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Revue d'histoire littraire de la

France

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Socit d'histoire littraire de la France. Revue d'histoire littraire


de la France. 1894.
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Revue d'Histoire littraire de la France


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REVUE

NOVEMBRE-DCEMBRE 1975
75e ANNE
- N 6

D'HISTOIRE
LITTRAIRE DE

FRANGE

LA

sommaire
Premire Sance
R. LEBGDE : Avant-propos
J. GAOTMIEB: Introduction

.....................................

ARTICLES

PH. LEJEUNE

Y.

COIRAULT

G.

GUSDORF

899

Autobiographie et histoire littraire ..


Autobiographie et Mmoires (XVIIe - XVIIIe sicles), ou
existence et naissance de l'autobiographie
De l' autobiographie initiatique l'autobiographie genre
Jittraire

901

903
937
957

Deuxime sance
P. BNICHOU

: Introduction

1003

ARTICLES

G.

RANNAUD

P,

COGNY

BB..VERCIER

J.

LECARME

Le Moi et l'Histoire chez Chateaubriand et Stendhal 1004


L'autodestruction par l'autobiographie dans L'duca1020
tion sentimentale
Le mythe du premier souvenir : Pierre Loti, Michel
Leirs
Les

IN MEMORIAM,

'.

Mots

Sartre : un cas

Jean Fabre (B. GUYON), 1067


Pierre Albouy (J. GAUDON), 1070

BIBLIOGRAPHIE,
RESUMES,

..............................
:......
...............
....
limite de l'autobiographie
de

par

REN RANCOEUR, 1072.

1096.

TABLE DES MATIRES 1975, 1102,

(g) Librairie Armand Colin, Paris, 1975


REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75e

Ann.),

LXXV.

57

1029

1047

Le prsent fascicule rassembl les communications et les discussions du colloque, sur L'Autobiographie, organis par la Socit
d'Histoire littraire de la France, le 25 janvier 1975, la Sorbonne.

AVANT-PROPOS

Auto-bio-graphie, mot composite form de trois ingrdients grecs.


Mot admis par l' Acadmie franaise seulement en 1878, bien que
ds 1834 un de ses plus illustres membres et rvl des mmoires
o le Moi tenait une place presque exclusive.
Sa dfinition est aise. Mais quelle ralit recouvre-t-ele ? Si
gotiste que soit Fauteur, une autobiographie heureusement pour
le lecteur -n'est jamais complte, La mmoire de l' auteur ne peut
tout enregistrer, tout conserver. Et il ne couche par crit que ce qui
peut intresser ses contemporains et la postrit, ce qui le met en
valeur, tout au moins ce qui ses yeux a du prix.
Mais Hauteur est-il un bon observateur de lui-mme? Et, si quelque temps s'coule aprs les vnements, retrouve-t-il l'atmosphre,
la; tonalit d'autrefois ? J' ai lu, il y a peu d'annes, l'autobiographie
d'une personne que j'ai fort bien connue ; or l'image quelle donnait
de sa mentalit dans le premier tiers du XXe sicle diffrait sur des
points importants de la ralit de jadis ; les couches rcentes de sa
mmoire avaient imprgn, sans doute inconsciemment, les couches
anciennes.
Dans ces autobiographies il faut distinguer des ralits les rves
plus ou moins obsdants, les projets avorts, les fantasmes. Une
autobiographie sincre ne devrait pas cacher les faiblesses, les contradictions secrtes, les tendances divergentes de l' auteur. Dans le
domaine sexuel Fauteur peut-il, doit-il tout dire ? Les rponses sont
trs variables. Si un Chateaubriand se montre sur ce chapitre trs
discret, Jean-Jacques dit tout, quitte compromettre des femmes
qui ont eu des bonts pour lui ; de Restif de la Bretonne Julien
Green, la franchise n'a gure connu de bornes. Quant aux rapports

900

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

conjugaux, le journal de Michelet fournit plus de prcisions que


peut-tre on le souhaitait.
Il est capital de retrouver et de comparer entre elles les rdactions
successives d'une autobiographie ; on l'a montr pour les Mmoires
d'outre-tombe, si souvent remanis. Dans les rdactions successives
on constate des variations de jugements et de mentalit, les progrs
ou les reculs de la sincrit. Dans les parties autobiographiques de
ses romans, il arrive Chateaubriand de lcher un aveu plus ou
moins voil, lequel disparat dans une rdaction ultrieure.
L'auteur a la tentation bien naturelle de se donner un beau rle,
de se justifier des critiques qu'il a subies ou que peut-tre il se
faisait lui-mme. Gnralement il ne s'en tient pas cette apologie ; il rgle leur compte ses ennemis ou ses anciens amis. J'ai
d lire toutes les autobiographies que Napolon, Sainte-Hlne, a
dictes ses compagnons d'exil. Non seulement c'est une auto-apologie ; mais il remche ses rancunes. Que d'hommes clbres y sont
l'objet de vives critiques ! Et quand il s'agit de Murat, de Caroline,
cela devient un lavage de linge sale en famille.
Les premiers livres des Mmoires d'outre-tombe sont de pure
autobiographie; le talent satirique de Fauteur n'y apparat gure.
Mais, quand Chateaubriand arrive aux annes de la maturit, qu'il
voque ses relations avec les personnages de la Cour impriale ou
de la Restauration, il trace des portraits qui sont de plaisantes ou
de froces caricatures. Il n'a pas oubli ses lettres et dmarches
dfrentes qui avaient pour destinataires le duc d'Otrante et le
prince de Bnvent. Aussi, quand l' occasion se prsente, il critiqu
soit l'un, soit l'autre. Mais, un jour de l'anne 1815, Talleyrand et
Fouch se trouvent runis dans son viseur. Alors c'est l'excution
simultane et dfinitive : Entre silencieusement le vice appuy
sur le bras du crime. On entend le dclic de la guillotine.
Dans le programme figure le mot prhistoire. Quand l'autobiographie est-elle entre dans l'histoire ? Quand est-elle devenue un
de ces genres littraires que les spcialistes tiquettent et enferment
tant bien que mal dans des cadres ?
Chaque autobiographie a son caractre spcifique. Dans une autobiographie peut-on doser ce qu'il entre de sincrit, de besoin de
se confesser, de dformations conscientes ou inconscientes, d'oublis
volontaires ou non, de vanit, d'humilit, voire d'exhibitionnisme ?
Au nom de la Socit d' Histoire littraire je remercie M. Gaulmier, qui a prpar ce colloque, ainsi que les auteurs des communications ; ils vont nous clairer sur ces problmes et susciter la
discussion. Je leur donne la parole.
RAYMOND LEBGUE.

INTRODUCTION

Le Bureau de la Socit d'Histoire Littraire de la France m'a


fait l'honneur de me confier l'organisation de cette journe sur
l'autobiographie. Peut-tre aurais-je d tre plus prudent avant
d'accepter une telle mission, car je ne suis pas un spcialiste de
cette question ainsi que l'tait par exemple notre ami Viallaneix
pour la journe Michelet de l'an dernier. Tout au plus ai-je rencontr comme vous tous, au cours d'une longue carrire, de nombreuses occasions de rflchir, propos de tel ou tel auteur, aux
innombrables problmes que pose le genre littraire ce
genre dont il est un peu paradoxal de constater la vogue eh
notre temps o les divers mouvements de la critique sont tous plus
ou moins hostiles la mthode historique. Vogue atteste par d'innombrables autobiographies de valeur diverse de Papillon
Michel Jobert , par le succs du petit ouvrage de Philippe Lejeune, vite devenu classique, par cette journe mme qui, pour ainsi
dire, marquera la canonisation de l'autobiographie.
Je dois avouer que les incursions rapides que j'ai faites dans les
problmes de l'autobiographie ont abouti me faire osciller entre
deux positions rigoureusement opposes, qui me sduisent, l'une ou
l'autre, selon les jours et les humeurs : tantt il me semble que
l'autobiographie n'existe pas en soi, tant sont diverses et floues les
formes qu'elle revt : plaidoyer la Rousseau, insubstance des
fantmes des Mmoires d'outre-tombe, explication de soi par
une distanciation objectivante dans le cas d'Henry Brulard, autobiographie-prcaution comme celle de Gide qui raconte sa vie pour
se prmunir contre les dformations possibles que lui ferait subir
un ventuel Paterne Berrichon, autographie thrapeutique par laquelle l'auteur se dlivre de ses obsessions en les dcrivant...
L'autobiographie est-elle mme possible?
Si troites sont les limites auxquelles elle se heurte, et que
Georges Gusdorf a dfinies dans ses ouvrages fondamentaux, La dcouverte de Soi et Mmoire et Personne : impossibilit pour le narrateur de se diviser en sujet observant et objet observ, irralit d'un
moi permanent, erreurs conscientes ou inconscientes qu'impose la

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REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

cration d'un personnage fictif, attnuations par crainte de rvolter tel lecteur, ou exagrations par dsir de scandaliser le bourgeois,
dformation par souci d'imposer un ordre au vcu essentiellement
dsordonn et d'introduire dans le rcit une valeur artistique, diffrence capitale entre le vcu marqu par l'attente, par la prospection, et le remmor qui prend les faits l'envers selon une rtrospective... Comment enfin raconter sa vie alors qu'on est encore au
dedans d'elle ?
Tantt, au contraire, il me semble que, dans une grande oeuvre,
tout est autobiographie, que le Discours sur les lettres, les sciences
et les arts claire Rousseau autant que les Confessions, les Lundis
Sainte-Beuve autant que les Carnets, le Marc Aurle Renan autant
que les Souvenirs d'enfance et de jeunesse, La Nause Sartre mieux
que Les Mots. Tant est vraie la remarque de Jacques Rivire 1 :
Le mtier de littrateur a quelque chose de vil. Le littrateur ressemble,
sa faon, l'homme d'argent. Tout ce qui lui arrive, il le considre sous l'angle
de l'utilit. Il cherche tout de suite et malgr lui (c'est o se reconnat la
vocation) ce qu'il en peut tirer... Le littrateur ne peut s'empcher de faire
recette avec ce qui lui arrive... Il s'instruira, il fera provision...

Bref, l'autobiographie met en cause tant de problmes psychologiques, sociaux, mtaphysiques qu'elle plonge la critique dans une
insondable perplexit, et j'attends pour ma part que cette journe
me permette enfin d'y voir plus clair.
JEAN GAULMIER.
1.

Carnets, p. 55.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

je profiterai de cette journe d'tude consacre un genre pour

rflchir aux problmes que pose l'utilisation de la notion de genre en histoire littraire. Je m'appuierai sur le cas de l'autobiographie pour montrer, par un examen critique d'tudes rcentes consacres ce genre, quelles difficults on se heurte.
Prendre comme objet d'tude un genre vivant et contemporain,
c'est se placer dans une situation ambigu, qui est la fois une
ressource et une Limite. Le choix de l'objet n'est pas innocent : dans
la mesure o les genres sont des institutions sociales, isoler un genre
pour le constituer en objet de savoir, cela peut tre une manire de
collaborer l'institution autant que de faire oeuvre scientifique.
Les genres littraires ne sont pas des tres en soi : ils constituent,
chaque poque, une sorte de code implicite travers lequel,, et
grce auquel, les oeuvres du pass et les oeuvres nouvelles peuvent
tre reues et classes par les lecteurs. C'est par rapport des modles, des horizons d'attente, toute une gographie variable,
que les textes Littraires sont produits puis reus, qu'ils satisfassent
cette attente ou qu'ils la transgressent et la forcent se renouveler 1.
Comme les autres institutions sociales, le systme des genres est
gouvern par une force d'inertie (qui tend assurer une continuit
facilitant la communication), et par une force de changement (une
littrature n 'tant vivante que dans la mesure o elle transforme
l'attente des lecteurs). Le systme des genres est li d'autres institutions : le systme scolaire, qui contribue maintenir une permanence en faisant fonctionner des problmatiques qui ne sont plus
vivantes, la critique d'accueil des journaux et des revues, o s'expriment spontanment les attentes actuelles, et l'industrie de l'dition,
qui exploite et ventuellement inflchit ces attentes par le jeu des
collections .
1. Sur ces problmes, voir les tudes de Hans Robert Jauss, dans la perspective des-

quelles se dveloppe le prsent examen critique : Littrature mdivale et thorie des


genres, Potique, 1970, n 1, et Literary History as a Challenge to Literary Theory ,
New Literary History, Autumn 1971, vol II, n 1.

904

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

L'tude universitaire des genres, si scientifique qu'elle se veuille,


participe elle aussi, sa manire, l'institution : elle contribue
souvent construire ou consolider ce qu'elle prtend analyser ou
dcrire. Elle rationalise et systmatise, pour fonder en droit et en
dignit le genre tudi. On le voit actuellement dans le cas de la
littrature critique sur des genres comme la bande dessine 2, la
science-fiction ou le roman policier, o le phnomne est plus visible,
parce que, au lieu de mettre en question les limites intrieures la
littrature, il met en vidence les fluctuations mmes des frontires
de la littrature. Mmoires et autobiographie ont eu galement un
statut extrieur la littrature, avant de s'y intgrer plus ou moins.
Les tudes critiques sur le genre contribuent son changement de
statut et sa promotion .
Lie au genre comme institution, la littrature critique sur l'autobiographie est soumise en mme temps, dans la mesure o le genre
est historique, aux conditions de toute opration historique , pour
prendre le langage de Michel de Crteau 3. L'histoire ne s'crit pas
d'un heu intemporel, mais dans un prsent, et c'est quand on l'oublie que le prsent se manifeste le plus. Avec quelque recul, le texte
historique ainsi produit devient lui-mme un document dat, qui
reflte l'effort d'une poque pour structurer son univers. La chose
m'a frapp en lisant une tude du XIX e sicle sur le genre des
Mmoires, Les Mmoires et l'histoire en France (1863), de Ch. Caboche 4. A un sicle de distance, les erreurs de mthode et leurs
prsupposs deviennent assez vidents : mais ma surprise a t de
voir que ces prsupposs taient analogues ceux sur lesquels repose
la majeure partie de la critique sur l'autobiographie. Il est donc
possible que nous commettions le mme genre d'erreurs, et que nous
soyons, sur ce point, des disciples de Caboche. J'essaierai de le
montrer par quelques exemples.
Tout se passe en effet comme si la fonction institutionnelle de la
littrature critique sur les genres lui rendait difficile de penser l'histoire. Le dcoupage de l'objet, la recherche des invariants, le dsir
normatif et thorique, sans compter la fixation affective sur l'objet
tudi, l'amnent rejeter au second plan, et envisager dans une
perspective mal centre, tout ce qui relve de l'histoire : la relativit
et la variabilit. En cela, d'ailleurs, elle rencontre les problmes
gnraux de l'histoire littraire aujourd'hui, qui continue, sous diffrentes formes (la croyance en l'existence des faits du ct pra2. Pour une tude de la manire dont la critique universitaire contribue, en mme temps

que d'autres facteurs, la canonisation d'un genre, voir Luc Boltanski, " La constitution
du champ de la bande dessine , Actes de la recherche en sciences sociales, janvier 1975, n 1.
3. Michel de Certeau, c L'opration historique , in Faire de l'histoire, sous la direction
de J. Le Goff et P. Nora, Gallimard, 1974, t I, p. 3-41.
4. Charles Caboche, Les Mmoires et l'histoire en France, Paris, Charpentier, 1863,
2 volumes. Le premier volume comprend une Introduction (p. 1-101) qui labore une
thorie du genre.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRATRE

905

tique, ou des types du ct thorique), faire comme s'il existait un lieu intemporel d'o la connaissance absolue serait possible,
et comme si l'histoire tait un phnomne de surface se droulant
sur un fond permanent. Ce sera donc pour moi occasion de rflchir
ce que. devrait tre l'histoire littraire, entendue au sens strict,
c'est--dire l'tude de l'volution de la littrature en tant que systme 5.
Le but de cette tude est donc double : montrer comment fonctionne le genre comme institution, en analysant les prsupposs de
la" littrature critique; et rflchir aux voies qui s'ouvrent une
nouvelle histoire littraire.

Les illusions de perspective


Le dsir de permanence qui est au coeur de l'ide de genre
peut entraner deux illusions d'optique, apparemment contradictoires, mais qui sont en fait les variantes d'une mme erreur.
La premire est l'illusion de l'ternit. L'autobiographie a toujours exist, mme si c'est des degrs et sous des formes diverses.
On va donc pouvoir crire son histoire depuis l'antiquit jusqu'
nos jours, tracer son volution, ses progrs, ses dtours, jusqu' ses
accomplissements modernes. A ceux qui dclarent que l'autobiographie est un genre essentiellement moderne, on trouvera mille exemples opposer. Certes, il y a l un problme de vocabulaire, mais
quand on l'examine de prs, on s'aperoit qu'il cache un problme
de fond 6.
Cette illusion est trs naturelle : elle correspond l'opration
;
historique la plus spontane, qui nous fait redistribuer sans cesse
les lments du pass en fonction de nos catgories actuelLes. L'anachronisme consiste ici prendre un trait aujourd'hui pertinent dans
notre systme de dfinition des genres (discours la premire personne associ une forme quelconque d'engagement personnel), et.
croire que ce trait a toujours eu le mme type de pertinence, c'est-dire que le systme d'opposition est inhrent au trait, alors qu'il
5. Sur cette dfinition stricte de l'histoire littraire, voir G. Genette, Potique et
histoire , Figures III, 1973, p. 13-20, et T. Todorov, article Histoire de la littrature ,
dans le Dictionnaire encyclopdique des sciences du langage d'O. Ducrot et T. Todorov,
Seuil, 1972, p. 188-192.
6. T. Todorov a raison de souligner qu'il ne faut pas confondre les genres avec les
noms des genres (Dictionnaire..., p. 193), et qu'une tude sur la vie des noms des genres
relve de la smantique historique (Ibid., p. 189). Mais, mme si elle ne peut se substituer

l'histoire littraire , une telle tude doit fatalement s'y intgrer, dans la mesure o il
n'est nullement indiffrent de connatre l'volution d'un des lments du code de commu-

nication entre auteurs et lecteurs. De plus, les problmes mthodologiques d'une ventuelle
e smantique historique, qui n'existe gure actuellement, sont parallles ceux de la
nouvelle histoire littraire dont Tynianov a pos les principes.

906

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

est purement historique et dat. Ce qui reviendrait, dans la terminologie de J. Tynianov, confondre forme et fonction 7.
L'attitude anachronique est acceptable quand on se situe dans le
registre de l'interprtation : notre dialogue avec le pass ne serait
gure possible sans le fourmillement de distorsions qu'occasionne
l'cart entre le code d'mission et le code de rception. Aussi arrivet-il bien souvent que les oeuvres changent de genre en traversant, au cours de l'histoire, des systmes d'attente diffrents : un
trait secondaire de l'oeuvre se voit attribuer la fonction dominante.
Dans le cas de l'autobiographie, l'erreur est d'autant plus tentante
que, dans notre systme, l'emploi du discours la premire personne
assorti du pacte autobiographique a pour fonction de crer l'illusion
d'une communication de personne personne. Du seul fait qu'il
s'adresse directement aux lecteurs, et que nous sommes maintenant
ses lecteurs, l'autobiographie d'il y a deux sicles peut nous donner
l'impression d'abolir le temps. Dans la mesure o il mettait dans
un code qui n'tait pas trop diffrent du ntre, l'erreur n'est pas
grave. Cette transformation de la lecture doit elle-mme faire l'objet
d'une tude historique : mais elle ne saurait lui servir de fondement.
La chose est particulirement vidente quand on envisage des
civilisations trs loignes de la ntre, comme celles de l'antiquit
ou du Moyen Age. C'est la principale objection qu'on peut faire
la monumentale tentative de Georg Misch, quel que soit l'intrt
de son enqute 8. Dcider que l'autobiographie (trs vaguement dfinie comme le fait de raconter sa vie) est une vocation essentielle
et profonde de l'humanit, une de ses plus nobles tches, et suivre
l'veil progressif de la conscience humaine depuis les biographies
des pharaons jusqu' J.-J. Rousseau, c'est l une tentative idologique et mythologique sans grande pertinence historique, mme si
elle est amene fatalement croiser nombre de problmes historiques rels. Est-il lgitime d'tudier l'autobiographie au Moyen
Age, et de regrouper de la sorte des textes sans rapports entre eux
l'poque, comme la Vie de Guibert de Nogent, qui s'inscrit dans
la tradition augustinienne des confessions, et l' Histoire de mes malheurs d'Ablard, qui est un cas extraordinaire, mais atypique ? Dans
ses analyses sur la potique mdivale, Paul Zumthor a montr
qu'aucune des conditions de l'autobiographie la moderne n'existait alors (absence de la notion d'auteur ; absence d'emploi littraire
7. J. Tynianov,

" De

l'volution littraire , in Thorie de la littrature, Ed. du Seuil,

1965, p. 120-137.

