup; si lon saccorde commencer par la logique, la physique a tantt le
second rang parce quelle contient la conception de la nature do drive la
morale, tantt le troisime parce quelle a comme couronnement une thologie
qui, selon un texte formel de Chrysippe, est le mystre auquel la philosophie a
pour fonction de nous initier . On voit donc le stocisme graviter tantt vers la
pratique morale, tantt vers la connaissance de Dieu;hsitation dont on verra
mieux plus tard le sens et la porte.
1

V. LOGIQUE DE LANCIEN STOCISME


@
La thorie de la connaissance consiste prcisment faire rentrer dans le
sensible le domaine de la certitude et de la science que Platon en avait
soigneusement cart. La vrit et la certitude sont dans les perceptions les
plus communes, et elles nexigent aucune qualit qui dpasse celles qui
appartiennent tout homme, mme aux plus ignorants;la science, il est vrai,
nappartient quau sage; mais elle ne sort pas pour cela du sensible, et elle
reste attache ces perceptions communes dont elle nest que la
systmatisation.
La connaissance part en effet de la reprsentation ou image (),
qui est limpression que fait dans lme un objet rel, impression analogue,
pour Znon, celle dun cachet sur p.301 la cire, ou, pour Chrysippe,
laltration que produisent dans lair une couleur ou un son. Cette
reprsentation est aussi, si lon veut, comme un premier jugement sur les
choses (ceci est blanc ou noir) qui se propose lme et auquel lme peut
donner ou refuser volontairement son assentiment (). Si elle le
donne tort, elle est dans lerreur et a une opinion fausse: si elle le donne
juste titre, elle a alors la comprhension ou perception () de lobjet
correspondant la reprsentation;et il faut bien voir que, dans ce cas, elle ne
se contente pas de conclure lobjet de limage, mais elle le saisit
immdiatement, et avec une certitude parfaite;elle saisit non pas les images,
mais les choses;telle est, au sens propre du mot, la sensation, acte de lesprit,
trs distinct de limage.
1

PLUTARQUE, Des Contradictions, ch. IX (Arnim, II, n 42).

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216

Mais pour que lassentiment ne soit pas erron et amne la perception, il


faut que limage soit elle-mme fidle; cette image fidle, qui constitue ds
lors le critre ou un des critres de la vrit, est la fameuse reprsentation
comprhensive ( ); comprhensive, cest--dire non
pas capable elle-mme de comprendre ou de percevoir (ce qui naurait aucun
sens, puisque la reprsentation est pure passivit, et non pas agissante), mais
capable de produire lassentiment vrai et la perception. Le mot comprhensif
indique donc la fonction et non la nature de cette image; et lorsque Znon
ladfinit une reprsentation imprime dans lme, partir dun objet rel,
conforme cet objet, et telle quelle nexisterait pas si elle ne venait pas dun
objet rel , il ne fait que prciser son rle sans dire ce quelle est: la
reprsentation comprhensive est celle qui permet la perception vraie et mme
qui la produit avec la mme ncessit quun poids fait baisser le plateau dune
balance. Mais quest-ce qui la distingue dune image non comprhensive?
Voil une question laquelle, selon les Acadmiciens, les Stociens nauraient
jamais rpondu, et, en effet, il est difficile de trouver une rponse. Sans doute
faut-il dire, puisque la reprsentation comprhensive nous p.302 permet de ne
pas confondre un objet avec un autre, que cest celle o passe la qualit propre
et en quelque sorte personnelle qui, selon les Stociens, distingue toujours un
objet de tout autre, celle qui, selon Sextus, possde un caractre propre
() qui la distingue de tout autre, ou, selon Cicron, celle qui manifeste
dune manire particulire les choses quelle reprsente.
La reprsentation comprhensive, commune au sage et lignorant, nous
donne ainsi un premier degr de certitude ; la science, propre au sage, nest
rien que laccroissement de cette certitude qui ne change pas de domaine,
mais devient tout fait solide; la science, cest la perception solide et
stable, inbranlable par la raison . Il semble bien que la solidit de la
science est due ce que, chez le sage, les perceptions se confirment et
sappuient les unes les autres, de manire quil en puisse voir laccord
rationnel;lart, dj, qui est intermdiaire entre la perception commune et la
science, est pour eux, un systme de perceptions rassembles par lexprience, visant une fin particulire utile la vie. On voit ainsi la raison
grouper et renforcer les unes par les autres les certitudes isoles et
momentanes des perceptions. La science, cest la perception sre parce
quelle est totale, ce qui revient dire quelle est systmatique et rationnelle.
1

Znon rsumait dune manire pittoresque toute cette thorie de la


certitude. Il montrait sa main ouverte, les doigts tendus, et disait: Telle
est la reprsentation; puis, ayant lgrement pli les doigts: Voici
lassentiment, disait-il. Puis, ayant ferm le poing, il disait que ctait l la
perception; enfin, serrant son poing droit ferm dans sa main gauche:
1

PHILON DALEXANDRIE, dans Arnim, II, n 95.

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217

Voici, disait-il, la science qui nappartient quau sage . Cest dire, si on lit
bien ce passage de Cicron, que la reprsentation, comprhensive ou non, ne
saisit rien, que lassentiment p.303 prpare la perception, enfin que la perception
seule saisit lobjet et plus encore la science.
1

On voit en quel sens, fort restreint, les Stociens peuvent sappeler des
sensualistes;il ny a dautres connaissances que celles des ralits sensibles,
cest vrai; mais cette connaissance est, ds son dbut, pntre de raison et
toute prte sassouplir au travail systmatique de la raison. Les notions
communesou innes, telles que celles du bien, du juste, des dieux, notions qui
sont formes chez tous les hommes lge de quatorze ans, ne sont nullement
drives, malgr lapparence, dune source de connaissance distincte des
sens; toutes ces notions drivent de raisonnements spontans partant de la
perception des choses; la notion du bien, par exemple, vient dune
comparaison, par la raison, des choses perues immdiatement comme
bonnes ;la notion des dieux vient, par conclusion, du spectacle de la beaut
des choses; seulement ces raisonnements sont spontans et communs tous
les hommes.
2

De l, il rsulte que les divers Stociens pouvaient, sans se contredire,


choisir des critres de la vrit fort diffrents : la reprsentation
comprhensive, comme Chrysippe; lintelligence, la sensation et la science,
comme Bothus: ou encore, comme Chrysippe, la sensation et la prnotion ou
notion commune;tous ces critres, au fond, se correspondent, senchanent et
squivalent, puisquil sagit toujours soit de limage qui amne
ncessairement la perception, soit de la perception et de sa liaison avec
dautres. Lactivit intellectuelle ne peut consister que dans lacte de saisir
lobjet sensible; on ne peut quabstraire, ajouter, composer, transposer, sans
jamais sortir des donnes sensibles .
3

A ct des choses sensibles, il y a ce quon peut en dire, ce quon peut


exprimer par le langage, en un mot, lexprimable p.304 (); la
reprsentation dune chose est produite dans lme par la chose mme;mais,
ce quon peut en dire, cest ce que lme se reprsente loccasion de cette
chose, ce nest plus ce que la chose produit en lme . Il y a l une distinction
dune importance capitale pour comprendre la porte de la dialectique chez les
Stociens. Car la dialectique porte non pas sur les choses, mais sur les noncs
vrais ou faux relatifs aux choses. Les plus simples de ces noncs vrais ou
faux, ou jugements (), sont composs dun sujet exprim par un
substantif ou un pronom et dun attribut exprim par un verbe. Lattribut
4

CICRON, Premiers Acadmiques, II, 144 (Arnim, I, n 66).


CICRON, Des Fins, III, ch. X.
3
DIOCLS, chez DIOGNE LARCE, VII, 54 (Arnim, II, n 105); EPICTTE,
Dissertations, I,6, 10.
4SEXTUS,ContrelesMathmaticiens,VIII,409(Arnim,II,n85).
2

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

218

(), lui, seul, est un exprimable incomplet qui demande un sujet


comme: se promne. Lensemble du sujet et de lattribut: Socrate se
promne, forme un exprimable complet (), ou jugement simple .
1

Le type des propositions employes par les Stociens na rien de commun


avec celui de la logique platonico-aristotlicienne;elles nexpriment point de
rapport entre des concepts; leur sujet est toujours singulier, quil soit
dailleurs dfini (celui-ci), indfini (quelquun) ou demi dfini (Socrate);
lattribut est toujours un verbe, cest--dire quelque chose qui arrive au sujet.
La logique stocienne chappe ainsi toutes les difficults que soulevaient
sophistes et socratiques sur la possibilit daffirmer une chose dune autre, et
ignorant, avec la comprhension et lextension des concepts, la convertibilit
des propositions, elle laisse tomber le mcanisme compliqu de la
syllogistique aristotlicienne. La matire de la dialectique, ce sont des faits
noncs de sujets singuliers.
Ce nest pas quils ne gardent, eux aussi, le syllogisme;mais la raison de
la conclusion nest plus un rapport dinclusion de concepts exprim par un
jugement catgorique, mais un rapport entre des faits dont chacun est exprim
par une proposition simple (il fait clair, il fait jour) et dont le rapport p.305 est
exprim par un jugement compos ( ), tel que: sil fait
clair, il fait jour. Les Stociens connaissent cinq espces de jugements
composs: lhypothtique (), exprimant un rapport entre un
antcdent et un consquent, tel que celui que nous venons de citer; le
conjonctif qui lie les faits: et il fait jour et il fait clair; le disjonctif qui les
spare de telle manire que lun ou lautre est vrai: ou bien il fait jour ou bien
il fait nuit;le causal qui lie les faits par la conjonction parce que: parce quil
fait jour, il fait clair;le jugement nonant le plus ou le moins, tel que: il fait
plus (ou moins) jour quil ne fait nuit.
La majeure dun syllogisme est toujours une proposition compose de ce
genre, par exemple: sil fait jour il fait clair, la mineure nonce la vrit du
consquent: il fait jour, et la conclusion en tire la vrit de lantcdent: donc
il fait clair; cest du moins l le premier des cinq modes ou figures de
syllogismes irrductibles ou indmontrables que reconnat Chrysippe, daprs
Diocls . Le second a comme majeure une hypothtique: sil fait jour, il fait
clair, comme mineure loppos du consquent: or il fait nuit, et comme
conclusion la ngation de lantcdent: donc il ne fait pas jour. Le troisime a
pour majeure la ngation dun jugement conjonctif; il nest pas vrai que
Platon soit mort et quil soit vivant, comme mineure la vrit dun des faits:
or Platon est mort, comme conclusion la ngation de lautre: donc Platon
nest pas vivant. Le quatrime a pour majeure un disjonctif: ou il fait jour ou
il fait nuit, pour mineure laffirmation dun des membres: il fait jour, et pour
2

1
2

ARNIM, II, n 181269: expos de la logique surtout par Galien et Diocls.


DIOGNELARCE, VII, 79.

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219

conclusion loppos de lautre: donc il ne fait pas nuit. Inversement le


cinquime, qui part aussi dun disjonctif, nie un des membres dans la
mineure: il ne fait pas nuit, et conclut lautre: donc il fait jour: A ces modes
indmontrables, sajoutent des modes composs ou thmes (), qui en
p.306 drivent, tels que le raisonnement compos: Si A est, B est;si B est, C
est, etc.;or C est, donc A est.
On voit facilement larbitraire de ces deux classements des jugements et
des syllogismes, fonds lun et lautre sur le langage; aussi bien Crinis, un
lve de Chrysippe, admet six espces de jugements composs au lieu de
cinq; et si Diocls nous dit que Chrysippe reconnaissait cinq syllogismes
indmontrables, Galien ne lui en attribue que trois.
A vrai dire lintrt de cette dialectique nest pas dans ce mcanisme; il
est dans la nature de la majeure;la majeure exprime toujours une liaison de
faits, par exemple une liaison entre un antcdent et un consquent. Mais
quelles conditions un jugement hypothtique est-il valable ou sain ()?
Remarquons que jamais, un pareil jugement nest la conclusion dune
dmonstration (la conclusion tant toujours un jugement simple), cest--dire
ne peut tre dmontr. Dautre part, laspect extrieur de pareilles
propositions: Si tel fait est, tel autre est, leur donne une ressemblance avec
ces propositions que les mdecins ou les astrologues, grands observateurs des
symptmes et des signes, tablissaient par lexprience pour diagnostiquer les
maladies ou prdire la destine. Cest un langage de logiciens inductifs, qui
nous renvoie la vision dun monde constitu par des faits enchans lun
lautre, si diffrent du monde dAristote. Les Stociens eux-mmes nont vu
dans la dmonstration quune espce de signe.
Pourtant, de la forme extrieure de la proposition, il faut sparer la
manire dont sa valeur est tablie;or nous ne trouvons rien dans cette logique
qui, de prs ou de loin, ressemble une preuve par induction. Et, en effet, si
nous considrons le contenu des jugements quils donnent comme exemples,
nous verrons quil nen est pas besoin, puisque le consquent est toujours li
dun lien logique avec lantcdent; la seule justification quils prsentent
dun jugement hypothtique : sil fait jour, il fait clair, cest bien en effet que
loppos du p.307 consquent, savoir: il ne fait pas clair, contredit
lantcdent. Et dans le signe lui-mme, cest--dire dans un jugement tel
que: Sil a une cicatrice, cest quil a t bless, les Stociens prtendent
retrouver une liaison de mme sorte, puisque le signe lie non pas une ralit
prsente une ralit passe, mais deux noncs de fait, qui sont tous deux
prsents, et prsents seulement dans lintelligence (), et qui sont au fond
logiquement identiques .
1

SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VIII, 177.

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220

En rsum, si la liaison logique sexprime toujours par une liaison entre


des faits constats par les sens et noncs par le langage, cette liaison des faits
na de valeur que grce la raison logique qui les unit; le jugement
hypothtique a dautant plus de valeur quil se rapproche davantage de celui
o lon passe dun identique un identique: Si lucet, lucet . La
dialectique stocienne a donc mme idal que la thorie de la connaissance, la
pntration complte du fait par la raison, et lon va voir bientt comment la
proposition hypothtique, qui en est lorgane, est particulirement apte
exprimer leur vision des choses, si bien que la logique nest point chez eux,
comme chez Aristote, un simple organe, mais une partie ou espce de la
philosophie.
1

VI. PHYSIQUE DE LANCIEN STOCISME


@
La physique stocienne a pour but de nous amener nous reprsenter par
limagination un monde totalement domin par la Raison, sans aucun rsidu
irrationnel;nul domaine pour le hasard, le dsordre, comme chez Aristote et
Platon;tout rentre dans lordre universel. Le mouvement, le changement, le
temps ne sont pas lindice de limperfection et de ltre inachev, comme chez
le gomtre Platon ou le biologiste p.308 Aristote;le monde toujours changeant
et mouvant a, chaque instant, la plnitude de sa perfection;le mouvement
est chacun de ses instants un acte et non point un passage lacte; le
temps est, comme le lieu, un incorporel sans substance ni ralit, puisque cest
seulement parce quil agit ou ptit, grce sa force interne, quun tre change
et dure. Aucune disposition par suite, comme Aristote et les successeurs de
Platon, proclamer le monde ternel pour en sauver la perfection;le monde
stocien est un monde qui nat et qui se dissout sans que sa perfection en soit
atteinte. La rationalit du monde ne consiste plus dans limage dun ordre
immuable qui sy reflte autant que le permet la matire, mais dans lactivit
dune raison qui soumet toute chose son pouvoir.
2

Activit de la raison quil faut en mme temps imaginer comme une


activit physique et corporelle. Seuls en effet, pour les Stociens comme pour
les fils de la terre que Platon rprimandait dans le Sophiste, les corps existent;
car ce qui existe, cest ce qui est capable dagir ou de ptir et seuls les corps
ont cette capacit. Les incorporels, quils appelaient aussi intelligibles,
sont ou bien des milieux entirement inactifs et impassibles, comme le lieu,
lespace ou le vide, ou bien ces exprimables noncs par un verbe, qui sont les
vnements ou aspects extrieurs de lactivit dun tre, ou en un mot tout ce
que lon pense loccasion des choses, mais non pas des choses.
1
2

CICRON, Premiers Acadmiques, II, 98.


SIMPLICIUS, Commentaire des catgories, 78 b (Arnim, II, n 499).

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221

La raison, puisquelle agit, est donc un corps; et la chose qui subit son
action, ou qui ptit est aussi un corps et sappelle la matire . Un agent, raison
ou dieu, un patient, matire sans qualit qui se prte avec une complte
docilit laction divine, cest--dire un corps actif qui agit toujours sans ptir
jamais, et une matire qui ptit sans jamais agir, tels sont lesdeux principes
admis par la physique. Lun est cause, et mme lunique cause, laquelle
toutes les autres se ramnent, p.309 agissant par sa mobilit, lautre est ce qui
reoit sans rsistance laction de cette cause.
1

Cette dynamique qui, par un de ses principes (celui dune action qui
sexerce sans raction), reste aristotlicienne, mais qui, par un autre (celui
dun premier moteur mobile et dune matire-chose faite dun corps concret),
lui est tout fait contraire, ne peut avoir son plein sens que grce un dogme
physique des plus tranges et des plus indispensables du stocisme, celui du
mlange total; deux corps peuvent sunir en se mlant par juxtaposition,
comme on peut mler des graines despces diffrentes, ou en se confondant
en un, comme dans un alliage de mtaux;mais ils peuvent aussi se mlanger
dun mlange total, de faon stendre, sans rien perdre de leur substance et
de leurs proprits, lun travers lautre, si bien quon trouve la fois ces
deux corps en quelque portion que ce soit de leur espace commun;cest ainsi
que lencens stend travers lair, le vin travers la masse deau laquelle
on le mlange, ft-ce celle de la mer entire . Or cest de cette manire que le
corps agent stend travers le patient, la Raison travers la matire et lme
travers le corps. Laction physique ne peut se concevoir que grce la
formelle ngation de limpntrabilit; cest laction dun corps qui en
pntre un autre et qui est partout prsent en lui. Cest ce qui donne au
matrialisme stocien ce caractre si particulier qui le rapproche du
spiritualisme. Le souffle matriel () qui traverse la matire pour
lanimer est tout prt devenir esprit pur.
2

La cosmologie grecque a toujours t domine par limage dune priode


ou grande anne au bout de laquelle les choses reviennent leur point de
dpart et recommencent linfini un nouveau cycle: ceci est vrai en
particulier des Stociens. Lhistoire du monde est faite de priodes alternes
dans lune p.310 desquelles le dieu suprme ou Zeus, identique au feu ou la
force active, a absorb et rduit en lui-mme toutes les choses, tandis que,
dans lautre, il anime et gouverne un monde ordonn (), Le
monde, tel que nous le connaissons., sachve donc par une conflagration qui
fait tout rentrer dans la substance divine; puis il recommence, exactement

1
2

DIOGNELARCE, VII, 139 (Arnim. II, n 300).


ALEXANDRE DAPHRODISE, Du Mlange, d. I. Bruns, p. 216 sq. (Arnim, II, n
473).

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222

identique ce quil tait, avec les mmes personnages et les mmes


vnements;retour ternel rigoureux, qui ne laisse place aucune invention .
1

La physique ou cosmologie nest que le dtail de cette histoire: du feu


primitif (quil faut se figurer non pas comme le feu destructeur que nous
utilisons sur la terre, mais plutt comme lclat lumineux du ciel), naissent,
par une suite de transmutations tous les quatre lments: une partie du feu se
transforme en air, une partie de lair en eau;une partie de leau en terre;puis
le monde nat; parce quun souffle ign ou pneuma divin pntre dans
lhumide. Dune manire sur laquelle nos textes nous laissent en complte
incertitude, procdent de cette action tous les tres individuels lis en un seul
monde, chacun avec sa qualit propre ( ), avec une individualit
irrductible, qui dure autant que lui; ces individualits ne sont, semble-t-il,
que des fragmentations du pneuma primitif, puisque la gnration de
nouveaux tres par la terre ou leau dpend, soit de la portion de pneuma
quelle a garde dans la formation des choses, soit peut-tre, dans le cas de
lhomme, dune tincelle venue du ciel qui forme son me.
De laction concerte de ces individus se forme le systme du monde que
nous voyons, limit par la sphre des fixes, avec les plantes circulant dun
mouvement volontaire et libre dans lespace, lair peupl dtres vivants
invisibles ou dmons, la terre fixe au centre. Mais ce systme gocentrique
nest semblable quen apparence ceux que nous connaissons p.311 dj.
Dabord les raisons de lunit du monde ne sont pas les mmes: Platon, dit
Proclus, tablit lunit du monde sur lunit de son modle; Aristote sur
lunit de la matire et la dtermination des lieux naturels; les stociens sur
lexistence dune force unifiante de la substance corporelle . Si le monde est
un, cest que le souffle ou me qui le pntre en retient les parties, parce quil
possde une tension (), analogue celle que possde en petit tout tre
vivant et mme tout tre indpendant quelconque pour empcher la dispersion
de ses parties: cest la tension, ce mouvement de va-et-vient du centre la
priphrie et de la priphrie au centre, qui fait que ltre existe. Do
linutilit de lexemplaire platonicien et du lieu naturel dAristote;cest par la
force qui est en lui-mme, force qui est en mme temps une pense et une
raison, que Dieu contient le monde. De l rsulte que le monde peut exister au
sein dun vide infini, sans crainte de se dissiper, et que, en revanche, il na en
lui-mme aucun vide;car il ny a aucun lieu naturel que celui que la force se
choisit. De plus si le monde est contenu par une me unique, il est
ncessaire quil y ait sympathie entre les parties qui le composent; chaque
animal a en effet avec lui-mme une telle sympathie que, daprs les dispositions de certaines de ses parties, lon peut connatre clairement la disposition
2

1
2

ARNIM, II, n 596 632;surtout ALEXANDRE, Comm. des Analytiques, d. Wallies,


p. 180, 31.
Commentaire du Time, 138 e.

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223

des autres... Sil en est ainsi, les mouvements peuvent transmettre leur action
malgr les distances; car il y a une vie unique, transporte des agents aux
patients . Cette sympathie universelle dun monde o tout conspire
distingue radicalement le monde hirarchis dAristote de celui des stociens;
en lui, il y a comme un circulus universel; la terre et tous ses habitats
reoivent les influences clestes qui ne se bornent pas aux effets gnraux des
saisons, mais stend jusqu la destine individuelle de chacun, selon lastrologie, dont la diffusion, partir du IIIe sicle, est immense p.312 et qui est
compltement accepte par les Stociens. De plus, par une transmutation
inverse de celle qui a produit les lments, les manations sches venant de la
terre et les manations humides issues des fleuves et des mers produisent les
divers mtores et servent de nourriture aux astres. Lastronomie des stociens
reoit enfin de l une marque particulire : compltement insoucieux
dastronomie mathmatique, ils laissent tomber les sphres ou picycles,
imagins pour navoir admettre dans le ciel que des mouvements circulaires
ou uniformes; dsormais chaque plante, faite dun feu condens, suit son
cours, libre et indpendante, sous la direction de son me propre, et il est, dans
le ciel, des mouvements non uniformes; leur mouvement circulaire et vari
est la preuve mme de leur animation La position de la terre au centre,
dautre part, dcoule de raisons dynamiques, de ce que la terre est presse de
tout ct par lair, comme un grain de millet plac dans une vessie, et qui reste
immobile au centre quand on gonfle la vessie, ou bien de ce que la masse de la
terre, pour petite quelle soit, quivaut celle du reste du monde et lquilibre
1

Tel est ce gocentrisme, si diffrent de celui de Platon, tout prt admettre


quil nest quune hypothse mathmatique, tandis que celui des stociens est
un dogme, li solidement leurs croyances. Clanthe ne pensait-il pas que les
Grecs devraient assigner en justice, pour crime dimpit, Aristarque de
Samos qui admettait le mouvement de la terre ? En un mot, le monde est un
systme divin dont toutes les parties sont distribues divinement. Il est un
corps parfait; mais ses parties ne sont pas parfaites, parce quelles ont une
certaine relation au tout et nexistent pas par elles-mmes Tout, dans le
monde, est produit du monde.
4

Cet ordre de choses nestpas ternel: contre les pripatticiens qui


soutenaient lternit du monde, Znon fait valoir les observations
gologiques qui nous montrent le sol se nivelant constamment et la mer se
retirant; si le monde tait ternel, la terre devrait donc tre toute plate et la
p.313

1
2
3
4
5

PROCLUS, Commentaire de la Rpublique, II, p. 258, d. Kroll.


ACHILLES, Isagoge 13 (Arnim, II, 686).
ARNIM, II, n555 et 572.
PLUTARQUE, Du visage dans la lune, ch. VI.
PLUTARQUE, Contradictions, ch. XLIV.

