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LE MELANGE DES ELEMENTS

A MATRE PHILIPPE

SAINT THOMAS D'AQUIN, DOCTEUR DE L'GLISE


OPUSCULE 32

Editions Louis Vivs, 1857


dition numrique, http://docteurangelique.free.fr,
Les uvres compltes de saint Thomas d'Aquin

Cest une question pour plusieurs, de savoir comment sont mlangs les lments. Quelquesuns ont pens que leurs formes substantielles continuent subsister aprs que leurs qualits
actives et passives ont t mises en jeu par le moyen de laltration. En effet, si le contraire
avait lieu, il semble quil y aurait plutt corruption que mixture. Ensuite, si la forme
substantielle dun corps mlang est un acte de la matire indpendante de linterposition des
corps simples, ceux-ci ne seraient plus les lments. Car un lment est la matire premire
dont se compose un objet, inhrente en lui et indivisible quant lespce. En effet, si on fait la
soustraction des formes substantielles, le corps mixte ne sera plus compos de corps simples:
or, il est impossible quil en soit ainsi, car il ne peut se faire quune matire reoive plusieurs
formes substantielles dans le mme objet. Si donc, elles se trouvent dans un corps mixte, il
faut ncessairement quelles soient dans les diffrentes parties de la matire. Mais celle-ci ne
peut admettre de parties diffrentes, moins de lui prsupposer la quantit. Car si on ne la
prsuppose pas dans la matire, la substance reste indivisible comme cela est prouv dans le
premier livre du trait de Physique dAristote. Un corps physique est donc form de matire
avec la quantit et de forme substantielle. Les diffrentes parties de la matire composes de
formes des lments, composent plusieurs corps mais il est impossible que plusieurs corps
existent simultanment. Les quatre lments sont donc inadmissibles dans chaque partie dun
corps mixte; par consquent, il ny aura point de mlange, mais seulement en ide, comme il
arrive pour la runion des objets invisibles, ou qui ne tombent point sous les sens cause de
leur tnuits De plus, il faut toute espce de forme substantielle une certaine disposition de
la matire qui lui soit approprie, sans 1a- quelle elle ne peut subsister : ce qui fait que
laltration est la seule condition pour la gnration et la corruption. Or, la proprit rceptible
de la forme du feu ne peut convenir celle de leau dans le mme objet, parce que ces deux
lments sont diamtralement opposs. Or, il est impossible que deux contraires soient dans le
mme objet dune manire adquate Donc, il est impossible que les formes substantielles de
leau et du feu subsistent dans la mme partie dun corps compos. Par consquent, si on
forme un compos sans que les formes substantielles des corps simples subissent aucune
altration, il ny aura point de mlange mais seulement en ide, ce qui fera une simple
juxtaposition de parties insaisissables cause de leur tnuit.
Mais pour viter ces difficults, on est tomb dans un inconvnient plus grave. Car pour
diffrencier la mixtion des lments de leur corruption, on a dit, qu la vrit, les formes
substantielles des lments subsistant dans le mlange, dune manire telle quelle, mais pour
ne pas tre oblig dadmettre de mlange, en spculation et non rellement, on a suppos que
les formes des lments ne restaient pas compltement dans le compos, mais quelles y
taient r duites un certain tat mitoyen. On prtend, en effet, que les formes des lments
reoivent plus ou moins, et ont une certaine opposition entre elles. Mais comme cette manire
de voir est en contradiction avec la pense et les paroles du Philosophe, qui a crit dans ses
catgories, quil ny a aucune opposition dans la substance et que le plus et le moins nexiste