8. G. Misch, A History of Autobiography in Antiquity, Londres, 1950, 2 vol. (traduction du dbut de Geschichte der Autobiographie, Frankfurt, 1949-1969, 8 volumes). G. Misch
dclare qu'en crivant cette histoire, il a voulu raliser le projet conu vers 1790 par Herder
et Goethe : rassembler un corpus de tous les textes autobiographiques crits dans tous les
temps et tous les pays, pour montrer la progressive libration de la personne humaine. La
critique universitaire et l'histoire littraire se prsentent clairement ici comme participant

( retardement) au travail que fait la littrature pour s'inventer un pass et une tradition.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

907

autorfrentiel de la premire personne). Les exceptions apparentes


sont dues l'illusion rtrospective de lecteurs modernes se mprenant sur Les codes de l'poque 9.
Le problme est le mme qu'en histoire de l'art : imaginet-on qu'on puisse crire un trait de la nature morte en supposant qu'elle est une vocation ternelle de la peinture, et en
mettant sur le mme plan des motifs styliss fonction dcorative
et symbolique sur une poterie ancienne, avec la production systmatique des Hollandais au XVII e sicle? Ou, pour prendre une: comparaison qui nous rapproch de notre sujet, l'illusion n'est-elle pas
analogue celle qui a pouss certains critiques d'art modernes
accorder une attention systmatique l'autoportrait 10, construisant
de vastes corpus o se trouvent juxtaposs tous les autoportraits
connus depuis le Moyen Age, de manire certes instructive, mais
aussi discutable dans la .mesure o ce rassemblement des autoportraits
n'est pas reli l'histoire de La fonction sociale du portrait, ni situ
diffrentiellement par rapport aux portraits et aux autres oeuvres
des peintres en question? Ou, pour revenir cette fois au domaine
littraire, une histoire de la lettre comme genre littraire pourrait-elle mettre en vidence autre chose que la variabilit permanente du systme des genres et des frontires de ce que nous appelons actuellement la littrature ? Il n'y a pas une essence ternelle
de la lettre, mais l'existence fluctuante et contingente d'un certain
mode de communication par crit, qui, combin avec d'autres traits,
a pu remplir des fonctions diffrentes dans des systmes diffrents.
Les recherches de type gnalogique qui isolent un lment actuellement pertinent pour suivre sa trace en remontant l'histoire ont
donc un caractre illusoire, exactement comme les recherches d'tymologie et de smantique historique qui portent sur un mot isol.
C'est l'volution du systme de la langue dans son ensemble qui
peut tre objet d'histoire. Si une recherche, partant d'un trait particulier, n'arrive pas le dpasser et l'intgrer l'histoire gnrale
du systme, mais tend le solidifier et l'terniser, elle a une
fonction mythologique. Dans notre cas particulier, elle doit contribuer au sentiment de permanence ncessaire au genre et lui
donner ses lettres de noblesse. D'ailleurs, l'ide mme de dvenir
spcialiste d'un genre littraire implique souvent une sorte de fixation affective, un peu comme chez des historiens rgionalistes ou
locaux. Charles Caboche, crivant l'histoire des Mmoires, parle des
9. Paul Zumthor, Essai de potique mdivale, Ed. du Seuil, 1972, p. 68-69 et p. 172-174 ;

Autobiographie au Moyen Age?, in Langue, texte, nigme, Ed. du Seuil, 1974. p.


165-180. Voir aussi Evelyn B. Vitz, " Type et individu dans l' " autobiographie "- mdivale ,. Potique, 1975, n 24.
10. Voir par exemple M. Masciotta, Portraits d'artistes par eux-mmes, XlVe-XXe sicles*
Electra Editrice, Milan, 1955; Emst Benkart, Dos Belbstbildnis vom 15; bis bum 18. Jahrhundert, Berlin, 1937, et Ludwig Golscheider, Fnfhundert Selbstportrats, Wien, 1936. En
franais, le terme e autoportrait a t cr. au dbut du xx sicle.

et

"

yUO

REVUE D HISTOIRE LITTERAIRE DE LA FRANCE

auteurs qu'il tudie en les nommant humoristiquement mes


clients 11 : il conoit donc son rle comme celui d'un avocat. Cette
tendance la partialit et l'aveuglement sur tout ce qui n'est pas
le corpus tudi est recueil de toutes les histoires particulires ; et
comme La dfinition de L'objet repose sur Le prsuppos de sa permanence, l'tude a beaucoup de difficult devenir rellement historique.
Mais la redistribution du pass en fonction de critres modernes
et la croyance en la permanence, non des genres, mais des lments
qui les constituent, peuvent tre des attitudes fcondes partir du
moment o elles sont bien contrles.
En effet, les genres littraires sont eux-mmes le produit d'une
redistribution de traits formels en partie dj existants dans le systme antrieur, mme s'ils y avaient des fonctions diffrentes. A
condition de saisir cette volution des systmes, la recherche des
origines et de la continuit permet de mettre en vidence les lments du jeu partir desquels les nouveaux genres se sont construits, et la manire dont les horizons d'attente se sont progressivement transforms. Ainsi, dans le domaine franais, il est difficile de
comprendre l'autobiographie la Rousseau sans la situer par rapport la tradition des confessions religieuses ou sans voir comment,
depuis le milieu du XVIIe sicle, un jeu d'changes entre les mmoires
et le roman avait peu peu transform le rcit la premire personne. Ce genre d'tudes doit tre men de manire prcise, sans
qu'on cherche montrer que tel ou tel aspect est dj de l'autobiographie, ou, en sens inverse, sans vouloir prouver que l'autobiographie n'est que la lacisation du genre sculaire des confessions religieuses. Marc Fumaroli, dans son tude sur Les Mmoires du XVII e sicle au carrefour des genres en prose 12 a analys
de manire fort pertinente la circulation de diffrents modles : la
greffe du modle augustinien dans les annes 1660, l'emprunt par
le roman des procds des mmoires, utiliss dans un systme diffrent. Sur ce dernier point, on possde une tude prcise de Philip
Stewart, qui a rpertori les procds employs au dbut du XVIII e
sicle par le roman en forme de mmoires, mais sans les situer dans
une tude d'ensemble des changes entre les deux domaines 13.
Souvent, en effet, la division des tudes d'histoire littraire entre
spcialistes de genre aboutit faire perdre de vue le systme d'ensemble ; et les tudes faites dans des perspectives rgionalistes
diffrentes ont de la peine se rejoindre.
Il existe une seconde illusion de perspective : celle de la naissance du genre, aprs laquelle le nouveau genre, n d'un seul coup,
11. Ch. Caboche, op. cit., tome I, p. xv.
12. Article publi dans le n 94-95 de XVII sicle, 1972, en tte d'un numro consacr
" Mmoires et cration littraire .
13. Philip Stewart, Imitation and Illusion in the French Memoirs-Novels, 1700-1750, the
Art of Make-Believe, New Haven and London, Yale University Press, 1969.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

909

se maintiendrait conformment son essence. C'est L une forme


d'illusion trs tentante, en particulier dans le domaine franais, o
Rousseau a tabli une sorte de modle qui a longtemps obsd les
autobiographies. Il est rconfortant pour le critique de trouver une
origine qui permette de sparer nettement un avant (qu'il
appellera protohistoire comme l'a fait W. Shumaker 14, ou prhistoire comme je l'ai fait15), d'un aprs , dans une perspective
messianique : Enfin Rousseau vint... . Dans la mesure o l'origine
est en mme temps un modle, elle disqualifie le pass et ferme
l'avenir. On est donc amen sous-estimer les facteurs de continuit
avec le pass, et surestimer la cohrence du dveloppement moderne du genre ; on traite les deux sicles qui nous sparent de
Rousseau comme une vaste synchronie. A la limite, on sera tent
de penser que les premiers autobiographes ont ralis l'archtype
du genre, et que celui-ci, depuis, n'a fait que se dgrader 16. Cette
attitude amne elle aussi esquiver la rflexion d'ordre historique.
Mais elle n'est pas dpourvue de pertinence, et ce, pour deux
raisons.
D'abord, elle reflte parfaitement les prsupposs qui rendent possible le fonctionnement des genres. Pour les lecteurs d'une poque,
il n'y a de genre que l o il existe, d'une part, des textes canoniques qui font fonction d'archtypes, qui ralisent de manire presque idale ce qu'on croit tre l'essence du genre, et, d'autre part,
la prsomption d'une continuit d'criture, la production d'un certain nombre de textes qui, sans tre conformes au modle, s'inscrivent dans la mme problmatique, comme autant de variations et
d'carts.
Ensuite, il est exact que les textes qui constituent le corpus d'un
genre tel qu'il fonctionne une poque donne se sont engendrs
les uns les autres et peuvent, d'un certain point de vue, tre envisags comme la transformation d'un mme texte. Dans le cas de
l'autobiographie, la chose est particulirement vidente : aux procds qui semblent tre dicts par la situation de l'autobiographe
s'ajoutent ceux qui sont en fait imposs par la convention et par l
lecture antrieure d'autres autobiographies.
Cette attitude est donc moins illusoire que celle qui consiste
croire l'ternit du genre et lui chercher des origines lointaines.
Ici, en effet, on cherche l'invariant dans un domaine o il a historiquement exist et o il a fonctionn comme lment pertinent ;
et les dfinitions que l'on donne sont prsentes lucidement comme
n'ayant d'emploi qu' une poque dtermine. Mais l'histoire n'est
Shumaker, English Autobiography, its Emergence, Materials and Form,
Berkeley, University of California Press, 1954.
15. Philippe Lejeune, L'Autobiographie en France, A. Colin, 1971, p. 65-66.
16. Roy Pascal, Design and Truth in Autobiography, Cambridge, Harvard University Press,
14. Wayne

1960, p. 160-161

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REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

pas faite que d'invariants, et les invariants eux-mmes ne sont que


des approximations commodes (comme les priodes dans le domaine du dcoupage chronologique). L'illusion consiste ne voir
que l'invariant et transformer la relle autonomie relative du
corpus en une mythique indpendance absolue. La critique du genre
cde souvent cette tentation, et remplit ainsi sa fonction institutionnelle.
J'en donnerai deux exemples, choisis avec un recul dans le temps
ou l'espace qui permette la lucidit.
Quand Charles Caboche envisage l'histoire des Mmoires, il les
voit strictement comme un corpus fixe et clos. Fixe : des Croisades
jusqu' Guizot, le genre n'a connu aucune autre volution que celle
de l'histoire qu'il reflte : l'infinie varit des tons et des histoires
renvoie la permanence d'une spontanit, elle constante et fixe, et
qui forme l'essence du genre 17. Clos : Caboche est aveugle ce
qui n'est pas Mmoires. Il est d'un rgionalisme total. S'il oppose
traditionnellement les Mmoires et l'histoire comme on le fait depuis le xvrx3 sicle, il ne semble avoir aucune ide, en 1863, des
changes qui ont pu se produire entre Mmoires et roman, ni des
bouleversements qui ont pu intervenir depuis deux sicles dans la
gographie littraire. Le dveloppement de la chronique de vie
prive et l'apparition de l'autobiographie lui chappent : au dbut
de son livre, il limine purement et simplement tous les rcits qui
n'ont pas pour objet la vie de la nation ; il peroit les rcits des
Messieurs de Port-Royal, les Mmoires de Marmontel et les Confidences de Lamartine strictement sur le mme plan, comme un phnomne parasite mineur, qui aurait toujours lui aussi exist de la
mme manire en marge de la noble branche des Mmoires 18. Cet
aveuglement devant la mutation contemporaine doit nous servir
d'avertissement : qui sait si les thoriciens actuels de l'autobiographie, absorbs consolider le pass, ne commettent pas quelque erreur analogue ?
Deux tudes trs remarquables ont paru rcemment aux tatsUnis : de Francis R. Hart, Notes for an Anatomy of Modem
Autobiography , et de William L. Howarth, Some principles of
Autobiography 19. Ces deux auteurs s'attaquent, je le montrerai
De cette condition des esprits particulire notre pays, est n un genre d littrature qui en a t de tous temps l'expression. On comprend facilement qu'un tel genre soit
original, il compte aujourd'hui plus de six sicles d'existence. Comme il est le plus souvent
ce que le font les hasards des accidents qui sont raconter, et le hasard tout aussi capricieux de l'homme qui lui confie ses sentiments ou ses souvenirs, il change de ton, d'accent,
je dirai presque de langage de livre livre (op. cit., t. I, p. XIII). Dans la mesure o
Caboche prtend que les mmoires ne sont pas un genre littraire traditionnel, la fixit ne
rside pas dans l'obissance aux rgles d'une thorie connue, pour satisfaire le got d'un
public form par des modles (I, p. 7-8), mais dans une constante mobilit
...
18. Ibid., tome I, p. I VII.
19. Francis R. Hart, Notes for an Anatomy of Modem Autobiography , New Literary
History, I, Spring 1970, p. 485-510 ; William L. Howarth, Some principles of Autobiography , New Literary History, V, n 2, Winter 1974, p. 363-381.
17.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

911

ci-dessous, la fonction normative de la critique de genre. Il est


d'autant plus tonnant que, ce faisant, ils restent eux-mmes fidles
la perspective rgionaliste et intemporelle , et, qu'crivant
dans une revue qui s'emploie fonder une nouvelle histoire littraire, leur souci historique soit si tnu 20. Hart et Howarth spculent sur un corpus fixe d'autobiographies : Hart, de Rousseau nos
jours, Howarth, depuis St Augustin. Ils y circulent sans difficults
comme dans un milieu homogne, et ni l'un ni l'autre ils ne se
posent le moindre problme de dlimitation. Le corpus implicitement constitu est galement clos : si les autobiographies sont compares entre elles, elles ne sont pas envisages dans le cadre des
ensembles historiques o elles ont rellement fonctionn (autres
genres , autres textes produits par les mmes auteurs).

La fonction normative
Le genre repose sur des prsupposs de permanence et d'autonomie. Il implique donc la croyance en une espce d'identit, qui
ne peut tre produite que par des sries de distinctions et de prceptes, destins la fois isoler le genre des autres productions,
et hirarchiser et centrer l domaine ainsi enclos. Tout public a
tendance classer ce qu'il reoit, et le recevoir travers le classement de tout ce qu'il a reu avant. Ce travail de classement, de
normalisation se fait d'abord de manire empirique : Hans Robert
Jauss a propos pour le dsigner l'expression d' horizon d'attente ,
horizon sur le fond duquel toute nouvelle production apparat, soit
pour rpondre fidlement l'attente, soit pour la dcevoir ou lui
imposer de se transformer 21. L'expression d' horizon est excellente : son brumeux lointain reprsente la manire dont toutes les
expriences antrieures de lecture tendent se fondre en une sorte
de paysage-type ; et le propre de l'horizon, on le sait, est d'tre un
phnomne relatif de perspective qui change lorsque l'observateur
se dplace (ici, dans le temps). Loin de mener une typologie idaliste, le concept d'horizon d'attente donne un bon instrument pour
penser l'volution historique, je le montrerai tout l'heure. Cet ho20. William L. Howarth note seulement que dans le dernier des trois types d'autobiographies qu'il distingue (l'autobiographie potique ou problmatique), tous les auteurs sont

modernes ; et il note aussi que beaucoup sont amricains. Ce serait le lieu de signaler un
autre type de comportement de la critique de genre, lie sa participation l'institution :
le. chauvinisme. Il est bien connu que l'autobiographie est un genre britannique (passim) ;
que les Franais sont trs dous pour l'autobiographie (L'autobiographie en France, A. Colin,
1971, p. 5) ; et que l'autobiographie est un genre spcialement amricain (Sayre, The Examined Self, Princeton University Press, 1964, p. 38-42 ; James M. Cox, Autobiography and
America , in Aspects of Narrative, ed. J. Miller, Columbia University Press, 1971, p. 143-172 ;
etc.) ; c'est srement aussi un genre trs allemand et typiquement russe. Il y a sans aucun
doute des spcificits nationales, que les critiques interprtent trop vite en termes de prminence ou d'exclusivit, la fois par fiert nationale, et par relative ignorance des autres
littratures.
21. Voir ci-dessus note 1.

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rizon d'attente peut rester implicite, et il est mouvant. Mais la


tendance de la grande masse du public (et de la critique) toutes
les poques a t de dsirer, si je puis dire, fixer l'horizon, de le
stabiliser. Les nouveauts et les redistributions qu'on accueille sont
toujours les dernires, aprs lesquelles on ferme. Les thories des
genres font partie de ce systme d'inertie ncessaire la continuit
de la littrature (et, par l mme, son ultrieur changement).
Nous vivons avec l'ide que la critique des genres aurait t normative dans les temps anciens (du temps des arts potiques), mais
que depuis l'poque moderne, elle serait devenue descriptive, et
chercherait plus ou moins habilement sa voie vers la scientificit,
depuis le biologisme de Brunetire jusqu'aux thories potiques actuelles. C'est sans doute une illusion : d'une part les textes normatifs anciens nous apparaissent fatalement travers l'usage caricatural qu'en a fait l'appareil scolaire ; d'autre part seules les normes
qui ne sont plus les ntres peuvent nous sembler tre des normes ;
nous prenons fatalement les ntres pour des lois de la nature (lois
de la nature qui sont aujourd'hui Linguistiques et psychologiques...).
Le travail normatif est ncessaire et permanent, mme s'il s'exerce
selon des modalits changeantes o nous ne le reconnaissons pas
tout de suite. La critique journalistique comme la critique universitaire participent la normalisation. Toute nouveaut qui brise une
attente ancienne apporte en mme temps elle-mme son horizon
dont elle amorce la codification. Et le discours critique, ds qu'il a
russi identifier cet horizon, se hte de le solidifier et de btir en
dur, en lois, types et essences.
Seule la critique qui s'occupe de genres appartenant des littratures passes ou trangres, ou celle qui traite des genres fixs
par l'usage et auxquels leur emploi de produits de grande consommation impose un cahier des charges peu volutif, peuvent vraiment prendre une attitude descriptive, parce qu'alors la fonction
normative n'a plus besoin d'tre exerce, ou bien se trouve exerce
par un autre processus. Mais pour les genres actuels et vivants, la
fonction normative doit tre exerce. Il est trs instructif de feuilleter une anthologie de textes critiques sur le roman dans les cent
dernires annes 22 : les critiques consolident a posteriori les discours des auteurs, tous la recherche de dfinitions et d'essences
dont la fonction est de projeter dans l'absolu et de fonder en droit
ce qu'avec quelque recul nous identifions facilement comme des
esthtiques particulires et dates. T. Todorov a montr comment
cette tentation normative tait prsente dans les oeuvres de thori22. Voir par exemple l'anthologie dresse par Michel Raimond dans Le Roman depuis

la Rvolution, A. Colin, 1967, ou le chapitre qu'il consacre La dfinition du roman ,


dans La Crise du roman, des lendemains du Naturalisme aux annes vingt, J. Corti, 1967.
p. 138-158.

913

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

ciens comme Lubbock et Bakhtine 23. Un phnomne analogue s'est


produit sous nos yeux depuis dix ans avec le nouveau roman,
qui a apport avec lui son dcor thorique et normatif. Et il va de
soi, dans cette perspective, que les thories actuelles sur le ct
prim de la division des genres, en particulier l'abolition des limites
entre roman et posie et La promotion des concepts d'criture et de
texte, tout cela fait partie d'une redistribution des horizons d'attente, et, quels qu'en soient les fondements thoriques , exerce
une fonction normative indispensable toute littrature vivante.
Pour les diffrents genres de l littrature personnelle, les choses
se passent de la mme manire. Le discours de Charles Caboche
sur les mmoires lui a t souffl par les mmorlahstes : il met en
ordre, rassemble et dilue ce qu'ont dit les mmorialistes qu'il juge
typiques : il avoue devoir beaucoup Madame de Motteville 24.
Une partie de la littrature critique sur l'autobiographie a fait le
mme genre de travail sur Rousseau et ses successeurs. En passant
des auteurs aux critiques, le discours prend un aspect plus normatif.
Le comportement normatif du critique sera le plus souvent dissimul sous les apparences d'un, comportement descriptif et objectif : il va s'efforcer de donner une dfinition du genre, comme si
un phnomne historiquedevait tre dfini , et non pas d'abord
simplement dcrit. Pour dfinir, le critique va tre amen non seulement dire ce qu'est le genre, mais ce qu'il doit tre pour tre
ce qu'il est. Devoir tre et tre se confondent, et la description devient normative. Le critique se met dterminer quelle est l'essence,
ou le modle, du genre :
De tous les mmoires et crivains de mmoires tudis avec sin^ il s'est
dtach une sorte de modle, compos des qualits originales de tous les autres ;
et au-dessous de ce modle, qu'il serait chimrique de prtendre rencontrer
quelque part, sont rests tous les exemples particuliers qu'a pu offrir et offrira
encore l'avenir la varit inpuisable: du gnie franais, toutes les fois qu'il
voudra conter les pisodes de notre histoire 25.

