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Selon Charles Kindleberger, le cycle financier se droule en cinq phases: essor, engouement et

emballement, peur et dsordre, consolidation, redressement.


Une crise financire peut concerner seulement quelques pays, ou, initie dans un pays, peut
stendre par contagion et devenir internationale et ralentit ainsi l'conomie mondiale. Si une
crise financire ne concerne dans un premier temps que les marchs financiers, son
aggravation conduira des effets nfastes sur le reste de l'conomie, entranant une crise
conomique, voire une rcession. Ces effets sont gnralement un resserrement du crdit et
donc une baisse de l'investissement, une crise de confiance des mnages.

Un phnomne cyclique
Les crises financires semblent se produire rgulirement, et sont acclres depuis les annes
1980, tout en ayant t frquentes au XIXe sicle, comme l'atteste l'Histoire des bourses de
valeurs. Elles pourraient tre intrinsquement lies au fonctionnement des conomies de
march.

Crise systmique
Une crise systmique correspond un effet de dominos par lequel les problmes financiers
d'une institution (une banque, un fonds spculatif, etc.) se rpercute sur d'autres institutions,
mettant en doute la stabilit du systme en entier. Durant la crise financire de 2007-2009, les
autorits amricaine (FDIC) ont invoqu, pour la premire fois, l'exception du risque
systmique le 29 septembre 2008 dans une transaction pour faciliter la vente de Wachovia
Citigroup et ce, mme si Wachovia sera finalement achete, le 3 octobre suivant, par Wells
Fargo, aprs une tentative par Citi de rengocier l'entente. Les risques systmiques ont
cependant tendance se dvelopper dans des marchs peu ou pas rglements, comme celui
des produit drivs apparents de l'assurance, sans tre rglement comme tel (les fameux
Credit Default Swaps) ou les oprations de pensions, de plus en plus populaire sur les
marchs montaires.

Une crise conomique est une dgradation brutale de la situation conomique et


des perspectives conomiques. Son tendue sectorielle, temporelle et
gographique peut aller d'un seul secteur d'une seule rgion pour une brve
priode l'ensemble de l'conomie mondiale pendant plusieurs annes ; on
parlera alors de ralentissement conomique ou, plus grave, de rcession
conomique. Une telle crise comporte souvent (mais pas systmatiquement) des
rpercussions sur le niveau des salaires et la valeur du capital (valeurs
boursires), provoque des faillites et du chmage, accrot les tensions sociales, et
peut mme avoir des rpercussions sanitaires.

Usuellement, en langue anglaise, le terme crise conomique est compris au sens


marxiste et est peu utilis. Il lui est prfr les termes plus conomiques de
dpression (conomie) ou de rcession. C'est ainsi que la crise de 1929 s'appelle
Grande Dpression ou que la crise conomique de 2008-2010 est appele Great
Recession.

Pour la thorie de la rgulation, la diffrence entre grande crise (crise


structurelle) et petite crise (conjoncturelle) est essentielle. La crise actuelle
(depuis 2008) marque la fin dune poque, celle dun rgime daccumulation tir
par la finance
La crise financire qui sest dclenche en aot 2007 est exceptionnelle par son
ampleur et dj par ses rpercussions conomiques et sociales.

Les crises financires constituent des paradoxes surprenants.

D'un ct, elles sont des vnements majeurs, parfois des ruptures, qui
peuvent branler aussi bien le monde rel que celui des ides.
D'un autre ct, elles prsentent, pour beaucoup dentre elles, des
caractristiques communes qui devraient constituer des signaux dalerte
chaque fois que les conditions semblent se mettre en place pour le
dclenchement dun nouveau krach. Et, pourtant, tout se passe chaque
fois comme si, collectivement, nous navions tir aucune leon des
pisodes prcdents. Que les dtails de chacune des crises aient disparu
de la mmoire collective n'est pas si grave.

En revanche, que les symptmes caractristiques et annonciateurs d'une crise ne


soient jamais identifis temps est plus troublant.

Tout a commenc quand le march immobilier amricain s'est effondr


subitement, alors qu'il bnficiait d'une hausse continue depuis plusieurs
annes.

Pour financer leur consommation et l'acquisition de leur logement, les mnages amricains

n'hsitent pas s'endetter des niveaux qui dpassent largement nos plafonds
europens. En contrepartie, ils mettent leur bien immobilier en gage. Ce bien est une garantie