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224

mer devrait avoir disparu;nous voyons de plus toutes les parties de lunivers
se corrompre, y compris le feu cleste qui a besoin de se restaurer par la
nourriture; comment leur ensemble ne serait-il pas dtruit? Nous voyons
enfin que la race humaine ne peut tre trs ancienne puisque beaucoup des arts
qui lui sont indispensables et nont pu natre quen mme temps quelle en
sont encore leur dbut .
1

Nous avons vu ce qutait la naissance du monde; sa fin, au bout de la


grande anne, dtermine par le retour des plantes leurs positions initiales,
consiste dans la conflagration universelle ou rsorption de toutes les choses
dans le feu. Znon et Chrysippe appellent cette conflagration une purification
du monde, laissant ainsi entendre que, la manire des dluges ou des
temptes de feu que lon trouve dans les vieux mythes smitiques, il sagissait
l dune restitution de ltat parfait. Chrysippe a bien soin de montrer que
cette conflagration nest pas la mort du monde;car la mort est la sparation
de lme et du corps;or ici lme du monde ne se spare pas de son corps,
mais sagrandit continuellement ses dpens, jusqu ce quelle ait absorb
toute la matire . Cest l un changement conformela nature et non pas une
rvolution violente.
Au total, lunivers nest pas la ralisation plus ou moins imparfaite,
contingente et instable dun ordre mathmatique; cest leffet dune cause
agissant selon une loi ncessaire, si bien quil est impossible quaucun
vnement arrive autrement quil narrive effectivement. Dieu, lme de Zeus,
la p.314 raison, la ncessit des choses, la loi divine et enfin le Destin, cest tout
un pour Znon . La thorie du destin () nest quune claire
expression de ce rationalisme intgral que nous voyons chez les stociens. Le
destin, qui fut dabord, dans la pense grecque, la force tout fait irrationnelle
qui distribue aux hommes leur sort, devient luniverselle raison selon
laquelle les vnements passs sont arrivs, les prsents arrivent et les futurs
arriveront , raison universelle, intelligence ou volont de Zeus, qui
commande aussi bien les faits que nous appelons contre nature, maladies ou
mutilations, que les faits que nous appelons conformes la nature, comme la
sant. Tout ce qui arrive est conforme la nature universelle, et nous ne
parlons de choses contraires la nature que l o nous envisageons la nature
dun tre particulier en le dtachant de lensemble.
2

Il ne faudrait pas confondre ce destin avec notre dterminisme


scientifique. Il na rien produit chez les stociens qui ressemble nos sciences
de lois, dont on trouve au contraire lide dans des doctrines fort diffrentes,
celles des sceptiques. Cest que la ncessit causale, telle que nous la
1
2
3

PHILON DALEXANDRIE, De lincorruptibilit du monde, ch. XXIII et XXIV


(Arnim, I, 106).
LACTANCE, De la vraie sagesse, ch. IX (Arnim, I, n 160).
STOBE, Eclogues (Arnim, II, n 913).

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225

concevons, est celle dune relation, et une relation laisse tout fait indtermin le nombre des phnomnes qui peuvent sy soumettre ; au contraire le
destin de lunivers est comme le destin dune personne;il sapplique un tre
individuel, lunivers, qui a un commencement et une fin; car, comme dit
lauteur stocisant dun trait attribu Plutarque : Ni loi, ni raison, ni rien
de divin ne sauraient tre infinis. Cette conception appuie de son autorit
non seulement des sciences vritables comme lastronomie ou!a mdecine,
mais tous les modes de divination de lavenir, astrologie, divination par les
songes, etc., dont les stociens taient frus, et sur lesquels Chrysippe et
Diogne de p.315 Babylone crivirent de compacts recueils dobservation dont
Cicron nous a conserv quelque chose dans son trait Sur la Divination.
1

En un mot le destin nest pas du tout lenchanement des causes et des


effets, mais beaucoup plutt la cause unique qui est en mme temps la liaison
des causes, en ce sens quil comprend en son unit toutes les raisons sminales
dont se dveloppe chaque tre particulier. Ce monde li, fait de logoi ou
raisons, constitue une sorte dunivers des forces ou, si lon veut, de penses
divines actives qui tient la place du monde platonicien des ides. Les
principaux de ces logoi, ceux qui prsident aux phnomnes de la terre ou de
la mer, sont les divinits populaires connues par les mythes, Hestia ou
Poseidon, et les Stociens se font fort, par une interprtation dont un Stocien
de lpoque dAuguste, Cornutus, a conserv la doctrine , dexpliquer le
moindre dtail des mythes populaires comme une allgorie des faits
physiques.
2

Ce fatalisme rencontrait pourtant, lintrieur mme du systme, une


difficult, puisquil paraissait nier la croyance la libert humaine. Cicron
nous a conserv quelque peu de largumentation pnible par laquelle
Chrysippe sefforait de les accorder . Comment lacte libre peut-il tre en
mme temps dtermin par le destin, telle est la vraie position de la question,
puisquil ne sagit en aucun cas de rien soustraire au destin;Chrysippe sen
tire en distinguant plusieurs genres de causes: de mme que le mouvement de
rotation dun cylindre sexplique non seulement par une impulsion extrieure,
quon appelle cause antcdente, mais par la forme du cylindre qui est la
cause parfaite ou principale, de mme un acte libre, comme lassentiment,
sexplique non par la reprsentation comprhensive qui est cause antcdente,
mais par linitiative de lesprit qui la reoit. Tout semble donc se passer dans
cette p.316 solution, comme si la puissance du destin ne stendait quaux
circonstances extrieures ou aux causes occasionnelles de nos actes.
3

1
2
3

Pseudo PLUTARQUE, Du Destin, ch. III.


CORNUTUS, Abrg de Thologie grecque, d. Lang, 1881.
CICRON, Du Destin, 39 sq.

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226

VII. LA THOLOGIE STOCIENNE


@
Le rythme altern du monde est ncessaire pour apprcier la porte de la
thologie stocienne. On prononce son gard le nom dimmanence et mme
de panthisme, et les crivains chrtiens ne se sont pas fait faute de railler ce
Dieu prsent dans les parties les plus infimes de lunivers;et il est vrai aussi
que le monde est fait de la substance de Dieu et sy rsorbe. Mais il ne faut
pas abuser dune ide juste;la vrit est quil y a dans le stocisme les germes
dune notion de la transcendance divine, mais aussi que cette transcendance
est de nature toute diffrente de celle du Dieu de Platon ou dAristote. Remarquons en effet que la transcendance de Dieu ne va pas, chez Aristote ou les
platoniciens, sans laffirmation de lternit du monde;les platoniciens nous
rpteront satit que Dieu ne peut se concevoir sil ne produit le monde de
toute ternit; lexistence actuelle du monde est une des faces ou des
conditions de la perfection divine. Il en est tout autrement chez les stociens:
grce la conflagration, leur Zeus ou dieu suprme a une vie en une certaine
mesure indpendante du monde; alors, la nature cessant dexister, il repose
en lui, livr ses seules penses . Dautre part, si Dieu est imagin comme
une force intrieure aux choses, comme un feu artiste, procdant
mthodiquement la production des choses, ou comme un miel coulant
travers les rayons, le stocien sadresse lui dautre part comme un tre
providentiel, pre des hommes et qui rgie tout dans le monde au profit de
ltre raisonnable, ltre tout-puissant, chef de la nature, qui gouverne
toutes choses avec la loi, qui obit tout ce monde qui p.317 tourne autour de la
terre, allant o il le mne et se laissant volontairement dominer par lui . Les
crivains chrtiens ont signal cette espce de conflit interne dans la notion de
Dieu chez les stociens: Bien quils disent, dit Origne , que ltre
providentiel est de mme substance que ltre quil dirige, ils nen disent pas
moins pourtant quil est parfait et diffrent de ce quil dirige.
1

Si donc le dieu dAristote et des platoniciens est le dieu transcendant


dune thologie savante, celui des stociens est lobjet dune pit plus
humaine. Nont-ils pas admis, pour les approuver, toutes les origines que la
dvotion populaire donne lide des dieux, la vue des mtores et de lordre
du monde, la conscience des forces utiles ou nuisibles lhomme et qui nous
dpassent, celle des forces intrieures nous qui nous dirigent, comme la
passion de lamour ou le dsir de la justice, enfin les mythes des potes et le
souvenir des hros bienfaisants? Leurs preuves delexistence des dieux qui
reposent surla ncessit dadmettre un architecte du monde, de raison
1
2
3

SENQUE, Lettres Lucilius, 9, 16.


CLANTHE, Hymne Zeus(Arnim, I, n 537).
Sur lvangile de Jean, XIII, 21.

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227

analogue, mais suprieure, celle des hommes, rentrent dansla mme ligne.
Toute cette thologie populaire implique des rapports directs et spciaux entre
Dieu et les hommes, tandis que la thologie aristotlicienne ou platonicienne
ne concerne que le rapport gnral de Dieu lordre du monde, sans rapport
particulier lhomme. Le monde est avant tout la demeure des dieux et des
hommes et des choses faites en vue des dieux et des hommes . Sur ce
dernier chapitre, on sait jusqu quel point de ridicule les stociens ont pouss
laffirmation dune finalit externe, attribuant par exemple aux puces la
fonction de nous rveiller dun sommeil trop long et aux souris lheureux effet
de nous forcer veiller au bon ordre de nos affaires.
1

Chrysippe, sur la critique de ses adversaires, ft amen construire


une thodice, dailleurs assez faible, pour expliquer la prsence du mal dans
lunivers. Deux arguments montrent le mal indispensable la structure de
lunivers; il ny a rien de plus sot, dit Chrysippe, que de croire que des
biens auraient pu exister, sil ny avait eu en mme temps des maux; car le
bien est contraire au mal, et il ny a pas de contraire sans son contraire.
Selon un deuxime argument, Dieu veut naturellement le bien, et cest l son
principal dessein;mais, pour y arriver, il est amen employer des moyens
qui pris en eux mmes ne sont pas sans inconvnient. La minceur des os du
crne, ncessaire lorganisme humain, ne va pas sans danger pour son salut.
Le mal est alors ncessaire accompagnement () du bien.
Enfin, comme le dit dj Clanthe sadressant Zeus: Rien narrive sans
toi, except les actes quaccomplissent les mchants dans leur folie. Dans ce
troisime argument, le mal moral ou vice est d la libert de lhomme qui
slve contre la loi divine, alors que, dans le premier, il tait d la ncessit
dun quilibre harmonieux : deux explications contradictoires entre lesquelles
les stociens nont jamais su choisir .
p.318

VIII. PSYCHOLOGIE DE LANCIEN STOCISME


@
Rationaliste, dynamiste, spiritualiste, telle est, comme la thorie de lme
du monde, la thorie de lme individuelle chez les stociens. Ils nient
lexistence de lme dans les plantes et ne lattribuent quaux animaux; et
dautre part ils refusent compltement la raison aux btes, en sauvant ainsi
lminente dignit de lhomme. En premier lieu, il ny a dme que l o il y a
mouvement spontan driv dune inclination mise en branle par une
1

Cf. ATIUS, Opinions des Philosophes, I, 6 ; CICRON, De la Nature des Dieux, ch.
XXV et XXVI, II, ch. XXVI; STOBE (Arnim, II, n 527); PLUTARQUE,
Contradictions;p. 1044 d.
ARNIM, II, n 1069.

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228

reprsentation. Reprsentation et inclination, telles p.319 sont les deux facults


lies ensemble que ne possdent pas les plantes mais seulement les animaux.
En revanche les animaux nont encore aucune raison;les actes instinctifs
en apparence intelligents, que recueillent les curieux dobservations (comme
on le voit par le trait stocisant Des Animaux de Philon dAlexandrie, et le
trait de Plutarque Sur la Subtilit des animaux), ces traits damiti,
dhostilit, de politique,ne supposent en eux aucune raison, mais drivent de
la raison universelle, partout rpandue dans la nature.
La raison, particulire lme humaine, consiste dans lassentiment qui
sintroduit entre la reprsentation et la tendance ou inclination; le caractre
propre lme raisonnable, cest en effet que lactivit de la tendance nest
pas directement engendre par la reprsentation, mais seulement aprs que
lme lui a donn volontairement son adhsion ou assentiment;tout refus de
lme empche laction.
Les stociens appellent partie hgmonique o directrice de lme, ou bien
encore rflexion, cette partie o se produit la reprsentation, lassentiment et
linclination;et ils se la reprsentent comme un souffle ign localis dans le
cur. Delle manent sept souffles igns; cinq dentre eux stendent.
jusquaux organes o ils reoivent les impressions sensibles quils
transmettent au centre;un sixime est le souffle de la voix qui se propage par
les organes vocaux; un septime le souffle gnrateur qui transmet
lengendr une parcelle de lme du pre. Ces six facults sont dailleurs
moins des parties subordonnes que lme dirigeante elle-mme se propageant
travers le corps .
1

Au sujet de lorigine de cette me les anciens Stociens ont pens que le


souffle ign transmis par le pre ntait pas dabord une me, mais faisait
vivre lembryon comme une plante;p.320 puis au moment de la naissance, le
souffle ign refroidi par lair (les stociens supposaient quune partie de lair
entr dans les poumons par la respiration tait reue dans le ventricule) se
durcissait comme du fer tremp et devenait lme dun animal . Les stociens
paraissent donc avoir accept cette doctrine quon appela plus tard le
traducianisme. Il est difficile de savoir qui faire remonter la doctrine inverse
de lorigine de lme conue comme fragment de lther divin, que lon trouve
chez les stociens de lpoque impriale, et qui accentue le privilge de
lhomme. Lme humaine est en tout cas pure raison, et il sera difficile de voir
comment sy introduiront le vice et la draison.
2

IX. MORALE DE LANCIEN STOCISME


1
2

Sur le conflit ce sujet entre Clanthe et Chrysippe, cf. SENQUE, Lettres, 113.
PLUTARQUE, Contradictions, ch. XLI (Arnim, II, 806).

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

229

@
A cette conception du destin, de Dieu et de lme sont lies les rgles de la
conduite du sage.
Nous suivons, pour exposer cette morale, le plan indiqu par Diogne
Larce (VII, 84) comme tant celui de Chrysippe et de ses successeurs jusqu
Posidonius.
Le moraliste part de lobservation des inclinations () telles quil les
constate chez lhomme ds la naissance ou au fur et mesure de leur
closion;ces inclinations, telles quelles sont reues de la nature, ne peuvent
tre dpraves. Or la premire inclination nous pousse nous conserver nousmmes, comme si la nature nous avait confis nous-mmes, en nous donnant
ds lorigine le sentiment ou la conscience de nous (car cette inclination est
insparable de la connaissance de soi et nest pas antrieure elle).
Ltre vivant a donc, ds le dbut, le moyen de distinguer ce qui est
conforme la nature de ce qui lui est contraire, et lon p.321 appelle premires
choses conformes la nature ( ) les objets de ces premires
inclinations, sant, bien-tre et tout ce qui peut y servir. Ces objets ne
mritent pourtant pas encore le nom de biens; car le bien est absolu par
nature : cest ce qui se suffit soi-mme et peut tre appel lutile. Les
stociens ne voudraient pas accepter un bien relatif, comme Aristote qui
distinguait le bien du mdecin, de larchitecte, etc.;les choses conformes la
nature dont nous avons parl, tant relatives ltre vivant qui les dsire, ne
sont pas des biens. Cest par une laboration rationnelle que lon arrivera
concevoir le bien . Cest en rflchissant sur la raison commune de notre
assentiment spontan nos inclinations, en les comparant entre elles, que nous
saisirons la notion du bien. Notre assentiment spontan, laurore de la vie,
tait dj un assentiment fond en raison, et mme un assentiment de la
raison, puisquil visait conserver un tre produit par la nature, cest--dire le
destin ou raison universelle. Mais la notion du bien vient en quelque sorte
dune raison au second degr, qui saisit le motif profond de notre attachement
nous-mmes, dans la volont que la nature totale, dont nous sommes une
partie, a de se conserver. Cest pourquoi ce bien, qui envisage la nature
universelle, a une valeur incomparable avec celle des objets primitifs de
linclination, qui ne se rapportent qu notre nature particulire;il ne peut tre
obtenu par simple accroissement des fins primitives, comme si, par exemple,
il tait la sant, la richesse et les autres fins de ce genre pousses leur
maximum;il est dune autre espce, non dune grandeur suprieure.
1

La preuve cest que lloge ne sadresse ni la sant, ni la richesse, mais


quil est rserv au bien. Tout le monde nadmet pas, il est vrai, que le bien est
digne dloge en lui-mme, et Aristote, par exemple, distingue lacte vertueux,
1

CICRON, Des Fins, III, 72.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

230

qui seul est louable, du bien ou bonheur, pour lequel il est accompli; mais,
p.322 en vrit, la rflexion nous dit le contraire; car le bien est objet de la
volont;cet objet est ce en quoi on se complat;ce en quoi on se complat est
louable . Il est vrai quAristote avait raison de dire avec le sens commun
que laction honnte et belle, est seule louable; mais cela revient dire en
achevant le raisonnement compos ci-dessus:le louable est lhonnte
(, honestum);donc seul lhonnte est un bien. Sous cette dialectique
si sche, on sent cette modification profonde de la morale, qui consiste
nadmettre comme bien que ce qui est ralisable par notre propre volont, en
abandonnant comme indiffrent ce qui fait lobjet des inclinations.
1

Vertu et bien sont donc identifis: lun et lautre sont prcieux, louables,
utiles et mme indispensables;le bien ou le bonheur nest plus comme un don
divin qui sajoute elle. La vertu na donc aucun objet extrieur vers lequel
tendre;elle sarrte elle-mme;elle est dsirable pour elle-mme;elle ne
tire pas sa valeur de la fin quelle fait atteindre, puisquelle est elle-mme
cette fin. Elle nest pas, comme les autres arts, tourne vers une fin trangre,
mais toute entire tourne en elle-mme (in se tota conversa) ;en revanche,
elle nest pas, comme les autres arts, susceptible de progrs;elle est parfaite
du premier coup, et complte en toutes ses parties.
2

Cest pourquoi, toute intrieure, elle est une disposition stable et daccord
avec soi. Cest cette fermet et cette constance identique la raison, qui est
avant tout accord avec soi, que Znon donnait le nom de prudence
(). Sil y a dautres vertus, elles ne sont pour lui que des aspects de la
vertu fondamentale;le courage sera la prudence en ce qui est supporter, la
temprance, la prudence dans le choix des choses, la justice, la prudence dans
lattribution des parts. On voit combien Znon est loin de sparer et de p.323
dissocier les vertus, comme faisait Aristote, distinguant non seulement les
vertus de lhomme et de la femme, mais encore celle du riche et celle du
pauvre. Nulle distinction de ce genre, ds quon ne voit plus dans la vertu que
luniverselle raison. Dieu lui-mme na pas dautre vertu que lhomme.
Clanthe insistait peut-tre plus que son matre sur laspect actif de cette
raison, lorsquil dfinit la vertu principale une tension (), qui est courage
lorsquil sagit de supporter, justice lorsquil sagit de distribuer. Chrysippe
revient lintellectualisme de Znon et refuse de voir dans la tension autre
chose que laccompagnement des vertus qui en elles-mmes sont des sciences,
la prudence tant la science des choses faire ou ne pas faire, le courage, la
science des choses supporter ou ne pas supporter, et ainsi de suite;mais il
admet la multiplicit des vertus, en un sens bien autre, il est vrai, que celui
dAristote, puisque ces vertus sont indissolublement lies;qui a une vertu les
3

1
2
3

Chrysippe dans PLUTARQUE, Contradictions, ch. XIII (Arnim, III, 29).


STOBE, Eclogues (Arnim, III, 208);CICRON, Des Fins, III, 32.
PLUTARQUE, De la vertu morale, ch. II.

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231

a toutes; il nen est pas moins vrai que chacune sexerce en une sphre
daction distincte et doit sapprendre sparment .
1

Le passage de ltat primitif dinnocence, o toutes les inclinations sont


droites, ltat o les inclinations sont remplaces par la volont rflchie et
la vertu ne se fait pas dune manire aussi aise que le laisserait croire notre
expos. Les aspirants la vie vertueuse ne sont pas des innocents, mais des
pervertis;les inclinations primitives nont pas persist, mais en se dformant
ou sexagrant, en particulier sous linfluence du milieu social qui dprave
lenfant, elles sont devenues des passions, chagrin, peur, dsir ou plaisir, qui
troublent lme et font obstacle la vertu et au bonheur . Lexistence de la
passion offre la psychologie stocienne un problme des plus difficiles
rsoudre: si toute la substance de lme est raison, comment peut-il y avoir de
lirrationnel en elle ? Car les p.324 passions vont rellement contre la raison,
puisquelles nous amnent dsirer comme des biens ou fuir comme des
maux ce qui, pour lhomme rflchi, nest en ralit ni bien ni mal. Platon et
Aristote navaient pu viter la difficult quen admettant dans lme une ou
plusieurs parties irrationnelles; mais cette thse, outre quelle choque le
rationalisme intgral des Stociens, ne rend pas compte de certains lments
de la passion, Il faut se rappeler, en effet que, chez un tre raisonnable comme
lhomme, linclination nest pas possible sil ne lui donne son assentiment ou
adhsion;ce qui est vrai de linclination en gnral lest de cette inclination
exagre et dmesure quest la passion;il ny a de chagrin par exemple que
si lme adhre ce jugement quil y a pour nous un mal prsent; et toute
passion implique ainsi un jugement sur un bien, prsent dans le plaisir, futur
dans le dsir, ou sur un mal, prsent dans la peine, futur dans la crainte. Non
seulement la gense de la passion dpend de lassentiment, mais aussi son
dveloppement;cest, par exemple, parce que lon croit quil est convenable
de se livrer au chagrin que lon gmit et que lon prend le deuil. Or
lassentiment est le fait de ltre raisonnable, et de lui seul;autre chose est de
sentir la douleur physique ( ), autre chose den prouver de la peine
(), qui dpend du jugement quelle est un mal. Ce nest donc pas
expliquer la passion que de lattribuer une facult dnue de raison .
2

La passion est donc une raison, un jugement, comme dit Chrysippe, mais
une raison irrationnelle et dsobissante la raison, ce qui est paradoxal et
force tout de mme y rechercher un lment irrductible la raison.
Chrysippe cherche attribuer cet lment une origine extrieure: ce sont les
habitudes donnes aux enfants pour viter le froid, la faim, la douleur qui le
persuadent que toute douleur est un mal; et ce sont les opinions quils
entendent exprimer autour deux p.325 pendant toute leur ducation: depuis les
1
2
3

ARNIM, I, 563, et III, 255-261.


ARNIM, III, 228-236.
ARNIM, III, 377-420.

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232

nourrices jusquaux potes et aux peintres, ils nentendent quloges du plaisir


et des richesses .
1

Il faut pourtant bien que ces faux jugements trouvent accs dans lme;or,
lorsque Chrysippe explique lexagration de la tendance par un phnomne
analogue llan dun coureur qui ne peut sarrter, puis indique que les
augmentations ou diminutions dune passion comme le chagrin sont jusqu
un certain point indpendantes du jugement que lon porte sur son objet,
puisque le chagrin est plus fort, lorsque le jugement est rcent, cest bien l
faire intervenir des facteurs irrationnels tout fait intrieurs lme. Il y en a
dautres encore;la cause initiale de la passion est une faiblesse de lme
et la passion est une croyance faible;de plus elles donnent naissance des
faits bien impossibles assimiler des jugements, le resserrement de lme
dans la peine et son panouissement dans la joie;enfin les passions qui sont
de nature passagres et instables se transforment en maladies de lme, telles
que lambition, la misanthropie qui se fixent et deviennent indracinables .
2

Sans nier lexistence de la draison, les Stociens ont insist pourtant sur
limportance du jugement pour faire voir combien la passion dpendait de
nous; Chrysippe en particulier a mis en lumire le rle de jugements de
convenance, tels que le prjug qui nous fait croire quil est bon et juste de
nous livrer au chagrin la mort dun parent. Cest non pas par une rsistance
de front la passion dchane, mais par une mditation prventive sur de tels
jugements, par des maximes raisonnes, que les stociens esprent nous
soustraire aux passions.
Lon a vu comment la raison humaine dgage des inclinations spontanes
le bien et la vertu. Cest par la mme laboration rationnelle que lhomme
dcouvre la fin en vue de laquelle sont faites toutes les actions quil convient
de faire. La base de la p.326 vie morale, cest lespce de choix spontan que
nos inclinations nous font faire des choses utiles notre conservation;la fin,
cest de vivre en choisissant dun choix rflchi et volontaire les choses
conformes la nature universelle . Cest sans doute ce qua voulu dire Znon,
en dfinissant la fin: vivre daccord, ou vivre avec consquence
() ; vivre ainsi, cest vivre selon la raison, qui ne trouve
devant elle aucune opposition. Cest srement ce quont voulu dire Clanthe
et Chrysippe, en proposant, comme fin, de vivre conformment la nature
( ), cest--dire, commente Chrysippe, en employant
la connaissance scientifique des choses qui arrivent par nature. Cette
connaissance scientifique, cest celle que nous donne la physique: tout arrive
par la raison universelle, la volont de Dieu ou le destin. Ds lors la fin
3

1
2
3
4

CHALCIDIUS, Sur le Time, 165-166 (Arnim, III, n 229).


CICRON, Tusculanes, IV, 125.
CICRON, Des Fins, II, 34;III, 14.
ARNIM, III n 12.