La dmarche inductive, dgageant les facteurs communs un


corpus, se confond avec la dmarche dductive, puisque le
corpus a t lui-mme constitu partir de la dfinition. L'opration
est Circulaire : elle correspond une rationalisation de l'horizon d'attente, un changement de langage (de l'empirisme au langage thorique) plutt qu' un changement de mthode. L'ambigut du mot
modle, comme celle du mot rgles, facilite et marque la
circularit. Ainsi Caboche va laborer son modle des mmoires qui
est simultanment descriptif (il fait fonctionner Les diffrents niveaux
d'opposition avec Le genre de l'histoire), et normatif (toutes les ca23. T. Todorov, Potique, ditions du Seuil, Collection Points, 1973, p. 99-101.
24. Ch. Caboche, op. cit., t. I, p, XVIII.
25. Ibid., p. XIX A. ce discours fait cho le mien, par exemple dans L'Autobiographie en

France, p. 13.

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75

Ann.).

LXXV.

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REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

ractristiques sont spcifies en qualits et par restrictions successives, c'est une esthtique particulire du genre qui est impose,
autour de trois adjectifs : les mmoires doivent tre personnels ,
particuliers et simples ) 26. Cette attitude ne doit pas tre mprise comme illusoire, car elle est instructive sur les horizons
d'attente du genre, et elle peut comporter souvent un effort d
description qui, dans un autre contexte mthodologique, pourra tre
continu de manire fconde. Elle doit seulement tre matrise et
dpasse.
C'est de cette manire que j'ai procd dans L'Autobiographie en
France : je dsirais donner une dfinition de l' autobiographie, et
constituer un corpus cohrent. En face d'un domaine aussi flou
et multiforme, il tait tentant de dcider qu'un certain type de rcit
tait conforme l'essence du genre. J'ai suivi sur ce point la voie
indique par Roy Pascal dans son ouvrage fondamental Design and
Truth in Autobiography 27, identifiant l'autobiographie avec un type
particulier d'autobiographie, celle o l'individu met l'accent sur la
gense de sa personnalit. Une fois dcid le choix du modle, on
constitue le corpus par un systme d'exclusions : on jugera soit
comme des checs ou des cas aberrants, soit comme des lments
extrieurs au corpus, tout ce qui n'est pas conforme au modle. Le
genre devient une sorte de club dont le critique s'institue gardien, slectionnant coups d'exclusions une race relativement
pure. Si les critres sont trop prcis, on risque de schmatiser les
horizons d'attente , d tre aveugle aux phnomnes voisins et
l'volution historique.
Le rpertoire que j'avais constitu d'aprs ces critres souffre aussi
d'une distorsion d'un genre diffrent. Parmi les critres de slection,
il en est un qui joue l'insu mme du collectionneur : c'est ce
qu' Escarpit appelle la premire loi de Lehman 28, loi dont l'nonc est le suivant : Dans la vision historique qu'un groupe humain
a de la littrature, le rsidu de la production contemporaine tend
tre gal en importance au rsidu du pass . Il est certes probable
que ce dfaut est ici attnu par l'existence d'une relle augmentation, au long des deux sicles, du nombre d' autobiographies
publies chaque anne. Mais une telle tude quantitative ne pourrait se faire qu' partir de relevs systmatiques, et non partir
d'un parcours o les oeuvres sont slectionnes en fonction des
normes du genre et du tri de valeur auquel toute production
passe se trouve soumise.
La fonction normative peut s'exercer sournoisement travers l'illusion d'une dfinition objective : elle peut aussi s'avouer franche26. Ibid., p. 10 24.
27 Roy Pascal, Design and Truth in Autobiography, Cambridge, Harvard University Press,
1960, chapitre I, c What is an Autobiography .
28. Robert Escarpit, Le Littraire et le social, Flammarion, 1970, p. 151.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

915

ment dans des tentatives faites pour tablir un art de L'autobiographie , que ce soit sur un plan pragmatique ou sur un plan thorique.
Richard G. Lillard a dress une liste amusante des qualits
cultiver et des dfauts viter, dans la perspective trs pdagogique de conseils, adresss aux candidats l'autobiographie 29.
Ceux-ci n'ont bien souvent aucune exprience de la Composition littraire, et croient navement que leur comptence sur le sujet
suffira. Do it yourself : Lillard leur donne des conseils qu'il appuie sur l'analyse des copies remises par les promotions prcdentes,
comme dans les rapports publis par les jurys de concours. Ces conseils sont donns en fonction d'un modle moyen du rcit autobiographique, et soulignent les exigences minimum de pertinence et de
cohrence ncessaires pour assurer la communication avec le lecteur.
Sur le plan de la thorie esthtique, B. J. Mandel a plus ambitieusement essay de dfinir dans l'absolu un art de l'autobiographie 30 Le prmcipe retenu est apparemment souple et libral :
c'est l'adaptation des moyens aux fins vises par l'autobiographe.
Mais , comme les fins peuvent tre multiples et sont difficiles tablir,
comme la gamm des moyens est galement fort vaste, comme l'exigence de l'unit et de pertinence est en ralit arbitraire, le rsultat
obtenu par B. J. Mandel est trs incertain et traduit en termes absolus des choix esthtiques particuliers. Par exemple, en fonction de
ces critres, l'autobiographie de Stendhal est juge comme un chec
cause de son dsordre. C'est un jugement de valeur possible; D'autres sont galement possibles. Tous sont intressants comme documents verser au dossier de l'histoire, mais aucun ne saurait servir
de fondement pour crire l'histoire.
Dans un article rcent d New Literary History, Francis Hart a
procd une analyse systmatique de cette conduite normative et
ds excessives simplifications qu'elle entrane 31. J'en rsumerai les
grands traits : Hart commence par mettre en vidence la rigidit et
l'arbitraire des choix que les critiques (G. Gusdorf et R. BascaL, d'un
ct, W. Shumaker et B. J. Mandel, de l'autre) font sur les trois pro29. Richard G. Lillard, American Life in Autobiography, a descriptive guide, Stanford
University Press, 1956, p. 6-13. Pour l'auteur, les dix pchs capitaux de l'autobiographie
seraient : criture strotype.; abus des anecdotes ; reconstruction dtaille (et-invraisem.
de tranches de journal intime non digres ;
blable) de scnes et de dialogues ; insertion

catalogue d'anctres et de parents au dbut du livre; rcits de voyages trop dtaills; souvenirs de jeunesse sans pertinence ; numration de noms propres; rcits trop rapides;
camouflage de la vrit. Et les six vertus cardinales seraient : tristesse, reconnaissance de
ses erreurs et de ses checs ; communication affective avec le lecteur ds le dbut ; dtails
originaux et caractristiques de l'poque ou de la personnalit; point, de vue cohrent, au
service d'un .regard neuf; cadre de rfrence personnel. dans l'histoire; impression de. progression ou de changement. Chaque article est illustr d'exemples.
The Autobiographer's Art, The Journal of Aesthetics and
30. Barrett John Mandel,
Art Criticism, XXVI , 1968-1969, p. 215-226.
31. Francis R. Hart, Notes for an Anatomy of Modem Autobiography, New Literary
History, I, Spring, 1970, p. 485-511.

"

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REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

blmes de la vrit , de la technique, et des intentions autobiographiques. Puis il procde un peu comme le fit Maupassant lorsque,
dans sa prface de Pierre et Jean, il runit une liste impressionnante
de romans europens pour montrer qu'il est arbitraire de donner
une esthtique particulire comme la loi du genre. F. Hart a choisi
une quarantaine de textes autobiographiques modernes depuis Rousseau pour montrer sur chacun des points la grande varit des solutions et des attitudes adoptes par les autobiographes. Son tude,
qui se prsente comme une anatomie , est fonde sur une mthode dissociative qui est excellente (distinguer des problmes trop
souvent confondus, dissocier les facteurs et les catgories), dont on
peut seulement regretter qu'elle ne soit applique qu' des autobiographies (illusion rgionaliste du corpus clos). Elle met en vidence
qu'il n'existe srement pas un modle unique d'autobiographie :
la limite, elle tendrait plutt suggrer que chaque autobiographie
a son propre type, fond sur une combinaison originale de solutions
aux problmes communs toutes. En effet, cette multiplicit interne
est gage sur une unit globale du champ qui est accepte par Hart
comme une donne et n'est jamais mise en question. Le problme
des limites, des frontires, des rapports et des oppositions avec le
reste du systme des genres n'apparat gure. Tout se passe comme
si Hart n'tait pas all jusqu'au bout de sa mthode dissociative, et
comme si l'on ne pouvait dmystifier l'illusion lie la critique de
genre sur un point, qu'en y cdant sur un autre, partir du moment
o l'on a accept de se situer soi-mme dans le cadre du genre.
Les difficults qu'il y a s'arracher une typologie simplificatrice
sont bien illustres par un article de William L. Howard, paru en
1974, dans la mme revue 32. Continuant les recherches de Hart,
Howarth a cherch voir comment les lments ainsi dissocis pourraient tre rassocis, en supposant que les traits distinctifs devaient
malgr tout se regrouper de manire rgulire en types secondaires.
Ces regroupements l'amnent identifier trois types d'autobiographies : oratoire (sous le patronage de St Augustin), dramatique (sous
celui de Cellini), potique ou problmatique (sous celui de Rousseau). Ces termes renvoient aux analyses de Frye, dont Howarth
s'inspire largement. La dmonstration est brillante, mais parfois arbitraire force de cohrence : elle rintroduit, il est vrai en la
dmultipliant, et, donc, en la relativisant, l'attitude normative et
archtypale. La souplesse dissociative se trouve Compense par une
volont de classement tout prix. Toutes les oeuvres entrent-elles
dans ces catgories ? Une oeuvre ne peut-elle pas appartenir plusieurs catgories la fois ? Ne pourrait-il pas exister une quatrime
catgorie ? Et les catgories ne pourraient-elles pas tre rparties
32. William L. Howarth, Some principles of Autobiography , New Literary History,
V, n 2, Winter 1974, p. 363-381.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

917

selon des critres diffrents, et historiquement variables? Aucune


de ces questions n'est pose.
Les analyses de Hart et de Howarth se trouvent donc, par rapport l critique du genre., dans une position ambigue : d'un ct,
elles participent La mythologie du genre, puisqu'elles ne sortent
jamais du corpus impHcitement dfini et ngligent l'historicit; de
l'autre, elles contestent cette mythologie en refusant les jugements
de valeur, en rtablissant une pluralit de modles, et en pratiquant
une analyse dissociative des facteurs qui serait trs fconde si elle
tait pousse plus loin. C'est sans doute, comme le montre l'exemple
de Howarth, qu'ils sont arrts en chemin par une autre forme d'illusion lie la littrature sur les genres : l'illusion thorique.

Le domaine de la thorie
La critique de genre a pour fonction de consolider le genre tudi
en tablissant sa permanence et son autonomie, et en rationalisant
son systme normatif. Je n'ai parl jusqu'ici que des tentatives rgionalistes faites au niveau de genres particuliers. Mais il est clair
que cette participation active au systme des genres peut se situer
aussi un niveau plus lev, au niveau de l'ensemble du systme
des genres. A. Thibaudet disait : Une thorie des genres doit rester
la plus haute ambition de la grande critique 33. Cette ambition
sembLe rester encore celle des critiques. La tentative la plus impressionnante qui ait t faite en ce sens est l' Anatomie de la critique
de Northrop Frye 34. L'objection que j'ai faite au rgionalisme
tombe dans ce cas, mais c'est pour tre remplace par des objections plus graves encore, dans la mesure ou de telles tentatives
aboutissent refuser de penser l' hisotoire , et enfoncent celui qui s'y
livr dans une impasse thorique. A la base de ces tentatives se
trouve une erreur sur le domaine dans lequel peut s'exercer la
rflexion thorique.
laborer une thorie des genres , c'est essayer de faire une
synthse dans L'absolu en se servant de concepts qui n'ont de sens
que dans le champ historique : On ne saurait aboutir ainsi qu' des
constructions ingnieuses, un syncrtisme compliqu fond sur
l'anachronisme. Les genres sont des phnomnes historiques complexes qui n'existent que dans le systme. S'appuyer sur Aristote
pour construire une thorie des genres , c'est faire le postulat de
l'existence d'une structure immanente la littrature, et faire de
l'histoire un simple phnomne de surface, qui se rduirait des
variations ou des combinaisons partir d'archtypes fondamentaux
qui, eux, ne changeraient pas. Cet idalisme anti-historique projette
33. Cit par J. Pommier, " L'ide de genre ", Publications de l'cole Normale Suprieure,
Section des Lettres, II, 1945, p. 77.
34. Northrop Frye, Anatomy

of Criticism, Princeton University Press,

franais sous le titre Anatomie de la critique, Gallimard, 1969).

1957 (traduit en

918

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

dans le ciel des ides des types dont les genres historiques
seraient des incarnations. Pour saisir l'erreur de mthode, on peut
rapprocher le problme de celui qui se pose en linguistique. Etablir
une thorie des genres (qui n'est pas en ralit une thorie, mais
un systme classificatoire), c'est un peu comme si on essayait partir
des langues historiques de recrer une langue universelle immanente, dont elles seraient les incarnations varies, et qui ne saurait
tre en ralit qu'une sorte d'espranto, de langue synthtique artificielle (o l'on reconnatrait d'ailleurs la prdominance de la langue
de l'inventeur). Que dirait-on d'un smanticien qui essaierait de
construire un vocabulaire universel , au lieu d'essayer d'tablir
les lois de fonctionnement des systmes smantiques ? Qui s'attacherait des contenus, au lieu d'tudier des oprations ?
T. Todorov a critiqu la pratique de N. Frye et son arbitraire,
en montrant qu'elle n'tait gure en accord avec les principes de
mthode, pour la plupart intressants, qu'il avait poss au dbut
de son ouvrage 35. Mais il n'est pas sr que certaines approches
potiques ne reposent pas, sur ce point, sur des postulats idalistes et platoniciens quivalents ceux de N. Frye. Dans une perspective historique, c'est la catgorie des types qui devrait tre
mise en question. A la suite d'autres auteurs, T. Todorov propose
de distinguer les genres historiques des genres thoriques ,
qu'il suggre d'appeler types pour viter la confusion. Mais si
la confusion existe, ce n'est pas la faute du vocabulaire, qui n'en
est que le signe, et changer le mot ne change rien la chose : le
type n'en reste pas moins une projection idalise du genre, un
fantasme scurisant analogue ceux qui servent de fondement
L'institution des genres telle que nous la vivons tous dans la pratique, en supposant que les oppositions de fait sont la consquence
d'oppositions d'essence. La distribution entre genres thoriques et
genres historiques fait penser la distinction de l'me et du corps,
qu'on est bien en peine de faire communiquer une fois qu'on les a
spars. La jonction est difficile : il faut alors rediviser les genres
thoriques en genres lmentaires et en genres complexes ,
et supposer que les genres historiques forment une partie des genres thoriques complexes 36. Ces distinctions semblent avoir surtout
pour fonction de sauver la catgorie idaliste du type, mise en question par l'vidence de la variabilit et de la complexit historique.
En effet, au niveau de la thorie, on ne voit pas pourquoi il faudrait supposer des catgories fondamentales dont le systme d'opposition reflterait, en plus simple, le systme d'oppositions qui
constitue les genres rels ; ni pourquoi ces systmes devraient avoir
des formes hirarchises fixes, descendant par degrs et divisions
et

35. T. Todorov, Introduction la littrature fantastique, Editions du Seuil, 1970, chapitre I,


Les genres littraires .
36. T. Todorov, ibid., p. 20.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

919

de l'idal au rel. On ne voit mme pas pourquoi il devrait y avoir


un classement de types. Au niveau d'abstraction o la thorie se
situe, on ne saurait trouver :
a) que des catgories lmentaires, dissocies par l'analyse, et
situes dans des domaines multiples, sans aucune hirarchisation a
priori, dans la mesure o la pertinence et la hirarchie des oppositions qui fondent les diffrents systmes des genres historiques
(c'est--dire les horizons d'attente) sont minemment variables et
tout aussi lgitimes. Les domaines auxquels appartiennent ces catgories devraient tre penss comme en nombre indfini, concernant
les aspects les plus divers du mode de communication, des structures
internes, et des contenus des oeuvres. La rflexion analytique dans
tous ces domaines ne saurait dboucher sur des essences, mais simplement sur les lois de fonctionnement au niveau analys 37. Aucune
catgorie analytique n'est en mesure de rendre compte eue seule
d systme des oeuvres relles : et en dcidant a priori de l'articulation de ces catgories, on ne saurait construire que des maquettes sans pertinence et sans utilit. Les thories des types reposent le plus souvent sur le choix d'un domaine privilgi dont les
autres dpendent, et sur des catgories en nombre trs rduit. La
liste des typologies catalogues par T. Todorov met en vidence ce commun, dfaut 38 : mais ce dfaut n'est pas d la maladresse des critiques confondant genres et types, il est inhrent
la fausse notion de type.
b) que des types d'opration, rsultant de l'analyse du fonctionnement du systme rel des genres : comment les diffrents traits
sont hirarchiss dans les genres, et comment les genres d'une poque s'opposent entre eux (tude synchronique) ; comment les genres
se constituent et se modifient, tude diachronique qui n'a de
sens que dans la mesure o elle ne prend pas en considration un
genre isol, mais une partie ou l'ensemble du systme, pour analyser
les diffrenciations, les mtissages, l'emprunt ou l'apparition de nouveaux traits, leur redistribution dans de nouveaux ensembles autrement hirarchiss, etc. Les thories typologiques sont, elles, incapables non seulement d'expliquer, mais mme de dcrire la variabilit historique, et elles ne peroivent les genres rels que comme
des dgradations ou des mlanges de quelques rares essences pures,
qu'elles ont distilles en laissant s'vaporer les neuf diximes du
donn historique.
Le travail de la thorie n'est donc pas de construire un classement des genres, mais de dcouvrir les lois de fonctionnement des
37. Ces rflexions recoupent celles de Dan Ben-Amos dans " Catgories analytiques. et
genres populaires, Potique,- 1974, n 19.
38. T. Todorov, article " Genres littraires , in Dictionnaire encyclopdique des sciences
du langage, ditions du Seuil, 1972, p. 197-201.

920

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

systmes historiques des genres. Je me suis apparemment loign


de l'autobiographie pour tablir cette proposition, qui pourra sembler vidente, mais qui se trouve souvent mconnue dans la pratique. Je me servirai maintenant du cas particulier de l'autobiographie pour montrer, par deux exemples contrasts, les dangers de
l'idalisme thorique, et les ressources possibles d'une analyse relativiste.
Pour illustrer l'idalisme thorique, j'ai choisi d'examiner ce que
N. Frye dit de l'autobiographie, la fois parce que son oeuvre a
une grande influence dans les pays anglo-saxons, et parce qu'elle
est exemplaire 39. Frye veut la fois construire une thorie des
genres cohrente, et rendre compte de tout le rel empirique : il
n'vite donc point la difficult comme le font d'autres typologues,
qui choisissent dans le rel ce qui leur convient. Mais l'empirisme
de N. Frye ne va pas jusqu' partir du rel : il essaie seulement de
faire entrer le rel aprs coup, dans un cadre conceptuel a priori.
,
Son analyse est fonde sur les concepts platoniciens (p. 243), aristotliciens (p. 243-244) et sur les divisions de la rhtorique classique
(p. 245). Le rel va tre dduit depuis le sommet de la pyramide
des essences. Le point de dpart de sa thorie est la division trinitaire des anciens entre l'pique, le dramatique et le lyrique : Frye
remarque que cette division repose sur le mode originaire de prsentation de l'oeuvre (conditions de communication entre l'auteur
et le public). Cette remarque est trs juste en apparence. Mais
deux critiques viennent aussitt l'esprit : dcider que ce facteur
est toujours dterminant, c'est prjuger de la complexit des faits
et s'enfoncer dans un systme de classification botanique qui empchera de concevoir le systme des genres comme un systme variable facteurs multiples, et dont la hirarchisation peut changer.
D'autre part, s'il en est ainsi, le rle du critique thoricien serait
de rflchir toutes les variations possibles de la situation de communication, et cela de manire analytique (sans imaginer qu'une
situation donne soit une sorte de bloc ou d'essence inentamable),
et inductive, partant de l'analyse du rel. Parmi les variables figureraient un certain nombre de donnes historiques ( la fois techniques et sociologiques). Au lieu de se livrer ce travail, N. Frye
choisit quatre situations complexes que, du seul fait qu'elles ont eu
une prdominance historique, il va traiter comme des essences simples dont tout le reste devrait dpendre. Les quatre genres fondamentaux seraient : l'pos (parole adresse un auditoire), la fiction
(genre en prose o l'on s'adresse un lecteur isol par l'intermdiaire
du livre), le dramatique (o l'auteur est cach), et le lyrique (o le
public assiste au discours que le pote adresse ailleurs). Dans la
39. Toutes les rfrences renvoient l'dition amricaine de 1957 ; la traduction franaise
publie chez Gallimard en 1969 n'tant gure satisfaisante, j'ai moi-mme traduit le para-

graphe cit plus loin.