pour les banques, car si le dbiteur ne parvient pas payer, il voit son bien vendu pour
honorer le traitement de sa dette.
Lorsque le phnomne prend de l'ampleur et touche un grand nombre de mnages, la vente de
leurs biens immobiliers entrane l'effondrement de la valeur de ces biens. Cette perte de valeur
est un manque gagner pour tout un ensemble d'acteurs.
Qu'est-ce que les "subprime" ?
Ce manque gagner est par ailleurs renforc par le systme des "subprimes".
Depuis 2002, la banque centrale amricaine ou Rserve fdrale (FED), qui
encourage le crdit facile pour relancer l'conomie, a permis des millions de
foyers modestes de devenir propritaires, moyennant des prts surprime
dits "subprimes" : bas au dbut, leur taux variable peut atteindre 18 % au bout
de 3 ans. Car les taux d'intrts de ces prts dpendent de la valeur du bien
immobilier : plus la maison a de la valeur, plus le taux est bas. Inversement,
quand la maison perd de la valeur, le taux d'intrt grimpe.
C'est ce qui s'est pass avec l'effondrement du march immobilier amricain
depuis le dbut de l'anne 2007. Les mnages n'ayant plus les moyens de
rembourser les instituts de crdit, leur dfaillance a provoqu la faillite des
tablissements prteurs, qui n'ont plus pu se rembourser. Car mme en
saisissant la maison, celle-ci a dsormais une valeur infrieure celle de dpart.
Et ce n'est que le dbut du mcanisme de contamination.
Les banques sont leur tour touches. Celles-ci avaient t nombreuses
investir dans ces tablissements prteurs, vritables mines d'or lorsque le
march immobilier tait en bonne sant. Mais aujourd'hui, les fonds investis sont
partis en fume. Pour compenser les pertes d'argent sur le march
immobilier, les banques sont obliges de vendre leurs actions. Or, ces
cessions massives d'actifs de la part des banques provoquent aussi la chute des
valeurs sur les marchs financiers.

Une dangereuse bulle spculative


Ces banques sont des acteurs de tout premier ordre dans le dveloppement de la bulle
spculative qui sest forme sur le march des commodities . Quand elle clatera, leffet
boomerang sur la sant des banques provoquera de nouveaux dgts. Il faut galement
prendre en compte le rel dsastre, bien plus grave, pour les populations des pays du Sud
exportateurs de matires premires. Lensemble des peuples de la plante seront affects
dune manire ou dune autre.
Les affameurs sont les investisseurs institutionnels
La spculation sur les principaux marchs des tats-Unis o se ngocient les prix mondiaux
des biens primaires (produits agricoles et matires premires) a jou un rle dcisif dans

laccroissement brutal des prix des aliments en 2007-2008 [7]. Cette hausse des prix a
entran une augmentation dramatique, de plus de 140 millions en un an, du nombre de
personnes souffrant de malnutrition. Plus dun milliard dtres humains (une personne sur
sept !) ont faim.
Les affameurs ne sont pas des francs-tireurs. Ce sont les investisseurs institutionnels (les
zinzins ) : les banques BNP Paribas, JP Morgan, Goldman Sachs, Morgan Stanley et,
jusqu leur disparition ou leur rachat, Bear Stearns, Lehman Brothers, Merrill Lynch , les
fonds de pension, les fonds dinvestissement, les socits dassurances. Ou les grandes
socits de trading comme Cargill. Les hedge funds ont aussi jou un rle, mme si leur poids
est bien infrieur celui des investisseurs institutionnels. Au niveau mondial, au dbut de
lanne 2008, les investisseurs institutionnels disposaient de 130 000 milliards de dollars, les
fonds souverains de 3000 milliards de dollars et les hedge funds de 1000 milliards de dollars.
Cest ainsi que Morgan Stanley possde des barges, des tankers, des pipelines, des terminaux
ptroliers et gaziers ! De son ct, JP Morgan a achet la division commodities de la Royal
Bank of Scotland (RBS) en 2010 pour 1,7 milliard de dollars. Ce qui lui a permis dacqurir
74 entrepts de stockage de mtaux au Royaume-uni comme aux tats-Unis, tandis que la
banque Goldman Sachs en dtient 112. Ces deux banques dtiennent donc ensemble plus
dentrepts de stockage de mtaux que Glencore (qui en possde 179) ! Dtenir des entrepts
de stockage est fondamental notamment si une socit ou un cartel de plusieurs socits (par
exemple des banques) veut spculer sur les prix en stockant au maximum pour faire monter
les prix ou en dstockant pour les faire baisser.

Le laxisme des autorits de contrle


Le prix des biens primaires sur le march terme se rpercute immdiatement sur les prix
courants de ces biens. Ainsi, quand les investisseurs institutionnels ont achet des quantits
normes de mas et de bl en 2007-2008, la flambe des prix de ces produits a t immdiate.
A noter quen 2008 lorgane de contrle des marchs terme, la Commodity Futures trading
Commission (CFTC), a estim que les investisseurs institutionnels ne pouvaient pas tre
considrs comme des spculateurs. La CFTC dfinit les zinzins comme des participants
commerciaux sur les marchs ( commercial market participants ). Cela lui permet
daffirmer que la spculation ne joue pas un rle significatif dans lenvole des prix. Une
svre critique de la CFTC est faite par Michael W. Masters, mais surtout par Michael
Greenberger, professeur de droit luniversit de Maryland, qui a tmoign devant la

commission du Snat le 3 juin 2008. Michael Greenberger, qui a t directeur dun


dpartement de la CFTC de 1997 1999, critique le laxisme de ses dirigeants qui font
lautruche face la manipulation des prix de lnergie par les investisseurs institutionnels.
Il cite une srie de dclarations de ces dirigeants dignes de figurer dans une anthologie de
lhypocrisie et de la btise humaine. Selon Michael Greenberger, 80 90 % des transactions
sur les Bourses des tats-Unis dans le secteur de lnergie sont spculatives [9]. Son expertise
est donc sans appel.