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Pierre Veltz

2010

Economie de la connaissance : de quoi parle-t-on ?1


Comme le souligne Thomas Paris, les contributions ici rassembles montrent
surtout la diversit des facettes de l conomie de la connaissance et,
simultanment, la difficult cerner de manire prcise cette notion. Pourtant,
aucun moment, les intervenants ne semblent mettre en doute le fait que la ralit
empirique (partielle) quils dcrivent - que ce soit sous langle de linnovation
dans lentreprise, des relations entre sciences, techniques et marchs, ou du
territoire - fait partie dun nouveau monde (global), qui dessine une socit et
une conomie profondment diffrente de celles qui lont prcd. Comment
comprendre ce paradoxe dune nouveaut qui la fois simpose comme une
vidence et semble cependant se refuser une caractrisation claire et nette ?
Une explication possible pourrait tre la difficult conceptuelle sextraire
dune ralit englobante et multiforme pour saisir les changements
vritablement paradigmatiques. Sans exclure tout fait cette hypothse, je
voudrais en proposer une autre, qui est la suivante : rien de fondamental, dans
lconomie de la connaissance, nest vraiment nouveau ; rien, sauf les intensits
et les interactions de processus, qui, pris sparment, sont vieux comme le
monde mais qui recomposent ensemble une configuration indite2. Le premier
point explique la difficult cerner de faon spcifique et diffrencie la
nouveaut ; le second explique le sentiment puissant de radicalit des
changements.
La formulation la plus prcise, mon sens, des fondements de lconomie de la
connaissance est celle quen donnent les conomistes eux-mmes, dans la ligne
des travaux fondateurs de Romer et Lucas notamment, et des thories de la
croissance endogne3. Sur quoi reposent ces thories ? Trs schmatiquement,
sur quelques conceptions trs simples : le progrs technique nest pas
exogne, tomb du ciel en quelque sorte, comme dans les thories traditionnelles
de la croissance des annes 50 ( la Solow) ; lconomie des ides est
radicalement diffrente de lconomie des objets, essentiellement parce que les
1
Ce texte ets une version du texte figurant en conclusion de T. Paris et P. Veltz (dir) Lconomie de la
connaissance et ses territoires
2
Dune certaine manire, il en irait ainsi de lconomie de la connaissance comme de la mondialisation : l
encore, les historiens montrent quil sagit dune ralit trs ancienne, y compris dans ses principaux
mcanismes, mais dont le changement dintensit est tel quil sapparente un changement de nature.
3
Pour une histoire intellectuelle trs concrte de lmergence de ces thories dans le contexte des universits
amricaines des annes 1980 et 1990, voir D. Warsh, Knowledge an the Wealth of Nations. A Story of Economic
Discovery, New York, Norton, 2006

ides sont non rivales (la consommation par A nentrave en rien la


consommation simultane par B) et cumulatives (les ides se construisent de
manire cumulative sur dautres ides ; nous sommes juchs sur lpaule des
gants ) ; de l dcoule le dilemme fondateur de la proprit des ides
(labsence dappropriation dtruit lincitation investir dans le dveloppement
de techniques nouvelles ; toute appropriation privative entrave la circulation
naturelle des ides et rduit de ce fait le rendement social de linnovation). A
cela sajoute la reconnaissance croissante par les conomistes du rle
fondamental de ce que Romer appelle les mta-ides , cest--dire les
institutions et les rgles sociales qui canalisent, favorisent, ou bloquent la
cration dides nouvelles (par exemple, Romer range dans cette catgorie
linvention de luniversit de recherche).
Mais, si les historiens exgtes de la thorie conomiques peuvent qualifier
lmergence de ces visions nouvelles de rvolution4, il est clair que celle-ci
rside plus dans la reconnaissance par les conomistes de ralits existantes (et
anciennes) que dans la dcouverte de processus nouveaux, historiquement
indits. Si rvolution il y a, elle est dans la thorie conomique plus que dans le
monde rel ! Dans un papier de synthse rcent, Jones et Romer opposent la
vision traditionnelle de la croissance fonde sur la variable cl du capital
physique celle dune conomie reposant sur quatre paramtres majeurs : les
ides, les institutions, la population et le capital humain5. Mais ils ne prtendent
nullement que le rle dterminant de ces paramtres est nouveau. Adam Smith
avait sans doute raison, son poque, de focaliser son analyse sur les ressources
rares rivales et le capital physique : il nignorait ni le rle essentiel des ides,
ni celui des sentiments moraux dans lconomie. Marshall avait trs bien dcrit
bien quen termes videmment trop littraires pour des conomistes actuels le rle dterminant des connaissances diffuses dans lair au sein des districts
spcialiss, qui taient les formes spatiales dominantes de lconomie
industrielle du dix-neuvime sicle. En ralit, quelle conomie, moderne ou
pr-moderne, na pas t dabord une conomie de la connaissance ? Le
capitalisme a toujours t cognitif , les externalits y ont toujours jou un rle
majeur. Mme la Wiki-conomie et le crowdsourcing sont des ralits
anciennes ! Timothy Brook nous raconte comment les cartes de navigation au
dix-septime sicle, lment fondamental sil en fut de lexpansion capitaliste,
furent amliores en permanence grce aux informations fournies par les
navigateurs amateurs6. Sur le globe de Hondius, reprsent par Vermeer sur sa
toile Le gographe , figurait le cartouche suivant, que ne renierait aucun
thoricien actuel de la production sociale distribue: Nous demandons au
4