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

921

suite de son analyse, Frye aura constamment tendance confondre


un trait distinctif d'une situation de communication et certains genres dans lesquels il a eu une situation dominante. Ce qui engendre
des difficults sans fin dont il ne saurait se tirer que par des casuistiques compliques et des gnralisations arbitraires. J'en donnerai
pour exemple ce qui touche l'autobiographie. Botaniquement, Frye
subdivis chacun de ses genres en formes particulires. Pour ce qu'il
appelle fiction , il existerait quatre formes particulires (ni plus,
ni moins), qui seraient le roman ( novel ), la confession (confession ), l'anatomie ou La satire ( anatomy ) et le romance . Ces
quatre formes se mlangeraient leur tour pour produire les oeuvres relles. Voyons l'autobiographie (p. 307-308) :
L'autobiographie est une autre forme qui, par une srie de transitions insensibles, rejoint le roman. La plupart des autobiographies sont inspires par une
impulsion cratrice, et par consquent imaginative, qui pousse l'crivain ne
retenir, des vnements et des expriences de sa vie, que ceux qui peuvent
entrer dans la construction d'un modle structur. Ce modle peut tre quelque
chose qui dpasse l'individu et auquel il a t amen s'identifier, ou bien
simplement la cohrence de son personnage et de ses attitudes. Nous pouvons
appeler cette forme trs importante de la fiction en prose la confession, d'aprs
Saint Augustin, qui semble l'avoir invente, et d'aprs Rousseau, qui en a
tabli le type moderne. Une tradition plus ancienne a donn la littrature
anglaise Religio Media, Grce Abounding et Apologie de Newman, sans
compter le genre voisin, mais lgrement diffrent, de la confession telle qu'elle
est pratique par les mystiques.

l'

S'agit-il de la dfinition thorique d'une forme ? La forme n'est


justement pas dfinie ici, sinon par un projet, qui n'a au demeurant
pas d'universalit ( la plupart); et peine envisage de cette
manire floue, cette forme se voit donner le nom d'un genre historique rel, dont Les formes sont trs varies, et qui comprend bien
d'autres traits disfinctifs. Par la suite, on ne saura jamais auquel
des traits distinctifs du genre renvoie l'emploi du mot confession : s'agit-il du pacte autobiographique, du discours du narrateur, du rcit rtrospectif la premire personne, de l'emploi d'une
focalisation interne, du choix d'un contenu (rcit de vie prive ou
de vie intrieure), ou d'une attitude (construction d'un modle structur) ? Quand, dans une oeuvre quelconque, N. Frye aperoit l'un
de ces traits, il en tire la conclusion que cette oeuvre est un mlange de confession et de quelque chose d'autre. On apprendra
donc que l'essai tel que le pratique Montaigne est une forme rduite de la confession; qu'en mlangeant la confession avec le
roman, on obtient l'autobiographie imaginaire, le Knstler-roman et
d'autres types voisins ; qu'il n'est pas ncessaire que le sujet de la
confession soit l'auteur lui-mme ; que la technique du courant de conscience permet de fondre la confession et le roman,
etc. Ici encore la confusion de vocabulaire rvle une confusion de
mthode. Le mot confession ne peut tre employ tantt pour

922

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

un de ces traits, tantt pour un autre, de manire faire apparatre


le genre autobiographique comme une essence simple qui entrerait
dans diffrentes combinaisons, alors qu'il n'est lui-mme qu'une
combinaison parmi bien d'autres. Cette confusion empche l'analyse d'aller jusqu'au niveau o elle serait efficace, c'est--dire au
niveau des traits.
La mthode de Frye est irritante et fascinante : irritante parce
qu'elle aboutit un systme de classification inutilisable et construit
sur une sorte de logique qui appartient moins au domaine de la
pense scientifique qu' celui de la pense sauvage . Fascinante
parce que l'erreur contient une part de vrit : Frye a en effet l'ide
trs juste d'une combinatoire empirique, mais qu'il applique partir
de catgories faussement abstraites, avec des rgles de combinaisons mcaniques (de l'ordre du cocktail), et sans envisager que
l'volution historique du systme des genres pourrait tre apprhende partir d'une telle combinatoire.
Exactement l'oppos de N. Frye, et remettant en quelque sorte
la mthode combinatoire sur ses pieds, se situerait la tentative
d'Elisabeth W. Bruss, dans son tude sur L'autobiographie considre comme acte littraire 40. E. Bruss se rencontre sur bien des
points avec mon tude sur le pacte autobiographique, mais son
tude prsente sur le plan, thorique des propositions plus gnrales,
et, me semble-t-il, trs fcondes. Son originalit est d'avoir articul
les principes des formalistes russes sur l'volution littraire, avec les
thories modernes de la linguistique de l'acte illocutoire. E. Bruss
parvient ainsi, force d'analyse, situer dans le dveloppement
d'ensemble de la littrature ce que pourrait tre l'tude du dveloppement d'un genre.
E. Bruss, la suite de Tynianov, rappelle la distinction des formes et des fonctions (les formes pouvant avoir des fonctions diffrentes, et les fonctions se manifestant par des formes diffrentes),
la consquence tant qu'il n'existe aucune corrlation fixe entre formes et fonctions, mais un systme combinatoire historiquement variable. Dans le cas de l'autobiographie, elle montre que la fonction
gnrique (c'est--dire le pacte autobiographique) est une variable
thoriquement indpendante des aspects formels auxquels elle est
souvent pratiquement associe. C'est cette mthode de dissociation
systmatique des facteurs qui permettra de penser la variabilit.
Comme son tude est facilement accessible aux lecteurs franais,
je ne la rsumerai pas ici. Elisabeth W. Bruss tablit les diffrents
ordres de variabilits qui peuvent affecter un genre, puis montre
par des sries d'exemples pris dans l'histoire cette variabilit, amorant ainsi des mthodes d'tude qui pourraient rpondre aux questions que je posais dans la premire partie de cette tude.
40. Elisabeth W. Bruss,
1974,

17, p. 14-26.

L'autobiographie considre comme acte littraire , Potique,

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

923

Poussant son analyse, E. Bruss essaie d'analyser de manire plus


fine les traits fonctionnels distinctifs de l'autobiographie telle que
nous la connaissons. Elle a recours aux mthodes d'analyse
qu'emploie Searle pour les actes illocutionnaires (la promesse, la
demande, le conseil, l'avertissement, etc.)*1. Elle met en vidence
que le pacte autobiographique est lui-mme non une essence simple,
mais un acte complexe, justiciable d'une analyse qui, isolant et hirarchisant toutes les conditions de l'acte, permet, ce niveau-l
aussi, de comprendre la variabilit historique. Elle trouve l donc
un modle de description Linguistique qui correspond exactement
aux problmes poss sur un plan plus gnral par Tynianov :
Searle suggre sept dimensions diffrentes, qui cependant se recoupent, susceptibles d'entrer dans la dfinition d'un acte illocutoire, et l'on peut s'attendre ce que tout genre soit dfini et redfini de l'une de ces manires [...].
Le domaine de ce que nous avons appel le centre de l'acte autobiographique (identit de l'lment auteur/narrateur/personnage et l'assomption du
caractre vrifiable du sujet trait par le texte) chappe le plus souvent au changement. En fait, ces rgles ne forment le centre illocutoire que parce qu'il
est dmontr qu'elles ne sont pas soumises au changement. Cependant, tandis
que ces points centraux semblent absolus, il existe des lments marginaux ou
priphriques dans chaque genre (et dans le systme global des genres littraires' galement) qui sont indistincts, des zones dans lesquelles les distinctions
sont inessentielles et o plusieurs types d'activit littraire se trouvent mlangs.
Ce sont dans ces zones mal dfinies et par rapport ces critres inessentiels
que le changement apparat.

H.R. Jauss 42 remarquait qu'une thorie des genres portait toujours la marque du terrain sur lequel elle tait ne. Mes propres
thories ou celles d'E. Bruss sur le pacte ou l'acte autobiographique
ont naturellement tendance surestimer le problme du contrat
de lecture , pour moi, et de l'acte illocutoire pour E. Bruss, et
placer en seconde position les autres aspects du texte, parce qu'ils
n'ont pas ici une fonction dominante. Mais l'autobiographie ne saurait tre vraiment tudie si l'analyse dissociative ne s'attaque en
mme temps au problme des formes du rcit, et celui des
contenus 43.
Les exemples contrasts de N. Frye et d'E. Bruss montrent clairement quel est le lieu vritable de la recherche thorique : non
41. Voir John R. Searle, Les Actes de langage, Hermann, collection Savoir; 1972, chapitre III, Structure des actes illocutionnaires .
42. H.B. Jauss, Littrature mdivale et thorie des genres, Potique, 1970, n 1, p. 79.
43. Pour l'analyse du rcit, le " Discours du rcit de G. Genette (in Figures III, Seuil,
1972) fournit un bon instrument de travail, qui peut tre complt, pour les questions temporelles, par Le Temps de H. Weinrich, Seuil, 1973.

Pour l'analyse de contenus, un exemple a t fourni par M.J. Chombart de Lauwe dans
son tude sur l'image mythique de l'enfant, Un Monde autre, l'enfance, Payot, 1971. L'auteur
tudie ce mythe en classant le contenu des rcits d'enfance produits depuis un sicle. Elle
traite de la mme manire autobiographies et romans qui, selon elle, ne prsentent pas de
diffrences notables au point de vue o elle les envisage.

924

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

point une typologie syncrtique, mais une analyse dissociant systmatiquement les facteurs et se donnant pour but d'tablir des
lois de fonctionnement. Cette mthode analytique, destine permettre de penser la Httrature comme systme dans son volution
historique, a t jusqu'ici dfinie plus qu'applique : la voie a t
ouverte par Tynianov, et il semble que pour progresser, ses propositions doivent tre retravailles dans diverses directions ; recours
des modles Linguistiques nouveaux (actes fllocutoires, thories de
la communication) ; largissements de perspectives comme celui qu'a
apport H.R. Jauss avec la notion d'horizon d'attente ; extension de
la rflexion d'autres arts que la littrature, le problme des genres,
des horizons d'attente et de la variabilit se posant aussi, mme si
c'est dans des termes quelque peu diffrents, en peinture et en
musique. Cette mthode conduira non l'laboration htive de synthses, mais au contraire de minutieuses et analytiques tudes :
celles-ci pourront utiliser avec profit le travail empirique et les observations accumules par l'histoire littraire traditionnelle, pour
tablir peu peu des modles de fonctionnement de la littrature
comme systme.
Projets de recherche
J'ai voulu montrer ici quelles tentations se trouve expose la
critique de genre, combien ces tentations taient elles-mmes rvlatrices du genre comme institution, et comment on devait procder
pour mener une rflexion plus rellement historique. Il s'agissait
pour moi de faire le point, avant d'entamer de nouvelles recherches.
Les deux projets que j'envisage reposent sur une commune mthode : d'une part, partir non point des textes littraires ou de leur
criture, mais de leur rception ; d'autre part, ne pas prendre pour
point de dpart un genre isol, mais un domaine beaucoup plus
large et dont les limites pourront tre remises en question au cours
de la recherche. Ils supposent tous deux une collecte d'informations
aussi vaste que possible, pour ne pas trop prjuger des objets tudis : mais ils devraient aboutir, au-del d'un simple inventaire,
une contribution prcise l'tude thorique du fonctionnement des
genres telle que je l'ai prsente ici.
Le premier projet consisterait tudier la constitution de la littrature personnelle en France au XIX e sicle. Cela implique une
redistribution partielle de la gographie littraire, par rapport au
dcoupage adopt par les bibliographies traditionnelles qui suivent
soit des contours d'coles ou de priodes, soit des divisions classiques par genres (roman, posie, thtre, histoire, critique, etc.). Mais
cette redistribution ne doit pas s'effectuer en adoptant une schmatisation rtrospective faite selon nos catgories actuelles, ni en additionnant des monographies de genres particuliers, comme c'est le
cas actuellement o le champ n'est recoup que par des tudes

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

925

spcialises sur le roman personnel, le journal intime et l'autobiographie 44. Le champ devra tre dlimit partir de concepts emprunts l'poque tudie. C'est pourquoi j'ai choisi le terme de
littrature personnelle, d'aprs l'article-pamphlet de F. Brunetire, La littrature personnelle (1888), point d'aboutissement
d'une polmique qui s'est dveloppe depuis les annes 1850, et qui
se poursuivra, il est vrai sous des formes diffrentes, jusqu' nos
jours 45.
L'tude devrait partir du discours critique sur les oeuvres, tel
qu'il se dveloppe dans les journaux et les revues, c'est--dire dans
la critique d'accueil. Elle analyserait le contenu des discours sur la
littrature personnelle et toutes les attitudes de lecture autobiographique . Ce serait l raliser le programme dfini par H.R. Jauss
pour suivre l'histoire des genres : tudier le processus temporel
de l'tablissement et de la modification continue d'un horizon d'attente 46, mais en L'tendant, au-del d'un genre, tout un secteurde la littrature qui se trouverait ainsi redessin. On pourrait ainsi
regrouper les textes qui ont t lus dans une mme perspective
(principalement romans, autobiographies, journaux mtimes, correspondances, mmoires), et neutraliser l'effet de la premire loi de
Lehman en reconstituant le corpus des textes qui ont t rellement lus et comments l'poque .
Valry disait dj que c'tait non l'auteur, mais le lecteur, dont
la formation et les fluctuations constitueraient le vrai sujet de l'histoire de la littrature 47. Cette lecture ne peut naturellement s'observer qu' indirectement, dans le discours critiqu, avec les attentes
qu'il manifeste, les classements qu'il utilise et les jugements de valeur qu'il met. Les lectures critiques n'ont t tudies jusqu'ici
qu'au moyen de coupes diachroniques partielles qui mettaient surtout en lumire les changements d'interprtation des oeuvres d
pass : soit la transformation de la lecture d'un texte ou d'un auteur
travers le temps 48, soit les lectures de diffrentes oeuvres du pass
faites par un critique un moment donn 49. Ce qui est propos ici
44. Sur le journal intime, Alain Girard, Le Journal intime, P.U.F., 1963 ; sur l'auto-

biographie, mon tude L'Autobiographie en France, A. Colin, 1971; sur le roman personnel
franais, aucune tude d'ensemble n'a paru depuis les livres dj anciens d Joachim Merlant.
Le Roman personnel de Rousseau Fromentin, Hachette, 1905; et de Jean Hytier, Les
Romans de l'individu, Les Arts et le Livre, 1928. Sur d'autres domaines comme les Mmoires,
ou la correspondance, au XIXe sicle, il n'existe aucune tude d'ensemble.
45. Ferdinand Brunetire, et La Littrature personnelle (1888), in Questions de critique,
Calmann-Lvy, 1897, p. .211-252;
46. H.R. Jauss, Littrature mdivale et thorie des genres , Potique, 1970, n 1, p. 79.
47. Paul Valry, Cahiers, Gallimard, Bibliothque de la Pliade, tome II, 1974, p. 1167.
48. C'est l'objet, par exemple, de la srie Lectures publie par Armand Golin dans
la collection U2. Deux ouvrages rcents inventorient les lectures qui ont t faites de
Rousseau .: Raymond Trousson, Rousseau et sa fortune littraire, Bordeaux, Ducros, 1971, et
Jean Roussel, Jean-Jacques Rousseau en France aprs la Rvolution, A. Colin, 1973.
49. Par exemple Roger Fayolle, Sainte-Beuve et le dix-huitime sicle, A. Colin, 1972.

926

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

est diffrent, et complmentaire : c'est l'tude synchronique de l'un


des systmes de lecture d'une poque donne.
Cette synchronie devrait naturellement se prsenter sous la forme
d'une srie de coupes synchroniques : de 1830 1850, de 1850
1880, le systme d'attentes s'est transform. Etendue l'ensemble
de l'poque moderne, une telle tude de la transformation continue des horizons d'attente recouperait fatalement nombre d'autres
phnomnes : le discours de la subjectivit universelle et de l'intimit tel qu'il a t pratiqu en France depuis le dbut du XIXe sicle
(posie lyrique et roman intime) ; la dmarche critique de l'homme et l'oeuvre qui envahit le discours critique et journalistique
aprs 1850, mtamorphosant la rception des oeuvres du pass et
les attentes touchant les oeuvres nouvelles ; la passion de la sincrit de la fin du XIX e sicle aux annes 1930 ; le dveloppement des
moeurs journalistiques et des stratgies personnalisantes des diteurs ; mais aussi les mtamorphoses de la curiosit historique et
documentaire du grand public (extension de la littrature de tmoignage et de document bien au-del du domaine de l'histoire et de
la politique stricto sensu).
Ces perspectives m'amnent voquer le second projet, qui consisterait tudier la structure actuelle de nos horizons d'attente.
Depuis 1972, partir des annonces bibliographiques publies par
Le Monde des livres, La Quinzaine littraire et le Bulletin du Livre,
j'ai constitu un fichier de tous les livres publis en France qui
reposent, de prs ou de loin, sur une forme quelconque de pacte
autobiographique : mmoires, autobiographies, souvenirs d'enfance,
journaux intimes, correspondances, documents vcus , tmoignages, entretiens, essais, pamphlets, et aussi, si l'on en croit les classements bibliographiques, certains romans et livres d'histoire. Si
vaste soit-il, cet inventaire est encore limit, puisqu'il ne faut pas
perdre de vue les autres horizons d'attente par rapport auxquels
celui-ci se trouve situ la fois par des oppositions et des recoupements : le domaine de la fiction, et celui de l' information et du
discours scientifique. A l'inventaire lui-mme doit s'ajouter l'tude
du discours critique provoqu par ces livres.
En rassemblant un corpus si htroclite, mon intention n'est pas
de consolider ou de forger un genre , mais au contraire de procder une tude analytique des facteurs de classements (pacte,
forme et contenu), en les dissociant systmatiquement pour voir
ensuite comment ils se combinent et se hirarchisent. Bien videmment, tant donn la multiplicit des traits, un mme texte est susceptible d'tre peru comme appartenant des genres diffrents , et
les corpus partiels que l'on peut tre tent de rassembler ont des
contours flous et se chevauchent. Ces phnomnes sont difficilement
analysables partir de vues substantialistes des genres, en re-

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

927

vanche ils s'clairent si l'on analyse les traits distinctifs et que l'on
voit qu'ils sont hirarchiss en fonction de dominantes variables.
Le pacte autobiographique, qui a servi d'indice pour choisir les
textes, ne devra pas tre lui-mme envisag comme un bloc, ce qui
serait revenu l'ulusion, mais dissoci en ses diffrentes composantes (identit, ressemblance), et articul la faveur de ces dissociations avec, d'un ct, les formes du pacte rfrentiel et, de
l'autre, avec celles du pacte romanesque. Le pacte autobiographique
n'a pas la mme fonction dans tous les textes : dans certains cas,
il se trouve en position dominante, et c'est autour de lui que le
texte se constitue; dans d'autres cas, il correspond une spcification secondaire par rapport une attente diffrente (attente d'information sur un sujet, par exemple). D'autre part, la dissociation
de l'identit et de la ressemblance produit des formes intermdiaires
ou mixtes de pacte, pactes fantasmatiques ou indirects, volontiers
pratiqus par les auteurs, encourags par les diteurs (parce qu'ils
combinent deux motivations de lecture) et accueillis avec faveur
par la critique qui y trouve la justification d'un de ses topos
prfrs 50.
L'analyse du pacte doit aussi prendre en considration une srie
d'autres facteurs lis au contexte de production et de publication
des textes :
la notorit (ou l'absence de notorit) antrieure de l'auteur, et
le domaine dans laquelle elle se situe : l'attente et le mode de
lecture en dpendent ;
le mode de production du texte publi, problme qui se pose
depuis quelques annes avec le dveloppement intensif de l'autobiographie orale , qui a pu modifier les conditions de communication et les formes du texte 51 ;
50. Pour cerner ce topos , j'ai procd l'analyse d'un corpus critique assez rduit
(six numros du Monde des Livres, du 16 aot au 27 septembre 1973, au moment de la

rentre romanesque ), mais qui prsentait dj un nombre impressionnant de variations


sur ce thme unique, que le livre. qu'on prsente est plus ou moins directement une autobiographie de son auteur. Il est vrai que la plupart des prires d'insrer lancent dj le critique
dans cette direction. Mais le topos peut s'appliquer mme des romans o rien ne prte
une telle attitude de lecture. Dans mon corpus les deux exemples extrmes taient les romans
de Jarry, prsents comme une autobiographie singulirement subvertie : rve plutt que
vcue (alors que c'est sans doute plutt le pacte romanesque qui est ici subverti par le lecteur), et un livre d'utopie, Naissance d'une le, de Franois Clment, qui met tant de
soins et d'amour nous confier cette aventure qu'on la croirait autobiographique !
51. Dans les annes 1950, l'autobiographie orale s'est dveloppe partir de situations
orales relles, celles des entretiens destins la radio : la transcription de l'oral l'crit
tait alors un phnomne secondaire. Ce qui caractrise le dveloppement intensif de l'autobiographie orale ces dernires annes, c'est au contraire que le processus oral est dclench
ds l'origine pour produire un livre ; le public n'aura jamais t ni tmoin, ni garant de
l'oralit initiale, et ne saura pas toujours trs bien comment a t fabriqu le texte qu'il ht.
L' autobiographie au magntophone mriterait une tude spciale, mettant en lumire
les variations qu'elle peut apporter au genre : dans le registre du tmoignage, donner la
parole tous ceux qui n'ont pas la matrise de l'criture, et qui n'auraient jamais pu se faire
publier (exemple ; Louis Lengrand, mineur du Nord, Seuil, 1974); dans le registre littraire,
tenter de substituer au style crit l'expressivit de la voix (exemples : Franoise Giroud,

928

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

les conventions collectives passes entre auteurs et lecteurs


par l'intermdiaire des diteurs, dont le jeu de collections commande la fois la production et la lecture des textes 52.
Je n'voque ici sommairement que les distinctions et les dissociations ncessaires l'analyse du pacte : la mme mthode devra
tre employe pour les problmes de forme et de contenu.
La gographie analytique de nos horizons d'attente ainsi constitue devrait permettre de mieux saisir le mouvement de l'histoire :
sur le plan thorique, en montrant qu'il s'agit d'un systme complexe et instable, o les possibilits de mutations sont nombreuses,
quels que soient les invariants qui se maintiennent sur longue priode ; sur le plan pratique, en prouvant, s'il en est besoin, que les
attentes d'un lecteur de 1974 ne sont pas les mmes que celles d'un
lecteur de 1874, et n'ont qu'un rapport lointain avec celles du lecteur de 1774, truisme qui se trouve oubli lorsqu'on traite le corpus
des autobiographies modernes comme une vaste synchronie s'talant
sur deux sicles.
A dire vrai, il n'est mme pas sr que ces attentes ne se soient
pas substantiellement modifies au cours des vingt dernires annes :
l'tude faite sur les annes 1972-74 devrait sans doute tre appuye
sur des sondages parallles faits par exemple sur les annes 195254. Il est trs frappant que l'essentiel de la Httrature critique sur
le genre autobiographique ait t crit dans ces vingt dernires
annes, partir de l'tude fondamentale de Georges Gusdorf (1956).
Et sans doute sommes-nous actuellement en train d'assister ou de
participer plus ou moins un procs de canonisation de l'autobiographie.