pas dans sa rception; on va plus loin et on prtend que les formes des lments sont trs
imparfaites, parce quelles tiennent de trs prs la matire premire, aussi en fait-on des
intermdiaires entre les formes substantielles et les formes accidentelles, et de cette faon
quelles sont plus ou moins susceptibles de rception, en tant quelles se rapprochent
davantage plus ou moins de la nature des formes accidentelles, quoiquelles soient opposes
les unes aux autres.
Mais cette prtention est insoutenable pour plusieurs raisons. Da bord, parce quil ne peut pas
y avoir de milieu entre la substance et laccident, autant vaudrait affirmer quil y a un milieu
entre le oui et le non. Car le propre de laccident est dtre dans un sujet, et celui de la
substance de nen point avoir; puisque les formes substantielles sont bien dans la matire,
mais non pas dans un sujet. En effet le sujet est une telle chose, la forme substantielle est ce
qui le fait tel et qui ne le prsuppose pas; De mme, il est ridicule de dire quil y a un milieu
entre des objets qui ne sont pas de mme genre, parce quil faut que le milieu et les extrmits
ne soient pas de genre diffrent, comme il est dmontr au dixime livre du trait de
Mtaphysique dAristote. Il ny a donc pas de milieu possible, entre la substance et l'accident.
En il est impossible que les formes substantielles des lments soient plus ou moins
rceptibles. Car une forme qui serait telle serait divisible par accident, parce que son sujet
pourrait plus ou moins la recevoir. Dans tout tre divisible en soi ou par accident, il y a un
mouvement perptuel, comme on le lit au sixime chapitre du Trait de Physique. En effet, il
y a dplacement, et par accroissement et dcroissement, par rapport au lieu et la quantit,
qui sont divisibles en eux-mmes, et altration dans les qualits qui reoivent plus ou moins,
comme par exemple, la chaleur et le blanc.
Si donc les formes des lments reoivent plus ou moins, la gnration et la corruption des
lments seront un mouvement perptuel, ce qui est impossible. Car ce mouvement ne peut
exister que dans trois sortes de choses, cest--dire, la quantit, la qualit, et l o il est dit au
V livre du trait de Physique du Philosophe. Ensuite, toute diffrence de la forme
substantielle varie selon lespce. Or ce qui reoit plus ou moins, diffre de ce qui est moins et
lui est oppos en un sens, par exemple, le plus blanc et le moins blanc. Ainsi donc, si la forme
substantielle du feu reoit plus et moins, elle changera lespce selon quelle sera plus ou
moins parfaite et sera une forme diffrente et non la mme. Cest pour cela quAristote dit au
VIII livre de sa Mtaphysique, que de mme que dans les nombres, lespce varie par
laddition et la soustraction, elle change galement dans les substances." Il faut donc trouver
un autre moyen dtablir comment se fait la mixtion, sans que les lments soient entirement
corrompus et comment ils demeurent dans le compos dune faon ou d'une autre. Il faut donc
faire attention, que les quantits actives et passives des lments sont opposes entre elles et
reoivent plus ou moins.
On peut donc tablir une qualit intermdiaire rsultant des qualits opposes des lments,
lesquels sont plus ou moins rceptibles, qui participe de la nature des deux extrmes, comme
la couleur ple entre le blanc et le noir, et le tide entre le chaud et le froid. Ainsi donc, en
rptant ce quil y a de surminent dans les qualits lmentaires, on en fait une qualit
intermdiaire qui est la qualit propre du corps mixte, diffrant cependant sous plusieurs
rapports selon les proportions du mlange. Et cette qualit est la disposition particulire la
forme dun corps compos, de nime que la qualit simple la forme dun corps simple. De
mme donc que les extrmits sont dans le milieu qui participe de leur nature, de mme les
qualits dun corps simple sont dans la qualit propre dun corps compos. Or la qualit dun
corps simple, est tout autre chose, que sa forme substantielle, bien quelle agisse en vertu de la
forme substantielle car sans cela, la chaleur ne ferait quchauffer mais sa forme substantielle
ne serait pas mise en acte par sa vertu, puisque rien n'a daction en dehors de son espce. De
cette faon, les qualits des formes substantielles des corps simples demeurent dans les corps

composs. Les formes des lments sont donc dans les corps composs non en acte, mais
seulement en puissance, et cest ce quaffirme le Philosophe dans son premier chapitre du
trait de la Gnration. Les lments ne restent donc point dans un compos en acte, comme
par exemple, un corps ou la couleur blanche; et ils ne sont ni corrompus, ni altrs ni lun ni
lautre, car leurs qualits gardent toute leur intgrit.
Fin du trente-deuxime Opuscule de saint Thomas dAquin, sur le mlange des lments.