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233

consistera uniquement dans une attitude intrieure de la volont: tout tre


obit ncessairement au destin; mais la raison gare essaye dy rsister et
dopposer au bien universel le fantme dun bien propre, sant, richesse,
honneur; le sage au contraire accepte avec rflexion les vnements qui
rsultent du destin; l o le mchant est entran par force, il se dirige
volontairement;sil sait que le destin le veut mutil ou pauvre, il accepte cette
mutilation ou cette pauvret. Non pareo Deo sed assentior , dit Snque
(Lettre 97);je nobis pas Dieu, jadhre ce quil a dcid. La rsignation
stocienne nest pas un pis aller; cest une complaisance positive et joyeuse
dans le monde tel quil est; il faut mettre sa volont daccord avec les
vnements, de manire que ceux qui surviennent soient notre gr .
Suivre la nature, suivre la raison, suivre Dieu, ce triple idal que nous verrons
se dissocier plus tard ne fait quun pour les Stociens.
1

Il sagit dexpliquer aussi comment cette disposition ne reste p.327 pas


intrieure, mais au contraire invite laction. Il y a l un point des plus
importants, et nous atteignons lessence mme du stocisme; la morale
stocienne invite laction; ses fondateurs engageaient par-dessus tout leurs
lves accomplir leurs fonctions de citoyen ;beaucoup plus tard, pictte
considrait son enseignement comme une prparation vritable aux carrires
publiques, et il blmait les jeunes gens qui voulaient rester trop longtemps
lombre de lcole: la vie normale de lhomme, cest la vie de lpoux, du
citoyen, du magistrat. Nul divorce chez eux entre la vie contemplative et la vie
pratique, comme celui qui menaait de stablir et qui sest tabli
effectivement, on le verra, comme consquence des doctrines dAristote et de
Platon;la connaissance de la nature est prparation laction.
2

Mais il faut bien voir en quel sens: au premier abord, il semble y avoir
dans la morale stocienne une insurmontable difficult qui la force aboutir au
quitisme de lhomme parfait, qui, bon gr mal gr, assiste, impassible, tous
les vnements. Tous les Stociens sont daccord pour reconnatre que tout est
indiffrent, hors cette disposition intrieure quest la sagesse, et quil ny a ni
bien ni mal pour nous en ce qui nous arrive: cest dire quil ny a aucune
raison de vouloir un contraire plutt que lautre, la richesse plutt que la
pauvret, la maladie plutt que la sant. Mais poussons plus loin lanalyse: si
nous considrons ltat de lhomme imparfait, sant et richesse ont pour lui
plus de prix et de valeur que maladie et pauvret parce quelles sont plus
conformes la nature ou satisfont mieux les inclinations. Pour lhomme
parfait, sant et maladie ne sont pas de mme ordre que ce quil recherche,
savoir la volont droite ou conforme la nature;cette volont droite est tout
fait indpendante de lun ou de lautre, et elle persiste dans les deux; elle a
donc une valeur incomparable. Mais il p.328 ne sensuit pas du tout que, mme
1
2

PICTETE, Dissertations, II, 14, 7.


SENQUE,DuLoisir,dbut.

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234

pour lhomme parfait, lun nait pas plus de valeur que lautre si on les
compare ensemble; ce qui distingue lhomme parfait, cest quil na pas
dattachement plus grand lun qu lautre, et surtout quil na pas
dattachement inconditionnel;il choisirait la maladie par exemple, sil savait
quelle est voulue par le destin; mais, toutes choses gales dailleurs, il
choisira plutt la sant. Dune manire gnrale, sans les vouloir du tout
comme il veut le bien, il considre comme prfrables,() les objets
conformes la nature, sant, richesses, et comme non prfrables
() les choses contraires la nature.
Les Stociens peuvent donc ainsi dresser une liste des actions convenables
(, officia), qui sont comme les fonctions ou devoirs de ltre
raisonnable, capable de sauvegarder sa propre vie et celle de ses semblables:
soins du corps, fonction damiti et de bienfaisance, devoirs de famille,
fonctions politiques. Laccomplissement de ces fonctions, qui nest ni un bien
ni un mal, peut exister chez tous les hommes, et ainsi peut prendre naissance
une morale secondaire, une morale des imparfaits qui sadresse tous;cette
morale pratique (morale des conseils ou parntique) a reu plus tard un grand
dveloppement et, par elle, le stocisme sest insr dans la vie commune. Le
sage et limparfait ont exactement mmes devoirs, tel point que le sage, si
parfait et heureux quil soit, devra quitter la vie par le suicide, sil subit en
excs des choses contraires sa nature. Pourtant leur conduite nest la mme
quen apparence et extrieurement; l o limparfait accomplit un simple
devoir (), le sage accomplit un devoir parfait ( ) ou
action droite (), grce son accord conscient avec la nature
universelle;de plus, il sait bien que ce devoir na quune valeur de vraisemblance, et quil y a tels cas o il vaut mieux renoncer ses devoirs de famille
ou de magistrat .
1

p.329 Le

devoir ou fonction na donc jamais une forme catgorique;de l le


dveloppement de toute une littrature de conseils (parntique) qui, laissant
de ct les principes abstraits, examine et pse les cas individuels et donne
lieu parfois une vraie casuistique. La libert desprit des premiers stociens
lgard des devoirs sociaux par exemple tait de fait assez grande pour que
lon trouve chez eux des traits qui rappellent le cynisme le plus radical,
prnant par exemple la communaut des femmes .
2

Telle est la thorie stocienne de laction, si contradictoire dapparence;il


faut bien voir que lindiffrence lgard des choses exprime non pas la
faiblesse, mais la vigueur mme de la volont qui consent se manifester par
le choix dune action, mais qui ne veut ni sy restreindre ni sy fixer.

1
2

Cf. ARNIM, III, n 493.


SEXTUS, Hypotyposes, III, 205.

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235

La morale stocienne ne quitte jamais, ds son principe, la description de


lhomme agissant; elle ne cherche nul bien en dehors de la disposition
volontaire; il sensuit quelle ne peut se raliser entirement que par la
description de ltre qui possde la vertu, la description du sage. Le sage est
ltre qui ne garde en son me plus rien qui ne soit entirement raisonnable,
tant lui-mme une raison ou un verbe;donc il ne commettra aucune erreur;
tout ce quil fera, ft-ce laction la plus insignifiante, sera bien fait, et le
moindre de ses actes contiendra autant de sagesse que sa conduite tout
entire;il ne connatra ni regret, ni chagrin, ni crainte, ni aucun trouble de ce
genre;il aura le bonheur parfait;seul il possdera la libert, la vraie richesse,
la vraie royaut, la vraie beaut;seul, il connatra les dieux et sera le prtre
vritable;utile lui-mme, aux autres, il saura seul gouverner une maison ou
une cit et avoir des amis. On connat tous ces paradoxes dont on pourrait
allonger encore la liste,qui accumulent toutes les perfections sur la personne
du sage . Pour en comprendre le sens, il faut ajouter p.330 que qui nest pas
sage est imparfait, et que, au regard de la sagesse, toutes les imperfections
sont gales;tous les non sages sont galement des fous, des insenss, plongs
dans un malheur complet, de vrais exils sans famille ni cit. Quils soient
plus ou moins prs de la sagesse, ils nen sont pas moins insenss, puisque la
rectitude du sage nadmet ni nuances ni degrs;ainsi le noy nest pas moins
touff, quil soit au fond de leau ou presque la surface, comme larcher ne
manque pas moins son but, que la flche en arrive prs ou loin.
1

Il est naturel et conforme ce que nous avons appris du stocisme


dadmettre que la sagesse ne puisse tre donne quen bloc; elle nest, pas
plus que la philosophie tout entire, susceptible de progrs. Ce que les
stociens anciens ont voulu, ce nest pas prcisment le progrs moral, cest,
comme le dit Clment dAlexandrie, une sorte de transmutation intime qui
change lhomme tout entier en raison pure , le citoyen dune cit en citoyen
du monde, transmutation analogue dans lordre de lesprit la transformation
politique quAlexandre faisait subir aux peuples.
2

Znon, dit Plutarque , a crit une Rpublique trs admire, dont le


principe est que les hommes ne doivent pas se sparer en cits et en peuples
ayant chacun leurs lois particulires; car tous les hommes sont des
concitoyens, puisquil y a pour eux une seule vie et un seul ordre de choses
(cosmos) comme pour un troupeau uni sous la rgle dune loi commune. Ce
que Znon a crit comme en rve, Alexandre la ralis;... il a runi comme
en un cratre tous les peuples du monde entier; ... il a ordonn que tous
considrent la terre comme leur patrie, son arme comme leur acropole, les
gens de bien comme des parents et les mchants comme des trangers. On
3

1
2
3

ARNIM, III, 548-656.


CLMENT DALEXANDRIE, Stromates, IV, 6.
De la Fortune dAlexandre, ch. VI.

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236

ne peut mieux dire que la morale stocienne est celle des temps nouveaux, o,
sur les cits disloques et dsormais incapables dtre une p.331 source de vie
morale et un soutien, slvent de grandes monarchies qui aspirent
gouverner lhumanit.
La raison, loi universelle ou nature, se fait en quelque sorte monarchique:
chez Aristote, elle partit des ralits psychologiques ou sociales de fait,
passions, coutumes, lois, quelle essayait simplement, comme den haut, de
temprer et dorganiser: ici, elle prend toute la place, et elle expulse tout ce
qui nest pas elle-mme; la vertu est place dans la seule raison .
1

Bibliographie
@

CICRON, Derniers Acadmiques, I, 38.

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237

CHAPITRE III
LPICURISME AU IIIe SICLE

I. PICURE ET SES LVES


@
Aprs le systme massif des stociens, cest une dtente de se reposer
au jardin o picure philosophe dans le priv avec ses amis, pendant que
Znon attirait au portique Pcile la foule du public. Entre ces deux esprits,
rien de commun que les traits les plus gnraux de lpoque: un mme
dtachement de la cit mais qui, chez picure, na pas comme chez Znon la
contre-partie de lattachement aux empires naissants et au cosmopolitisme, et
qui reste en somme au niveau de lancienne critique sophistique;une thorie
sensualiste de la connaissance, mais qui nest pas surmonte, comme chez
Znon, de toute une dialectique rationnelle;laffirmation dune liaison troite
entre la physique et la morale, mais conue dune manire tout autre, puisque
la physique picurienne est prcisment faite pour empcher de rvrer ce qui
inspirait Znon un religieux respect;un grand dsir de propagande morale,
mais qui chez picure sexerce par des amis choisis et prouvs; aussi peu
crivains lun que lautre;mais, tandis que Znon cre des mots nouveaux ou
des significations nouvelles, picure, polygraphe comme Chrysippe, se
contente dun langage simple et nglig.
p.333

Nous sommes dailleurs, au jardin dAthnes, entre Grecs de bonne


souche: picure est dAthnes, quoiquil ait t lev Samos; et ce sont
aussi les ctes ou les voisines de lIonie, do viennent les premiers
disciples; Lampsaque, en Troade, p.334 envoie Mtrodore, Polyaenus,
Leonteus, Colots et Idomne; de Mitylne vient Hermarque, le premier
successeur dpicure. Quel accueil devait faire tous ceux qui en taient
dignes celui qui se vantait davoir commenc philosopher quatorze ans et
qui crivait Mnce: Que le jeune homme nattende pas pour
philosopher;que le vieillard ne se fatigue pas de philosopher;il nest jamais
trop tt ni trop tard pour donner des soins son me. Dire que lheure de
philosopher nest pas encore arrive ou quelle est passe, cest dire que
lheure de dsirer le bonheur nest pas encore ou quelle nest plus .
1

picure, n Athnes en 341, passa sa jeunesse Samos et ne revint


Athnes quen 323; il y sjourna alors fort peu, et sa retraite Colophon,
1

DIOGNE LAERCE, X, 122.

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238

aprs la mort dAlexandre, parat tre lie lhostilit que lui montrrent les
matres macdoniens dAthnes;il revint Athnes quelques annes aprs et
y fonda cole en 306, sous le gouvernement de Dmtrius Poliorcte. On
connat le fameux jardin, quil acheta quatre-vingts mines, o, jusqu sa
mort, qui eut lieu en 270, il sentretint avec ses amis, trouvant en eux une
consolation une cruelle maladie qui, semble-t-il, le tint paralys pendant
plusieurs annes. De tout, ce que la sagesse nous prpare pour le bonheur de
la vie entire, crivait-il en songeant cette intimit de tous les instants, la
possession de lamiti est de beaucoup le plus important . Et son testament,
que nous a conserv Diogne Larce (X, 16 sq.), nous le montre avant tout
proccup de maintenir cette socit dont il tait lme; ses excuteurs
testamentaires ont pour charge de conserver le jardin pour Hermarque et tous
ceux qui lui succderont la tte de lcole; Hermarque et aux philosophes
de la socit, il lgue la maison quils doivent habiter en commun;il prescrit
des crmonies commmoratives annuelles en son honneur et en lhonneur de
ses disciples dj disparus, Mtrodore et Polyaenus;il prvoit p.335 le sort de la
fille de Mtrodore, et recommande en gnral de pourvoir aux besoins de tous
ses disciples. Ds ce moment dailleurs, des centres picuriens commenaient
se fonder dans les villes dIonie, Lampsaque, Mitylne et mme en
gypte, et ils voulaient attirer le matre vers eux .
1

Cest cet essaimage de lcole que nous devons sans doute les seuls
documents directs par lesquels nous connaissons picure, trois
lettres-programmes contenant un rsum du systme, lune Hrodote sur la
nature, lautre Pythocls sur les mtores, la troisime Mnce sur la
morale; de pareilles lettres pouvaient tre crites de concert avec ses
principaux disciples, Hermarque et Mtrodore, comme cest le cas de
quelques-unes que nous avons perdues . Outre ces lettres, nous avons les
Penses principales, o, en quarante penses, picure rsume son systme;il
faut y ajouter quatre-vingt une penses dcouvertes en 1888.
3

Tel est lhomme la sant dlicate et au cur exquis, que ses ennemis
reprsentent comme un dbauch et qui prchait en ces termes la morale du
plaisir: Ce ne sont pas les boissons, la jouissance des femmes ni les tables
somptueuses qui font la vie agrable, cest la pense sobre qui dcouvre les
causes de tout dsir et de toute aversion et qui chasse les opinions qui
troublent les mes .
4

On sait combien il fut vnr de ses premiers disciples, et lon connat les
beaux vers dans lesquels, plus de deux cents ans aprs sa mort, Lucrce rend
hommage son gnie :
1
2
3
4

Principales opinions, XXIII (USENER, Epicurea, 1887, p. 77).


Documents dans USENER, p. 135-137.
A. VOGLIANO, Nuovi testi epicurei, dans Rivista di filologia, 1926, p. 37.
USENER, 64, 12 sq.

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239

Ce fut un dieu, oui un dieu, celui qui le premier dcouvrit cette manire
de vivre que lon appelle maintenant la sagesse, celui qui par son art, nous fit
chapper de telles temptes et une telle nuit pour placer notre vie en un
sjour si calme et si lumineux (V, 7).
p.336 Le

calme de lme et la lumire de lesprit: deux traits insparables et


dont lintime liaison fait loriginalit de lpicurisme. Le calme de lme ne
peut tre atteint que par cette thorie gnrale de lunivers quest latomisme
et qui, seule, fait disparatre toute cause de crainte et de trouble.

II. LA CANONIQUE PICURIENNE


@
picure, dit Cicron, a beaucoup de mots trs brillants; mais il ne se
soucie gure de rester daccord avec lui-mme . Sa philosophie est en effet
une de celles qui procde par des vidences discrtes et spares dont chacune
se suffit elle-mme.
1

La premire partie de cette philosophie, la canonique, qui concerne les


critres ou canons de la vrit, nest rien danalogue la logique stocienne;
elle est seulement lnumration de diverses sortes dvidence;la passion ou
affection passive (), la sensation, la prnotion (), et un
quatrime critre que Diogne attribue seulement aux disciples dpicure,
mais que nous voyons en fait souvent employ par le matre lui-mme, le coup
dil ou intuition de la rflexion ( ).
La premire vidence est celle de la passion, cest--dire du plaisir et de la
douleur. Aristippe aussi en avait fait un critre, mais en un sens un peu
diffrent; seul, pour lui, ltat passif est perceptible et lon ne peut en
connatre srement la cause;pour picure au contraire, lvidence porte sur la
cause du critre;le plaisir fait ncessairement connatre une cause de plaisir,
qui est agrable, la souffrance, une cause de souffrance, qui est pnible . En
faisant de la sensation (au sens passif dimpression sensible) un second critre
de la vrit, picure veut dire aussi tout autre chose quAristippe: pour lui,
chaque p.337 sensation, tat passif, nous renseigne dune manire tout fait sre
et certaine sur la cause active qui la produite; toutes les sensations sont
galement vraies, et les objets sont exactement tels quils nous apparaissent;
il ny a aucune raison de suspecter les renseignements quelles nous donnent,
condition seulement de nous y tenir, puisque, tant purement passives et
irrationnelles, elles ne peuvent rien ajouter linfluence extrieure ou rien en
retrancher;et il ny a aucune raison de douter des unes plutt que des autres;
dire quune sensation est fausse reviendrait dire que rien ne peut tre
2

1
2

Tusculanes V, 26.
Comparer SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VII, 203, et VII, 291.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

240

peru . Et, si lon objecte aux picuriens ces contradictions des sens et ces
illusions qui devenaient un argument courant des adversaires du dogmatisme,
ils montrent comment lerreur est non pas dans la reprsentation mais dans un
jugement quy ajoute la raison;une tour est vue ronde de loin et vue carre de
prs; on ne se trompe pas en disant quon la voit ronde, mais seulement en
croyant que lon continuera la voir ronde, si lon sen approche; la contradiction nest pas entre les reprsentations, mais entre les jugements quon y
ajoute. Une confiance dans lvidence immdiate accompagne de mfiance
envers tout ce quajoute la raison, telle est la marque de la doctrine de la
connaissance dpicure.
3

La tactique constante de ses adversaires a t dessayer de rduire ce


dogmatisme un subjectivisme, born aux impressions immdiates; et les
picuriens sen sont toujours dfendus. Cette dfense parat tre le thme du
trait de Colots, disciple immdiat dpicure, Quil nest pas possible de
vivre selon les dogmes des autres philosophes. Dans ce trait, connu par la
rfutation de Plutarque (Contre Colots), lpicurien attaque successivement
Dmocrite pour avoir considr la connaissance sensible comme une
connaissance btarde, Parmnide pour avoir ni la multiplicit des choses,
Empdocle pour avoir ni la p.338 ralit des diffrences de nature entre les
choses, Socrate pour avoir hsit sur des notions aussi claires que celle de
lhomme, par exemple, dont il cherche la dfinition, Platon pour avoir refus
la substantialit aux choses sensibles, Stilpon le Mgarique pour avoir soutenu
la vieille thse ristique que rien ne peut se dire de rien, les Cyrnaques et
Arcsilas qui nont point admis que nos reprsentations pussent nous conduire
des ralits. Et Plutarque na pas dautre manire de rpondre que
dassimiler les picuriens ceux quils veulent rfuter, tirant des textes
mmes dpicure laveu de la relativit des sensations.
Il y a dautres vidences immdiates que la sensation et la passion;toute
question, pour tre pose et comprise, implique que nous possdons davance
la notion de la chose demande;les dieux existent-ils? Cet animal qui avance
est-il un buf, ou un cheval? Toutes ces questions supposent que nous avons
dj la notion des dieux, du buf et du cheval, etc. antrieurement
limpression sensible actuelle qui nous amne poser ces questions:
prnotions intrieures lme et qui pourtant drivent des sensations
prcdentes et ne sont pas du tout, comme les notions communes stociennes,
le fruit dune dialectique plus ou moins arbitraire. Cest grce cette origine
(origine que lon peut voir mme dans le cas des dieux, par exemple, dont la
notion est ne des images trs relles que nous avons eues pendant le
sommeil) que la prnotion nest jamais la notion dune chose imaginaire, mais
celle dune chose existante; et cest pourquoi Diogne Larce (X, 33)
lappelle perception ou opinion droite: la prnotion implique un jugement
3

CICRON, Premiers Acadmiques, II, 101 (Usener, 185, 11).

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241

dexistence vident;notre exprience passe, dont elle est en quelque sorte le


rsultat, na pas moins de valeur que notre exprience actuelle avec laquelle
nous la confrontons.
La prnotion nous permet des jugements ou croyances qui dpassent
lexprience actuelle: cet homme que je vois l-bas, cest Platon, cet animal
est un buf, etc... Mais ces p.339 croyances ne seront des jugements solides que
si elles sont elles-mmes ramenes des vidences sensibles immdiates, et
que sil y a confirmation () alors que je vois lhomme ou
lanimal de plus prs.
Mais picure, on le sait, prtend arriver non seulement des vidences sur
les choses sensibles, mais encore des vidences concernant les choses
invisibles (), telles que le vide, les atomes, ou linfinit des mondes. Il
est important de songer, si lon veut bien comprendre le canonique dpicure,
quil est dune part le moraliste du plaisir,cette fin de la volont qui est saisie
dune manire immdiate sans aucune construction rationnelle, et, dautre
part, le rnovateur de la physique atomiste, cest--dire dune construction
rationnelle de lunivers, fort loigne des impressions immdiates. Ne nous
demandons pas encore quel rapport il y a entre les deux motifs, mais
seulement par quelle voie (ou par quelle fissure) peut sintroduire une
connaissance par pure raison ou pense? A ct de la confirmation dune
croyance par lvidence sensible, picure distingue le cas o, sans tre
confirme, elle nest pas infirme. La non-infirmation ( )
est le lien de consquence qui rattache ce qui apparat avec vidence une
opinion sur une chose invisible; par exemple picure affirme quil y a du
vide, chose invisible, et le prouve par cette chose vidente quest le
mouvement; car sil ny a pas de vide, il ne doit pas y avoir non plus de
mouvement, puisque le corps en mouvement na pas de lieu o se dplacer, si
tout est plein . Cest aussi par le tmoignage de lexprience immdiate que
1on voit Lucrce prouver lexistence de corps qui sont invisibles cause de
leur petitesse: la force des vents que lon ne voit pas, les odeurs et les sons
qui impressionnent les sens, lhumidit et le desschement, lusure lente ou
laccroissement lent des objets, tous ces faits impliquent lexistence p.340 de
pareils corpuscules invisibles . En quoi consiste cette consquence ou
implication, cest ce que nos textes ne nous disent pas;mais de lexpression
mme non-infirmation, il ressort qupicure se contente dune conception des
choses qui ne soit pas contredite par lexprience manifeste.
1

Cet univers nouveau, cet univers datomes forme un tout rationnel et bien
li dont les principes peuvent servir dexplication au dtail des phnomnes
visibles, tels que les phnomnes clestes ou les phnomnes vitaux. picure
recommande ses disciples davoir toujours devant lesprit cette vue den1
2

SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VII, 213.


De la Nature, I, 265-328.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

242

semble qui permet loccasion de dcouvrir le dtail, quand on a bien


saisi et que lon garde en sa mmoire le dessin densemble des choses. Cette
ncessit dune vue densemble est un des thmes qui revient le plus
frquemment dans le pome de Lucrce: cest qu il est bien facile de
dcouvrir et de voir de lil de la pense comment se forment les phnomnes
mtorologiques de dtail quand on connatra bien ce qui est d aux divers
lments.
1

Or cette vue densemble, pour tre assure, ne ncessite-telle pas une


source dvidence distincte de celles que nous avons appris connatre? Car
il sagit ici non plus de saisir les choses invisibles dans leur liaison avec les
choses manifestes, mais de les saisir en elles-mmes. Si tu penses que les
atomes ne peuvent tre saisis par nul coup dil de lesprit (injectus animi =
), tu es dans une grande erreur, ou encore: Cest lesprit qui
cherche comprendre ce quil y a dans linfini, hors des murailles du monde,
o lintelligence veut tendre sa vue et o senvole librement le regard de
lesprit (jactus animi) . On comprend alors sinon la nature, du moins le rle
du quatrime critre, cit par Diogne, lintuition spirituelle et rflchie qui,
voyant densemble lunivers ( ) et p.341
dpassant la simple intuition des sens, nous fait assister au spectacle du
mcanisme universel des atomes: vidence dune autre espce que celle de la
sensation, mais aussi immdiate quelle, et accompagne dun sentiment de
clart et de satisfaction spirituelle que lon sent chaque page de luvre de
Lucrce.
2

Ainsi le canonique est bien une numration dvidences de nature


distincte et irrductible, mais qui toutes prtendent dpasser les apparences et
atteindre la ralit.

III. LA PHYSIQUE PICURIENNE


@
Dans quelles conditions et sous quelle forme picure fut-il amen
remettre en honneur la physique de Dmocrite, avec laquelle nous voyons
reparatre de vieilles images ioniennes que lon pouvait croire disparues,
notamment celles de la pluralit des mondes et de linfini dans lequel ils
puisent leur matire? Il est certain que, avec elles et par elles, nous voyons
reparatre aussi le libre esprit ionien, qui fait un tel contraste avec le
rationalisme thologique que nous avons vu natre en Sicile (p. 65) et dont les
stociens sont maintenant les reprsentants.

1
2

DIOGNE LARCE, X, 35;cf. X, 83;LUCRCE, IV, 532-4.


LUCRCE, II, 739-740;1044-1047.

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243

Lon sait sans doute par quel canal lui arriva le systme de Dmocrite,
puisquil fut llve du dmocriten Nausiphane de Tos;mais, outre quil le
dsavoue formellement comme matre et na jamais assez de railleries pour lui
non plus que pour Dmocrite, on voit assez combien diffrent tait lesprit qui
lanimait: picure est presque totalement tranger aux sciences positives,
mathmatiques, astronomie et musique. Aussi la physique navait nullement
pour lui son but en elle-mme : Si la crainte des mtores et la peur que la
mort ne soit quelque chose pour nous, ainsi que lignorance des limites des
douleurs et des dsirs, ne venaient gner notre vie, nous naurions nullement
besoin de physique .
1

Il ne faut pourtant attribuer picure rien qui ressemble ltat


desprit du pragmatisme;la physique atomiste a son vidence en elle-mme,
et la dmonstration de ses thormes est compltement indpendante des
rsultats quelle peut avoir dans la vie morale. Une physique comme la
stocienne, une dmiurgie comme celle du Time ne pourront subsister sans les
croyances morales ou mtaphysiques dont elles ne sont quun aspect;pareille
hypothse na mme pas de sens; au contraire la physique corpusculaire
dpicure, frappe au coin du vers de Lucrce, reste dgage de toute
implication morale, et cest elle qui reparatra, chaque fois que lesprit humain
sorientera vers une vision de lunivers galement loigne, si lon peut dire,
de lanthropocentrisme et du thocentrisme. Dans cette physique dont
sloigne le vulgaire (retroque volgus abhorret ab hac) parce quelle ne tient
pas compte de ses aspirations, lon a reconnu ce vieux positivisme ionien, si
ddaigneux des prjugs, si contraire au rationalisme issu de Grande-Grce
toujours prt laisser place toutes les croyances populaires, faire du
monde comme un thtre pour lhomme et pour Dieu.
p.342

Aussi peut-on lire en entier la Lettre Hrodote, o picure rsume pour


un disciple les points capitaux de la doctrine que lon doit toujours avoir
prsents en la mmoire, sans mme souponner quil prend le plaisir comme
fin dans sa morale. Insistons-y bien par ce quelle a de ngatif, la physique
atomistique conduit nier la plupart des croyances populaires que la physique
stocienne essayait au contraire de justifier : la providence des Dieux pour les
hommes et avec elle la croyance au destin, la divination et aux prsages,
limmortalit de lme avec tous les mythes plus ou moins srieux sur la vie
de lme en dehors du corps, qui sy rattachent; et, tant admis que ces
croyances sont pour lhomme des raisons de crainte et de trouble, la physique
est capable de supprimer le trouble p.343 de lme. Mais elle ne conduit pas du
tout lhdonisme. Il faut dire seulement que, si lataraxie se trouve tre un
des lments de la vie de plaisir chez picure, elle contribue cette vie;et par
1
2

Principales opinions, XI (USENER, p. 73).