Histoire littraire et histoire


Une dernire question reste poser : celle des rapports de lliistoire littraire telle que je l'ai prsente ici, et de l'histoire en gnral. Dans notre cas particulier, on peut penser que cela revient
se demander quel rapport existe entre le phnomne autobiographique et la civilisation occidentale moderne dans lequel il s'est
Si je mens..., Stock, 1972 ; ou Romain Gary, La nuit sera calme, Gallimard, 1974, dont

le style serait comparer celui de La Promesse de l'aube, 1960) ; sur le plan technique,
mettre en vidence la prsence de la demande du public sous la forme du questionnaire qui
d'implicite devient explicite, par le truchement de l'interlocuteur.
52. Grce la " collection , l'diteur s'assure un public d'acheteurs-lecteurs, auxquels
il garantit la conformit du produit un certain " cahier des charges., et dont il exploite
ou suscite les attitudes de lecture. La collection incite d'autre part les auteurs rpondre
des formes de demande traditionnelle ou nouvelle. La production autobiographique actuelle
ne saurait tre tudie en dehors de ces contrats collectifs, qui touchent d'ailleurs des publics
diffrents : les mmoires politiques ou militaires dans les collections de Plon, de Fayard,
et d'autres diteurs ; les collections de tmoignages (" Tmoins , chez Gallimard ; Tmoigner , chez Stock ; Tmoignages , chez Marne, etc.) ; la mythologie du " Vcu , en
particulier chez Laffont ; les confessions ou professions de foi suscites en sries ( Ide fixe ,
chez Julliard ; Ce que je crois , chez Grasset) ; les autobiographies au magntophone de
journalistes (Les grands journalistes, chez Stock) ou d'hommes politiques, etc.

929

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

dvelopp. Pos ainsi, le problme ne peut recevoir que des rponses, sommaires, qui reflteront surtout Les dbats et les oppositions
idologiques actuels.
Sur un point, tout le monde est peu prs d'accord : il existe
une corrlation entre le dveloppement de l littrature autobiographique et la monte d'une nouvelle classe dominante, la bourgeoisie, d la mme manire que le genre Httraire des mmoires a t
intimement li l'volution du systme fodal. A travers la littrature autobiographique se manifestent la conception de la personne
et l'individualisme propres nos socits : on ne trouverait rien
de semblable ni dans les socits anciennes, ni dans les socits dites
primitives , ni mme dans d'autres socits contemporaines des
ntres, comme la socit chinoise communiste, o l'on cherche justement viter que l'individu n'envisage sa vie personnelle comme
une proprit prive susceptible de devenir valeur d'change.
Une fois cette corrlation sommaire tablie, commencent les dbats idologiques et les incertitudes de mthode.; La plupart des
critiques qui se consacrent aux genres autobiographiques participent
l'idologie de notre socit et adoptent une attitude favorable au
phnomne autobiographique, auquel ils peuvent prendre un intrt
personnel. C'est le cas de G. Misch, qui cherche tracer les origines
lointaines de cette closion de la personne humaine, ou le mien
lorsque je dclare, en prenant une distance admirative, que l'autobiographie est l'un des aspects les plus fascinants d'un des grands
mythes de la civilisation occidentale moderne, le mythe du MOI 53.
En sens inverse peuvent venir les condamnations de critiques marxistes qui, se situant dj au-del des bornes de cette civilisation,
ne sont plus sensibles aux chants des sirnes individualistes, ni au
charme discret de la.littrature : La biographie et l' autobiographie
sont en effet dans l'idologie bourgeoise des formes gnrales de la
rprsentation, constituant l'image de L'homme couple avec celle
de la socit , constate Rene Balibar dans son tude sur Les modles scolaires du rcit d'enfance 54. Les attitudes de glorification
ou de rejet renseignent plus sur la position de leurs auteurs que sur
le phnomne tudi.
Reste savoir comment une tude historique pourrait envisager
cette corrlation. Ne risque-t-on pas d'aboutir des vues simplifies,
ou mme simplistes, en cherchant tablir des relations directes
entre l'autobiographie , prise comme un tout, et la bourgeoisie ,
conue comme un tre cohrent et stable? Bien videmment la
bourgeoisie ne s'est trouve dans la mme situation, ni dans les diffrents pays; ni aux diffrentes phases de son dveloppement; son
idologie a volu et renferme de nombreuses contradictions. D'au53; L'Autobiographie en France, A. Colin, 1971, p. 105.
54. Rene Balibar, Les Franais. fictifs, Hachette, 1974,. p. 178.
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE

DE

LA FRANCE (75

Ann.).

LXXV.

59.

930

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

tre part les phnomnes idologiques ont une relative indpendance


par rapport aux conditions conomiques et sociales.
Mais le problme est peut-tre mal pos. D'abord, il n'est sans
doute pas possible d'tablir une relation entre un genre particulier,
et la socit, en faisant abstraction du systme Httraire pris dans
son ensemble ; c'est au niveau de ce systme qu'une rflexion sur
ses conditions de possibilit et sur sa fonction sociale pourra se
dvelopper. D'autre part, la littrature ne doit pas tre pense comme un ensemble autonome, que l'on tudierait en lui-mme et que
l'on essaierait de relier aprs coup aux autres sris sociales et
la socit dans son ensemble ; son indpendance n'est que trs relative, et elle est d'abord un systme social elle-mme.
Aussi importe-t-il d'tudier le systme littraire dans son fonctionnement, y compris, comme le proposent E. Balibar et P. Macherey, dans ses dterminations scolaires et linguistiques, et dans ses
effets idologiques 55. Sans doute l'tude des horizons d'attente estelle dans cette perspective le centre de gravit de l'histoire littraire, parce qu'elle intgre toutes les analyses de forme et de contenu, mais en vitant les piges de l'idalisme intemporel, et que,
sans tomber dans le sociologisme, elle permet de mettre en vidence
la dimension sociale du phnomne littraire 57.
PHILIPPE LEJEUNE.

55. Etienne Balibar et Pierre Macherey, Prsentation de l'ouvrage de Rene Balibar,


Les Franais fictifs (cf. note 54). Une partie de cette prsentation a t publie dans le n 13

de Littrature, fvrier 1974, sous le titre

Sur la littrature comme forme idologique. Quel-

ques hypothses marxistes .


56. Complment bibliographique : c'est dans la mme perspective pragmatique et pdagogique voque p. 915 qu'il faut situer le rcent manuel compos par deux professeurs
amricains, R. J. Porter et H. R. Wolf, The Voice Within, reading and writing autobiography (New York, Knopf, 1973) : ils essaient de former leurs tudiants la lecture, mais
aussi l'criture de l'autobiographie, en leur proposant de vritables travaux pratiques
d'autobiographie, qui doivent leur faire prendre conscience des exigences minimum du genre
tel qu'on le conoit aujourd'hui.

DISCUSSION

M. GUSDORF
Je voudrais d'abord fliciter M. Lejeune qui m'a bloui et fait entrer dans
un univers o le malheureux provincial que je suis n'a gure accs. J'avais lu
son petit livre, comme tout le monde, un petit livre bien fait, et je m'aperois
qu'il a dj dpass les positions de ce petit livre, en sorte que pour parler

de l' autobiographie il a fait une autobiographie de l'autobiographie, performance que je trouve tout fait remarquable.
Une autre performance consiste faire un expos sur l'autobiographie o
jamais l'on n'a senti vivre quelqu'un ! On n'a jamais senti que l'autobiographie
c'tait un homme qui mettait sa vie en cause, qui parlait de sa vie, parce
que c'est tout de mme le point de dpart. Nous avons vu uniquement des
genres qui fonctionnaient. J'ai relev des formules comme : Rousseau a trouv
tout prt l'instrument dont il s'est servi ; il y avait un instrument qui tranait
par terre, Rousseau l'a ramass ; voil pourquoi votre fille est muette ! et l'expression le genre qui fonctionne revenait souvent. Il faut voir comment le

genre fonctionne.
Devant cette algbre, cette axiomatique de l'autobiographie, je me suis dit que
l'on n'tait pas pour rien dans la vieille Sorbonne o la querelle des Universaux
avait dj oppos pas mal de gens, se demandant de quoi ils parlaient. Je me
demande si ce n'est pas de cela qu'il est question. Nous sommes dans un monde
intelligible : o l'on essaie d'tablir des relations ncessaires entre des phnomnes qui, pourtant, me paraissent des phnomnes humains trs contingents;
est-ce que nous n'ayons pas ici affaire une revanche du professeur de littrature ? la littrature est morte, on l'a trangle, et l'ambition du professeur
c'est de dissquer les cadavres de tous ces genres qui se sont permis de dire
quelque chose et de vivre ; moyennant quoi, lorsque l'on aura fait une analyse
chimique, on aura des formules que l'on crira au tableau et vous pourrez
mettre cela dans l'ordinateur qui vous construira 663 000 autobiographies
l'heure. Ensuite il faudra les lire, mais ce ne sera plus ncessaire.
Nous sommes l'poque alexandrine ; ce sont les savants d'Alexandrie qui ont
construit la littrature classique, les philologues qui l'ont invente en la mettant sur des rayons, en y mettant des squelettes ; c'est ce que l'on est en
train de faire, mais il ne faut tout de mme pas commettre des erreurs comme
celle de dire : au Moyen Age il n'y a pas d'individualit, donc il n'y a pas
d'autobiographie. Ici mme, est-ce que l'on ne peut pas dire qu'Ablard tait
une individualit ? Qui peut se permettre de dire qu'il n'y avait pas d'individualit au Moyen Age ? Ce n'est pas vrai. De mme quand on nous dit : il
n'y a pas d'histoire de l'autobiographie; mais enfin, il y a celle d'un savant
allemand qui tait un historien de premier plan, G. Misch, lve du grand
Dilthey. En 1904, l'Acadmie de Berlin a mis au concours le sujet : " l' autobiographie et Misch a commenc travailler sur ce sujet; il a fait une dis:

932

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

sertation de concours et pass sa vie crire une histoire de l'autobiographie;


vous dites que vous la connaissez, du moins vous connaissez le titre, vous
savez qu'il y a huit volumes. Ne me dites pas que Misch, qui est mort avant
d'avoir fini, la suite a t faite par des gens qui ne le valaient pas a
pass sa vie tudier l'autobiographie, comme un imbcile, sans se douter
que ce n'tait pas l'autobiographie qu'il tudiait ; donc je fais une objection
de conscience au nom de la premire personne : l'autobiographie c'est la littrature de la premire personne ! Il y a quelque chose qui ne va pas si on nous
fait un expos, aussi long, aussi dense, aussi complet soit-il, toujours la troisime personne, en langage chiffr.
M. LEJEUNE
Je ne crois pas qu'il s'agisse d'une diffrence entre la province et Paris, ni
d'une querelle des Universaux. Je devais faire un expos devant la Socit

d'Histoire littraire de la France sur l'autobiographie et l'histoire littraire :


je me suis donc pos des problmes d'histoire ; et si j'ai mis de ct les problmes psychologiques, c'est parce que je pensais qu'une histoire de la littrature devait d'abord s'intresser la littrature, des textes. Sans doute cela
vous rvoltera-t-il, mais la psychologie est peut-tre un effet produit par
ces textes, ce sont peut-tre les textes autobiographiques qui produisent la
psychologie...

M. GUSDORF
Ce n'est pas la psychologie qui produit les textes, elle est avant le texte...
M. LEJEUNE

Il y a peut-tre entre les deux un change. Mais dans la mesure o je ne


parlais pas devant une socit de psychologie, mais d'histoire littraire, j'ai
choisi de prendre les choses par ce biais-l.
D'autre part, vous avez dit que j'avais prsent tout mon discours en troisime personne, en liminant la premire personne, que j'tais au fond un
universitaire qui dissquait des cadavres de textes. Naturellement je ne peux
pas accepter une vision de mon travail formule en ces termes. Si j'avais parl
de l'autobiographie dans une autre enceinte, j'en aurais parl autrement. Je
porte l'autobiographie sans doute le mme intrt que vous. Je lui porte un
intrt personnel, si personnel qu' l'origine, si je l'ai choisie comme sujet
d'tude scientifique, c'tait parce que la pratique mme de l'criture personnelle m'attirait et me posait problme. Aussi les questions de psychologie, l'engagement personnel que la premire personne peut impliquer, ne me laissentils nullement indiffrent. Il est assez vident, je pense, que si je ne m'intressais pas la premire personne, je n'aurais pas crit des tudes sur les textes
autobiographiques de Rousseau, de Gide, d Sartre et de Leiris.
Vous avez dit que j'avais dpass mes propres positions de L'Autobiographie
en France. Cela est vrai. La publication de ce livre m'a permis d'engager un
dialogue avec ceux qui travaillaient sur ce domaine, d'tre critiqu, de progresser. J'ai pu modifier, rectifier, voir les limites de certaines mthodes ou de
certaines propositions. Et surtout, pour continuer ma recherche, j'ai essay de
trouver l'instrument de travail qui me manquait. Aussi mon expos n'est-il pas
l'expos dogmatique de quelqu'un qui prtend possder le savoir ; j'ai essay
au contraire de reflter mon travail actuel d'initiation aux mthodes de la
potique. Il me semble que la potique offre une mthode intressante pour
dcrire les textes : elle permet d'aborder l'histoire littraire en sortant du
discours de la subjectivit, et de dire des choses qui soient prouvables et gn-

ralisables.
Aux critiques que vous me faites propos d'Ablard et de Georg Misch, je
rpondrai brivement. Pour Ablard, je m'appuie sur une tude d'Evelyn Vitz
qui va paratre prochainement ; elle montre que le texte d'Ablard s'inscrit non

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTERAIRE

933

pas dans une perspective d'originalit et de subjectivit la moderne, mais


qu'il s'agit plutt pour l'auteur de se prsenter comme un individu typique,
comme la ralisation parfaite d'un modle convenu. C'est une chose que l'on
peut discuter.
Quelle connaissance ai-je des crits de Georg Misch ? Je dirai honntement
que je connais seulement les deux premiers volumes traduits en anglais ; je
ne lis pas l'allemand, mais je me suis naturellement renseign pour savoir
ce que contenaient les autres volumes, assez pour me rendre compte que
l'essentiel de cette monumentale histoire concern la prhistoire i du genre
et quelle n'arrive qu' l'ore des temps modernes, ce qui est fort comprhensible
pour une tentative de cette ampleur, et qui est reste inacheve. Quand j'ai
commenc travailler sur le genre autobiographique en France, j'ai bien d
constater qu'il n'existait aucune tude d'ensemble sur l'histoire du genre de
Rousseau nos jours. Il y avait beaucoup de monographies sur des auteurs
ou des textes particuliers, mais point d'tude historique d'ensemble. Mme sur
des domaines voisins qu'on pourrait supposer mieux explors, comme les Mmoires, rares sont les tudes d'ensemble qui structurent le champ. Aussi ai-je
tir grand profit de la lecture de la rcente tude de Marc Fumaroli sur " Les
Mmoires du XVIIe sicle au carrefour des genres en prose ,
Je crois qu'on ne fait de tort personne en disant qu'il y a beaucoup
travailler ; c'est tout ce que je puis dire.
M. KOPP
Une simple question : vous avez, parmi les illusions de perspective, dnonc,
en suivant les formalistes russes, la confusion entre la forme et la fonction et,
surtout, la projection de l'une dans l'autre. Parmi les remdes que vous proposez, vous suggrez, dans votre conclusion, de partir de la rception des autobiographies, et votre rflexion a pris appui, chemin faisant, la fois sur Tynianov
et sur Jauss. Ne croyez-vous pas qu'il y ait une articulation possible entre
cette tude de la rception et l'histoire des mentalits telle qu'elle a t propose par Lucien Febvre et d'autres, et si oui, laquelle ?
M. LEJEUNE
Oui, je suis tout fait dispos envisager les choses ainsi. Mais je vois mal
le rapport que cela a avec le problme de la distinction entre forme et fonction.
Vous voyez l une contradiction?
M. KOPP
Non, pas du tout, je pense bien au contraire qu'un lien s'tablit par le terme
mme de rception et que cette rception ne pourra s'expliquer qu'en partant
des mentalits d'une poque.
M.. LEJEUNE
Je dirais plutt que l'tude de la rception fait partie de l'tude des mentalits, qu'elle est un aspect de cette tude. Le grand mrite de Jauss, c'est
d'avoir ajout l'tude structurale propose par Tynianov cette dimension de
la rception.
M. BNICHOU
Je voudrais dire quelques mots seulement. Je crois que nous avons tous
admir la richesse et la force suggestive de l'expos de M. Lejeune. J'ai t,
comme beaucoup d'entre nous srement, surtout intress par les problmes de
mthode que M. Lejeune a poss.
Je voudrais reprendre la question qui a t pose par M. Gusdorf. Il est
vident que la sympathie (disons, pour employer le langage commun qui
mon avis reste le meilleur des langages, la sensibilit) est une des premires
vertus du critique mais enfin aussi la rflexion et, par consquent, chaque
critique peut doser son travail, dans un sens ou dans l'autre suivant sa nature.