Ibid.
Charles I. Jones, Paul M. Romer, The New Kaldor facts : Ideas, Institutions, Population, and Human Capital,
NBER Working Paper 15094, June 2009. http://www.nber.org/papers/w15094
6
Voir T. Brook, Le chapeau de Vermeer, le XVII me sicle laube de la mondialisation, Payot, 2010
5

lecteur bienveillant, sil devait avoir une connaissance plus complte de quelque
lieu, de bien vouloir nous la communiquer fin daugmenter le bien public .
On oublie trop volontiers que ce ne sont pas les institutions du march, mais le
jeu combin de ces dernires et de celles, profondment diffrentes, de la
science, telles quelles se sont construites au dix-septime et au dix-huitime
sicles, avec leurs principes de libre circulation des ides et de validation par la
critique froce et incessante des pairs, qui ont faonn notre monde. Et cest
cette mme histoire qui continue, avec cette particularit que les deux logiques
tendent sinterpntrer de plus en plus intimement. Au fond, comme le note
Romer7, il ny a pas de production en conomie, pas plus quen physique : il
ny a que des rarrangements de plus en plus profonds et radicaux du monde rel
et de ses constituants, et dans ces rarrangements ce sont les ides qui mnent la
danse. Il se trouve que ceci a t longtemps occulte par la vision la Smith (ou
la Malthus) dune conomie de la raret et de fonctions de production
fondes sur des facteurs distincts comme la quantit de capital physique et la
quantit de travail (mais pratiquement muettes sur la dynamique qualitative
profonde de leur combinaison et de leur volution, dynamique relevant de
lconomie des ides). Or cette dernire se libre et merge aujourdhui de
manire spectaculaire, en raison principalement des fabuleuses possibilits
nouvelles de partage et de circulation instantanes des connaissances et des
informations. Elle ne surgit pas de nulle part, mais se rvle et semballe du fait
des proprits intrinsques de lcosystme, dsormais mondialis et dop par la
rvolution numrique, des ides.
Sensuivent trois mouvements dont les contributions ici rassembles explorent
les facettes : la remise en cause des frontires, que ce soit celles des firmes,
celles des secteurs, ou celles des espaces de rgulation publique ; la monte des
organisations horizontales en rseaux ouverts et hybrides, et la crise symtrique
des hirarchies fermes et monoculturelles ; la revitalisation paradoxale du local
et du territorial. Dune certaine manire, ces trois mouvements ne font
quexprimer la puissance des proprits de non-rivalit et de cumulativit de
lconomie des ides, ds lors que les techniques de communication librent les
possibilits de pleine expression de ces proprits. La dstabilisation de toutes
les frontires, la monte des externalits, la domination de lconomie de
pollinisation sur lconomie de proprit consacrent dune certaine manire la
victoire annonce du modle de la science ouverte sur celui du march
appropri. Le systme des brevets et de la proprit industrielle, aujourdhui
profondment en crise, y survivra-t-il ? Rien nest moins sr. Lexpansion des
rseaux ouverts et des modles distribus de production et dinnovation
collaboratives relve de la mme dynamique. Pour autant, cette expansion
7

Voir An Interview with Paul Romer on EconomicGrowth.


http://www.econlib.org/library/Columns/y2007/Romergrowth.html

nabolit nullement lespace concurrentiel du march au profit dun espace


purement coopratif et dsintress : elle cre de nouveaux et tranges espaces
hybrides (tranges pour nos yeux habitus des division plus tranches, mais
qui cesseront bientt de ltre, tant ils deviennent la norme) entre lunivers de la
science, de la connaissance valide par les pairs, et lunivers du march, de
lefficacit valide par les clients et les usages. Lun nexclut pas lautre, lun ne
remplace pas lautre, mais les deux sinterpntrent, comme on le voit par
exemple dans le monde du logiciel libre, dsormais parfaitement intgr
lespace marchand de linformatique et bien loign des mythes libertaires et
violemment anti-marchands de ses gourous fondateurs. Enfin, le fait que cette
conomie de la circulation fluide continue de sagglutiner dans des territoires
spcifiques, de sarticuler autour de points dancrage et de commutation trs
localiss nest paradoxal quen apparence. Car l encore, cest lcologie des
ides et de leur circulation qui commande. Comme elles lont toujours t, mais
plus que jamais, les grandes villes sont les transformateurs lectriques (Braudel)
qui font monter de plusieurs crans le potentiel crateur du frottement des ides.
Incontestablement, les rseaux aplanissent le monde, comme dit Friedmann8, en
ceci quils ouvrent des brches dcisives dans les fatalits de la gographie et
les ingalits du lieu de naissance. Pour un enfant indien, chinois ou pruvien n
loin des villes, les opportunits sont aujourdhui incomparablement plus
ouvertes quil y a cinquante ans. Mais comment raliser ces nouvelles
potentialits de devenir un avocat, un artiste ou un scientifique de renom, si ce
nest en rejoignant les mtropoles et leurs capacits ingales dapparier les
comptences, pour les valoriser et leur donner leur pleine dimension ?
De ces trois mouvements, les contributions de ce livre donnent des illustrations
clairantes et multiples. Mais nous ne sommes quau dbut de lexploration de
ce monde la fois trs ancien et profondment renouvel qui est dsormais le
ntre

T. Friedmann, The World is Flat, Penguin Books, 2005