LUCRCE, De la Nature, VI, 19.

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244

l se trouve justifie sa place dans les proccupations du moraliste. Mais elle


na prcisment cette place que grce sa rationalit intrinsque et la valeur
intellectuelle quelle revendique par elle seule.
Laxiome de la cosmologie ionienne tait la conservation du tout: rien ne
peut natre de rien, rien ne peut retourner au nant; mais non point la
conservation du monde ou cosmos, considr seulement comme une partie ou
un aspect momentan du tout. Laxiome de la cosmologie rationaliste
dAristote et des platoniciens, cest au contraire la conservation du monde,
identique avec le tout univers, unit parfaite qui se suffit elle-mme;et les
stociens nadmettent quen apparence la destruction du monde, puisque, dans
la conflagration, cest le mme individu qui continue exister. picure part au
contraire de laxiome ionien: le tout cest une infinit datomes dans linfinie
grandeur du vide; un monde cest une portion du tout qui se dtache de
linfini et garde momentanment un certain ordre. Ds lors il ny a aucune
raison pour que le monde possde les caractres que lui confrent les
rationalistes: dabord aucune raison pour quil soit unique, puisquil reste une
infinit datomes disponibles; il y a donc une infinit de mondes; de plus,
aucune raison pour quil se suffise lui-mme, puisquil est partie du tout, et
les atomes peuvent passer dun monde lautre;aucune raison pour que les
mondes soient dun type unique et quils aient par exemple la mme forme et
contiennent les mmes espces dtres vivants;il en est au contraire de fort
diffrents, dus la diversit des semences dont ils sont forms.
Autant de thses de cosmologie ionienne reprises par picure, et qui sont,
quon le remarque bien, indpendantes de la physique atomistique. Mais la
thse particulire de lexistence des atomes est pourtant rattache laxiome
gnral;p.344 cest parce que rien ne peut venir de rien ni revenir rien quil
faut admettre que tout corps visible est form datomes, cest--dire de masses
inscables, trop petites pour tre visibles, dont se composent les corps et dans
lesquels ils se rsolvent; solides ternels et immuables par leur fonction,
puisquils servent de points de dpart fixes la gense et de limite fixe la
corruption. Dailleurs des phnomnes, comme la force du vent, les odeurs ou
les sons qui se rpandent, lvaporation, lusure ou laccroissement lents
tmoignent (par le procd de la non-infirmation) de lexistence de ces corps.
La continuit de la matire, en apparence constate par les sens, est une
illusion: tel un troupeau de moutons qui, vu de loin, parat tre une tache
blanche immobile .
1

Pour bien comprendre la nature de latome picurien et surtout pour viter


toute confusion avec latomisme moderne il est une remarque quil importe de
ne pas perdre de vue : cest que la nature de latome est dtermine par sa
fonction, qui est de former les divers composs;cest un principe sous-jacent
1

LUCRCE, De la Nature, II, 308-332.

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245

la physique picurienne, que lon ne peut faire nimporte quoi avec


nimporte quels atomes;un tre dune espce donne exige des atomes dune
espce galement donne;les atomes ne sont pas des units toutes identiques
entre elles de telle sorte que la diversit des composs entre eux ne viendrait
que du mode de liaison et de connexion de ces units identiques; en ralit
pour former une me, un dieu, un corps humain, etc., il faut chaque fois des
atomes despce diffrente. Une des preuves que Lucrce donne de lexistence
des atomes est fort remarquable cet gard (I, 160-175): la fixit des espces
travers le temps, dit-il, est une loi absolue de la nature;il sensuit que les
lments qui servent composer les individus de chaque espce, doivent, eux
aussi, tre fixes. Loin que lesprit de latomisme aille, comme il serait naturel
de le penser, contre p.345 lide dune classification stable (aristotlicienne) des
choses, il en tire au contraire argument; et la classification des atomes en
espces reproduit en miniature celle des choses sensibles. Aussi les atomes
sont non seulement les composants, mais les semences des choses (,
semina rerum), et cest en effet par la forme des atomes composants plutt que
par leur mode de composition que nous verrons sexpliquer les proprits des
composs.
Et cest pourquoi sans doute latome est dfini non pas comme un
minimum (car tous les minima sont gaux et sans forme), mais comme une
grandeur inscable quoique non prcisment indivisible. picure, on la vu, ne
tire pas argument, pour conclure aux atomes, de limpossibilit de la division
linfini. Cette impossibilit picure ladmet aussi, mais elle le fait conclure
non pas des atomes, mais des minima tous gaux entre eux. Ces minima
rels sont conus par analogie avec les minima visibles, cest--dire avec la
dimension la plus petite que puisse voir lil; comme le champ visuel est
compos de ces minima visibles, qui servent dunits de mesure, ainsi la
grandeur relle est faite de minima rels, et elle est plus ou moins grande,
selon quelle en contient plus ou moins. Cette thorie des minima servait,
semble-t-il, picure, rsoudre laporie de Znon dEle sur le
mouvement ;le mobile allant dun point un autre na pas parcourir une
infinit de positions, mais seulement un nombre fini de minima, par un
nombre fini de bonds indivisibles.
1

Latome, lui, tant donn les proprits dont il a rendre compte, doit
avoir une grandeur et une forme inaltrables, cest--dire tre compos de
minima placs dans une position relative fixe. Cette grandeur ne va jamais
dailleurs jusqu rendre latome visible;quant la diversit des formes, elle
est aussi grande mais pas plus grande quil ne faut pour p.346 expliquer les
proprits des composs; aussi, le nombre des espces datomes est
impossible saisir), puisque dans notre seul monde nous ne connaissons pas
toutes les espces dtres, mais il nest pas infini.
1

SIMPLICIUS, in Aristotelis physica, p. 232 a 23 (Usener, 137.9).

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246

Il faut expliquer maintenant la cause du mouvement ternel, sans


commencement ni fin, qui, selon lhypothse ionienne, anime linfinit des
atomes disperss dans le vide infini. Il ne sagit point ici dun principe
transcendant dorganisation, tel que celui des cosmologies rationalistes,
pense motrice ou dmiurge, qui, mme lorsque leur action est ternelle, la
traduisent par des mouvements priodiques ayant un commencement et une
fin, mais dune cause de mouvement immanente et permanente attache la
nature de latome. Cette cause est la pesanteur qui produit en tous les atomes,
de toute forme et de tout poids, un mouvement de mme direction (de haut en
bas) et dgale vitesse. picure recueille comme un cho de lenseignement
dAristote, lorsquil explique pourquoi tous ces mouvements sont les mmes,
si diffrents que soient les atomes: c est que les diffrences de vitesse ne
peuvent tre dues qu la diffrence de rsistance des milieux que les mobiles
traversent;le vide offrant une rsistance nulle, toutes les vitesses sont gales.
Il faut dailleurs distinguer de cette pesanteur universelle qui emporte
uniformment les atomes vers le bas dun mouvement trs rapide, le poids
propre de chaque atome qui intervient dans la force plus ou moins grande avec
laquelle latome rejaillit sur les autres.
Grandeur, forme, pesanteur, telles sont les trois proprits inhrentes
chaque masse atomique. Mais ces proprits nexpliquent pas encore pourquoi
les atomes se combinent, puisque, tombant paralllement et avec la mme
vitesse, ils ne se rencontreront jamais. Cette rencontre, avec tous les chocs,
rejaillissements et entrelacements qui sensuivent, ne peut se produire moins
que certains dentre eux ne dvient de leur trajectoire;cette dviation a lieu
spontanment un moment p.347 et en un lieu compltement indtermin,
puisquelle est sans cause; et il suffit dailleurs quelle soit extrmement
petite. Telle est la clbre dclinaison des atomes (clinamen), qui a tant excit
la raillerie des adversaires dpicure;elle peut tre considre comme le type
mme du coup de pouce donn par un physicien gn de ne pas voir les faits
cadrer avec sa thorie; ctait, comme le remarque saint Augustin ,
abandonner tout lhritage de Dmocrite.
1

Gnait-elle ce point les picuriens? Rappelons-nous le rythme


particulier de la pense dpicure, introduisant chacune des grandes thses de
sa philosophie avec son vidence propre, distincte, sans se soucier de les
driver dune source commune. Or les picuriens ont au moins cherch, sils
ny ont pas russi, prsenter la dclinaison comme une vidence de ce genre,
non pas une vidence primaire et sensible, puisque lobliquit de la
dclinaison est infrieure celle que nos sens peuvent percevoir, mais une de
ces vidences qui appartient toute chose invisible que les apparences
ninfirment pas. Car nous constatons un phnomne trs certain, cest celui de
la volont libre: lon sent directement dans leffort lopposition entre le
1

Contre les Acadmiciens, III, 23.

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247

mouvement naturel du corps et celui qui est cr par lme, et lon a une
conscience immdiate du contraste entre le mouvement volontaire ou libre et
le mouvement driv dune impulsion extrieure. Or si la dclinaison existe en
un compos comme lme, comme lvidence le prouve, il faut quelle existe
dans les atomes composants .
1

Que pourrait-on opposer aux picuriens sinon le principe de la ncessit


de tous les vnements? mais cest un principe quon leur prte gratuitement.
La ncessit, telle quon lentend cette poque, cest le destin des Stociens,
cest--dire un ordre dtermin dans les mouvements, ordre dtermin qui fait
du cosmos le tmoignage dune pense rationnelle et p.348 divine. Ainsi
entendue, la ncessit est aussi oppose quil est possible la pense
dpicure: Il vaudrait mieux encore, dit-il, accepter les fables relatives aux
dieux que le destin des physiciens ;cest tout dire, quand on sait la haine
quil porte ces fables. On voit donc comment picure pouvait tre amen
accepter et voiler la contradiction flagrante quil y a entre laffirmation de la
dclinaison et celle de la pesanteur universelle.
2

Lordre actuel des choses que nous appelons le monde est une des mille
combinaisons qui se sont produites dans linfinit du temps et de lespace.
Les nombreux lments, depuis un temps infini, sous limpulsion des chocs
quils reoivent et de leur propre poids, sassemblent de mille manires et essayent toutes les combinaisons quilspeuvent former entre eux, si bien que,
par lpreuve quils font de tous les genres dunion et de mouvement, ils en
arrivent se grouper soudainement en des ensembles qui forment lorigine de
ces grandes masses, la terre, la mer, le ciel et les tres vivants . On voit que
pour picure, dont Lucrce reproduit ici la pense, il sagit moins de nier
lunit et lautonomie du cosmos que de lexpliquer sans avoir recours une
origine providentielle. Le cosmos est une russite, aprs mille essais
infructueux. Il faut encore montrer ici combien le mcanisme dpicure est
loin du mcanisme moderne;il ne sagit pas de faire voir dans la combinaison
actuellement produite un rsultat des lois du mouvement;mais, tant suppos
que tout ce quil faut de matire et datomes pour produire notre monde se
trouve par hasard rassembl, il sagit dexpliquer comment les divers tres
contenus dans ce chaos seront amens au jour par une volution progressive.
Dans cette explication, il ny a dailleurs nulle unit de principe: on peut lire
des centaines de vers du livre V de Lucrce, qui y traite de la formation du ciel
et de la terre, sans y trouver la moindre allusion la doctrine des p.349 atomes;
limportant pour lui est de recueillir lutile dans les vielles explications que la
physique ionienne donnait des phnomnes clestes ou terrestres;peu importe
que lon explique avec Dmocrite le mouvement du soleil sur lcliptique par
3

1
2
3

LUCRCE, De la Nature, II, 251-293.


DIOGNE LARCE, X, 134.
LUCRCE, V, 422-431.

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248

le fait quil est emport moins vite que les fixes avec le mouvement
tourbillonnaire du ciel, ou bien par des courants dair venus des extrmits de
laxe du monde et chassant le soleil vers lun ou lautre tropique; ce quil
faut, cest refuser ces masses de feu une me intelligente qui les dirige et par
elle mne les choses clestes. Ne le voit-on pas aller jusqu prsenter comme
possible lantique supposition quun nouveau soleil se cre chaque matin !
Nous sommes en de de cette astronomie gomtrique, qui nous avait
constitu un ciel spar des mtores et de nature diffrente de la terre.
1

On sait le peu dimportance qupicure attachait au dtail de lexplication.


Nous avons besoin dun coup dil densemble, dit-il au dbut de la lettre
Hrodote (X, 35), mais non pas autant de vues particulires;il faut retenir en
sa mmoire ce qui donne une vue densemble des choses;cela permettra de
dcouvrir le dtail, pour peu que lon saisisse bien et que lon ait bien en
mmoire les ensembles. Et plus loin (79) il fait une opposition des plus
instructives entre ceux qui ont tudi tous les dtails de lastronomie, qui
connaissent le coucher et le lever des astres, les clipses et choses analogues et
pourtant gardent la mme crainte de toutes les choses clestes, parce quils
ignorent quelles sont leur nature et leurs causes principales . Il faut laisser de
ct tout ce dtail pour aller directement la cause de tous les mtores. Il
suffit que la cause les explique;il nest pas besoin que ce soit la cause relle.
Le mme fait peut tre produit par plusieurs causes, et il suffit de dterminer
les causes possibles. Lclipse de soleil peut tre produite par linterposition
de la lune, mais aussi par p.350 linterposition dun corps dailleurs invisible, ou
encore par lextinction momentane du soleil; nul besoin de choisir entre
elles, puisque lune quelconque suffit nous enlever la crainte de lclipse.
2

On voit encore une fois que ces explications ne sont pas toutes lies, tant
sen faut, latomisme; cest toute la physique ionienne qui revient. Cette
physique esquissait aussi, on sen souvient, une histoire tout fait positive des
animaux, et du dveloppement graduel de la raison humaine, des techniques et
des cits;oppose lhistoire mythique, qui montre lhomme cr et protg
par les dieux, elle insiste sur le rle de leffort humain dans le lent passage de
lanimalit la vie des cits sans admettre dailleurs quil y ait ni vritable
progrs ni supriorit de lune sur lautre. Les picuriens annexent tout
naturellement cette histoire positive de lhumanit, qui fait lobjet de la fin du
livre V de Lucrce. picure a eu certainement en vue quelque chose de
semblable, lorsque, vers la fin de la Lettre Hrodote, il nous dit que ce sont
les choses elles-mmes qui ont la plupart du temps instruit et contraint la
nature humaine, et que la raison na fait que prciser ensuite ce quelle en
avait reu;le langage par exemple est dabord fait des missions vocales qui
accompagnent chez lhomme les passions et les reprsentations; plus tard
1
2

De la Nature, V, 660-662.
LUCRCE, liv. V, 751-761.

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249

chaque peuple convient dutiliser les missions vocales qui lui sont propres
pour dsigner les objets. Comme le langage, la justice est aussi dinstitution
humaine. Entre les animaux qui nont pu faire de conventions pour ne pas se
nuire rciproquement, il ny a ni justice ni injustice;et il en est de mme des
nations qui nont ni pu ni voulu faire de conventions pour le mme objet .
1

Le monde dpicure est un des moins systmatiques qui soit;tandis que


les vies individuelles sont chez les Stociens p.351 des aspects ou formes de la
vie universelle et que la psychologie est troitement dpendante de la
cosmologie, au contraire le monde dpicure qui na point dme ne peut
produire lme individuelle, la seule que connaisse picure. Si des mes se
trouvent dans le monde, cest par la rencontre fortuite des atomes qui la
composent. De l cette singularit qupicure (et Lucrce) traitent de la nature
de lme (livre III) avant de parler de la formation du monde et de celle des
tres vivants (livre V), et que ltude de la nature humaine se trouve scinde
en deux parts distinctes sans aucune relation visible, la psychologie et
lhistoire de lhumanit.
Le grand intrt de la psychologie pour picure, cest que ltude
rationnelle de lme fait vanouir tous les mythes sur la destine, et, avec eux,
une des principales causes du malheur et de lagitation des hommes;forme
avec le corps et prissant avec lui, elle na pas songer un avenir qui ne la
regarde en rien. A la vie ternelle, Lucrce oppose la mditation de la mort
immortelle, de cette infinit de temps pendant lequel nous navons pas t et
ne serons plus.
La psychologie est expose par picure en des termes un peu vagues et
gnraux dans la Lettre Hrodote;lme est un corps semblable un souffle
mlang de chaud, pourtant beaucoup plus subtil que le souffle et le chaud que
nous connaissons;en ce mlange se trouvent toutes les puissances de lme,
ses affections, ses mouvements, ses penses, ainsi que sa puissance vitale.
Mais pour quil y ait sensation, il faut que lme soit lie au corps; cest le
corps qui fait que lme peut exercer sa facult de sentir, et cest elle en
revanche qui rend le corps sensible; leur agrgat dtruit, lme se dissipe.
Cest une question insoluble de savoir si la thorie complexe et dtaille de
lme quexpose Lucrce et que Plutarque, dans le Contre Colots, et Atius,
dans sa Doxographie, rapportent aux picuriens, remonte picure lui-mme.
Il est probable, daprs le texte de Plutarque, quil a t conduit cette thorie
plus p.352 ample, cause de limpossibilit dattribuer ce souffle chaud autre
chose que des proprits vitales;jugement, souvenir, amour et haine, tout cela
ne peut sattribuer au souffle chaud, et il faut lintervention dune espce
particulire datomes. Il sensuit que lme doit tre forme dun groupement
de quatre espces diffrentes datomes: atomes de souffle, atomes dair,
1

Opinions principales, XXXII (USENER, p. 78).

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

250

atomes de chaud, et enfin atomes dune quatrime espce qui na pas de nom,
corps dune subtilit et dune mobilit assez grandes pour expliquer la vivacit
de la pense. Lintroduction de cette quatrime substance innomme, qui est,
selon Plutarque, laveu dune ignorance honteuse, est bien dans la manire
dpicure; chaque phnomne son explication : le corps vivant est un corps
chaud qui tantt se meut, tantt sarrte; chacune de ses particularits vient
dune des substances composantes de lme, le mouvement vient du souffle, le
repos de lair, la chaleur du chaud; et la proportion diverse de ces trois
substances explique la diversit des tempraments, lardeur du lion et la
timidit du cerf. Il faut bien une quatrime substance pour expliquer le
phnomne non moins vident de la pense.
Il semble que cest une considration du mme genre qui a conduit
Lucrce (ou son modle) admettre encore une autre distinction, celle de
lesprit (animas) et de lme (anima). Lhomme a des penses, des
raisonnements, des volonts, des joies et des haines tout fait part du corps;
on ne peut donc attribuer ces phnomnes une substance rpandue travers
tout le corps. Il faut les rapporter un esprit (animus) quon localisera dans le
cur, puisquon y sent les mouvements de la peur ou de la joie, et que lon
distinguera de lme (anima), dissmine dans toutes les parties du corps.
Entre cette nouvelle distinction et celle des quatre substances, le rapport
nest pas clair, et Lucrce ne lindique nulle part;il faut en tout cas se garder
didentifier, comme on le fait quelquefois, lesprit (animus) la quatrime
substance, p.353 linnomme, ce qui donnerait lanimus peu prs le rle que
possde la partie principale dans lme selon les stociens;ce serait accorder
lme une sorte dunit par hirarchie, qui est tout ce quil y a de plus
contraire lintention dpicure. De plus, ce serait contraire la fonction
principale de la substance sans nom qui est de rpandre dans les membres
les mouvements sensitifs (III, 245). Mlangs parmi les veines et la chair, et
retenus ainsi par lensemble du corps, les atomes de la quatrime substance
produisent cette sorte dbranlement local que Lucrce appelle motus sensifer,
grce auquel la partie de lorganisme branle sera sensible aux excitants: car
cest un dogme important des picuriens que la sensation se produit au lieu
mme o lexcitant est senti, et ils nadmettent pas, comme les Stociens, que
lexcitation doit dabord tre transmise la partie hgmonique.
Toute la thorie vise, on le voit, parpiller en quelque sorte la substance
et les facults de lme, en ne leur crant dautre lien durable que leur
prsence dans le corps et en rendant ainsi ncessaire cette dissolution de lme
aprs la mort, que Lucrce dmontre par des arguments si varis.
Le problme du mode daction des sensibles sur la sensation est li
traditionnellement au problme de lme. picure lui donne une place de
premier plan dans la Lettre Hrodote (X, 46-5), puisque cest le premier

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

251

problme quil aborde aprs les thormes gnraux de la physique, et


Lucrce lui consacre le quatrime livre entier. Le secret de cet intrt est
comme toujours un intrt pratique; il sagit denlever toute signification
redoutable aux visions du rve dont les hommes font des prsages envoys par
les dieux ou bien o ils voient les spectres terrifiants des trpasss. A ces
terreurs, picure oppose la thorie rationnelle de la vision: de la surface des
objets se dtachent sans cesse des simulacres (), sortes de pellicules
trs fines, animes dun mouvement rapide, assez subtiles pour trouver
passage travers lair en gardant la forme p.354 des objets do elles manent
constamment; ce sont ces simulacres qui, rencontrant lil, produisent la
vision. Mais les images du rve ou de limagination ne sont pas dune autre
nature; ce sont aussi des simulacres manant des objets, ils sont seulement
encore plus subtils et plus fins que ceux de la vision, et, traversant les organes
des sens, ils arrivent directement lesprit;limagination ne fonctionne donc
pas autrement que la vue;en apparence, il en est autrement, et, puisque nous
sommes matres de nous reprsenter une image volont, il semblerait que
nous produisons les images; en ralit, si limage que nous voulons nous
apparat, cest que lesprit est sans cesse assailli de milliers de simulacres dont
seuls limpressionnent ceux sur qui il dirige son attention. Il faut ajouter que
ces simulacres, en se dplaant, se dforment, quils susent, perdent des
parties ou encore fusionnent entre eux;cest pourquoi le simulacre dune tour
carre nous la fait voir ronde;cest pourquoi aussi nous voyons en rve des
monstres si tranges; explication naturelle et rassurante des objets qui nous
font frmir. Cette thorie de la vision, comme celle de loue et de lodorat, est
une thorie de lmission qui contraste fort avec celle des Stociens;partout
o les Stociens parlent de souffles tendus entre lobjet et lorgane des sens, de
transmission de forces travers un milieu, picure ne parle que de
mouvement et de choc.
picure na jamais ni lexistence des dieux; ce serait nier lvidence:
nous voyons en rve et mme pendant la veille les simulacres des dieux;cest
une exprience prolonge et universelle qui suffit prouver leur existence. De
ces dieux, nous avons une prnotion; nous savons quil sagit dtres
parfaitement heureux et vivant dans une paix inaltrable. Mais ces
prnotions nous ajoutons des opinions; nous croyons quils soccupent des
affaires des hommes, quils manifestent leur volont par des prsages, et notre
vie se remplit de superstitions: nous leur immolons des victimes et parfois des
p.355 victimes humaines pour leur demander secours ou les apaiser. Or ces
croyances sont fausses, puisquelles contredisent notre prnotion; un tre
parfaitement heureux et calme ne peut avoir tous les soucis et les sentiments
que nous leur attribuons. La physique tout entire dmontre que ni le monde
ni aucune de ses parties ni mme lhistoire de lhumanit ne nous amnent
Dieu comme sa cause; et Lucrce, avec sa vision pessimiste des choses,
ajoute quil serait impie dattribuer la volont de ces tres parfaits un monde

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252

si plein dimperfections et de misres. Il faut donc refuser aux Dieux comme


lme tout rle cosmologique et physique: faits dune matire pure, vivant
labri des chocs dans les intervalles des mondes, incorruptibles parce que
prservs des causes de destruction, ils mnent une vie parfaitement calme et
heureuse, dont la contemplation et la mditation sont la seule pit qui
convient au sage sorte de paganisme pur qui nest sans doute pas sans
rapport avec le culte des hros.