934

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Dans la gnration nouvelle aujourd'hui, il est vident qu'il y a une hypertrophie de la rflexion pure qui se veut scientifique, qui l'est peut-tre bien,
mais la discussion sur ce point nous entranerait trop loin. M. Lejeune a donn
des conseils aux gens qui veulent s'occuper d'tudier l'autobiographie et dans
ce sens son expos a t trs fortement a normatif . Je voudrais donc considrer
un peu les conseils qu'il a donns.
Ce sont d'abord des conseils de prudence et des mises en garde contre des
prjugs ou des ides prconues en faveur de modles ou de dfinitions pralables. Je crois que M. Lejeune a raison en principe ; mais enfin il est impossible de commencer travailler sans une dfinition pralable ; le seul fait que
l'on parle d'autobiographie prouve que l'on a dans l'esprit quelque chose qui
se dfinit par un certain nombre de traits poss d'avance, quitte corriger
ensuite cette dfinition par l'tude de la matire ; je ne crois pas que M.
Lejeune serait en dsaccord avec moi l-dessus, il a simplement dit qu'il fallait
faire attention et ne pas concevoir d'ide prconue trop rigide de sorte qu'ensuite tout le travail puisse en tre altr. Mais j'ai trouv qu'il y avait un
contraste extraordinaire entre le dbut de son expos et la fin qui propose un
programme d'ides prconues considrablement plus crasantes que celles qu'il
avait critiques dans la premire partie de son expos. S'imaginer que l'on va
pouvoir, dans un dlai prvisible, exposer les lois de fonctionnement d'un genre
littraire ou de la littrature tout entire, cela me parat la chimre la plus
extraordinaire. Toute gnration a ses chimres ; nous devons les respecter
puisque en gnral elles produisent tout de mme quelque chose, mais enfin
l'ide d'aboutir une sorte de systme descriptif scientifique de la littrature,
mme d'un seul genre, me parat un rve beaucoup plus ambitieux que de
dfinir l'autobiographie par quelques caractres a priori.
M. LEJEUNE
Je rpondrai en deux mots. Je suis d'accord avec votre analyse de mon
travail, cela me semble une vue trs juste : et peut-tre que dans dix ou
vingt ans je viendrai ici de nouveau faire mon autocritique... Mais vous avez
montr, en parlant de chimre ", que l'on ne peut pas travailler si l'on ne
se fixe pas un but. Il est vident que le programme immense que j'ai esquiss
en quelques mots la fin de mon expos, je ne prtends pas que je vais,
moi tout seul, le raliser, ni mme qu'il soit totalement ralisable. Mais il faut
bien savoir ce que l'on essaie de chercher : sans cela, on ne chercherait jamais
rien.
JEAN ROUSSEL

Votre recherche mthodologique et les principes que vous posez pour son
dveloppement m'intressent beaucoup. Je me demande si l'axe de cette recherche, le principe fondamental vos yeux, n'est pas celui-ci : l'autobiographie
comme telle est lie la dfinition et au progrs de l'ide des droits de l'homme ?
Une certain nombre des critiques qui vous sont faites en ce moment portent
sur ce point, me semble-t-il. En profondeur, la question qui se pose est celle
de la date laquelle est apparue l'ide de personne. Selon Marcel Mauss et
Alain Girard, cette notion, comme forme de la pense humaine, est rcente.
Elle nat de la rflexion sur la libert individuelle, sur la conscience individuelle.
L'ide du moi est un cho de la Dclaration des Droits. Cette conception estelle la vtre ? Vous parat-elle devoir fonder l'tude du genre autobiographique ?
M. LEJEUNE
Je suis content que vous ayez pos cette question, car elle m'amne reprendre rapidement une question que je posais la fin de mon expos crit,
et que j'ai d sauter dans ma conclusion tout l'heure : quel rapport y auraitil entre l'histoire littraire telle que je la prsente, et l'histoire en gnral ?
L'ide qui me vient naturellement l'esprit, c'est que, de mme que Marc

AUTOBIOGRAPHIE ET HISTOIRE LITTRAIRE

935

Fumaroli a montr de manire trs pertinente que le genre des Mmoires tait
li au systme fodal, et l'volution du genre celle de ce systme, on peut
penser que la littrature autobiographique est lie l'mergence de la bourgeoisie comme classe dominante. Cest.l une hypothse de travail, que je n'ai
pas dveloppe parce que je ne suis pas historien. Mais on peut se demander
ce qu'une approche marxiste pourrait apporter dans ce domaine : est-ce que
justement la littrature autobiographique ne serait pas, pour un critique marxiste, le meilleur terrain pour montrer comment fonctionne, dans nos socits,
l'idologie de la personne? Pour prendre un exemple oppos, je suppose
qu'crire une autobiographie telle que nous la concevons est une chose parfaitement impossible en Chine populaire, dans la mesure o la civilisation chinoise
communiste ne comporte plus du tout ces notions de personne et de droit
de l'homme dont vous parliez et qui sont propres l'idologie bourgeoise.
C'est l un vaste problme, que je ne puis voquer que comme perspective de
recherche, en rponse votre question.
M. BRAY

J'ai t particulirement intress, enseignant en Allemagne, par l'aspect


mthodologique de l'expos de M. Lejeune, et notamment par l'influence, trs
sensible d'un bout l'autre de son expos, de Jauss et de la critique jaussienne.
Je vous ai entendu dire tout l'heure, Monsieur, que vous ne lisiez pas l'allemand, et je vous admire particulirement d'avoir pu utiliser Jauss sans lire
l'allemand.

M. LEJEUNE
Je le connais d'aprs les traductions franaises et anglaises.
M. BRAY
Qui sont d'ailleurs peu nombreuses et insuffisantes. Ma remarque sera trs
limite. Le concept principal de Jauss a t traduit par vous par les mots
horizon d'attente , qui ne me satisfont pas : horizon d'attente en franais ne signifie pas grand chose, alors qu' Erwartungshorizont en allemand
a un contenu plus prcis. Dans la leon inaugurale de M. Gsteiger, professeur
de littrature compare Lausanne, j'ai relev cette traduction, videmment
trs longue : cran de rception (dtermin par les attentes et les prjugs
du lecteur) . Il me semble que dans la mesure o elle introduit le terme important de rception, cette traduction est intressante. Ecran de rception fait
mieux valoir que horizon d'attente ce que vous avez marqu, cette Variabilit de la rception selon chaque lecteur. Les deux termes horizon et attente
ne vont pas, mon avis, trs bien ensemble en franais.
M. LEJEUNE
Je me suis servi de l'tude publie en traduction franaise dans le n 1 de
Potique sur Littrature mdivale et thorie des genres , et de l'tude
publie en traduction anglaise dans New Literary History, Literary History
as a Challenge to Literary Theory . Je vous remercie de votre suggestion.
Je trouve au contraire trs parlante l'expression d' horizon d'attente , mais
peut-tre est-elle effectivement impropre.
M. COIRAULT
Je dois, M. Lejeune, vous poser d'abord une question. Dans votre livre,
vous avez dit que la naissance de l'autobiographie se situe trs exactement
en 1782, et je crois comprendre, aprs votre expos, que cette proposition que
vous aviez adore, vous la brlez. Est-ce que je me trompe ?
M. LEJEUNE

Je ne la brle pas, je la dpasse.

936
M.

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

COIRAULT

J'ai beaucoup de peine fixer, je m'en excuse, ce double registre de votre


pense. J'ai encore prsent l'esprit votre beau livre sur l'autobiographie et
il me semble qu'il y a dj un dcalage ; j'y suis trs sensible parce que j'ai
l'impression de combattre, en toute courtoisie, cela va sans dire, un Monsieur
Lejeune fantomatique qui me convient peu.
M. LEJEUNE
Vous en tes rest
M.

Monsieur Lejeune numro un .

COIRAULT

Peut-tre.
M. LEJEUNE
Dans L'Autobiographie en France, il y avait un certain recul critique. Je
n'avais pas propos une dfinition l'tourdie, sans rflchir ce que je faisais.
J'avais donc dj pens aux problmes thoriques de la dfinition, et j'avais pris
soin, avant d'en proposer une, de critiquer l'ide mme de dfinition d'un genre,
d'en montrer les prsupposs et les limites (p. 12-13). Je me situais dans une
perspective critique par rapport mon propre travail, et j'ai continu cette
rflexion critique dans Le pacte autobiographique et dans le prsent expos.
M. COIRAULT

Je vous en flicite. Dans mon texte intitul et Autobiographie et Mmoires


(XVIIe - XVIIIe sicles), ou Existence et naissance de l'autobiographie
, il apparatra videmment que je me suis rfr votre ancienne dfinition.
M. LEJEUNE
Je crois que vous pouvez combattre...
M. COIRAULT
Non pas pour combattre, mais pour trouver la vrit, si on peut la trouver.
M. LEJEUNE
C' est notre point commun.

AUTOBIOGRAPHIE ET MMOIRES
(XVIIe-XVIIIe SICLES)
OU EXISTENCE ET NAISSANCE
DE L'AUTOBIOGRAPHIE

Madame, quelque rpugnance que je puisse avoir vous donner l'histoire de ma vie... Ainsi commencent les Mmoires du cardinal de Retz. A l'exemple de ceux qui ont crit leur propre vie ,
et notamment de Csar et du prsident de Thou, il se promet d'viter la fausse gloire et la fausse modestie , et rappelle aussitt
que, le jour de sa naissance, on prit un esturgeon monstrueux ...
En 1699, Saint-Simon expose M. de la Trappe son projet:
de ma vie, qui comprenaient tout ce
...des espces de Mmoires
qui a un rapport particulier moi, et aussi un peu en gnral et
superficiellement une espce de relation des vnements de ces
temps, principalement ds choses de la cour 1.
Un prlat mal repenti entreprend de conter ses aventures, sans
dissimuler ses fautes. Un jeune duc a voulu tenir registre de
tout ce qui aurait un rapport particulier lui-mme. Du premier,
on sait quel fut le personnage durant les troubles de la Frond.
Esprant tre de quelque chose 2, le second mdite des espces de Mmoires o seraient voqus les vnements de son poque ; non sans regretter que la sottise d'un prcepteur ait brid son
talent et lui ait interdit de devenir quelque chose en histoire.
Mais on sait ce que l'Histoire doit Saint-Simon, et Retz : crivant leur propre vie, ces deux aristocrates ont, chacun leur
manire, jou un rle sur le grand thtre du monde. J'allais dire
que ces deux autobiographes furent aussi des historiographes.
Mais qu'est-ce que l'Autobiographie? A une question si simple,
voici que je ne puis rpondre sans me rfrer mes lectures, mes
souvenirs. Entre mon esprit et son objet s'interpose un indsirable
Moi : littrature la premire personne, l'Autobiographie attire une
critique la premire personne ; il semble qu'elle ne se dfinisse
:

1. Lettre de Saint-Simon

Ranc. 29 mars

1699

2. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. I, p. 16-17.

938

REVUE DHISTOrRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

qu'au terme d'une exprience singulire, par quelque rapport particulier moi, travers une subjectivit. Je Hs, je me souviens
d'avoir lu avec un gal plaisir Retz et Jean-Jacques Rousseau ; et,
quelque contestable que m'apparaisse la formule de Chateaubriand,
dniant au duc-pair toute aptitude s'occuper d'autre chose que
de lui 3, le plaisir que me donne une lecture des Mmoires de
Saint-Simon ne se rvle pas si diffrent de celui que me donne
une lecture des Mmoires d'Outre-Tombe. Ici comme l, avant
mme de chercher un auteur, je trouve un homme , et le plus
irremplaable ; une vie, et non pas seulement l'authenticit illusoire peut-tre d'une prsence.
Un peu barbouill de grec, me fiant mes impressions, d'ailleurs
peu soucieux de la puret des genres, je croyais que le caractre
autobiographique des Mmoires de Saint-Simon et des Mmoires
de Retz ne prtait pas discussion. Ayant lu les brillantes variations
d'un moderne historien du genre, de son premier historien 4, voici
que ma science toute neuve ne concide plus avec ma conscience
de l'autobiographie. Je me demande si mon plaisir tait selon les
rgles, si mon mode de lecture des Mmoires des XVIIe et XVIIIe
sicles n'tait pas entach de nullit pour cause de double anachronisme. Dupe de ma modernit, aurais-je eu tort d'aimer en
d'anciens Mmoires une espce de tmoignage dont Rousseau serait
l'inventeur ? Dupe d'un schmatisme traditionnel, ai-je eu tort de
croire que l'existence de l'Autobiographie ft antrieure aux Confessions, et de tenir pour illustrations du genre, quoiqu'elles ne fussent pas cet gard exemplaires, des oeuvres o le je n'appelait pas
ncessairement la rcidive du moi ?
Il est invitable, et peut-tre souhaitable, que nous lisions les
oeuvres passes la lumire des oeuvres prsentes 5. Mais, ajoute
M. Jean Rousset, gardons-nous de cder l' illusion rtrospective !
Douteux privilge, en effet, que celui de notre recul, et de l'obliquit de notre regard. En notre paysage intrieur, les oeuvres tour
tour se croisent et se dispersent. Tantt les jeux de lumire de
l'analogie abolissent les diffrences ; tantt les oeuvres plus lointaines disparaissent l'horizon. D'abord unie sous le mme signe,
la totalit des oeuvres semble se partager ; par l'effet de la distance,
un long secteur de l'histoire du genre se perd dans sa prhistoire.
Des aperus diachroniques passe-t-on l'examen des concepts et
des fonctions, l'vidence est encore trompeuse. Toute aire smantique a ses zones et son dgrad : quand le mot lui-mme a ses ombres, bien habile qui dira o commence la mtonymie. Aux yeux de
3. Chateaubriand, Vie de Ranc, livre IV.

4. Philippe Lejeune, Le Pacte autobiographique , Potique, n 14, 1973, p. 137-162 ;


l'auteur a modifi lgrement la dfinition qu'il proposait dans son livre intitul L'Autobiographie en France, A. Colin, 1971, p. 14.
5. Jean Rousset, Narcisse romancier, Essai sur la premire personne dans le roman,

J. Corti, 1973, p. 139.

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

939

quelques-uns, la vritable autobiographie moderne 6 paratra


plus moderne que vritable. Et la bonne autobiographie 7 n'est
pas sre, ni la logique du vivant.
Fort peu tent moi-mme par les conjectures essentialistes, et
rvant tout au plus d'une sublimit qui serait le lieu des essences
littraires, je me bornerai quelques gloses. Autant qu'il est possible, j'essaierai d'viter ce que M. Lvi-Strauss appelait un relativisme rciproque 8. Je voudrais notamment montrer que, mme
si, la faveur d'un blocage de sa variabilit paramtrique, on attribue au mot personnalit l'une de ses actuelles significations, il
n'est pas interdit, moins encore absurde, de considrer Retz, SaintSimon, voire quelques autres mmorialistes des XVII e et XVIIIe sicles,
comme des autobiographes avant la lettre et c'est pourquoi ils
donnent leurs biographes bien du fil retordre... Des autobiographes impurs ? Personne ne le niera et c'est pourquoi ils donnent leurs biographes bien des fuses dmler.

Parlera-t-on dautobiographies marginales, tangentielles ? A la remmoration des aventures du Moi, recr, invent, il n'est pas sr
que soient indispensables la solitude ni la singulire avidit de
Narcisse. Il n'est pas sr qu'un projet, ft-il apparemment fondamental , exclue une secrte; intention, informule, chappant quelquefois la conscience de l'crivain ; que l'historiographie chass
ncessairement l'autobiographie. Un mmorialiste, qu'il le veuille
ou non, est mmorialiste de soi-mme 9; et je renvoie ici une
page bien connue du Gnie du Christianisme 10 ; et je pense aux
Mmoires d' outre-tombe. Fait-on mieux que deviner, parmi les
choses regardes, la singularit d'un regard, ft-il un foyer priphrique, deviner une prsence qui ne soit pas la prsence diaphane
et drisoire, en d'autres termes, l'absence d'tre, prsence de personne, qu' est celle du chroniqueur perdu dans sa chronique, l'autobiographie n'est pas alors un vain mot. Si le lecteur trouve dans les
Mmoires plus qu'une biographie ...une existence, en d'autres ter6. L'Autobiographie en France, p.

18.

7. Ibid., p. 13 ; cf. p. 19
8. C Lvi-Strauss, " Riposte a un questionario sullo strutturalismo , Paragone; aprile
1965, p.. 125-128. C. Lvi-Strauss voquait le " relativisme rciproque d'une oeuvre, ou
d'une image de l'oeuvre, et d'une pense : l' oeuvre tudie et la pense de l'analyste se
refltent l'une dans l'autre. Quand il s'agit d'un genre d'une dfinition et d'un corpus ,
il est plus difficile encore d'viter une telle rverbration,
9: Voyant dans l'autobiographie l'un des moyens pour la connaissance de soi , G.

Gusdorf ajoute : Telle est sans dout l'intention la plus secrte de cette entreprise de
Souvenirs, de Mmoires ou de Confessions [...] L'autobiographie est alors la dernire chance
de regagner ce qui tait perdu . Ainsi Retz se fait-il crivain et mmorialiste de soimme (texte reproduit dans L'Autobiographie en France, p. 226-228).
10. Chateaubriand, Gnie, du Christianisme, III, 3 : Pourquoi les Franais n'ont que
des Mmoires .

940

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

mes, les souvenirs doublement styliss d'une existence mle des


vnements qui la dbordent et la submergent, mais rtrospectivement concourent l'exprience d'une vie, le mmorialiste me semble
avoir dans le genre autobiographique plus que son lopin. Il n'est
pas douteux que la quasi-perfection d'une oeuvre, en 1782 dclare
exemplaire (et scandaleuse) en son genre, et devenue image de
marque et prototype du genre, nous incite voir en sa publication
une sorte de commencement absolu. Mais ce qui commence alors,
c'est la grande priode d'un genre littraire semblant enfin avoir
conquis, par rapport l'Histoire, et sous l'influence du Roman (luimme cohritier des Mmoires), sa parfaite autonomie, sinon son
impossible puret. Car, dans la dialectique de l'Autobiographie, se
manifeste plus d'une tension. Ce qui s'tablit alors, c'est un circuit 11 : la littrature autobiographique, si j'ose ainsi parler, fait
boule de neige. Mais la neige prcde la boule. Et je ne crois pas
me tromper en affirmant qu'en 1718 les Mmoires de Retz furent
lus aussi comme une Vie du Cardinal de Rais , et non pas seulement comme des Mmoires historiques sur la Fronde; et qu'ils
ne furent pas lus comme une biographie, mais comme ce que nous
appelons une autobiographie. Aussi bien, le cardinal n'tait-il pas
de ces mmorialistes qui crivent leur vie comme si je tait un
autre 12, et sa personnaht (sinon le mystre de sa personne) ne
transparat -eUe pas malgr lui.
La forme autobiographique n'a pas la vie trs facile au XVII e
sicle en France 13. M. Jean Rousset voquait en ces termes la
fortune d'une forme attire dans l'orbe du roman. Qu'il s'agisse
des ouvrages de Courtilz ou des Mmoires de Pontis (d'abord tenus
pour oeuvre romanesque), les virtualits du je restent inexploites ;
l'accent porte sur les relations du narrateur avec l'vnement, avec
les grands acteurs historiques bien plus que sur la rencontre de ce
narrateur avec lui-mme, avec sa propre pense . Transportes dans
le domaine des vrais Mmoires, ces remarques conservent toute
leur valeur : jusque vers le milieu du XVIII e sicle, c'est un fait que
la plupart des mmorialistes n'entrent gure dans l' esprit de
l'autobiographie vritable 14. Comme si, pour un homme bien
n, et du bel air, le spectacle n'tait jamais intrieur . Dans ses
Mmoires, l'Anglais Peppys nous est certes plus prsent, j'entends
en sa qualit d'homme priv, que le coquet cardinal de Bernis : de
11. L'Autobiographie en France, p. 38 :

L'histoire de l'autobiographie commence au

moment o un tel circuit s'tablit.


12. Ibid., p. 45 : " Presque tous les " autobiographes " du XVIIe et du XVIIIe sicles
crivent leur vie comme si " je " tait un autre.
13. J. Rousset, Narcisse romancier, p. 54.
14. Sauf cas d'espce (mmorialistes de grande naissance), l'acte autobiographique apparat comme une transgression du code mondain ; aussi l'eau bnite est-elle de rigueur. Pontis
fut critiqu pour n'avoir parl a que de lui (J.-T. Letts, Le Cardinal de Retz historien et
moraliste du possible, Nizet, 1966, p. 27).

941

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

celui-ci, les souvenirs d'enfance ( je me ressouviens trs distinctement du temps o je fus sevr... 15) ne sauvent qu' peine la... tonalit autobiographique de sa relation. Et les virtualits du genre
demeurent, notre got, trs insuffisamment exploites par un
marquis de Lassay, un prsident Hnault, voire par des auteurs que
soIlicitent davantage les souvenirs de leur propre aventure : Mme de
la Guette, la marquise de Courcelles, Mme de Staal-Delaunay, le
marquis d'Argens...
La rgle de l'intervalle, qui, dans l'autobiographie romanesque,
impose une sorte d'hiatus entre la vie raconte et la vie prsente,
une retraite d'o le narrateur contemple une existence lointaine 16, atteste l'imitation, et la canonisation esthtique, d'un effet
dont ne laissait pas d'abuser l'autobiographie religieuse ainsi que
le roman picaresque et qui, indpendamment des intentions apo,
logtiques, tendait devenir
une constante du genre 17 : plutt que
l'histoire d'une personnalit, c'est, de saint Augustin Chateaubriand,
Renan peut-tre, et Sartre? l'histoire d'un desengano qui constitue
le sujet, ou l'un des thmes majeurs, ou la basse continue de la
vritable autobiographie, quelque grande qu'y soit la part de
la narration vnementielle. Exploitant les virtualits de la mtaphore, on dirait volontiers que l'une des voies, de nos jours non
encore dsaffecte, de l' autobiographie conduit immanquablement
la Trappe, si la Trappe n'en tait aussi le commencement : lieu
vacant d'un ternel retour, solitude o, sans fin, s'abolit et renat
l'enchantement qu'est le spectacle d'une vie. Mais, plutt qu' la
Trappe et son silence, je songe ce sanctuaire de l'criture, PortRoyal, o palpitait plus qu'un reste de mondanit. Le profane et
le sacr ont partie lie dans une pdagogie de l'exemple; le Sero
Te amavi autorise mieux que des soupirs ; les regrets entretiennent
quelquefois un feu de polmique ou de rvolte. Distillant sa conversion, Pontis fomente sa rancune ; se rappelant le monde, il en
appelle au monde par plume interpose. Dans la sainte solitude
de Port-Royal-des-Champs, fortement persuad du nant des
choses de la terre, Arnauld d'Andilly hsite laisser quelques
Mmoires touchant [s] es proches et ce qui [l]e regarde en particulier , mais cde aux instances de son fils Pomponne et compose
une relation destine inspirer le mpris de ces faux biens 18
.