IV. LA MORALE PICURIENNE


@
Nous navons dautre source importante sur la morale dpicure que la
courte Lettre Mnce ;on peut la complter par lexpos du premier livre
du trait Des Fins de Cicron qui lemprunte des leons ou des traits des
picuriens de son temps, Znon ou Philodme.
La Lettre est moins un expos systmatique que lensemble des thmes
que doit mditer nuit et jour lpicurien pour vivre en dieu parmi les
hommes .
Il y a dans cette morale, comme deux motifs de pense dont il nest pas
ais de voir laccord: dune part, la fin est le plaisir, puisque les animaux
comme les hommes recherchent naturellement le plaisir et fuient la douleur,
ds la naissance et sans lavoir appris: il y a l une sorte dvidence quil p.356
suffit de faire remarquer et qui se passe de dmonstration: Dautre part le
sage est celui qui atteint labsence de trouble (ataraxie), le calme, la paix de
lme, que lon obtient en supprimant lagitation des dsirs et des craintes qui
assaillent le vulgaire: srnit un peu hautaine dun intellectuel qui a rejet le
monde tragique des religions et des mythes, grce la claire vision qui vient
des Ioniens: ne craignant plus les dieux, ne craignant plus la mort, et bornant
ses dsirs, il atteint le bonheur.
Mais cette ataraxie nest nullement prsente comme une fin (); la
seule fin quait jamais admise picure est le plaisir; lataraxie nest donc
estimable quautant quelle se subordonne cette fin, quelle est productrice
de plaisir.
La relation entre ces deux motifs de pense est bien en effet tout le
problme de la morale dpicure;on sait combien elle est difficile saisir:
de trs bonne heure, ses adversaires, de bonne ou de mauvaise foi, prenaient
texte du premier de ces motifs pour montrer dans les picuriens des hommes
livrs des dsirs sans frein, des dbauchs menant la vie de Sardanapale;et
ils scrutaient la vie intime des amis du jardin pour en dnoncer les scandales.
Dautre part, mieux inform, on ne pouvait que reconnatre llvation morale
de ses prceptes et lon sait ladmiration queurent pour eux le Stocien

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253

Snque, qui en cite un certain nombre, et mme le Noplatonicien


Porphyre ; picure dailleurs proteste lui-mme avec force contre ce quil
considre comme un malentendu: Lorsque nous disons que le plaisir est la
fin, nous ne voulons pas parler du plaisir des dbauchs et des jouisseurs. Si
bien que, oblig dadmettre la fois quil tait hdoniste en thorie et sobre et
vertueux en pratique, on en arrivait (cest la constante critique de Cicron)
laccuser de contradiction et incriminer son intelligence et lacuit de son
esprit plus que son caractre et ses murs.
1

p.357 En

est-il bien ainsi et valait-il mieux que sa doctrine? picure conoit


le plaisir tout autrement que les cyrnaques, et il est sur ce point en
controverse ouverte avec eux. En premier lieu, picure nadmettait quun seul
plaisir, celui que lon sent avec vidence; le plaisir corporel, quil appelait
plaisir de la chair ou plaisir du ventre. Je ne puis concevoir le bien, disait-il,
si je supprime les plaisirs du got, ceux de lamour, ceux des sons, ceux des
formes visibles . Il supprimait les prtendus plaisirs de lesprit
quadmettaient les Cyrnaques. Sans doute il y a une joie qui appartient
lme; mais cette joie nest jamais que le souvenir ou lanticipation des
plaisirs du corps;aucune joie ne viendrait de lamiti, par exemple, si lon ne
considrait lami comme une promesse de scurit et une sorte de garantie
contre la souffrance; la joie intellectuelle est celle de latomiste dont la
thorie supprime la crainte des souffrances corporelles qui, daprs les fausses
croyances, nous attendent aprs la mort.
2

En second lieu, ce plaisir du ventre nest pas tel que limaginent les
Cyrnaques, un mouvement et une agitation. Il suffit de considrer que
lhomme, au dbut de sa vie et lorsque ses inclinations nont pas t
dpraves, ne recherche le plaisir que lorsquil ressent un besoin ou une
douleur, faim ou soif;ds que la douleur a disparu, il ne cherche plus rien. Il
sensuit que le plus haut degr du plaisir, tel quil est dtermin par la nature,
nest que la suppression de la douleur. Une fois la douleur supprime, le
plaisir peut tre vari mais non pas augment; on peut apaiser sa faim avec
des mets trs diffrents, lapaisement de la faim restera toujours le plus haut
plaisir que lon puisse atteindre. Entre le plaisir et la douleur il nest pas dtat
indiffrent. Tel est le souverain bien picurien que lcrivain chrtien Lactance
dclarait tre lidal dun malade qui attend du mdecin sa gurison .
3

De fait il est fort probable que cette conception si inattendue p.358 du plaisir
corporel est en rapport avec ce que nous savons de la dlicate sant
dpicure; et lorsquil nous dit que le vrai plaisir est un plaisir en repos
( ), il faut entendre sans doute par l cet heureux
quilibre du corps ( ), en quoi consistent la sant et
1
2
3

Lettres Lucilius, 9, 21, etc. ; PORPHYRE, Lettre Marcella, 27-30.


DIOGNE LARCE, X, 6 (USENER, p. 120).
De linstitution divine, III, 8, 10.

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254

lapaisement des besoins naturels satisfaits. Mais cet idal mme nous indique
une rgle daction.
Tout plaisir, dit picure, est par sa nature propre un bien; mais tout
plaisir nest pas choisi par la volont;de mme toute souffrance est un mal,
mais toute souffrance nest pas volontairement vite . Ceci va, et peut-tre
avec intention, contre un principe fondamental du stocisme: Le bien est
toujours choisi par la volont . Cette notion commune renversait
lhdonisme moins quil nadmt cette licence sans frein que lui prtent ses
adversaires; sinon, il fallait nier ce prtendu principe de sens commun.
picure suit peut-tre ici les Cyrnaques. il distingue la fin, objet de
linclination immdiate. de lobjet, de la volont rflchie, comme, ceux-ci
distinguaient la fin ou plaisir, du bonheur, fait de lensemble des plaisirs.
Linclination nous porte au plaisir; la rflexion, aide par lexprience, doit
peser les consquences de chaque plaisir; nous dlaissons alors les plaisirs
dont vient un surplus de peines, comme nous supportons des souffrances dont
nous tirerons un plus grand plaisir.
1

La pense rflchie intervient encore pour calmer et supprimer les dsirs


qui, tant impossibles satisfaire, engendrent de nouvelles douleurs. hachant
en effet que le plus haut degr du plaisir est la suppression de la douleur, nous
pouvons dterminer plusieurs catgories de dsirs, les dsirs naturels et ncessaires, dont la satisfaction est indispensable: tels le dsir de manger ou de
boire;les dsirs naturels et non ncessaires qui se rapportent des objets qui
varient seulement la satisfaction p.359 du besoin, par exemple le dsir de
manger dun certain mets, dont la satisfaction par hypothse najoute rien au
plaisir;les dsirs qui ne sont ni naturels ni ncessaires, mais vides, tels que le
dsir dune couronne ou dune statue. Le sage est celui qui sait que le plus
haut degr de plaisir peut tre atteint par la satisfaction du premier genre de
dsirs et qui, avec un peu de pain et deau, rivalise de flicit avec Jupiter.
Cette pense rend le sage peu prs indpendant des circonstances
extrieures, puisque ses besoins sont rduits si peu . Le dsir, on le voit,
trouve sa rgle et sa borne non dans une volont qui soppose lui, mais dans
le plaisir mme, compris comme il doit ltre.
3

Mais lpicurien ne peut mconnatre que la douleur, pure passion, atteint


lhomme en dehors de toute prvision et de toute volont. Comment maintenir
inaltr le bonheur du sage, o le bien dpend du hasard des impressions
successives, sans que nous puissions y opposer aucune volont? Cest
dabord par des aphorismes tels que ceux-ci: Une douleur forte est brve;
une douleur prolonge est faible: Mais cest surtout en quilibrant la
douleur actuelle par la reprsentation des plaisirs passs et par lanticipation
1
2
3

DIOGNE LARCE, X, 129.


PLUTARQUE, Contradictions des Stociens, XIII.
DIOGNE LARCE, X, 127;ELIEN, Histoires diverses, IV, 13 (UBENER, p. 339).

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255

des plaisirs futurs. La reprsentation dun plaisir pass est elle-mme un


plaisir, tel est le postulat picurien qui a t si prement contest par les
adversaires;et Plutarque demande si le souvenir dun plaisir pass naggrave
pas notre peine actuelle. Il semble pourtant que cette vie de souvenirs et
despoirs a t celle qui a procur le calme picure vieilli et malade : sur le
point de mourir il crit Idomne: Je vous cris la fin dun heureux jour
de ma vie: mes maladies ne me laissent pas et elles ne peuvent plus
augmenter; tout cela joppose la joie qui est dans mon me au souvenir de
nos discussions passes . Par cette espce dexercice dimagination auquel
nous invite picure, le sage p.360 se cre des joies permanentes parmi lesquelles
il faut mettre au premier rang celles de lamiti.
1

Inversement le souvenir des peines et surtout lapprhension des peines ou


la crainte sont eux-mmes des peines prsentes. On sait comment picure
lutte contre celles de ces craintes qui engendrent les plus grands maux parmi
les hommes, la crainte des dieux et la crainte de la mort; les dieux
bienheureux ne sont pas craindre, et la mort non plus, si lme est mortelle;
car alors la mort nest rien pour nous, puisque nous devrions sentir pour en
souffrir. Pour bien apprcier cette attitude dpicure, il faut savoir quil avait
lutter non seulement contre ceux qui craignaient la mort comme le plus grand
des maux, mais contre les pessimistes qui lappelaient de leurs vux et
trouvaient avec Thognis que le meilleur est de ne pas natre mais au moins,
une fois ns, de passer le plus vite possible les portes de lAchron . Le
nant ne doit pas tre plus dsir que craint.
2

On voit que la morale dpicure est une srie de recettes ou dexercices


qui empchent notre pense de divaguer et de nous emporter notre dtriment
au del des bornes fixes par la nature. On voit alors la liaison intime quil y a
entre les deux motifs de pense que nous distinguions: si la recherche du
plaisir est dfinie comme il faut, elle implique tous ces exercices de pense,
mditation sur la borne naturelle des dsirs, calcul des plaisirs, reprsentation
des plaisirs passs ou futurs dont le ct ngatif, en quelque sorte, est
lataraxie de lme.
En cet exercice naissent les vertus qui sont insparables de la vie de plaisir
et en particulier la prudence, plus prcieuse que la philosophie
elle-mme , la prudence qui nest autre chose que la volont claire que
nous avons dcrite. Toutes nos vertus ne sont, comme elle, que des moyens de
scurit pour nous garantir des peines: telle est en particulier la p.361 justice
dont le plus grand fruit est lataraxie ; elle est faite de conventions
positives par lesquelles les hommes sengagent ne pas se nuire
3

1
2
3
4

DIOGNE LARCE, X, 22.


DIOGNE LARCE, X, 126.
DIOGNE LARCE, X, 132 [prudence].
CLMENT DALEXANDRIE, Stromates, VI, 2 (USENER, p. 317).

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256

rciproquement;mais il est bien entendu que chacun de nous accepte les lois
pour se protger personnellement contre linjustice et quil naura aucun
scrupule les violer, sil y a quelque intrt et peut le faire en toute scurit.
picure admet donc en somme, dans ses vues sur la socit, tout le
conventionalisme des sophistes, sans orienter pourtant le moins du monde
vers le cosmopolitisme des stociens. Nous voyons dans Plutarque Colots
polmiquer contre les cyniques pour dfendre ltat, mais seulement parce
quun gouvernement fort est une garantie pour lindividu. Ce nest pas qu sa
manire picure naccepte une espce de droit naturel: Le droit naturel est
lexpression de ce qui sert aux hommes ne pas se nuire les uns aux autres .
Il nen est pas moins vrai que la justice reste relative aux pays. En gnral
lpicurien, sil ne se refuse pas compltement participer la vie politique,
cherche, moins dexception, vivre cach et rester simple particulier.
1

Bibliographie
@

1
2

Opinions principales, XXXI (USENER, 78); Cf. STOBE, Florilge, 43, 139
(USENER, 320).
USENER, p. 328.

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257

CHAPITRE IV
PRDICATION MORALE, SCEPTICISME ET
NOUVELLE ACADMIE AUX IIIe ET IIe SICLES

I. POLYSTRATE LPICURIEN
@
Il est impossible de mieux saisir les courants dides qui agitaient les
esprits vers le milieu du IIIe sicle que dans le petit trait Du Mpris
irraisonn de Polystrate qui succda Hermarque la tte de lcole
dpicure vers 250. Cest une espce de protreptique, o lauteur engage un
jeune homme quitter les autres coles pour entrer dans lcole picurienne.
p.363

On a vu que les picuriens niaient peu prs tout ce que les Stociens
considraient comme le fondement assur de la vie morale : providence des
dieux, me du monde, unicit du monde et sympathie entre ses parties, destin,
divination par les signes, toutes ces affirmations tant lies ensemble par la
dialectique. Mais le dogmatisme stocien trouvait en mme temps dautres
adversaires, les sceptiques et les nouveaux acadmiciens qui prtendaient
garder intact lesprit de Platon contre le dogmatisme envahissant.
Polystrate sadresse un jeune homme qui est prs dtre sduit par cet
antidogmatisme sceptique ; il y trouve en effet ce que les picuriens lui
proposaient, limpassibilit obtenue par la sagesse, capable de supprimer le
trouble vain qui p.364 vient des songes, des signes et de tout ce qui nous agite
vainement (colonne I a). Mais cette sagesse opre avec une mthode et dans
un esprit tout diffrents; les picuriens motivaient leurs ngations par une
physique fonde sur lvidence; au contraire les adversaires dont parle
Polystrate, pour branler ces opinions fausses, critiquent toutes les
connaissances et mme les plus certaines. Ils y emploient la mthode qui est la
plus odieuse un picurien, la dialectique, qui sert plutt branler
lopinion dautrui qu produire en eux-mmes lataraxie dont ils se vantent
(colonne XII a). Ils dmontrent, en sappuyant sur la diversit des opinions
des hommes, quil ny a ni beau ni laid, ni bien ni mal, ni rien de pareil.
Embarrassant notre vie des embarras des autres hommes, ils deviennent
incapables de distinguer quelle fin recherche notre nature et de quoi cette fin
se compose. On ne peut dfinir dune manire plus prcise la dialectique,

dition Teubner dun papyrus dHerculanum.

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258

qui consiste en effet faire dcouvrir chacun lincertitude de ses propres


opinions.
Quels sont les philosophes viss par Polystrate? II ne mentionne, dans le
texte conserv, que la secte de ceux qui se nomment les impassibles et les
cyniques, dont, en effet, on se rappelle le conventionalisme (colonne XII a);
mais il ajoute quil vient de parler dautres philosophes qui suivent la mme
mthode.
Nous saisissons donc l tout un courant de pense trs distinct du
stocisme et de lpicurisme, daccord avec le stocisme pour employer la
dialectique et avec lpicurisme pour nier les croyances stociennes, mais
radicalement hostile au dogmatisme de lun et de lautre. Le trait le plus
gnral de ce courant de pense, cest lhostilit la physique au sens plein du
mot, cest--dire une conception densemble du monde, objet dune foi
() certaine et sur laquelle sappuie la vie morale. A ce dogmatisme, tout
ce courant philosophique oppose une sorte dhumanisme qui ramne
constamment la pense des choses extrieures qui nous sont inaccessibles la
p.365 mditation sur les conditions humaines de lactivit intellectuelle et
morale. Ce sont les aspects fort divers de ce courant au IIIe et au IIe sicle que
nous tudions en ce chapitre.

II. LHDONISME CYNIQUE


@
Une de ses premires manifestations est la continuation, sous diverses
formes, des coles socratiques. Le cyrnasme notamment, prend vers le
milieu du IIIe sicle des formes tout fait inattendues.
Il aboutissait chez Hgsias un pessimisme dcourag qui confine
lindiffrence . Si le bonheur, comme le veut Aristippe, est la somme des
plaisirs, il ne peut tre atteint;car nous voyons le corps rempli de maux, dont
lme est trouble par sympathie; nous voyons le sort mettre nant nos
espoirs. Sil est vrai que le plaisir est notre fin, cest dire quil ny a aucune fin
naturelle; car la raret, la nouveaut et la satit le forment et le font
disparatre. Quimporte aussi ltat desclavage ou de libert, de richesse ou
de pauvret, de noblesse ou dobscurit, puisquaucun deux ne promet un
plaisir sr? Avec une pareille fin, il ny a pas sirriter contre lgosme qui
est sagesse, ni contre les fautes qui rsultent ncessairement des passions;il
ne faut pas har le pcheur, mais lenseigner. Enfin ce dtachement va
jusquau suicide, et cest dans un livre intitul lAbstinent (A,
celui qui sabstient de nourriture pour mourir de faim) que lon voit Hgsias
1

DIOGNELARCE, II, 93. 96.

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259

dvelopper le thme des malheurs de la vie humaine . Cette pense forme


moins une doctrine quune srie de thmes, parmi lesquels les principaux sont
les thmes pessimistes des maux de la vie et des malchances du sort. Il est ais
de voir quil nest pas un seul des traits de cet enseignement que ne p.366 vise
picure pour y rpondre au nom dun hdonisme rectifi et appuy sur la
nature et la physique plus que sur lobservation de la vie humaine, comme
celui dHgsias; on se rappelle notamment sa condamnation dun
pessimisme qui conduit au suicide, sa doctrine du libre arbitre, son aversion
contre ceux qui font du sort une desse toute-puissante.
1

Annicris aussi essaya des remdes contre ces consquences


dcourageantes de lhdonisme, mais en usant de moyens humains;il donnait
une valeur absolue tout ce qui attache lindividu aux autres hommes: amiti,
liens de famille et de patrie;ce sont des conditions de bonheur indispensables.
En vritable observateur des hommes, il a plus de confiance dans lhabitude
que dans la raison pour rendre lhomme suprieur lopinion publique; ce
sont les mauvaises habitudes de lducation qui nous rendent faibles devant
lopinion;ce sont de bonnes habitudes qui nous librent.
2

Thodore, disciple dAnnicris, qui fut exil dAthnes et, enseigna auprs
du roi Ptolme Ier (mort en 283), qui lenvoya en ambassade Lysimaque, roi
de Thrace, parat avoir dcidment inclin vers le cynisme : un sage
tellement indpendant quil na nul besoin damis, tellement suprieur aux
autres quil ne songe nullementse sacrifier pour sa patrie, ce qui reviendrait
perdre sa sagesse pour des insenss, tellement au-dessus de lopinion
publique quil nhsite pas, loccasion, voler et mme faire des vols
sacrilges, tel est le cynique effront dont Thodore nous fait le portrait;sorte
de milieu entre lhdonisme et le cynisme, o le plaisir, bien pour le premier
et mal pour le second, et la peine, mal du premier et bien du second,
deviennent lun et lautre indiffrents. La prudence et la justice sont les seuls
biens, et le monde, la seule cit que reconnat le sage. Mais Thodore,
surnomm lathe, est surtout connu pour avoir ni lexistence des dieux et
p.367 inspir, dit-on, picure;nous ne savons rien de son argumentation contre
les dieux;mais le fait suffit pour nous faire voir combien son cosmopolitisme
devait tre diffrent du cosmopolitisme religieux des Stociens.
3

Un pareil enseignement, tout fait de thmes populaires, sans appareil


technique compliqu, tranger toute culture scientifique, plus dsireux
dinfluence immdiate que dune recherche patiente de la vrit, aboutit une
forme littraire qui obtiendra le plus grand succs, cest celle du discours
philosophique ou diatribe, sorte de sermon o lorateur prsente lauditoire,
en un style lgant et fleuri, le fruit de sa sagesse. Nous connaissons assez
1
2
3

CICRON, Tusculanes, I, 83.


DIOGNELARCE, 96-97.
DIOGNELARCE, 97-103.

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260

bien celles dun lve de Thodore, Dion de Borysthnes, dont un auditeur,


Tls, rdigea des rsums qui nous ont t conservs par Stobe. Nulle
doctrine systmatique prcise dailleurs chez ce Bion, qui avait dabord t
llve du cynique Crats, puis, aprs lenseignement de Thodore, avait reu
celui de Thophraste .
1

Par la forme littraire, la diatribe de Bion est le contre-pied des ouvrages


didactiques des Stociens, avec leurs raisonnements squelettes et leur
terminologie droutante. Elle nest pourtant pas non plus le discours suivi, fait
de priodes, la manire des rhteurs et des sophistes;elle a gard quelque
chose de la discussion dont elle est issue (diatribe, chez Platon, dsigne le
dialogue socratique); elle sadresse directement lauditeur quelle veut
convaincre ou rfuter, par des questions courtes et passes. Homme, est
cense dire la Pauvret, pourquoi mattaquer? Tai-je priv dun bien
vritable? De la temprance? De la justice? Du courage? Manques-tu du
ncessaire? Les chemins ne sont-ils pas pleins de fves et les sources pleines
deau? Un interlocuteur fictif prend mme parfois la parole pour faire des
objections;tel celui qui se plaint de son sort: Tu commandes, dit-il, et moi
jobis;p.368 tu uses de beaucoup de choses, et moi de peu. Mais ct de
ces passages qui sont comme une discussion stylise, il y en a dautres, plus
oratoires, o la pense spand en images: il en est qui sont restes clbres et
seront reprises satit: Comme le bon acteur joue bien le rle que le pote
lui assigne, lhomme de bien doit jouer comme il faut celui que lui assigne la
Fortune. La Fortune est comme un pote qui donne tantt un premier rle et
tantt un rle secondaire, tantt celui dun mendiant, ou encore: Comme
nous quittons une maison, dont le loueur a enlev la porte et le toit, a bouch
le puits, ainsi je quitte ce pauvre corps; lorsque la nature qui me la prt
menlve yeux, oreilles, mains et pieds, je ne le supporte pas, mais, comme je
quitte un banquet, sans mirriter, ainsi, je quitte la vie, lorsque lheure est
venue. Enfin, Bion emploie lanecdote difiante, la chrie ou lapophtegme,
quil emprunte aux hros du cynisme, Diogne et Socrate en particulier. Tout
cela runi forme ce genre de discours quratosthne appelait la philosophie
en manteau brod, parce quil est fait de tous les genres, discussion,
anecdote, discours.
La diatribe est faite de mille variations sur un mme thme : la Fortune
(Tych) a distribu aux hommes leurs sorts dune manire souveraine et
incomprhensible pour eux, sans aucune trace de providence; le bonheur
consiste tre satisfait de son sort () et se plier toutes les
circonstances, comme le navigateur obit aux vents: sorte de sagesse rsigne
qui aboutit limpassibilit, qui renonce comprendre le secret des choses ou
mme admettre quelles aient un secret, qui renonce donc agir sur elles, et
qui cherche sen rendre tout fait indpendant grce la disposition
1

DIOGNELARCE, IV, 51-52.

mileBRHIERHistoiredelaphilosophie.I.LAntiquitetleMoyenge

261

intrieure de lme. Cest lpoque du dveloppement du culte de la desse


Tych, qui remplaait tout le panthon par une sorte de force capricieuse et
impersonnelle; Bion avait pu lapprendre de son matre pripatticien
Thophraste, qui, avant Straton disait en son Callisthne que tout tait rgi par
le hasard. Vitam regit fortuna p.369 non sapientia, traduit Cicron ; et les
Stociens consacraient la rfutation de cette pense dsenchante des traits
dont celui de Plutarque Sur la Fortune nous a laiss lcho; il y montre
comment la vertu matresse et caractristique de lhomme, la prudence,
implique que tout nest pas rgi par le hasard et que, si, dans les arts
infrieurs, tout le monde admet que la prudence est ncessaire, il faudra
ladmettre a fortiori dans les questions plus importantes qui se rapportent au
bonheur .
1

Avec une pareille doctrine, si doctrine il y a, la seule mthode est non pas
dapporter des preuves mais de suggrer une attitude ou un tat desprit;pour
montrer par exemple quil ne faut pas se fier au plaisir ni voir en lui une fin,
Bion reprendra le thme de Crats et dHgsias: peignant les ges de la vie,
il y montrera que les souffrances y dpassent les plaisirs, avec toutes les gnes
dans lesquelles vit lenfant, les soucis qui accablent lge mr, les regrets qui
consument la vieillesse et la moiti de la vie passe dans linconscience du
sommeil . Voulant montrer comment les choses ne peuvent nous atteindre, il
fera prendre la parole la Pauvret qui dveloppera lidal dune vie frugale
saine et heureuse, un repas de figues et deau frache, un lit de feuilles; la
Richesse montrera en revanche tout ce quelle donne lhomme: La terre
elle-mme ne produit pas spontanment et sans mon concours;je donne llan
toute chose. Sagit-il de consoler de la mort dun ami: Ton ami est mort,
cest quil est n aussi. Oui, mais il ne sera plus. Il y a dix mille ans il
ntait pas non plus, ni lpoque de la guerre de Troie, ni au temps de tes
grands-parents .
3

Cette diatribe, qui concentrait en elle tant de thmes auparavant disperss,


eut un succs immense;elle cre la philosophie un nouveau style qui la rend
attrayante comme un dveloppement de rhteur;par limage de la Tych, elle
se p.370 dbarrasse de toute doctrine et devient ainsi populaire. Prte aussi
sunir toute doctrine, puisquelle prche en somme la mme impassibilit, le
mme dtachement que Stociens et picuriens ne croient pouvoir acqurir
quau prix dune physique ou dune thologie, elle donnera naissance tous
ces airs de bravoure de philosophie populaire que lon trouve chez le pote
Horace ou Lucien, ou bien insrs dans un tissu doctrinal comme chez
Lucrce ou chez Philon dAlexandrie, chez les Stociens de lempire,
1
2
3
4

Tusculanes, V, 9, 24. [IX.]


DUMMLER Akademika, p. 211.
STOBE, Florilge, 98, 72.
Ibid., 5, 67.

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262

Musonius, Snque et pictte et jusque chez Plotin;cette dernire fleur du


socratisme nest-elle pas traditionnellement considre comme le summumde
la sagesse antique?