15. Cardinal de Bernis, Mmoires et Lettres [...], p.p. F. Masson, Plon, 2 vol., t. I,
1878, p. 7.
16. J. Rousset, Narcisse romancier, p.. 84;
17. Encore jeune lorsqu'il rdige ses Mmoires, et par consquent n'offrant de sa vie

morceau , le marquis d'Argens croit devoir sacrifier la rgle (des Mmoires, o


des pseudo-Mmoires) : il se retire avec sa chre Sylvie dans une solitude. Sur les.
mtamorphoses des Mmoires, ces tranges monstres , on se reportera la belle tude
de M. Marc Fumaroli, Les Mmoires du XVIIe sicle au carrefour des genres en prose,

qu'un

XVir sicle,

1971, n

94-95, p. 7-37.

18. Mmoires d'Arnauld d'Andilly; Coll. Michaud-Poujoulat,


p. 405, 466-467.

t. IX,

1838,

p. 401-474;

942

REVUE D'HISTOIRE ITTTRAIRE DE LA FRANCE

Suivant les traces de son pre, l'abb Antoine Arnauld gote longs
traits le nant d'une vie si peu frivole, et recueille enfin son
esprit d'une telle dissipation la rdaction de ses Mmoires !
pour l'appliquer au seul point ncessaire 19. Si l'on ne trouve
pas, et pour cause, dans ceux de Retz la formulation d'un tel dessein, celui-ci est trs nettement exprim dans les Mmoires de
Saint-Simon, son plus digne successeur : il a voulu se montrer
soi-mme pied pied le nant du monde ; le sentiment, si tonique, que tout est mort , soutient en sa longue tche rsurrective un crivain dont on sait quelle tait la vnration pour les
saints solitaires . Parmi tant de Mmoires dont il fit sa nourriture,
peut-tre a-t-il connu ceux d'Antoine Arnauld : l'abb n'avait-il pas
envoy son manuscrit (ou une copie ?) la duchesse de Brissac,
soeur de Saint-Simon, laquelle jugeait agrables et bien crits
ces Mmoires d'inspiration jansniste 2 ?
Trs peu respecte, disons mieux : inconcevable avant Jean-Jacques Rousseau, la rgle des souvenirs d'enfance justifierait apparemment certain ostracisme : le pch originel des Mmoires, c'est
le refus de l'originel. Ni le cardinal de Retz, malgr son esturgeon,
ni Saint-Simon, malgr quelque tendresse pour ses premires dents,
n'accordent leurs annes de nourrice l'attention mle de nostalgie
que nous ne sommes pas loin d'exiger de l'autobiographe. Dans la
littrature des XVIIe et XVIIIe sicles, l'enfant n'a pas la vie facile ;
plus entichs de leur gnalogie que curieux de leur... ontognie,
nos mmorialistes taient trop grands seigneurs pour se complaire
leurs maillots. Avec les prcautions d'usage Qu'avez-vous
faire de tout ce que je vous conterai de ma jeunesse ? et cdant
l'honnte dsir d'encenser sa mdiocrit, un abb de Marolles
rapporte en assez petit compagnon les petites choses de [s] on
enfance et les bassesses de Collge 21. N'tant ni prince ni duc,
peu soucieux du panache, il voque sa tante Charlotte, et sa gouvernante Gabrielle, et le P. Meige, ce Pre Systme, en plus dyscole, du Collge de Clermont. Un sicle avant Jean-Jacques, il
clbre l'or des moissons, les noces de village et les repas rustiques,
les dlices rtrospectives de son Arcadie tourangelle : L'ide, qui
me reste encore de ces choses-l, me donne de la joie ; je revois
en esprit, avec un plaisir non-pareil, la beaut des campagnes
d'alors... 22. Je n'ignore pas que de telles cadences sont des effets
19. Mmoires de l'abb Arnauld ; ibid., p. 481-556 ; p. 555.
20. Lettre de Mme de Brissac l'abb Arnauld, 24 avril 1677 ; reproduite dans Michaud-

Poujoulat, t. IX, p. 479.


21. Mmoires de Michel de Marolles, abb de Villeloin, Amsterdam, 3 vol., 1755 ; t. I,
p. iv. L'auteur s'adresse ses proches et ses amis. II semble que l'exemple et le succs
de Montaigne aient puissamment contribu fixer, dans la littrature la premire personne, les conventions de l'ptre ddicatoire : le Moi ne peut dcemment se dvelopper
qu' la requte d'un autre, ou des autres.
22. Ibid., t. I, p. 19-20. Sur le charme, qui pour Jean-Jacques ne sera pas seulement
" plaisir d'esprit , du je vois encore, voir l'excellent article de Fr. Orlando, La dcouverte

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

943

de l'art, qu'en ces souvenirs passent bien des reflets horatiens, virgiliens. Et, pourquoi ne pas l'avouer ? nous serions moins sensibles
au charme d'un rcit dont la simplicit n'est pas sans apprt, si
Rousseau, Chateaubriand, Renan ne s'interposaient entre le bonhomme et nous. Illusion invitable... et souhaitable ! Autant, lorsqu'il s'agit de systmes idologiques, l'on doit se dfier du mythe
du prcurseur , autant convient-il de recueillir en soi, parmi les
grces un peu fanes d'un mmorialiste un peu obscur, certaines
vibrations o se laisse deviner une promesse et se rvle, en dpit
du changement des temps, une permanence, un fonds commun d'humanit. Cette vie, si lointaine, ne m'apparat pas si trange, ni les
souvenirs de cette vie. Michel de Marolles a lu Montaigne, qui ne
se tait pas devant saint Augustin ; et, au moins par leur ouverture,
ses Mmoires, que nous situons aux confins du roman des origines,
tmoignent la fois d'une existence et d'une personne. Histoire
d'une personnalit ? Ce serait beaucoup dire. De la personnalit,
l'autobiographie offre-t-elle jamais plus (ou moins) que le roman, ou
la romanesque bauche ?
On ne saurait attendre de Retz ni de Saint-Simon la relation d'essais antrieurs l'entre dans le monde, du premier apprentissage
d'une vie. Ils ne sont pas morts leur enfance 23 ; la vraie vie cependant n'est pas l. Vie de reprsentation avant d'tre de composition et, tout aussi bien, compose au jour la journe, et rpte
dans la mmoire avant l'ultime mise en scne. Ici et l rayonnent
encore on ne sait quelles grces demi mythiques de gnies adolescents : les galantes turlupinades du jeune Gondi, la solitude du
vidame de Chartres mais celle-ci comme obombre par la solitude de Saint-Simon ; car le regret finalement s'anticipe en pressentiment du regret. Et des images reviennent : une visite cette vieille
et charmante baveuse de Mme de Thiange (l'ancien dgot palpite
encore...), une autre au comte de Vaillac, des plaisirs et des jeux,
sinon des enfances . Ici et l, quelques vellits de confidences,
quelques bribes de confessions : mais ce sont dj misres de grands
seigneurs, folies de l'ge de raison. Si Retz trouve un plaisir incroyable 24 sonder ses replis , son existence politique exerce
son esprit bien plus que ce que les bonnes gens appelleraient la
morale de son existence ; il regrette ses fautes politiques bien
plus que ses pchs. Le mal fait par dessein est dj pardonn ;
restent l'erreur, les manquements l'audace, les imprudences, le
remords de n'avoir pas toujours respir la hauteur de soi, et la
satisfaction intime d'une tardive lucidit, l'ostentation de la consdu souvenir d'enfance au premier livre des Confessions , dans Annales de la Socit J.-J.
Rousseau, t. XXXVII, 1966-1968, p. 149-173.
23. Mais, dans la mmoire, que reste-t-il des plus jeunes annes? Selon A. Maurois
(Aspects de la biographie, Au Sans Pareil, 1928, p. 150), l'autobiographie de l'enfance
est [...] presque toujours mdiocre et fausse, mme quand l'auteur est sincre.
24. Mmoires du Cardinal de Retz, Bibliothque de la Pliade, p. 3 et 20.

944

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

cience de l'erreur. Du salmigondis de Gondi, il est bien encore


quelque chose en Saint-Simon, quoiqu'il ait prouv d'autres scrupules : ayant conserv [s]on pucelage en tout ce qui regarde
l'honneur, la justice, les vertus de l'homme et du citoyen, il ne lui
manqua, pour avouer de beaux crimes, que la gloire de les avoir
commis. Mais c'est pour lui jeu sr que de reconnatre, lui aussi,
des erreurs : J'avoue que je suis dupe... . Il a plus d'une fois
nglig la mthode pour dcouvrir, comme l'improviste, la vrit
des mes, s'orienter en leurs replis, sonder l'enfer des autres. Car
la profondeur de Saint-Simon, c'est essentiellement l'cho en luimme de la profondeur d'autrui comme multiplie par la profondeur
du temps. Est-il besoin de prciser que sa politique investit et pntre sa morale, que les parvulos bien plus que les alcves le
tiennent en cervelle et en indignation ?
Espra-t-il jamais tre en mesure d'avouer l'inavouable ? N'a pas
des galanteries qui veut ; moins encore, qui voudrait obscurment
vouloir. De la mystrieuse et peut-tre innocente aventure listnique laqulle il fait allusion dans l'une de ses lettres 25, il ne
souffle mot dans ses Mmoires. L'on est peu prs sr que Dieu,
si volontiers laxiste quand il s'agit d'un duc et pair, ne juge point
damnable le cas de Saint-Simon : la langue est un peu charge,
mais, pour le sexe, rien dire ; du sadisme, mais sublim ; paranoaque ? Mais qui ne l'est pas ? L'air tait certainement moins sain
du ct de Vaudmont. Dans ces Mmoires, pope de l'ombre,
que nul ne songerait , comme le remarque Andr Malraux,
nommer Confessions ( quand il parle de lui, c'est pour tre admir ) 26, il n'y a gure trace de repentir. Tout au plus pour
la dlectation de rire encore aux larmes ? confesse-t-il son largissement , trop humain, lors de la mort, d'ailleurs providentielle,
de Monseigneur : Parmi ces penses, je sentais malgr moi un
reste de crainte que le malade en rchappt, et j'en avais une extrme honte 27. Et qu'on me permette encore, pour le plaisir, de
rappeler la scne de l'entretien de Saint-Simon et de la duchesse
d'Orlans 28 : Pour en parler franchement et en avouer la honte,
elle et moi nous lamentmes ensemble de voir Monseigneur chapper, son ge et sa graisse, d'un mal si dangereux. Elle rflchissait tristement, mais avec ce sel et ces tons la Mortemart, qu'aprs
une dpuration de cette sorte il ne restait plus la moindre pauvre
petite esprance aux apoplexies, que celle des indigestions tait
ruine sans ressources... . Marcel Proust regrettait que Saint-Simon
25. Lettre de Saint-Simon Chamillart, 9 aot 1713.
26. A. Malraux, Antimmoires, Gallimard, 1967, p. 14. Toutefois, le mot confession

apparat sous la plume de quelques saint-simonistes ; p. ex., A. Lebreton, La Comdie


humaine de Saint-Simon, S.F.I.L., 1914, p. 214 ; Ch. d'Yderwalle, " La Confession de
M. de Saint-Simon, Revue gnrale belge, 15 juillet 1955.
27. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. III, p. 815.
28. Ibid., p. 810.

945

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

n'et pas dfini l' esprit Mortemart 29 : ne suffit-il pas de le


sentir ? Impondrable et aussitt reconnu, de mme que la qualit
ou, si j'ose ainsi parier, le parfum autobiographique d'un si beau
texte.
Est-ce repentir d'une autre sorte ? Illustration exemplaire et personnene d'une philosophie ? Exprience dcisive entrant rtrospectivement et ncessairement dans l'histoire d'une prsonnalit ? Comme Retz se souvient de quelque bvue et se console de son
imprvoyance par la prvoyance extralucide de l'escalier , SaintSimon reconnat la faute majeure dont il s' tait rendu coupable
son insu lors des intrigues du mariage de Mademoiselle : on travaille en ce monde la tte dans un sac.
Le mariage de la duchesse de: Berry, le lit de justice, ce sont ds
moments o tout bascule, l'existence comme l'Histoire ; moments
aussi des infinies rflexions o le Moi s'appelle, se retrouv et se
commmore :
Mes yeux voyaient enfin l'effet et l'accomplissement de cette menac. Je me
devais, je me remerciais de ce que c'tait par moi qu'elle s'effectuait. J'en considrais' l rayonnante splendeur en prsence du Roi et d'une assemble si auguste. Je triomphais, je me vengeais, je nageais dans ma vengeance ; je jouissais
du plein accomplissement des dsirs les plus vhments et les plus continus
de toute ma vie. J'tais tent de ne me plus soucier de rien 30.

Date historique du royaume de France, le lit de justice d'aot


1718 fut bien davantage moment crucial, date historique 31 de
Louis de Rouvroy, duc de Saint-Simon. Est-ce l'autobiographie qui
entre dans les Mmoires comme l'une de leurs Virtualits, mais
titre exceptionnel, la faveur de la contingence de l'vnement et
de la plus alatoire et fulgurante des conjonctions ? Ou ne faut-il
pas croire que, mmorialiste de soi-mme, se rappelant le capital instant qui. fut le dsir et la culmination de toute sa vie ,
Saint-Simon se dcouvrait enfin en Saint-Simon ? La dgradation
des Btards, ce ne fut pas seulement le triomphe rsurrectif de son
essence ducale, mais aussi le sacre de sa personne, l'ivresse de sa
grandeur inhrente et d'une splendeur retrouve. Et, dans l'ternit du souvenir et de l'crit, se vient enfin fixer l'instant d'une parfaite concidence avec soi. Car Saint-Simon s'intresse prodigieusement. Du projet historiographique et du projet autobiographique,
je ne saurais dire quel est chez lui le plus fondamental; et je ne
mconnais point l'instabilit du mlange : historiographie et littrature du souvenir sont deux choses difficiles accorder, quand,
on se sent et qu'on veut faire ce qu'on est 32. Je me borne cons-

"

dans les Mmoires


29. Voir D.J.H. Van Elden, Le mythe de " l'esprit Mortemart
de Saint-Simon , Neophilologus, LVII, nos 3 et 4, juillet-octobre 1973.
30. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. VI, p. 170.
31. Voir G. Gusdorf, Mmoire et personne, P.U.F., 1951, 2 vol., t. I, p. 37.
32. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. I, p. 703 : " difficult pour
Mme

de Nemours d'tre souveraine d'une belle terre, et sujette d'un grand Roi. On ne sait
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75

Ann.),

LXXV.

60

946

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

tater que les pages les plus tincelantes de l'oeuvre sont les pages
o un projet croise l'autre, en un fulgurant court-circuit.
Qu'il n'ait pas, devanant Jean-Jacques, song dvoiler son intrieur, j'entends son intime intrieur , qu'on aperoive encore le
drap quand il feint de se mettre nu, c'est une vidence. Et l'on
veut croire qu'une bonne moiti de son me s'est pour nous vanouie avec son existence immmore. Va-t-il voir la mer Dieppe ?
Nulle mditation n'interrompt la chronique : on attendait un Franois-Ren, un Perrichon peut-tre, ou quelque reflet de la mlancolie d'un Robert Chasles ou d'un Campion. Son lyrisme est ailleurs ; sans doute ne voyait-il Dieppe que les sirnes de la
cour. Et puis la mer du Nord n'tait pas de [s]on sujet : les
rflexions gtent souvent les Mmoires 33 ; il est bien d'autres
occasions que j'ai nglig d'crire, parce qu'elles ne regardaient que

moi, sans connexion d'claircissement ou de curiosit sur les affaires


ou le cours du monde 3i. Ces Mmoires , dclare-t-il encore,
ne sont pas faits pour y rendre compte de mes sentiments : en les
lisant, on ne les sentira que trop, si jamais, longtemps aprs moi,
ils paraissent, et dans quel tat je pus tre, et Mme de Saint-Simon
aussi 35. Il voque ici le moment o il entrr [ait] la France , et
le sublime Dauphin . Et l'on sait qu' la mort de Mme de SaintSimon correspond, dans le manuscrit, une ligne de symboles o l'on
croit voir des larmes (mais non pas des traces de larmes sches,
comme l'imaginent quelquefois de trop modernes lecteurs) ; ainsi,
dans le Journal d'Andr Gide, un trait noir signale-t-il la mort de
Madeleine. La douleur de Saint-Simon, nous la connaissons par d'autres tmoignages, et par une de ses lettres (17 juin 1743), et par
quelques accents mouvants des Mmoires Grand Dieu ! Quel
bonheur de ne survivre que six semaines ! ... 36 Ces princes sont-ils
faits comme les autres humains ? 37 . Mais la discrtion de telles
plaintes suffirait prouver que Saint-Simon mmorialiste se refusait
certains panchements ; les phrases que j'ai cites suffiraient ruiner
ma thse, si j'entendais dmontrer que l'oeuvre saint-simonienne
correspond au genre, tel qu'en lui-mme enfin il a t conu.
Loin de moi l'ide d'un Saint-Simon relevant par son acte littraire
si la porte dore qu'a prvue M. Lejeune pour quelques trs grands hommes ( Sauf dans
le cas d'hommes de gnie qui identifient audacieusement leur histoire personnelle l'histoire
de l'univers... ; L'Autobiographie en France, p. 15) donne accs la Chambre du sublime
des Mmoires ou au sanctuaire de l'Autobiographie. Il ne semble pas, en tout cas, que

pour Retz ni pour Saint-Simon, ait t prvue une possibilit de repchage pour cause
de gnie ou de mgalomanie : sont linin[s] pratiquement tous les Mmoires aristocratiques du XVII e et du XVIIIe sicles, mme ceux dans lesquels la forte personnalit de l'auteur
transparat (Retz) (ibid., p. 16).
33. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. TV, p. 598.
34. Ibid., t. VII, p. 396.
35. Ibid., t. III, p. 1170.
36. Ibid., t. IV, p. 262 (mort du duc et de la duchesse de Liancourt).
37. Ibid., t. TV, p. 273 (mort de la reine d'Espagne, indiffrence de Philippe V).

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

947

le dfi du futur, d'une conformit anticipe de l'oeuvre une moderne dfinition. II me semble seulement que cet acte rvle un
homme faussement immerg dans l'Histoire, qui est la sienne plus
d'un titre ; mmorialiste des autres, et de cet autre, magnifiquement
son image, en lequel il veut se survivre; supposer que. ce ne
soit pas un plonasme, autobiographe de sa lgende.
Dans un rcent article, Mme Elisabeth W. Bruss 38 a, d'une manire qui me semble trs pertinente, critiqu la notion d'un contrat autobiographique , tel que les parties contractantes seraient Un
crivain du XVIII e sicle et un lecteur du XX e : Je ne pense pas ,
crit Mme Bruss, que le lecteur d'aujourd'hui partage les attitudes
et les rles qu'on attendait voir assums par le public originel d
l'oeuvre et qu'il assumait effectivement. Plutt que de m'engager
en des analyses abstraites (le public originel tant pour SaintSimon, comme pour Retz, un public futur d'happy few), ou d'enjoliver de ma patine un modle fonctionnellement dcap; j'ai prfr
interroger quelques oeuvres. Laissant au fond de mon sac d'autres
exemples, que vais-je enfin conclure ? Si je tiens pour autobiographes
les mmorialistes aristocrates des XVIIe et XVIII e sicles, quel est donc
mon modle de l'autobiographie ?
Ce n'est pas exactement la question.: je ne cherche pas mon modle, ni Un modle qui serait absolument tout tous. Je souhaite
une dfinition en quelque sorte minimale, ou du moins un certain
flou : l'lasticit dans la rigueur, l'quivoque autorisant les subtilits
du casuiste et les rticences d'un Oui, mais ... Quand on a bien
tranch, quelle peine pour recoudre ! Je me hte d'ajouter que la
dfinition propose par M. Lejeune ne me parat nullement inacceptable : une aura de relativisme, quelques variables judicieusement introduites donnent l'imagination quelque jeu. Prtant
quelque mprise, l'image de marque laisse l'image du genre
sa part d'indcision, toute une frange de virtualits. Mon seul tonnement est de ne pas retrouver dans le corpus cette ampleur qu'appelait, ou du moins n'interdisait pas la dfinition. Et ma crainte;
que des esprits impatients, prvenus, plus curieux de mthodologie
que de littrature, plus sensibles la beaut fonctionnelle de
l'instrument qu' la diversit des oeuvres, n'excluent d'emble tout
ce qui, du thesaurum, n'aurait pas t retenu dans le corpus autobiographique. Qu'adviendra-t-il d'ailleurs de nos autobiographes modernes, quelle date commencera l'autobiographie, quand les perspectives, et le contrat, auront t par le temps mme modifis?
Amarr au relatif, l'absolu devient provisoire. trange rigueur, que
n

38. Elisabeth W.. Bruss, L'autobiographie considre comme acte littraire, Potique,
17, 1974, p. 14-26 (trad. par J.-P. Richard) ; voir en particulier p. 14, note 1. Le titre

de la thse (Michigan, 1972) de Mme Bruss, Autobiography, The changing structure of a


literary act, . est trs suggestif ; et l'on aimerait que cette thse ft elle-mme traduite et

publie.