III. PYRRHON
@
Chez les hommes dont nous venons de parler, nous voyons une attitude
morale assez nette et ferme saccompagnant dune indiffrence peu prs
complte envers toute espce de dogmes. Cela peut nous aider retrouver la
pense de Pyrrhon dle (365-275), peu prs contemporain de Znon et
dpicure; pense difficile atteindre: comme Socrate, il na rien crit;
comme lui, il est le point de dpart dune longue ligne de philosophes, qui,
de gnration en gnration, lui attribuent leurs propres dcouvertes;comme
lui enfin, il est devenu un hros lgendaire. Aussi se demande-t-on ce quil
faut lui attribuer dans les arguments des sceptiques contre la valeur de la
connaissance, et Ve quil faut croire des anecdotes par trop dmonstrative de
son indiffrence quAntigone de Caryste raconte dans son ouvrage Sur
Pyrrhon.
Il semble bien quil ne faut rien lui attribuer de cette argumentation
sceptique technique contre la valeur de la connaissance que nous verrons plus
tard se dvelopper avec nsidme et Sextus. Si lon sen tient aux donnes de
ses disciples immdiats, Nausiphane le Dmocriten, plus tard matre p.371
dpicure, et Timon de Phlionte, il excitait ladmiration plutt par son
caractre et sa valeur morale que par sa doctrine. Nausiphane conseille
dimiter son genre de vie, mais sans adhrer ses thories; Timon, son
enthousiaste disciple, le dpeint ainsi dans des vers du Python ;Comment,
Pyrrhon, as-tu trouv le moyen de te dgager de la vanit des opinions des
sophistes et de briser les liens de lerreur? Ce nest pas toi qui tes souci de
chercher quel air entoure la Grce, do viennent les choses et quoi elles
arrivent. Il est dailleurs universellement admir, puisquil est nomm grand
prtre par ses concitoyens dle et reoit Athnes le droit de cit.
1

Le seul renseignement prcis que nous ayons sur son enseignement est le
rsum trs clair quAristocls en a conserv daprs Timon . Celui qui veut
tre heureux doit considrer dabord ce que sont les choses; en second lieu
quelles dispositions nous devons avoir envers elles;enfin ce qui rsultera de
cette disposition. Pyrrhon dclare que les choses sont gales et sans
diffrences. instables et indiscernables, et que par consquent nos sensations
et nos opinions ne sont ni vraies ni fausses. Sur le second point, il dit quil ne
2

1
2

DIOGNELARCE, IX, 64 [python].


Dans EUSBE, Prparation vanglique, XIV, 18, 2-3.

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263

faut avoir nulle croyance, mais rester sans opinions, sans inclinations, et
fermes dans ces formules: nulle chose nest plutt quelle nest pas;elle est
et elle nest pas;ni elle nest ni elle nest pas: Sur le troisime point Timon
dit que de cette disposition rsulteront dabord le silence () et ensuite
lataraxie.
Lcole de Pyrrhon est, comme toutes celles de ce temps, une cole de
bonheur. Son point de dpart nest pas trs diffrent des doctrines que nous
venons danalyser; la plupart des hommes attribuent leur bonheur ou leur
malheur aux choses elles-mmes, la pauvret ou la richesse;or ces choses
ne les rendent malheureux que parce quils sy confient comme des choses
sres, parce quils ont des croyances. Si lon montre p.372 lhomme quelles
sont fuyantes, instables, passant incessamment lune dans lautre, toute foi,
toute croyance disparatront et avec elles toute affirmation et toute raison de
trouble. Linstabilit dont parle Pyrrhon nest rien que celle de la fortune.
Il ny a pas trace ici dune critique de la connaissance, telle que celle que
nous allons trouver chez les Acadmiciens; comment laurait institue celui
que Timon, dans les Silles nous prsente comme aussi hostile la dialectique
qu la physique ? Ce nest pas notre connaissance qui est incrimine;cest
la nature mme des choses qui exclut la connaissance.
1

Mais la suspension de jugement () qui est la garantie du bonheur


trouve une trs forte rsistance chez les hommes eux-mmes: Pyrrhon partage
le pessimisme si frquent son poque; il a le sentiment dune folie
universelle qui agite les hommes et qui fait ressembler la foule, selon un vers
dHomre quil admirait, des feuilles qui tourbillonnent ;son lve Philon
dAthnes, qui nous donne ce renseignement, nous dit aussi quil comparat
les hommes des gupes, des fourmis ou des oiseaux, insistant sur tout ce
qui fait ressortir leur incertitude, leur vanit et leur enfantillage. Il citait
souvent ce passage dHomre: Meurs toi aussi, ami;pourquoi te plaindre?
Patrocle est bien mort qui valait mieux que toi. Et son disciple Timon
invectivait, dans les Silles, les malheureux hommes, objets de honte,
semblables des ventres, toujours disputant et gmissant, outres pleines dune
vaine enflure . Pyrrhon nest pas du tout un Socrate qui vit dans la cit et
qui aime les hommes;cest un solitaire qui les mprise.
2

Il suit de l que la suspension de jugement et lataraxie qui la suit comme


son ombre ne sont pas obtenues par une simple p.373 vue intellectuelle de
linstabilit des choses;il y faut un exercice prolong et une mditation que
guident les formules que Timon prte Pyrrhon, et qui font partie ds
maintenant de la tradition sceptique. Le discours est pour lui un pis aller;
1
2
3

DIOGNELARCE, IX, 65 [python].


Ibid., IX, 67 [Homre];Iliade, VI, 147.
EUSBE, Prparation vanglique, XIV, 18, 28.

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264

cest par les actes quil faut dabord combattre contre les choses. Pyrrhon
a d insister avec force sur ce caractre pratique de sa doctrine. Il sagissait
pour lui, selon une expression dune nergie rare, de dpouiller lhomme,
et Timon, qui compare son matre un Dieu, emploie une expression
analogue, le dpouillement des opinions .
1

Si Pyrrhon, dans le principe, ne scartait pas beaucoup des brillants


auteurs de diatribes, len voil maintenant bien diffrent par le srieux et
laustrit de sa manire. On pressent que la contre-partie de sa vision de
linstabilit des choses ne devait pas tre, comme pour eux, une vague
croyance une incertaine Tych, mais la certitude dune nature trs ferme
laquelle se rattache lassurance du sage; et en effet au dbut de son pome
Les Images (I), Timon lui prte ces paroles : Je te dirai ce qui
mapparat en prenant comme droite rgle cette parole de vrit, quil existe
ternellement une nature du divin et du bien, do drive pour lhomme la vie
la plus gale .
2

Un accent religieux de ce genre a quelque chose dnigmatique; le dieu


que rvre Pyrrhon nest point une providence du monde ni mme des
hommes comme celui des Stociens; il est seulement comme ltre
parfaitement stable devant qui svanouissent les aspects divers et fuyants du
rel. Y a-t-il l, comme on la pens, lcho dune sagesse lointaine, de cette
sagesse hindoue avec laquelle Pyrrhon fut srement en contact, puisque,
accompagnant Alexandre dans ces voyages, il connut ces asctes hindous que
les Grecs appelaient les gymnosophistes et dut tre frapp par linsensibilit et
lindiffrence dont ils faisaient preuve jusque dans les supplices? On sait
dailleurs que, partir de ce temps, les faits et gestes de ces gymnosophistes
ont leur place parmi les contes difiants, dans tout trait de morale populaire,
tel que celui de Philon dAlexandrie Sur la Libert du Sage.
Les disciples de Pyrrhon furent nombreux, et lun deux a rsum ainsi sur
son pitaphe le double enseignement tborique et pratique quil reut de son
matre: Cest moi Mncls le Pyrrhonien qui trouve toujours dgale
valeur tout ce quon dit, et qui ai tabli chez les mortels la voie de lataraxie.

IV. ARISTON
@
Cest encore un aspect du mme humanisme que lon trouve chez Ariston
de Chio, un dissident du stocisme, qui, dailleurs, avant Znon, avait eu pour
matre lAcadmicien Polmon; se rattachant expressment au Socrate du
Phdon et celui des Mmorables, il dlaisse la physique et il mprise les
1
2

DIOGNELARCE, IX, 66 et 65.


SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, XI, 20.

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265

inutiles toiles daraigne de la dialectique. Son argumentation contre la


physique est triple: elle est incertaine, inutile et impie;incertaine comme le
prouvent les dissentiments des physiciens par exemple sur la grandeur de
lunivers et sur lexistence du mouvement; inutile puisque, mme connue,
elle ne nous donne aucune vertu;impie puisquelle va jusqu nier lexistence
des dieux, ou les remplacer par des abstractions comme linfini ou lun : on
ne peut imaginer plus grand contraste avec la physique dogmatique des Stociens, tout imprgne de morale et de religion;cest pourtant bien la physique
stocienne quil a lintention de rfuter, et lorsquil dit, daprs Cicron ,
quon ne sait quelle forme ont les dieux, ni mme sils ont le sentiment ou
sont des tres p.375 anims, il semble bien quil vise le feu artiste ou les corps
igns dont les Stociens faisaient des dieux.
1

Donc Ariston veut se borner aux choses humaines sans mme sinquiter
de ce qui viendra aprs la mort. Comme tous les moralistes que nous venons
de citer, il prche le dtachement des choses;et le souverain bien est pour lui
labsence mme de cet attachement, lindiffrence () . Il suit avec
une logique rigoureuse les consquences de ce principe, en faisant ressortir
par contraste linconsquence des Stociens.
3

Nous ne connaissons bien sa pense que sur trois points, et sur ces trois
points il se pose en critique du stocisme;cest sa thorie de lunit absolue
de la vertu, sa conception de lenseignement moral, qui supprime la
parntique, et enfin sa critique de la thorie stocienne des prfrables.
Il ny a quune seule vertu, cest la science () des choses bonnes
et mauvaises. Quand on nomme des vertus diverses, temprance, prudence,
courage, justice, on ne parle en ralit que dune seule et mme vertu, mais
qui se fait jour en des circonstances diffrentes, temprance lorsquil sagit de
choisir les biens et dviter les maux, prudence lorsquil sagit de faire le bien
et de sabstenir du mal, courage, lorsquil sagit doser, justice lorsquil sagit
de distribuer chacun selon son mrite. Mais, qui possde la vertu, ces
quatre espces de circonstances ne demandent pas chacune une connaissance
ou un effort nouveaux. Cest la mme vertu qui agit sous des rapports
distincts. La vertu est comme la vue qui, selon les circonstances, est vue des
choses blanches ou vue des choses noires, tout en restant une et identique.
Quel est le sens exact de cette thorie? Elle est lie, semble-t-il, dune
manire troite aux deux autres points indiques .
4

Un heureux hasard a voulu que Snque, dans une de p.376 ses Lettres
Lucilius (94) ait indiqu avec dtail les raisons pour lesquelles Ariston ne
1
2
3
4

EUSBE, Prparation vanglique, XV, 62, 7.


De la Nature des Dieux, I, 37 [ariston].
CICRON, Premiers Acadmiques, II, 130 [adiaphorie].
GALIEN, De la doctrine dHippocrate et de Platon, VII, 2;PLUTARQUE, De la vertu
morale, ch. II.

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266

voulait pas de la parntique, cest--dire de cette morale indfiniment


fragmente qui traite successivement des devoirs de lpoux, du pre, du
magistrat, etc., en donnant en chaque cas des conseils et des prescriptions. On
sait quelle place cette sorte de morale pratique a eue ds le dbut de lcole
stocienne;elle sera, plus tard, certains moments, presque tout le stocisme.
En elle, Ariston voit dabord le danger de ce morcellement de la vie morale,
danger qui lavait amen affirmer lunit de la vertu; cest un travail sans
limite, puisque les cas despces sont innombrables;ce ne peut donc tre le
fait de la sagesse qui est, par dfinition, acheve et limite; et Ariston voit
mal le philosophe entrer dans tous les dtails, donner des prescriptions
diffrentes celui qui se marie, selon quil pouse une jeune fille, une veuve,
une femme sans dot. Une telle pratique est dailleurs inutile; le disciple qui
reoit les conseils est en effet comme un aveugle dont on guide chaque pas;
ne vaut-il pas mieux lui ouvrir les yeux pour quil puisse se guider lui-mme?
Or cest prcisment le rle des principes philosophiques. Les conseils au
reste ne pourraient avoir daction efficace que grce ces principes qui les
rendent prcisment inutiles; car un conseil ne sera cout que si lon en
donne la raison;or cette raison est dans un principe philosophique gnral, tel
que celui de la justice;ds que lon est imbu de ce principe gnral, le conseil
devient inutile.
La pense dAriston met en prsence deux manires trs diffrentes de
concevoir la pdagogie morale: sa critique part de ce principe, que les
conseils, ne concernant que la manire dagir, sont incapables de transformer
lme et de la librer du mal et des opinions fausses;pareil effet ne peut tre
obtenu que par des principes philosophiques agissant pour ainsi dire dun
coup. Dune part une morale qui vise guider la conduite, dautre part une
morale qui veut modifier la disposition p.377 intrieure;il est clair que cest de
ce ct que vont non seulement la morale dAriston, mais toutes celles que
nous venons dexaminer: par plus quAriston, Bion ou Pyrrhon ne donnent de
conseils pratiques; on ne voit plus chez eux de morale pareille celle
dAristote qui dcrivait dans leur dtail les diverses manires de vivre des
hommes. Mais les Stociens avaient essay de concilier les deux mthodes, et
ils avaient laiss la parntique ct de la science des principes. Ariston se
montre plus intransigeant.
Il faut bien voir la contre-partie de cette intransigeance en mme temps
que les raisons profondes de lopportunisme des Stociens. Ce soin exclusif
des choses de lme, qui nest pas quilibr par des rgles daction prcises,
nest en effet quune des formes de son adiaphorie; ces rgles daction, les
Stociens nont su les trouver quen justifiant lattachement de lhomme pour
les objets naturels de ses inclinations: lui-mme, corps et me, et les milieux
dont il fait partie, famille, cit ou groupement damis. Cest la thorie des
prfrables, et cest sur elle quest fonde toute la parntique;le conseil ne

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267

fait que formuler le parti le plus conforme aux inclinations naturelles. Or


Ariston rejette lide des prfrables, cest--dire lide que, sil ne sagit pas
de bien ou de mal, une chose puisse tre prfre une autre, la sant la
maladie, ou laisance la pauvret. Il est en cela daccord avec les
sermonnaires des diatribes, et, lui aussi, on attribue la fameuse comparaison
du sage avec le bon acteur jouant comme lui le rle qui lui est chu par le
sort. Le sage doit se plier aux circonstances, mais il na aucun motif pour
choisir une action plutt quune autre. Il semble dailleurs que
largumentation dAriston contre les prfrables, que nous a conserve
Sextus , soit une sorte dargumentation ad hominem contre les Stociens. On
se rappelle en effet que, pour eux, les choses conformes la nature, sant,
richesses, etc.. p.378 ne sont prfrables que sous condition et que, daprs
Chrysippe,le sage peut choisir la maladie, sil sait que la maladie entre dans la
trame des vnements de lunivers. Or, Ariston prtend rfuter leStociens en
leur montrant quil y a telle occasion o le sage doit choisir la maladie, si par
exemple on imagine un cas o la maladie nous dlivre de la sujtion dun
tyran. Et il na fait, semble-t-il, que gnraliser cette remarque, en admettant
que, dans tous les cas, le prtendu prfrable nest choisi ou vit par le sage
que selon loccasion. Remarquons que cette attitude est le rsultat ncessaire
de labsence de toute physique chez Ariston;il ny a pas trace en effet chez
lui dune thorie des inclinations naturelles, qui seule pourrait justifier la
thorie des prfrables; et la thorie des inclinations, il est ais de le voir,
dpend elle-mme dune vue densemble de la nature. Ce nest point par une
rgle transcendante, mais par une sorte de dessein immanent la nature que
les Stociens peuvent faire concevoir la valeur de certaines inclinations. Cette
base disparue, tout le reste scroule, les prfrables, les rgles daction, les
devoirs. Le sage ne vise qu atteindre lindiffrence.
1

Or cette consquence mne, comme chez Pyrrhon (dont nos sources


rapprochent la plupart du temps Ariston), linaction complte, moins dune
hypothse, quil semble bien quAriston ait faite: cette hypothse, cest celle
dune certaine facult qua le sage de se donner arbitrairement des motifs
daction, sans autre raison que sa propre volont. Cest, semble-t-il, cette
thorie que Chrysippe a en vue, lorsquil parle de philosophes qui, voulant
affranchir notre volont de la contrainte des causes extrieures, prte
lhomme une certaine impulsion ( ), qui est manifeste
dans le cas des choses indiffrentes, lorsque, de deux partis gaux et
semblables, il est ncessaire den choisir un, sans que nul motif mne lun
plus qu lautre puisquils ne prsentent pas de diffrences .
3

1
2
3

DIOGNELARCE, VII, 160.


Contre les Mathmaticiens, IX, 63.
PLUTARQUE, Des Contradictions des Stociens, ch. XXIII.

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268

Ainsi, moins daccepter la physique au sens large du mot,


cest--dire moins de chercher dans la nature lorigine, la justification et la
mesure de nos tendances, comme le font picure et les Stociens, on est
conduit soit la totale inaction, par absence de motifs, soit la libert
dindiffrence.
p.379

V. LA NOUVELLE ACADMIE AU IIIe SICLE :


ARCSILAS
@
La chane dor des scholarques de lAcadmie, aprs Xnocrate, Polmon
et Crats, se continue par Arcsilas de Pitane (en olide) qui dirigea lcole
depuis 268 jusquen 241, anne o il mourut g de soixante-quinze ans. De
lui part une impulsion nouvelle;le courant, dides dont il est lauteur restera
vivant jusque vers le milieu du Ier sicle avant notre re, poque o nous le
verrons se transformer et steindre: cest lpoque de la nouvelleAcadmie.
Elle se marque avant tout par une raction trs vive contre les nouveaux
dogmatismes, contre ces conceptions densemble de lunivers qui se donnent
comme la condition de la sagesse, contre les prtendues certitudes dont ils
sont issus. LAcadmicien nest pas, comme ceux dont nous venons de parler,
un homme qui se retranche dans une solitude ddaigneuse et dans
lindiffrence; cest un combatif; il attaque et pourchasse ladversaire; loin
de laisser tomber la dialectique, cest delle quil se sert pour renverser le
dogmatisme.
Pour bien comprendre leur doctrine, il nous faudrait mieux savoir quel
point le milieu de lAcadmie, avec ses traditions restait diffrent des
nouvelles coles dogmatiques; lorsque le jeune Arcsilas, aprs avoir suivi,
frais dbarqu Athnes, les cours de Thophraste, entra en contact avec
Crats et Polmon, il crut, nous dit-il, voir ces tres divins, le reste de cette
ancienne humanit faite dune race dor . Aussi la lutte entre Arcsilas et
Znon est-elle une lutte entre deux esprits diffrents. p.380 Du ct dArcsilas,
cest lesprit de la culture sophistique et humaine;instruit en mathmatiques
et en musique, faisant dHomre sa lecture quotidienne, familier avec Pindare,
il acquit, grce ses heureux dons et cette ducation, une facilit de parole
et un art de persuader qui lui attirrent une grande foule dlves ; rien du
style lourd et encombr de mots techniques des Stociens; rien non plus de
leur gravit un peu pesante: Arcsilas est un moqueur acerbe et redout. Leur
conception de lenseignement devait tre fort diffrente: les Stociens sont
dinfatigables polygraphes qui fixent leur dogme en formules crites;
Arcsilas est un infatigable jouteur qui accommode de mille faons la
1

DIOGNELARCE, IV, 31-37.

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269

discussion loccasion qui soffre, un improvisateur;aussi devait-il mettre la


parole vivante au-dessus de lcrit muet, et il na rien crit, pas plus que
Socrate ou Pyrrhon. Dautre part, au point de vue politique, son attitude est
tout autre que celle des grands Stociens; sil sabstient, comme eux, de
politique active dans la cit, il ne montre pas le mme empressement auprs
des pouvoirs naissants: personnage considrable dans la ville par sa fortune
personnelle comme par son enseignement, il se drobe aux avances que lui
fait le protecteur des Stociens, Antigone Gonatas; il na de relations
personnelles quavec Eumne. roi de Pergame: on ne voit nulle trace chez lui
du cosmopolitisme stocien.
Ces circonstances peuvent servir comprendre les rsistances que trouva
chez lui la prtention affiche des Stociens la certitude, prtention qui
tranche tellement sur lordinaire modestie des philosophes grecs;cest, en lui,
tout lesprit critique et analyste des Grecs qui se rvolte contre la synthse
dfinitive que voudraient imposer les Stociens. Non seulement Arcsilas leur
oppose le dicton de Socrate (la seule chose que je sais, cest que je ne sais
rien), mais il retrouve chez tous les p.381 philosophes la mme hostilit au
dogmatisme, chez Empdocle, Anaxagore, Dmocrite, Hraclite, Xnophane,
Parmnide et Platon; ce sont bien l aussi les anctres que lui trouve
lpicurien Colots, comme on la vu plus haut; ses adversaires et lui sont
daccord pour dgager dans la pense grecque une tradition antidogmatique .
1

Par devant Platon, par derrire Pyrrhon, au milieu Diodore , tel est le
portrait composite quAriston donne dArcsilas. Sa manire est la manire
libre et enjoue de Platon; sa conclusion est celle de Pyrrhon, cest que le
sage doit suspendre son jugement; mais sa mthode est celle de Diodore le
Mgarique, cest la dialectique. Le rsum trs prcis que Sextus a conserv
de sa discussion sur la thorie de la certitude de Znon nous montre en effet
lemploi de la dialectique au sens le plus prcis du mot . Arcsilas nintroduit
aucune affirmation et se sert uniquement de celles qui sont poses par ses
adversaires. Cest, insistons-y bien, en se plaant dans lhypothse des
Stociens quil les rfute.
2

Les Stociens distinguent entre la science, comprhension inbranlable,


qui nappartient quau sage, et lopinion, assentiment faible appartenant au
mchant et dont le sage est tout fait exempt. Entre la science et lopinion se
trouve la comprhension ou perception, assentiment une reprsentation
comprhensive; cette perception, qui est certaine, appartiendrait la fois au
sage ou au mchant. Or daprs les Stociens eux-mmes, cette comprhension
ou perception est impossible;car ou bien elle appartiendra au sage et elle sera
science; ou bien elle appartiendra au mchant, et alors elle sera opinion,
1
2

PLUTARQUE, Contre Colots, 26;CICRON, Premiers Acadmiques, II, 14.


Contre les Mathmaticiens, VII, 150-158; Cf. aussi CICRON, ibid., II, 94-98
[arcsilas].

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270

puisque le mchant doit toujours se tromper. Dautre part leur dfinition de la


perception est en contradiction avec leur dfinition de lassentiment; car ils
dfinissent la perception, lassentiment une reprsentation : or ils disent
quon ne p.382 peut donner son assentiment qu un discours et un jugement.
Enfin, leur dfinition de la reprsentation comprhensive : une reprsentation
vraie telle quelle ne peut devenir fausse, est en contradiction avec de
nombreux faits que les Stociens sont les premiers reconnatre et exposer
en dtail, et do il rsulte quil ny a nulle reprsentation prtendue vraie laquelle une reprsentation reconnue fausse ne soit tellement semblable quon
ne peut les distinguer. Cest sur ce dernier point que se donne carrire
largumentation sceptique, qui se transmettra peu prs invariable jusqu la
premire Mditation de Descartes; nous en connaissons le dtail (qui, sans
doute, ne remonte pas entirement Arcsilas), par Cicron et saint
Augustin ;les erreurs des sens, les songes, livresse, la folie engendrent des
reprsentations fausses indiscernables des vraies, pour celui qui les prouve;
mme dans ltat normal, on est forc dadmettre quil y a des reprsentations
indiscernables entre elles, comme par exemple celle de deux ufs;et ctait
une plaisanterie habituelle, pour prouver au sage que, lui aussi, il opinait, de
lamener confondre deux frres jumeaux . Enfin le sorite ou argument du tas
est destin montrer quil y a des sries de reprsentations dun mme objet,
telles que nous ne puissions indiquer prcisment la limite partir de laquelle
une reprsentation nest plus comprhensive ; combien de grains faut-il
ajouter un grain de bl pour que ces grains forment un tas? Dans cet
exemple familier Arcsilas semble avoir voulu montrer la continuit parfaite
quil y a entre la vrit et lerreur.
1

Concluons donc que le sage stocien est forc dadmettre ou bien quil
aura des opinions, ou bien quil suspendra son jugement. Comme lon
nadmet pas la premire alternative, comme lerreur, la lgret, la tmrit
sont trangres au sage, il ne reste que la seconde.
On sait les consquences que Pyrrhon tirait de cette abstention;cest
linactivit complte, dont Ariston ne pouvait sortir que par larbitraire. Or
cette consquence forme le fond dune objection que lon fit de bonne heure
(comme on le voit par lexemple de Colots) Arcsilas; la vie pratique
devient impossible selon ces principes. Arcsilas, qui nest ni un contemplatif
ni un solitaire, rpugne cette consquence, le bonheur nexiste que grce la
prudence, et la prudence consiste en des actions droites. Sans doute, daprs
Sextus, la fin est pour lui la suspension de jugement;mais rien nindique quil
en fasse la raison positive du bonheur . Il y a donc un critre ou une rgle
p.383

1
2
3
4

AUGUSTIN, Contre les Acadmiciens, II, 5, 11.


DIOGNELARCE, VII, 162.
SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VII, 411.
SEXTUS, Hypotyposes, I, 232.

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271

() des actions volontaires, bien quil ny ait pas de critre de la vrit.


On sait combien ces deux critres sont insparables pour le dogmatisme, dont
cette liaison constitue lessence mme;cest que, chez cet tre raisonnable
quest lhomme, linclination et par consquent laction ne peuvent exister, si
lintelligence ny donne pas son assentiment. Arcsilas parat bien avoir admis
au contraire que lhomme peut accomplir des actions sans donner son
assentiment; laction habituelle est une action de ce genre, et lon sait
combien les sophistes avaient insist sur le rle de la coutume. Mais Arcsilas
ne sen tient pas l; il cherche un critre plus prcis en ce quil appelle le
raisonnable (); laction droite, dit-il, sera celle qui, une fois faite,
pourra se dfendre par son caractre raisonnable. Quel est le sens exact de
ce mystrieux critre de laction? Il ne sagit, bien entendu, pas de
vraisemblance, puisquil a t dmontr une fois pour toutes que les reprsentations sont toutes dgale valeur. Il est remarquer dautre part que la
dfinition de laction droite (celle du sage) est mot pour mot celle que les
Stociens donnent de laction convenable, cest--dire de celle que le mchant
lui-mme peut accomplir en suivant ses inclinations naturelles; ils y
emploient le mot p.384 que Cicron rend par probabilis . Nest-il pas
vraisemblable quArcsilas, suivant en cela la tradition des matres de
lAcadmie, et surtout de Polmon, a voulu prendre pour critre les
inclinations naturelles, auxquelles il est raisonnable de cder?
1

Nous ne connaissons bien quun aspect de lenseignement dArcsilas;


mais il reste bien des traces de lexamen critique des autres dogmes des
Stociens, comme par exemple la consquence absurde quil tirait de leur
thorie du mlange total . Dautre part, certains textes nous le montrent
dispos admettre la thorie des choses indiffrentes; il soutenait avec eux
lindiffrence la douleur et la mort: La mort nest un mal que dans
lopinion; quand elle est l, elle ne fait aucun mal; elle ne fait du mal
quabsente et attendue; Cest sans doute aussi pour montrer que la pauvret
ntait en soi ni bonne ni mauvaise quil faisait voir quelle apparaissait tantt
comme un mal tantt comme un bien . Cet enseignement devait faire, selon la
tradition sophistique, une trs grande part la virtuosit; il critiquait toute
thse, quelle quelle ft, et avait coutume en chaque sujet de soutenir le pour
et le contre, non pas pour dmontrer la fausset dune thse, mais pour
montrer la ncessit de chercher plus avant. Mais la forme littraire qui avait
son agrment tait le dialogue;daprs Cicron, il fut le premier reprendre
la tradition du dialogue philosophique qui, par Carnade, persiste jusqu
Cicron lui-mme pour tre reprise ensuite par Plutarque. Cest la forme la
2

1
2
3

CICRON, Des Devoirs, I, 8.


PLUTARQUE, Contre les Stociens, ch. XXXVII.
CICRON, Des Fins, V, 32; PLUTARQUE, Consolation Apollonius, ch. XV ;
STOBE, Florilge, 95, 17.

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272

plus contraire qui soit au nouvel enseignement dogmatique, et elle suffirait


pour indiquer la radicale opposition desprit aux enseignements rgnants .
1

Dans ces conditions, il ny a aucune raison de croire p.385 quArcsilas


rservait ses disciples un enseignement dogmatique secret, quil ne donnait
quaux mieux dous, et quil cachait au public, par crainte, dit Diocls de
Cnide, des Thodoriens et de Bion le sophiste. Le renseignement
tendancieux de ce Diocls, qui est peut-tre un de ses contemporains, a t
reproduit satit par des auteurs trs postrieurs, Cicron, Sextus, saint
Augustin qui, sans doute. se seraient plu voir lenseignement platonicien
maintenu sans dfaillance lAcadmie .
2

VI. LA NOUVELLE ACADMIE AU IIe SICLE:


CARNADE
@
Tous les philosophes dont nous avons parl jusquici appartiennent au IIIe
sicle;le IIe sicle o eurent lieu tant dvnements importants pour lhistoire
de lOccident, la conqute romaine, conqute de la Macdoine (168),
conqute de la Grce (146), conqute de lAsie-Mineure (132) ne voit pas
natre de philosophes originaux, hors Carnade de Cyrne, qui, aprs le
scholarchat de Lacydes (d. 241) et aprs une priode obscure o lcole ne fut
dirige que par le collge des anciens , prit avant 156 la direction de
lAcadmie quil garda jusqu sa mort en 129. Son nom est insparable de
celui de Clitomaque de Carthage qui dirigea lcole aprs lui jusquen 110. En
effet Carnade na rien crit, et cest Clitomaque qui se fit le prophte de sa
philosophie;cest lui que Cicron a emprunt lexpos quil nous donne de
sa thorie de la connaissance.
3

Nous ne connaissons de la vie de Carnade quun vnement rest


clbre: le snat romain, devenu larbitre des cits grecques, avait condamn
Athnes une amende de cinq cents talents pour la dvastation de la ville
dOrope. Le peuple athnien envoya au snat pour dfendre sa cause trois
ambassadeurs choisis chacun dans une des trois coles philosophiques: p.386
Diogne le Stocien, Critolas le Pripatticien, et enfin Carnade
lAcadmicien: ils allaient Rome, comme, un sicle avant, tant de leurs
prdcesseurs taient alls chez les diadoques; ils y firent sensation par les
discussions quils donnrent en public, Carnade par son loquence
1
2
3

CICRON, Acadmiques, fragm. 20; Des Fins, II, 2; De la Nature des Dieux, I, 5
[arcsilas].
SEXTUS, Hypotyposes, I, 234;CREDARO, Lo scetticismo degli Academici, vol. II, p.
189.
WILAMOWITZ-MOELLENDORF, Hermes, vol. XLV, p. 406.

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273

fougueuse, Critolas par ses phrases arrondies et sentencieuses, Diogne par


sa manire sobre et modre (156).
Daprs une classification donne par Sextus, Arcsilas et Lacyde
formeraient la seconde Acadmie, Carnade et Clitomaque la troisime ;
cette division rend en tout cas justice loriginalit de Carnade, qui est un
des penseurs les plus profonds et les plus subtils de lpoque hellnistique.
Une autre circonstance rend sa pense daccs difficile: Carnade na rien
crit, et cest seulement par lintermdiaire de ses disciples que nous arrivons
jusqu lui. Ajoutons que les crits de ces disciples ont pri, et que nous ne les
connaissons que par les emprunts quy ont faits Sextus Empiricus et Cicron
dans ses deux traits intituls Premiers et Seconds Acadmiques; ces traits
eux-mmes ne nous sont parvenus que dune manire incomplte, et
notamment la partie ou Cicron exposait pour elle-mme la thorie de la
connaissance de Carnade a disparu. Or, sur un point capital de cette thorie,
il y a divergence expresse entre deux interprtations de sa pense: Carnade
a-t-il ou non abandonn la suspension du jugement comme idal de la
sagesse? Un seul tmoin, mais dimportance, dit quil est rest fidle la
pense dArcsilas; cest son disciple et successeur Clitomaque; daprs
lexpos quen donne Cicron partir du chapitre 31 des Premiers
Acadmiques, aprs avoir indiqu que, daprs Carnade, bien des choses
paraissent vraies au sage, il ajoute: Et pourtant le sage ny donne pas son
assentiment, parce quil peut toujours exister une chose fausse pareille cette
chose vraie. Tout au contraire, un autre disciple de p.387 Carnade,
Mtrodore, suivi par les scholarques acadmiciens qui ont succd
Clitomaque, Philon et Antiochus , tmoigne non sans vivacit que Carnade a
t mal compris et quil a abandonn lintransigeance dArcsilas, qui rendait
la vie impossible; la mme interprtation, sans indication de source, se
retrouve dans les exposs. de Sextus et du noplatonicien Numnius . Malgr
labondance des tmoins, nous avons une raison importante de nous mfier de
cette seconde interprtation; nous verrons, en effet, comment lAcadmie
aprs Clitomaque, a volu dune manire inattendue vers le dogmatisme
stocien: ses chefs avaient le plus grand dsir de montrer quils avaient le
grand Carnade pour eux, et ils ont pu altrer sa pense.
1

Il ne faut pas se dissimuler pourtant que, qui accepte linterprtation de


Clitomaque, les thses de Carnade sur la connaissance deviennent dune
interprtation moins facile. Il y a dabord une partie de ces thses quil
soutient en commun avec Arcsilas et celle-ci ne souffre pas de difficult;la
critique des affirmations drivant des sens ou de la coutume, celle de la raison
nont peut-tre contenu rien de bien original. Largument de la non-diffrence
1
2
3

Hypotyposes, I, 220.
CICRON, ibid., 78-148.
Dans EUSBE, Prparation vanglique XIV, 7, 5.

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274

() entre les reprsentations considres comme vraies et celles


qui sont considres comme fausses, largument tir du changement perptuel
des apparences, qui interdit dattribuer dune manire fixe une couleur, ou une
forme un objet, largument du sorite ou du menteur, les preuves tires de la
diversit des coutumes, tout cela est dj, au IIe sicle, de la viande
remche . Mais nous voulons parler du critre positif, que Carnade a
juxtapos sa critique. Ce critre, quil appelle le vraisemblable ou persuasif
() a pour fonction, non seulement de guider la pratique de la vie,
comme le raisonnable dArcsilas, p.388 mais, ce qui est tout nouveau, de nous
donner une rgle de discussion dans la recherche des tres et de nous faire
approcher de la vrit: critre non seulement pratique mais thorique . Or, si
le vraisemblable est pour lui un critre thorique, il justifie une affirmation
concernant la ralit; et si, par hypothse, cette affirmation ne peut tre
certaine, elle est une opinion; il semble donc que user de ce critre, cest
adhrer une opinion incertaine, et, dans ce cas, les adversaires de
Clitomaque auraient raison.
1

Voyons donc de plus prs la nature de ce critre; daprs lexpos de


Sextus , la rforme de Carnade consiste essentiellement chercher le critre
non dans le rapport de la reprsentation lobjet, mais dans le rapport de la
reprsentation au sujet. Sous le premier rapport, notre reprsentation est
effectivement vraie ou fausse, mais nous nen pouvons rien savoir, puisquun
terme du rapport nous manque; sous le second rapport, il en est qui nous
paraissent vraies et dautres ne nous paraissent pas vraies. Considrant les
premires, nous pouvons chercher pourquoi elles ont cette force persuasive;
or nous nous apercevons que cette force a des degrs et varie selon les
circonstances;si un objet est petit ou une grande distance, si notre vue est
faible, cette force est petite; dans les cas contraires, les reprsentations
paraissent vraies avec assez de force et elles peuvent nous servir de critre.
Une exprience prolonge nous montrera que mme celles-ci peuvent, en des
cas fort rares, tre fausses;quil nous suffise quelles soient vraies en gnral,
car cest sur la gnralit que sont rgls nos jugements et nos actions.
3

Voil un langage tout nouveau; il ne sagit plus dopposer en bloc la


certitude absolue lincertitude, mais de se tenir dans lentre-deux et de
dterminer toutes les nuances que comportent les intermdiaires: cest le
probabilisme de p.389 Carnade, si distinct des ngations tranches dArcsilas.
Comme Sextus le rpte deux fois, le critre de Carnade a une largeur ,
cest--dire quil contient des degrs en plus et en moins. Ds lors le problme
4

1
2
3
4

SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VII 143, 402 et 412; CICRON, Premiers
Acadmiques, II, 93-96;87;Tusculanes, I, 108.
CICRON, ibid., 32 ; SEXTUS, ibid., 436.
Ibid., 168-176.
Contre les Mathmaticiens, VII, 173;181.

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275

de lassentiment se dplace; sil sagit, comme le veulent les Stociens,


davoir une reprsentation qui permette de saisir lobjet lui-mme, le sage
suspendra toujours son jugement, et lon ne peut dire quil opinera,
cest--dire quil croira faussement saisir un objet; mais sil sagit non pas
datteindre lobjet, mais de comparer les reprsentations entre elles par leurs
caractres internes, on pourra avoir, comme le dit Carnade expos par Clitomaque , un fort penchant obir ces reprsentations; sans pourtant croire
saisir directement par elles une ralit.
1

On change dopinion et lon arrive dune opinion moins probable une


opinion plus probable non pas en percevant une ralit, quon ne saisissait pas
dabord, mais en se reprsentant dune faon prcise et dtaille ce quon ne
se reprsentait dabord que dune manire confuse; en voyant par exemple
quune corde roule que lon prenait dans la demi-obscurit pour un serpent,
ne bouge pas, quelle na pas la couleur dun serpent;la reprsentation ainsi
parcourue dans ses dtails () nous donne plus de scurit. Cette
scurit augmente encore, lorsque cette reprsentation nest pas entrave
() par une autre reprsentation; ainsi la reprsentation
quAdmte a dAlceste, lorsque Hercule la ramne des enfers, peut tre aussi
prcise quon voudra; Admte ny croit pas parce quil sait quAlceste est
morte . En un mot ce que Carnade substitue une prtendue perception
directe des objets, cest un examen critique des reprsentations, qui repose sur
ce fait, si peu remarqu jusque l, quune reprsentation p.390 nest jamais
solitaire, mais que les reprsentations sont suspendues lune lautre la
manire des chanons dune chane. Une sorte de mthode danalyse et de
synthse est substitue la prtendue vision directe de lvidence.
2

Carnade ne sattaque pas seulement la thorie stocienne de la certitude,


mais aussi la physique de lcole;il ne pouvait supporter ce dogmatisme qui
prtend connatre le secret des choses; la thologie de lcole, avec ses
thories de la divination et du destin, fait surtout lobjet de ces critiques. Ces
critiques elles-mmes sont du type dialectique, cest en tirant correctement les
consquences des opinions admises par les Stociens quil en fait sentir
labsurdit.
Par exemple sa critique de la notion des dieux: les dieu sont, pour les
Stociens, des tres anims, bienheureux et dune vertu parfaite. Considrons
chacun de ces points: un tre vivant a des sensations, et un tre aussi parfait
quun dieu a au moins autant de sensations que les hommes;donc il possde
le got, avec le got, des sensations du doux et de lamer, avec ces sensations,
des tats agrables ou pnibles;sil a des tats de ce genre, il est susceptible
1
2

SEXTUS, ibid., VII, 230.


Daprs SEXTUS, Hypotyposes, I, 227: lordre des caractres diffre dans lexpos
(fait daprs Antiochus) du Contre les Mathmaticiens, VII, 176 (Cf. MUTSCHMANN
dans le le Rheinisches Museum, 1911, p. 190).

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276

de changement, donc corruptible;ce nest pas un dieu. Il en est de mme de


toutes les sensations. La sensation en gnral nest-elle pas dailleurs un
changement par altration? or tout tre qui subit une altration est corruptible
et ne peut tre un dieu. Dieu, disent les Stociens, est un tre parfaitement
vertueux,or, daprs eux, qui a une vertu les a toutes;il faut donc attribuer
aux dieux la continence, et avec elle la rsistance au mal;Dieu ressentant le
mal, est capable de changement, donc de corruption;ce nest pas un dieu. On
pourrait en dire autant de toutes les vertus.
On trouve galement trace dune autre sorte dargumentation qui sadresse
moins directement aux Stociens. Carnade demande au dogmatique si Dieu
est fini ou infini, sil est un incorporel ou un corps, sil a la voix ou sil en est
priv; et il prouve successivement limpossibilit de chacune des deux p.391
alternatives. Dieu ne peut tre ni infini, car il serait immobile et sans me, ni
fini, car il ferait partie dun tout plus grand qui le dominerait. Il ne peut tre ni
un incorporel, car lincorporel (au sens stocien du mot, cest--dire le temps
ou le lieu) ne peut agir, ni un corps, car tout corps est corruptible. Il ne peut
tre ni priv de voix, ce qui contredirait la notion commune quon en a, ni
dou de voix, puisquil ny a pas de raison de lui donner un langage plutt
quun autre.
Cette critique de la thologie est dimportance;la notion de dieu est, par
elle, rejete dans un impntrable mystre;si Dieu possde la vie, la pense,
la vertu, la parole, ce ne peut tre au sens humain de ces mots. Carnade
prpare indirectement le retour une thologie platonicienne moins
anthropomorphique que celle des Stociens .
1

Sa critique de la divination est aussi toute dialectique. Ou bien


lvnement prdit est fortuit, et alors comment le prvoir? Ou bien il est
ncessaire, et alors il est objet de science et non plus de divination;de plus la
divination qui le fait connatre ne peut servir nous en garantir sil est un
mal;elle est donc nuisible. Pour saisir la vritable porte de cette critique, il
faut connatre les sentiments dans lesquels plus tard pictte recommande
daborder les devins, non pas avec le dsir de servir nos intrts temporels,
mais avec une parfaite confiance en la bont divine. L encore, la critique de
Carnade suggre un sentiment religieux plus raffin .
2

Cicron, en son trait Sur le Destin nous rapporte enfin la critique de


Carnade sur la thse de Chrysippe qui prtendait allier le destin et la libert;
il na pas de peine montrer que, malgr les efforts de Chrysippe, il suit de
laffirmation du destin que rien nest en notre pouvoir. En revanche il conteste
la ncessit de la liaison que Chrysippe a tablie entre laffirmation du destin
1SEXTUS,Contre les
2

Mathmaticiens,IX137199.
CICRON, De la Divination, I, 4, 7 [carnade] ; II, 3, 9 ;
Dissertations, II, 7.

[carnade]; PICTTE,

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277

et le principe de causalit. De ce que rien narrive p.392 sans cause, il ne suit


pas que tout arrive par le destin, cest--dire par une trame de causes lies
lune lautre; il peut y avoir des causes indpendantes qui sinsrent du
dehors dans la trame des choses, et la volont libre de lhomme peut tre une
de ces causes. La porte de cette critique est au fond la mme que celle des
prcdentes; elle suggre quil existe un ordre de choses qui chappe la
comptence du physicien. Carnade, pas plus quArcsilas, nest, comme
Pyrrhon, un dsespr;mais ils ont le sentiment dun univers plus profond et
plus complexe que celui que prtendait atteindre dun coup le rationalisme
stocien.
Carnade enfin prpare aussi le dveloppement de la morale, en montrant
que la thorie stocienne des prfrables aboutit des consquences trs
voisines des thses que Platoniciens et Pripatticiens saccordent admettre;
car leur principe de choix entre les actions est le mme .
1

Le rle de Clitomaque fut surtout de maintenir dans sa puret la pense de


Carnade. Stobe a conserv de lui quelques phrases o sexpriment dune
manire frappante lincertitude des choses humaines et la part prpondrante
que la Fortune a dans les affaires humaines. Cicron lui fait exprimer avec
force la thse que nous avons considre comme celle de Carnade : nous
pouvons suivre ce qui nous parat, et mme approuver les reprsentations qui
ne sont entraves par aucun obstacle, pourvu que ce soit sans assentiment .
2

Sa critique de la rhtorique, que Sextus nous fait connatre, jette un jour


curieux sur un dbat qui commenait poindre, et qui va se continuer pendant
les sicles suivants: cest le dbat entre la rhtorique et la philosophie comme
moyens de haute culture. Ce dbat navait aucun sens dans un mode dexposer
tel que celui des Stociens, qui ne rivalisait daucune p.393 manire avec la
rhtorique. Au contraire les Acadmiciens sont des orateurs; des lves des
rhteurs quittaient leur matre pour aller entendre Carnade , et Clitomaque
prend loffensive contre eux en dniant la rhtorique le droit dexister
comme un art de pure forme indpendant de la philosophie. Ds lpoque de
Carnade, dailleurs, son contemporain pripatticien, Critolas, critiquait la
dfinition stocienne de la rhtorique, lart de bien dire, quil trouvait trop
formelle et lui opposait la rhtorique comme art de persuader. On pressent la
place que la rhtorique doit prendre comme organe naturel des doctrines
complexes et nuances que nous avons exposes dans ce chapitre. Le mode
dexposition de la philosophie change dailleurs sous ces influences, partir
de la fin du IIe sicle, et nous allons voir les Stociens eux-mmes tre les
premiers shumaniser.
3

1
2
3
4

CICRON, Des Fins III, 41.


Florilge, 98, 67;109, 29;Acadmiques, II, 103.
Contre les Mathmaticiens, II, 20-43.
DIOGNELARCE, IV, 62.

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Bibliographie
@

278

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279

CHAPITRE V
LES COURANTS DIDES
AU Ier SICLE AVANT NOTRE RE

I. LE MOYEN STOCISME: PANTIUS


@
Les scholarques qui succdrentChrysippe au courant du IIe sicle
jusqu Pantius, de 204 129, nous font dj assister un certain
changement de la pense stocienne et comme une dtente du dogmatisme.
Sextus dit, sans dailleurs prciser davantage, que les nouveaux Stociens
admettent comme critre non plus la reprsentation comprhensive toute
seule, mais la reprsentation comprhensive qui na pas dobstacles; et ils
empruntent aux Acadmiciens eux-mmes des exemples de reprsentations
comprhensives, qui pourtant nemportent pas la croyance, telles que celle
quAdmte avait dAlceste quand elle fut ramene des enfers. Ctait admettre
que ce qui fait la certitude, cest moins la reprsentation elle-mme que son
rapport lensemble dont elle fait partie. Ils luttent sans doute contre
Carnade, et lon connat largument ad hominem que lui adressait Antipater
de Tarse: Carnade devait admettre quil apercevait au moins une chose,
savoir que rien ne peut tre peru .
p.394

Pourtant on voit tomber des traits essentiels de la conception du monde,


notamment la thse de la conflagration universelle: Znon de Tarse et
Diogne de Babylone (qui lavait dabord accepte) nosent la nier, mais ils
suspendent leur p.395 jugement. Bothus de Sidon, en revanche, emploie contre
elle toute une srie darguments qui nous ont t conservs par Philon
dAlexandrie . Le fond de ces arguments, cest que le caractre divin et
parfait du monde nest pas compatible avec sa corruptibilit. En de beaux
vers, Lucrce (V, 1215) montre lhomme contemplant les toiles et se
demandant si, capables grce aux dieux de se conserver ternellement, elles
pourront, dans leur course sans fin travers les ges, mpriser les puissantes
attaques dune dure sans bornes. Le sentiment que le monde est cr et doit
disparatre, loin dtre pour lHellne une preuve de la puissance de Dieu, est
au contraire un signe de son impuissance. Cest bien lide de Bothus: la
corruption du monde naurait pas de cause, puisquelle ne peut venir ni de
2

1
2

SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VII, 253;CICRON, Premiers Acadmiques, II,


109 [IX.].
De lIncorruptibilit du monde, ch. XV.

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280

lextrieur, cest--dire du nant, ni de lintrieur du monde qui ne contient


aucun principe de maladie (cest l lenseignement du Time); de plus le
monde ne se dtruit ni par division, puisquil ne rsulte pas dun assemblage
datomes, ni par altration de la qualit, puisque les stociens admettent, on la
vu, que son individualit ou qualit propre reste, aprs la conflagration, la
mme quavant, ni par confusion; elle est donc impossible. Enfin, et cest
largument suprme, ea dieu, pendant toute la dure qui suit la conflagration,
reste inactif;or un dieu inactif est un dieu mort. Bothus revient, on le voit,
une tradition thologique plus ancienne que le stocisme et qui simposera de
plus en plus aux tenants de lhellnisme.
La morale aussi se modifie. La formule de la fin que donne Diogne de
Babylone:User de raison dans le choix des choses conformes la nature et
le rejet de choses contraire, ou bien celle dAntipater: vivre en choisissant
ce qui est conforme la nature et en rejetant ce qui est contraire, insistent
avec beaucoup de force sur la ncessit et les raisons dun choix, videmment
contre lindiffrentisme dAriston. Dans la curieuse p.396 discussion entre
Diogne et Antipater sur un cas de conscience , (un commerant amne
Rhodes pendant une famine une cargaison de bl;suppos quils sachent que
dautres vaisseaux vont arriver, doit-il le cacher pour vendre son bl plus
cher?), Diogne soutient quil na rien dire puisquil ne violera ainsi aucune
loi tablie; Antipater soutient que son devoir est de le dire, notre instinct
social nous induisant faire tout ce qui est utile aux hommes: opposition
entre une sorte de pharisasme dcoulant assez naturellement de la notion des
fonctions dans lancien stocisme, et une conception plus large, plus libre, plus
humaine, des devoirs qui sera celle du moyen et du nouveau stocisme. Il
sagit surtout de rgler la vie commune, et nous voyons Antipater se faire le
dfenseur du mariage, ce devoir religieux, forme suprieure de lamiti et de
lentraide, dont laffaiblissement est un funeste symptme pour la socit .
1

Nous avons vu Bothus introduire le platonisme dans la physique; nous


voyons Antipater rattacher expressment la morale stocienne Platon en
cherchant chezlui lorigine de lide que lhonnte est seul un bien ;et cest
peut-tre par un retour aux ides de Platon quun disciple dAntipater,
Hraclide de Tarse, abandonne le paradoxe que toutes les fautes sont
gales.
3

Mais tous ces traits saccusent chez Pantius de Rhodes, un des


personnages les plus curieux du IIe sicle finissant. Lamiti qui lia Pantius
(ainsi que lhistorien Polybe) des Romains minents de son temps, Scipion
milien et Llius, au moment o lordre romain commenait simposer
tous et, ralisant le rve dune socit universelle, paraissait consommer
1
2
3

CICRON, Des Devoirs, III, 50-55.


STOBE, Florilge, 70, 13;73, 25.
CLMENT DALEXANDRIE. Stromates, V, 14.

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281

lhistoire, est un des symptmes les plus curieux de lesprit du temps. Sa


noblesse de caractre et sa gravit le rendaient digne, dit Cicron , de cette
familiarit: Avant 129, anne p.397 o il prit Athnes la direction de lcole et
sans doute depuis 146, il ne quitta gure Scipion, laccompagnant en 142 dans
son voyage Alexandrie, faisant partie avec Polybe dun voyage
dexploration organis en 146 par Scipion le long de la cte occidentale
dAfrique. Pantius voyait en Scipion une sagesse, une rserve, une tenue
morale qui faisaient son admiration . Scipion, dautre part, devait trouver dans
le stocisme un guide moral bien ncessaire avec la croissance rapide de Rome
et toutes les ambitions quelle suscitait. Comme on confie, disait-il
Pantius, des dompteurs les chevaux capricieux;il faut, amener les hommes
trop confiants en leur toile a la rgle de la raison et de la doctrine, pour quils
se rendent compte de la faiblesse des choses humaines et de linconstance de
la fortune . La vieille ducation traditionnelle doit donc cder le pas un
enseignement rationnel. Les disciples romains de Pantius sont nombreux et
influents; cest Quintus Tubron, le neveu de Scipion, fervent Stocien dans
sa conduite, qui crivit un trait Sur lOffice du juge, o il conciliait sans
doute ses connaissances juridiques avec la doctrine stocienne ; Mucius
Scaevola, augure et juriste;Rutilius Rufus, proconsul dAsie Mineure;lius
Stilon, un grammairien et historien qui fut matre de lrudit Varron. Aprs ce
long sjour Rome, il dirigea lcole Athnes de 129 110.
1

Lunivers de Pantius est bien diffrent de celui de Znon;il a un grand


enthousiasme pour Platon, le divin, le trs sage, le trs saint, lHomre des
philosophes . Il nattache plus la dialectique broussailleuse la mme
importance que les fondateurs de lcole, et son enseignement commence par
la physique . Mais lunit du cosmos se dtend: la conflagration universelle,
qui tait comme le symbole de la toute-puissance p.398 de la raison, est nie;ce
monde, si beau et si parfait, conservera toujours un ordre identique celui que
nous contemplons. Avec la conflagration tombe la sympathie universelle;
quelle apparence que, dune distance presque infinie, linfluence des astres
puisse stendre jusqu la lune, ou plutt jusqu la terre?. En mme temps
que la sympathie, il rejette la divination, fonde sur elle; et il est dispos
admettre un certain relchement dans le destin .
5

1
2
3
4
5
6
7

Des Fins, IV, 33.


PLINE, Histoire naturelle, V, 1;CICRON. Devoirs, II, 76 (Cf. Rheinisches Museum,
LIII, p. 220).
Des Devoirs, I, 90.
AULU-GELLE, Nuits attiques, I, 22, 7 ;XIV, 2, 30.
CICRON, Tusculanes, I, XXXII, 79 [XXXII].
DIOGNELARCE, VII, 141.
CICRON, De la Nature des Dieux, II, 115 et 85; De la Divination, II, 91; I, 3;
Acadmiques, II, 42 et 107; PHILON, De lIncorruptibilit, ch. XV; DIOGNE
LARCE, VII, 147 et 149.

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282

Ces modifications touchent au fond des choses: Pantius nest plus un


thologien, cest un humaniste; cest lactivit civilisatrice de lhomme qui
lintresse, la raison humaine en mouvement, cratrice des arts et des sciences,
beaucoup plus que la raison divine immanente aux choses. Aussi rejette-t-il
pour lme (qui nest pour lui quun souffle enflamm) toute destine en
dehors de sa vie dans le corps;il allait, nous dit-on, jusqu nier lauthenticit
du Phdon. Lme doit mourir, dit-il, puisquelle est ne, et la preuve quelle
ne prexiste pas la naissance, cest la ressemblance morale des enfants avec
leurs parents. Dautre part, elle est corruptible puisquelle est sujette la
maladie; et enfin sa partie thre doit regagner la mort les hauteurs du
monde dont elle est issue .
1

Il ne faut pas stonner non plus quil traitt la thologie des coles de
simple bavardage: il est sans doute lauteur responsable de cette tude
positive de la thologie que lon trouve chez son disciple Scaevola qui la
transmise Varron . Il y a en fait trois thologies:celle des potes, si futile,
qui met les dieux au-dessous des hommes de bien, celle des philosophes qui
saccorde mal avec les croyances ncessaires aux cits, soit que, avec
Evhmre, on pense que les dieux ne sont que des hommes rels que lon a
diviniss, soit que lon accepte p.399 des dieux qui nont rien de commun avec
les dieux dont on voit les statues dans les cits, puisque le dieu des
philosophes na ni sexe, ni ge, ni corps limit. Il y a enfin la thologie civile,
celle du culte, institue dans les cits par des sages;et pour laquelle Scaevola,
politique avant tout, ne cache pas sa prdilection.
2

Pantius crivit en 140 un trait Du Devoir, qui, selon Cicron, contient


sur le sujet une discussion trs exacte et sans controverse. Cicron ajoute quil
a suivi (mais non traduit) ce trait dans les deux premiers livres de son propre
ouvrage Des Devoirs, non pourtant sans le corriger quelque peu . Ces deux
livres forment notre principale source de renseignements sur Pantius. Son
idal parat tre la conduite de lhonnte homme trouvant, dans une socit
civilise, les moyens et les occasions de satisfaire et de fortifier les penchants
dont la nature la dou. Vivre conformment la nature, cest pour lui vivre
selon les inclinations quelle nous a donnes. . Cest notre nature
individuelle quil faut prendre comme rgle. Sans doute il ne faut rien faire
contre la nature universelle, mais, celle-ci respecte, suivons notre propre
nature, et, trouvions-nous mieux ailleurs, mesurons pourtant nos volonts en
les rglant sur notre propre nature . Plus de ces ambitions exagres de
sagesse surhumaine. Non pas que Pantius, sous prtexte de naturalisme,
3

1
2
3
4
5

CICRON, Tusculanes, I 42 et 79.


piphane dans DIELS, Doxographi graeci, p. 513, 7;AUGUSTIN, Cit de Dieu, IV, 27.
CICRON, Des Devoirs, III, 7 [pantius] ;II, 60 [pantius].
CLMENT DALEXANDRIE, Stromates, II, 79, 14.
Des Devoirs, II, 110.

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283

permette lhomme de sabandonner toutes ses passions. La conscience que


nous avons de notre humanit et de notre dignit dhomme suffit nous
arrter. Lide dhumanit est vraiment le centre du trait cicronien. Il est
intressant de prciser le sens et les cas o il lemploie. Il y a, par exemple,
dit-il, deux espces de combats: le premier est lemploi direct de la force,
comme chez les animaux; le second est particulier lhomme: ce sont les
guerres justes, prcdes p.400 de dclaration, impliquant le respect des
serments.Ouencore;ilyadeuxsortesdesocits,lessocitsanimaleset
lessocitsproprementhumainesdontlesdeuxlienslesplusfortssontla
raison et le langage (ratio et oratio), inconnus aux btes. Ou enfin: la
rsistanceauplaisir,quiestinconnuedelanimal,estaucontrairedignede
lhomme.Cicrondiraaussiquilestinhumaindefaireservirlaperte
deshommesdebienlloquencedontlerlenaturelestdelessauver;ildira
quilesttrscontrairelhumanit demditerdansunbanquetolonest
invit,dechantersurlaplacepublique .Enunmotlhumanit,cesttoutce
quitransformeenusagescivilisslesinstinctsbrutauxdelanimal,depuisla
politesseetlatenuequelleexigejusquauxrglesdejusticequegardententre
euxlesennemis euxmmes,sils sonthommes.LhommedePantius,ce
nestpaslhommerudimentairedesCyniquespourquilacivilisationnecre
quecomplicationsinutiles;carleliensocialvientdelanaturemme,etcest
ellequinousinvitelarserveetaurespectdenousmmes(verecundia).Les
arts sontnonpasdesdonsdesdieux,commedisentles mythes,mais des
rsultatsdelefforthumain,etcestpareuxquelaviehumaineciviliseest
si loin de la manire de vivre des btes. Lhumanit transforme donc
linstinct bestial, mais sans se substituer lui; il y a chez les btes des
tendancescorrespondantestouteslesvertus,undsirdevoiretdentendreet
unetendancedsintresseaujeu,correspondantlavertuspculative,un
dsirdeconservationdesoicorrespondantaucourageetlatemprance,des
tendances sociales innes. Les vertus humaines ne sont que ces tendances
naturelles rgles par la raison . Lhomme, contrairement ce que dit le
stocismeorthodoxe,estdoncetrestedouble,raisonettenantesirrationnelles.
1

Cette doctrine de Pantius, qui ne nous est parvenue quen p.401 chos
assourdis,paratavoirtmerveilleusementvivanteetvigoureuse.Aprsla
gravitunpeupesanteoulepessimismedsenchantdesdoctrinesdesdeux
siclesquiontprcd,lapensedePantius,commecelledeCarnade,est
commeunnouveaudpartdanslapensegrecque;lonalimpressiondune
vie intellectuelle ascendante, en correspondance avec les prodigieuses
transformationspolitiquesquisaccomplissaientdanslemonde.

1
2

DesDevoirs,I,34[festin];I,50;I,105;II,51;I,144.
DesDevoirs,II,ch.IV.

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284

II.LEMOYENSTOCISME(SUITE).
POSIDONIUS
@
Cebrillantdveloppementdustocismesecontinuedansunetoutautre
voieavecleSyrienPosidoniusdApame(13551).Grandvoyageur,etgrand
observateurdelanature,ilvisitetouteslesctesdelaMditerrane,Sicile,
ctesdelAdriatique,GauleNarbonnaise,ctesdEspagnejusqulAtlan
tique,oilobservelephnomnedesmares.FixRhodesaprs1041,ily
est chef dcole, en mme temps quil y occupe limportante fonction
politique deprytane.Ses relations avec Romesontconstantes;pendantla
guerredeMithridate,alorsqueRhodes,presqueseuleenOrient,taitreste
du parti romain, il va Rome en ambassade pour demander du secours.
PompefutsonamipersonneletluirenditplusieursfoisvisiteRhodes;le
souvenirdeleurs conversations a tgardparCicron,Pline lAncienet
Plutarque;Pompelyentenditdfendrelaphilosophiecontrelesusurpations
durhteurHermagoras:lephilosophedoitserserverlesthsesgnraleset
lorateur se contenter des hypothses . Il fut aussi lami et le matre de
CicronquisjournaRhodesen77.CommePantius,Posidoniusaadhr
depleincuraupartiromain;lhistorienPolybe,quivoitdansladomination
romainela p.402 conclusion de lhistoire, fait leur lien; Pantius est lami de
Polybe, et Posidonius a continu son histoire.
1

De ses ouvrages philosophiques pas plus que de ses ouvrages


scientifiques, mathmatiques, historiques et gographiques, dune uvre dont
lampleur nest comparable qu celle de lencyclopdie dAristote, il ne reste
rien. Pour reconstituer sa pense il faut utiliser de Cicron le livre II du trait
De la Nature des Dieux, le livre Ier des Tusculanes, le trait Sur la Divination:
Galien nous fait connatre sa polmique contre Chrysippe sur la nature des
passions; Snque, dans les Questions naturelles, a utilis un ouvrage
mtorologique dAsclpiodote de Nice, dont les ides remontent
Posidonius;Strabon le cite souvent dans sa Gographie, et Clomde, dans sa
Thorie du mouvement circulaire sinspire de lui;ajoutons enfin quelques
donnes de Proclus sur sa pense mathmatique dans son Commentaire sur
Euclide.
Tout cela est bien fragmentaire, et la question si importante du sens et de
la porte historique de luvre de Posidonius reste fort controverse, surtout
depuis que Heinze, en 1892, dans son ouvrage sur Xnocrate, et Norden, en
1903, dans son Commentaire du VIe livre de lnide, ont cru reconnatre
linfluence de Posidonius sur le mythe eschatologique du VIe livre de lnide
de Virgile et sur celui qui termine le trait de Plutarque Sur le visage quon
1

CICRON,Tusculanes,II,26,61;PLINE,Histoirenaturelle,VII,30;PLUTARQUE,
ViedePompe,42[posidonios](cf.ARNIM,DiovonPrusa,p.93).

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285

voit dans la lune. Ces mythes tout platoniciens, dont le dernier surtout
reprsente lme purifie slevant vers les rgions clestes, rapprochs du
Songe de Scipion, dans lequel Cicron montre lme, aprs la mort,
contemplant lordre du monde, rapprochs aussi de ce fait que Posidonius,
beaucoup plus nettement encore que Pantius, est revenu, contre le stocisme,
la thorie platonicienne de lme, ont amen voir en Posidonius un penseur
surtout religieux, auteur dune synthse entre le stocisme et le platonisme, et
linitiateur vritable du no-platonisme. Partant de cette hypothse, on a voulu
voir les traces de la pense de p.403 Posidonius, partout o lon trouve cette
sorte dasctisme mystique, qui surabonde la fin de lantiquit et qui
suppose une conception de lme et une conception du monde: lme
compose de deux lments, lun pur, lautre impur, qui souille le premier et
dont le premier doit se librer;un monde fait, limage de cette me, dune
rgion pure (le ciel ou Dieu) o doit atteindre lesprit et dune rgion impure
dans laquelle il se trouve;tels, les nombreux passages asctiques de luvre
de Philon dAlexandrie (dont le trait De la Cration du monde viendrait dun
Commentaire du Time de Posidonius), ceux de Snque et les conceptions
cosmologiques du petit trait Du Monde qui se trouve dans la collection des
uvres dAristote.
Si lon sen tient ce que lon sait certainement, on se gardera de faire de
Posidonius lauteur responsable de ces croyances que nous allons voir
sinsinuer sous tant de formes partir de notre re.
Limage posidonienne de lunivers ressort avec clart du livre II du trait
de Cicron Sur la nature des dieux, ds que lon accepte la belle analyse
critique quen a faite Reinhardt. Il a montr, en comparant ce livre avec les
passages correspondants de Sextus Empiricus, que Cicron y a utilis deux
traits stociens de caractre fort diffrent, le premier, dveloppement dune
thorie dcole, fait de syllogismes accumuls et constamment rpts sous
plusieurs formes, le second dun style tout diffrent, faisant grande place
lintuition et lexprience, sans se servir de syllogismes; chaque fois que
Cicron use de ce trait, on ne trouve plus aucun texte correspondant chez
Sextus. Tels sont les chapitres 1,7 22 et 39 60 qui forment un tout, un trait
sur la providence; la providence ny est pas prouve comme corollaire des
principes, mais saisie dune vision directe dans lensemble de lchelle
ascendante des tres depuis linorganique jusqu lorganique et lhomme,
non sans dtails exotiques qui rendent le tableau trs vivant. De mme, aux
chapitres 11, 15 et 16, il est ais de voir que le p.404 principe de la providence
est dfini moins comme une raison ( la manire de lancien stocisme) que
comme un agent physique, la chaleur, qui se manifeste en particulier dans les
toiles; enfin dans les chapitres 32 37 se trouve la mme vue densemble
sur la gradation des vivants, passant de la vie particulire des plantes la vie
universelle de la terre, do elle est issue. Selon la juste formule de Reinhardt,

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286

dans lancien stocisme, la raison est organique; l lorganique est rationnel; le feu divin nest plus dabord une raison, cest une force organique
(vis vitalis, dit Snque;).
La physique de Posidonius serait donc avant tout un dynamisme insistant
sur lexpansion de la vie et la complication graduelle des tres vivants. On
conoit ainsi dans leur sens plein la dfinition du monde que Diogne Larce
(VII, 138) attribue Posidonius: un systme fait du ciel, de la terre et des
natures qui sonten eux. Dans un pareil systme lunit du monde, se
dployant en une souple et riche varit dtres hirarchiquement ordonns est
le principal. Aussi serions-nous disposs croire au tmoignage de Philon
dAlexandrie (malgr un texte contraire du doxographe Atius), qui dit que
Posidonius abandonna la conflagration universelle et soutint lternit du
monde .
1

Le mme trait se retrouve dans sa thologie. L o lancien stocisme


identifiait, Posidonius parat avoir voulu distinguer: au dire dAtius , il
sparait Zeus, la nature et le destin comme trois termes dont chacun est
subordonn au prcdent; Zeus serait la force dans son unit, le destin la
mme force envisage sous ses aspects multiples, tandis que la nature pourrait
tre comme la puissance mane de Zeus, pour relier les forces multiples du
destin. Cette triade ou trinit se retrouve chez Cicron propos de lorigine de
la divination dans son trait De la Divination, tout inspir des p.405 cinq livres
que Posidonius a crits sur le mme sujet. La divination peut venir soit de
Dieu, lorsqueDieu vaticine par la bouche dune prophtesse inspire, soit du
destin dans le cas de lastrologie dont les rgles sont fondes sur
lobservation, soit de la nature, lorsque par exemple, dans le sommeil, lme,
affranchie du corps, a des songes prophtiques. Lme a donc avec Dieu des
relations directes par lenthousiasme mystique, tandis que le destin avec tous
ses dtails est simple objet dobservation,et que la nature contient le principe
de tous les vnements.
2

Dans sa psychologie enfin on retrouve la mme tendance;contrairement


lopinion de Chrysippe, il croit impossible dexpliquer la passion, si lon
nadmet pas dans lme la distinction et la hirarchie des facults qui ont t
dcouvertes par Platon. Nous avons par Galien le dtail de sa critique de
Chrysippe. Do viendrait, demande-t-il dabord, lexagration draisonnable
de la tendance, qui constitue la passion, sil ny avait que la raison dans
lhomme? Le plaisir, dit-on, nest que lopinion dun bien; mais alors les
sages, connaissant leur bonheur,devraient ressentir le plaisir. Il est vraiquil
est, daprs Znon, lopinion rcente dun bien;sil dpend ainsi de la dure,
cest quil a une autre cause que le fait purement intellectuel de lopinion.
Chrysippe ne sait rien nous dire de la cause de la passion;il lattribue une
1
2

PHILON, De Lincorruptibilit, II, p. 497, d. Mangey;ATIUS, Placita, II, 9, 3.


Placita, p. 324, 4 (DIELS, Doxographi graeci).

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287

maladie de lme, mais sans dcouvrir la cause de cette maladie;il dit quil
faut pour lprouver, une faiblesse peu commune, ce qui est faux, puisquil y a
autant de degrs dans les passions, quil y a des degrs davancement vers la
sagesse. Enfin la passion devrait tre la mme, quand lopinion sur le bien et
le mal est la mme; or il nen est rien, et lhabitude ou le vice causent, pour
une mme opinion, des passions plus fortes. La vritable cause des passions
est quil y a en nous deux parties: un dmon qui est de mme nature que
Dieu, et une partie mauvaise, bestiale, sans raison, athe. La passion consiste
plier la premire partie la seconde; p.406 contrairement ce que dit
Chrysippe, il y a des inclinations qui sont mauvaises en elles-mmes; notre
temprament corporel lui-mme nous prdispose telle ou telle passion;et ce
nest pas par des arguments quon adoucit ou que lon combat les passions;
on ne peut agir sur lirrationnel que par des moyens irrationnels;par exemple
certains rythmes musicaux dtendent la colre ou le dsir.
Partout, Posidonius semble avoir eu pour but de rechercher les liaisons
dynamiques des choses. Le bon gographe, dit-il, doit considrer les choses
terrestres en liaison avec les clestes. Sur ce principe, il recherche les causes
la manire dAristote sans se soucier du prtendu mystre des choses. Dans
lensemble, il essaye de dduire des conditions des zones trouves par lastronomie mathmatique, les conditions climatriques et leur influence sur
lorganisme; cest ainsi que, malgr la gographie purement physique, qui
rejette le fait comme un conte, il admet le rcit de Pythas de Marseille qui
avait observ un pays o le jour le plus court de lhiver durait quatre heures, et
le plus long de lt dix-huit heures. Mme esprit, la fois exprimental et
mathmatique, dans sa thorie des mares; il en observe les variations
quotidiennes, mensuelles et annuelles, et, aprs quelques autres, les attribue
linfluence de la lune, laquelle il adjoint laction du soleil.
Ce got de Posidonius pour les sciences se reporte naturellement aux arts
qui font la civilisation et quil considre comme le fruit de la plus haute
sagesse de lhumanit. Comment, lui demande Snque en critiquant ses
ides sur ce point, peut-on admirer la fois Diogne et Ddale ? Cette
question fait voir quel point le niveau de la philosophie de Posidonius, qui
prtend embrasser dune seule vue lhomme et la nature, dans toutes leurs
manifestations les plus complexes, est au-dessus du mince asctisme des
cyniques. Cest travers lhistoire p.407 entire de lhumanit quil suit le rle
de la sagesse; lge dor pass, o les sages taient rois, ils ont d se faire
lgislateurs et inventer des lois pour sopposer aux vices croissants des
hommes;puis ils ont invent les arts qui facilitent la vie quotidienne, comme
celui de btir;ils ont dcouvert les mtaux, et leurs usages, les arts agricoles,
le moulin bl; Anacharsis invente la roue du potier; Dmocrite le four
poterie. Snque est un peu scandalis du terre terre de cette sagesse. Pour
1

Lettre Lucilius, 90.

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Posidonius, il est vident que rien nest insparable et que la raison humaine
doit tre un gal degr artisane et thorique. Ces grandes dcouvertes se font
dailleurs par des emprunts la nature: le feu dune fort a fondu le premier
les mtaux;les dents de lhomme ont commenc moudre le grain de bl;il
ny a pas entre art et nature cette opposition quon se plat signaler.
Posidonius applique la mme ide lhistoire de la civilisation; dans sa
suite Polybe, en cinquante-deux livres qui traitent des vnements qui ont eu
lieu de 145 86, il apprcie la civilisation romaine comme une continuation
des civilisations prcdentes, trusque et grecque; mais elle leur a donn la
perfection et lachvement.
Lhistoire comme la gographie, comme la morale et la physique
tmoignent, pour Posidonius, dune mme continuit dynamique que lobjet
de la philosophie est de partout retrouver.

III. LES PICURIENS DU Ier SICLE


@
Lpicurisme participa, lui aussi, cette sorte de renaissance de la
philosophie aprs la conqute romaine;Apollodore qui meurt en 81;Phdre
que Cicron entend Athnes en 79, Znon de Sidon qui tait un vieillard en
76, Philodme de Gadara, un ami de Cicron, dont les fouilles dHerculanum
ont rvl plusieurs uvres, enfin Lucrce (93-51), voil bien p.408 des noms
qui prouvent quel point lpicurisme tait en vue dans le monde romain.
Les picuriens ont se dfendre contre les autres coles. Dans son trait
Sur les Signes, Philodme fait connatre une discussion entre le Stocien
Denys et les picuriens Znon, Bromius et Dmtrius Lacon. On sait lemploi
qupicure fait des signes pour passer des phnomnes ces ralits invisibles
que sont le vide et les atomes; le mouvement par exemple est le signe du
vide. A quoi Denys objectait quon na pas le droit de passer de phnomnes
passagers des ralits dun autre ordre, ternelles et immuables, comme le
vide et les atomes; ou, si lon se fonde sur une analogie avec ce que lon
observe, (par exemple en concluant de limmutabilit des espces celle des
atomes) on doit ou bien la limiter aux cas identiques, et alors elle est
infconde, ou bien on doit indiquer le degr de ressemblance, et on est en
plein arbitraire. Znon rpond en dfendant linduction picurienne, le
passage du semblable au semblable; son principe est que linvisible
( ) nest tel pour nous que par sa petitesse;mais les conditions dexistence sont les mmes en petit que celles que nous observons en grand;ayant
par exemple observ dans tous les mouvements que nous constatons ce
caractre commun de ne pouvoir se produire que si les obstacles scartent,
nous concluons bon droit quil en est de mme dans les mouvements cachs.

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289

Bromius ne fait dailleurs pas de difficult reconnatre quil faut rassembler


de nombreux faits; mais surtout des faits semblables qui soient en mme
temps diffrents et permettent de mieux dgager la circonstance qui les
accompagne insparablement ( ) , et Dmtrius
ajoute, quon ne doit conclure que de cas prouvs de tout ct et qui ne
laissent pas laffirmation contraire une lueur de vraisemblance.
Cette discussion si intressante, dont nous ne dgageons que deux points
essentiels, suppose une sorte de confiance dans une nature inaltrable sur
laquelle sappuient les conclusions p.409 inductives;lpicurien reconnat des
concepts stables, des caractres communs immuables;telle chose, dit-il
encore, est le concept propre de telle autre chose;comme lorsque nous disons
que le corps, comme tel, a masse et rsistance, et que lhomme, comme tel, est
un animal raisonnable .
1

Ce mme mlange de rationalisme et dempirisme se voit dans la rponse


que Dmtrius Lacon fait aux sceptiques qui prtendaient montrer
limpossibilit de la dmonstration parce quelle a toujours besoin elle-mme
dtre dmontre. Lon tablit une dmonstration particulire concluante,
par exemple celle quil y a des atomes et du vide, et lon montre quelle est
sre;nous aurons alors en elle la preuve de la dmonstration gnrique;car,
l o est lespce dun genre, l on trouve le genre dont elle est lespce .
Toujours le mme trait qui rend si sympathique lattitude intellectuelle des
picuriens : leur dgot du verbalisme et de la dialectique et leur bravoure
se jeter in medias res.
2

Le livre de Philodme Sur la Rhtorique donne la rponse picurienne la


question la mode, si la rhtorique est un art. Il sagit surtout de savoir si
lenseignement quon donnait dans les coles de sophistes pouvait tre
pratiquement utilis devant les assembles du peuple et les tribunaux. picure
dj disait que sduits par le bruit des priodes gales, opposes et chute
semblable, les jeunes gens paient un salaire aux sophistes, mais connaissent
bientt quils ont perdu leur argent. Cest donc un art, mais un art inutile au
politique. Mais il y avait sur ce point des discussions lintrieur de lcole, et
lon voit Philodme blmer svrement deux picuriens de Rhodes qui
prtendent trouver dans picure la preuve que la rhtorique nest pas un art.
Son trait De la Musique o il discute les opinions du p.410 stocien
Diogne de Babylone est aussi dun grand intrt. Le Stocien se montre ici le
vritable conservateur et fait valoir en faveur de la musique sa liaison intime
avec la civilisation grecque traditionnelle, son rapport avec la pit et le culte
des dieux, la manire dont elle apaise les passions et unit les hommes.
Lpicurien est au contraire le vritable rationaliste, lesprit libre qui ne sen
1
2

Cf. surtout dans ldition Teubner du , les colonnes 20, 28, 29 et 34.
SEXTUS, Contre les Mathmaticiens, VIII, 348.

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laisse pas imposer par les usages et les coutumes, contestant par exemple que
le Chant najoute rien la gravit des penses dun pome.
So