948

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

borne un horizon toujours changeant ! Les Procustes de l'avenir


rendront Prote mconnaissable.
Forme du langage, situation de l'auteur, position du narrateur...,
M. Lejeune a fort bien trait de ces trois catgories , auxquelles
il importe de se rfrer avant toute dcision concernant l'appartenance des oeuvres. Restent le sujet trait, les notions de vie individuelle, d'histoire de la personnalit ; et j'ajoute, car ce mot figure
dans la dfinition et y introduit une ambigut qui paradoxalement
la sauve, la notion d'accent. Pour dcider que telle oeuvre, satisfaisant aux autres conditions ncessaires, mais non suffisantes, du
genre, est de plein droit autobiographique, faudra-t-il que l'on mette
en balance les lments, groups par catgories, de son contenu,
c'est--dire, d'un ct, un peu ple-mle, l'Histoire, les anecdotes,
la vie civile, et, de l'autre, la vie individuelle en la diversit de
ses aspects : vie prive et vie intrieure, celle-ci elle-mme subdivise selon ses divers niveaux ? Ou, plutt qu' la statistique, nous
fierons-nous notre intuition pour affirmer : l'accent est l ; et l
l'intention de l'oeuvre ou le projet fondamental de l'crivain ?
Que l'on ne puisse affranchir le jugement critique de toute subjectivit, l'ardeur de ma contestation, c'est--dire de mon plaidoyer,
le prouverait malgr moi. C'est pourquoi, une fois accept, malgr
certaine clause restrictive (l'autobiographie est toute prose), le premier volet de la dfinition, je ne me refuserais pas le recours
certain impressionnisme pour juger de l'incidence et d la qualit
d'un accent. Attentif au propos explicite de l'crivain, mais bien
persuad qu'un propos trs explicitement formul n'est parfois qu'un
alibi ou une caution (parfois l'autobiographe, crit M. Lejeune,
prend le masque du savant, du pdagogue ou de l'aptre 39), et
que l'auteur n'est pas ncessairement conscient de son plus fondamental projet, je me souviendrai par ailleurs des variations et des
nuances de ce qu'on nomma, un peu tardivement, l'gotisme : il y
eut, il y a plus d'une manire de se contempler soi-mme, de cultiver sa diffrence, d'inventer sa posie , Le masque de l'autobiographe est peut-tre le plus trompeur.
Malgr les heureuses surprises qu'ils nous rservent, les mmorialistes d'autrefois ne pouvaient imaginer des Vies qui fussent
absolument en marge de l'Histoire, offrir leurs lecteurs, vaguement semblables, mais non pas leurs frres , des trsors d'introspection, sacraliser en eux-mmes l'obscur. S'il se glorifie de son
libertinage, Casanova se fait, sans le savoir, son propre censeur ; il
n'est pas le prcurseur d'une mtaphysique du sexe. Fidle un
style d'poque, et davantage son propre style, le cardinal de Retz
assimile sa personne au rle qu'il a jou
celui qui [lui] res39. L'Autobiographie en France, p. 82.

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

949

semble 40 et qu'clairent les pleins feux de son thtre mental :


rle loisir major, tardivement embelli Un duc-pair n'est pas
.
homme parler du bas domestique, ni de son inexplicable coeur.
On l'a dit trs injustement, mais la malice a un fond de vrit ; :
sa vie dcorative, c'est la vraie vie de Saint-Simon 41. Un Moi qui
se pavane jusque dans les dlices du clandestin, voil le Moi, d'ailleurs trs prcieux, qu'il nous livre et dont il ne cesse de jouir; image
doublement sienne dont la prennit importe son salut ; laborieux
artisan, inesprable hros; moins possd que possesseur ; immuable comme Dieu et d'une suite enrage ... Ce sont gotismes de
grands seigneurs. Tmoignages o une existence se parachve, o
se rvle une essence , nos yeux impure, les Mmoires du
cardinal ni les Mmoires du petit duc n'voquent la recherche ni
la dcouverte qu'on appenera histoire d'une personnalit. Pour
reprendre une expression de Michel -Leiris, l'effort de self-fabrication , peu distinct d'une dramaturgie, tend ici reproduire, recharger d'existence et d'Histoire, faire chatoyer un modle, sorte de
Moi priginellement historique , tenu pour antrieur, dont ne sont
mises en question ni la permanence, ni la sublimit.
Ds les premires pages de l'oeuvre, que ce soit celle de SaintSimon ou celle de Retz, s'annoncent en effet la dcisive conqute et
l'infatigable bonheur de l'criture, la recrue des souvenirs et les
hasards d'une cration par lesquels s'labore et se confirme la singularit d'un destin. Selon la remarquable formule de M. Gusdorf, les Mmoires, tout comme les autobiographies plus modernes,
et, me semble-t-il, plus visiblement, procdent d'une intention apologtique et ralisent une thodice, de l'tre personnel 42. Suite d'une existence enfin oriente et valorise, loge intarissable
d'un Moi aux spcieuses intermittences, l'oeuvre confre son auteur, son hros, le double clat du personnage historique et de
la personne comme originellement accorde sa gloire future.
Est-ce encore, est-ce dj de l'autobiographie ?.,. Pour qu'un mmorialiste soit de pleur droit autobiographe, suffit-il que le pacte
historiographique ait t par lui mal respect ? Faudra-t-il tablir
un code, d'indulgences ? Ou refuser la vrit rcente d'une dfinition, en appeler comme d'abus, et forcer, en dsespoir de Cause,
cette porte trop troite ? A la vrit, M. Lejeune parle, d'or, et je

; Enrag

de thtre, j'ai, tel un acteur,


mon rle que je veux jouer, m'attachant seulement; un rle qui me, ressemble . Notons
au passage que Michel Leiris appelle mmorialiste, celui qui reconstitue sa vie en la
40. M. Leiris, Fibrilles, Gallimard, 1966, p. 152 ;

suivant pas pas (p. 223).


41. Cf. Mmoires de Saint-Simon, Bibliothque de la Pliade, t. TV, p. 694 (dernires
annes de la princesse des Ursins) : " toujours occupe du monde, de ce qu'elle avait t,
de ce qu'elle n'tait plus... Jeanine Seylaz (Les Liaisons dangereuses et la cration
romanesque chez Laclos (Droz, Minard, 1958, p. 73) note trs justement qu'un visage
compos. n'est pas seulement un masque : ce que je souhaite paratre, fait partie de
moi autant que ce que je suis .
42. Cit dans L'Autobiographie en France, p 229.

950

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

souscris sa formule : C'est par la manire dont elles modifient


le modle que se signalent les grandes oeuvres 43. Le modle fut
donc modifi. Autant dire : il est plus d'un modle dans l'histoire
du genre.
S'il ne fallait se dfier du nologisme, et de la tentation taxinomique, peut-tre proposerais-je de rserver le terme autobiographie,
sans qualificatif, l'autobiographie moderne intimiste, dialectique, thmatique, etc. , et de grouper sous l'tiquette gographie
les oeuvres jusqu'ici rputes autobiographiques (mais non pas les
pseudo-Mmoires...). Mais il faut croire pour bien prcher ; et je
ne me ferais pas gorger pour des archtypes. Le mot autobiographie
existe, et la chose a prcd le mot ; et la chose a vari au long du
temps : car cette chose est un genre, comme tel en perptuel devenir. A supposer qu'il faille concder aux modes de lecture la
priorit sur les modes d'criture, je dirai que, toutes choses gales
d'ailleurs (la forme autobiographique, l'authenticit...), l'autobiographie se signale, plutt qu'elle ne se dfinit, par un accent ,
la qualit d'une prsence, la personnalit d'une voix (pour user
d'un langage plus moderne : la valeur autorfrentielle implicite
du style 44). Une me, disait-on en des temps trs anciens.
Voulons-nous oprer une slection selon des critres moins subjectifs ? Qu'il s'agisse de Mmoires , de Souvenirs , d' Autobiographies (car les oeuvres ne tiennent pas toujours les promesses
de leurs titres : il est des gotismes tout de travers, et qui
se perdent
en chemin), l'acte autobiographique commence, ou recommence, par
une inversion de la fonction spculaire qui caractrise la littrature
de tmoignage : l'auteur tourne alors son miroir vers lui-mme,
pass prsent ; il se regarde vivre, avoir vcu. Lorsque le mmorialiste s'appelle Retz, Saint-Simon, Chateaubriand, l'Histoire est l ;
mais aussi Narcisse historien, li ses souvenirs d'existence par la
vertu de la mmoire et selon un pacte plus ou moins secret : une
personne, sujet et objet de la rtrospection ; une aventure d'tre,
mme si l'approche de sa transcendance s'accompagne chez l'crivain d'un reste de sentiment d'une insuffisance ontologique ; le mirage d'un Moi, songe sans fin . Curieux des autres et bien
vorace parfois sa curiosit ! , anim du noble dsir d'crire l'histoire de son temps, comme au confluent de deux fleuves, le mmorialiste est aussi tmoin de lui-mme et pote de sa propre vie, ou
de ce qui lui en semble la plus belle part. La marque de l'Autobiographie, celle que je crois retrouver dans des oeuvres d'poques
diverses, demeure la complaisance soi, et, dans le pire ou le
meilleur des cas, l'autofascination ; le dsir de souffrir encore, ou
le dsir d'tre Dieu. Qu'elle ait volu dans le sens d'une littrature
43. Ibid., p. 51.
44.. J. Starobinski, La Relation critique, Gallimard, 1970, p. 84.

951

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

plus intime, on ne saurait s'en tonner : l'emploi de la premire


personne est promesse de subjectivit, et de subversion.
Est-ce pour une image mienne 45 excs de complaisance ? Rcepteur du message, exerant et peut-tre usurpant un droit de reprise
sur sa profusion, il n'est pas impossible que je choisisse moi-mme
cet Autre qui, d'une certaine manire, se choisit 46. Il est presque
invitable, et peut-tre souhaitable que la personne du lecteur entre dans le jugement du critique, puisque le propre de l'autobiographie est d'arriver manifester la personne comme valeur 47,
et que la valeur de la personne se manifeste, non pas comme l'absolu d'un en-soi, dans une vidence hors-perspectives, mais au fil de
la lecture, comme effet et caution d' une sympathie ou d'une aversion : ce monstre que je me figure, il me possde, et je vis de lui
appartenir. Il se peut que je m'invente en lui tandis qu'il s'invente
en moi. Le signe de l'autobiographie est prcisment l'quivoque
d'une telle relation : intime commerce, jusqu' l'amalgame d'une
complicit.
L'autobiographie n'est ni simple ni pure 48. La volont d'tre
soi, crit M. Jean Guhenno, n'a rien voir avec l'amour de
soi 49. Mais il est difficile de sparer la volont et l'amour. Plus
difficile encore de bannir de l'autobiographie tout ce qui n'appartient pas en propre l'individu : solaire, mais solidaire. Outre
qu'au dbut d l'histoire du genre , il est souvent difficile d'isoler
la fonction gnrique 50, on constate qu' toute poque, par une
invitable contamination, tout rcit illustrant le genre a l'ambigut
d'un double rcit : s'agit-il de Chateaubriand, on dira avec M.J.
Starobinski que l'autobiographe se double d'un mmorialiste 51.
Dans les Mmoires antrieurs aux Confessions, ceux de Saint-Simon
et de Retz, mais aussi bien, car rien n'est plus variable que l'impuret, les tmoignages d'un Bernis, d'un abb de Choisy, d'un La
Rochefoucauld, d'un Bassompierre, on dira que le mmorialiste se
double d'un autobiographe. A la limite, pur fantme ! Il y aurait
quelque drisoire obstination chercher une virtualit du genre
45. Je ne prsente pas cette image comme neuve ; cf. ibid., p. 159-160 :

...l'insistance
la complaisance
autobiographique, qui marque le moment dcisif o l'image de soi, le
sentiment de l'existence personnelle comme valeur absolue s'imposent (sur .un ton de dfi
et de sduction)- la conscience occidentale. Ceci est fort bien dit ; et M. Starobinski ne
dit pas que le moment dcisif d'une telle valorisation marque la naissance de l'Autobio-

graphie.
46. Cf. G. Gusdorf, Mmoire et personne, t. II, p. 534 : Le pass n'est qu'un masqua
pour une certaine manire de se choisir soi-mme.
47. L'Autobiographie en France, p. 13.
48. De mme n'existe-t-il pas de journal intime . l'tat pur ; v. Michle Leleu, Les
Journaux intimes, Presses Universitaires de France, 1952, p. 6.
49. Jean Guhenno, " Contrepoisons,- Le Figaro, 16 mai 1974.
50. E.W. Bruss, art. cit, p. 17; cf. p. 25 : "une autobiographie crite avant notre sicle
peut ne pas traiter de la vie psychologique de l'auteur ; p. 26 : des options priphriques
sont transformes en obligations centrales. On parlerait volontiers avec M. Georges Blin
d'un confluent de finalits.
51. J. Starobinski, La Relation critique, p. 83.

952

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

jusqu'en des tmoignages o le je, ludant l'authenticit du Moi,


nous en drobe jusqu'au spectre. L'autobiographie n'est pas neutre.
Nul ne s'aviserait d'appeler autobiographe un mmorialiste qui, ne
se souvenant que des autres, aurait d'abord perdu son Ombre; ni
de confiner dans les Mmoires l'auteur des Antimmoires : excentre, l'autobiographie n'est pas, tant s'en faut, vacue.
Nous oublions que l'avenir n'tait pas encore l 52... Le XX e
sicle n'tait pas fait au temps de Retz ou de Saint-Simon : les
lecteurs dont ils rvaient n'avaient pas lu les Confessions d'un
nouvel Augustin, ni les ouvrages, pour nous plus rcents, o un
autobiographe, selon les vicissitudes de la remmoration et de son
temps dtraqu , farde son existence d'un enduit de beaut
en vue de [s]e cacher l'horreur de vivre 53. Mais dans les oeuvres
d'autrefois, un lecteur d'aujourd'hui pressent un avenir qui ne lui
est pas inconnu. Trop sensible aux analogies, il prolongera comme
l'infini la ligne des prcurseurs. Surestimant l'altrit, ou accommodant sa vision sur une oeuvre de premier plan qui a pris figure
d'archtype 54, il situera la naissance du genre au moment de sa
plus spectaculaire et dcisive mtamorphose, et de son (provisoire)
accomplissement 55.
vitons d'en confondre l'histoire et celle de son mode de lecture : elles mritent l'une et l'autre pareillement notre attention ;
la seconde n'en est pas moins une autre histoire. Et n'ayons pas le
ftichisme de la fonction : Je critique dcouvre des incompatibilits
o l'Histoire atteste des accommodements. Car l'Autobiographie est
assez bonne personne : ainsi, une hrone de Mme de Villedieu futelle femme, amante et religieuse sans manquer aucun de [ses]
devoirs 56.

L'autobiographie de demain n'est pas faite. L'Histoire d demain


n'est pas faite... Et peut-tre sommes-nous dj en retard d'une
thologie. Au moment o l'on doute que le mot littrature rponde
rien de rel 57, o l'essence de l littrature plus que jamais
s'vapore, n'y a-t-il pas quelque anachronisme raffiner sur les
critres d'un genre et l'efficace d'une dfinition ? Seul importe le
livre, tel qu'il est, loin des genres ...
J.-P. Sartre, La Nause ; cit dans L'Autobiographie en France, p. 245.
M. Leiris, Fibrilles, p. 223 ; Biffures, Gallimard, 1948, p. 271.
L'Autobiographie en France, p. 5.
L'ide que la perfection seule est valeur est contestable (voir G. Picon, L'Ecrivain
et son ombre, Gallimard, 1953, p. 255). Et il n'est pas certain que l'autobiographie moderne
ne soit pas menace. Car tout change : le climat idologique, la condition de l'individu
(voir C Jannoud, Alan Watts ou le "moi" remis en jeu, Le Figaro, 27 avril 1974).
56. Cit par M.-T. Hipp, Fiction et ralit dans les Mmoires de la vie de HenrietteSylvie de Molire [...] , XVIIe sicle, n 94-95, 1971 ; p. 98.
57. Maurice Blanchot, Le Livre venir, Gallimard, 1959, p. 293.
52.
53.
54.
55.

AUTOBIOGRAPHIE ET MEMOIRES

953

La pronostication de Blanchot n'annonce pas toutefois la mort,


ni l vanit de l'histoire littraire. Qu'il me suffise donc de rappeler
que souvent genre varie. A l'historien de percevoir une suite en
l'apparente discontinuit des poques ; de mnager du moins des
transitions. La prhistoire d'un genre littraire est dj son histoire. En l'anne 1782, je ne vois pas la date prcise de la naissance de l'autobiographie , mais celle d'une bifurcation, et d'une
biffure . Elle dcouvre alors l'ampleur de son espace, et toute
l'originalit de sa vocation.
Genre incertain, et comme le contraire d'un genre, puisque toute
vie est une autre. Genre impossible 58, supposer que l'idal de
l'autobiographie ft une fidle reproduction de l'inpuisable. Toujours hsitante, elle-mme en proie la difficult d'tre, elle attendit
longtemps le mystre de son nom; dconcertante, comme la recherche d'une potique indite ou de quelque nouveau leurre, elle
dsespre la fois les gomtres et les esprits les plus fins. Curieux
moi aussi de ses origines, j'ai cru surprendre du ct des Mmoires
le secret de son enfance. Et mon illusion mme, attestant la ralit
de ses prestiges, prouverait, selon quelque argument d'cole, qu'elle
existait bien avant qu'elle ne ft reconnue.
Mais je l'ai rencontre! Je l'ai vue, la fausse suivante, assise
la toilette d l'Histoire, et il me suffisait d'avoir des yeux. Farde
la dernire mode, un peu serre dans son corset, un peu perdue
dans ses parures, ne se connaissant pas elle-mme et rvant de sa
problmatique, elle mlait ses compositions d'indfinissables enchantements : la posie d'un contre-jour et d'une vasive prsence ;
les dlices et les supplices ! du je ne sais quoi.
YVES COIRAULT.

A propos des " Souvenirs d'enfance et de jeunesse" [...] Quelques


problmes de l'Autobiographie; dans tudes renaniennes, 1973, n 16, p. 9 : L'auto58.. Jean Gaulmier,

biographie est un genre impossible .

DISCUSSION

M. GAULMIER
Je vous remercie de cette communication qui a une double actualit : elle
a l'actualit du problme dont nous parlons, l'autobiographie, et puis aussi
l'actualit de l'anne Saint-Simon, ce que l'on pouvait attendre de vous.
Je me demande s'il y a des questions poser sur cette communication qui
complte la prcdente. Celle-ci tait une communication de principes gnraux et nous entrons avec M. Coirault dans les cas particuliers qui feront
l'objet des communications diverses de cette journe.
M. CLARAC
Je voudrais soumettre M. Coirault, dont j'ai beaucoup aim l'expos, une
ide trs simple, mais qui me vient d'elle-mme l'esprit quand je lis un
mmorialiste : est-ce qu'il crit pour lui ou est-ce qu'il crit pour les autres ?
Je prends quelques exemples. Rousseau crit les Confessions pour les autres ;
on l'a attaqu de toutes parts : il veut montrer que, si indigne qu'il soit, si
coupable qu'il soit, il n'en est pas moins meilleur que tous ceux qui l'accusent.
Mais, quand nous arrivons au Sixime livre des Confessions, nous trouvons, en
tte de ce livre, une sorte de prlude lyrique. Rousseau va parler des Charmettes
o il a dcouvert le bonheur. Non cause de ses amours avec Mme de Warens :
elle n'y tait presque jamais avec lui. Mais il y a got le charme de la solitude ; il y a fait d'immenses lectures ; il y a prouv dans un cadre de nature
des motions religieuses. Ce sixime livre, il l'crira moins pour les autres que
pour revivre un moment heureux peut-tre le seul heureux de sa vie
malheureuse.
Lorsque, Rome, en 1803, Chateaubriand conoit pour la premire fois
l'ide d'crire ses Mmoires, c'est pour oublier sa vie prsente, la mort de
Pauline, les perscutions du cardinal Fesch, les railleries de Consalvi, les intrigues de ceux qui Paris le desservent auprs du Premier Consul. Il n'voquera
pas non plus son enfance tourmente, ses misres d'exil. Ce qu'il veut, c'est
revivre pour lui-mme les trois premires annes du sicle, annes merveilleuses
o il est devenu, lui si chtif, l'crivain le plus admir de son temps, o les
hommages de tous et de toutes venaient lui. Dans la suite son projet se
modifiera compltement : il crira presque toujours pour les autres, ou plutt
contre les autres. Mais en 1803, c'est pour lui d'abord qu'il veut voquer son
pass le plus proche. La distinction, j'en conviens, n'est pas facile faire. Bien
souvent les deux intentions se mlent : les pages consacres la Sylphide
seront inspires la fois par le dsir qu'il a de revivre un moment essentiel
de sa vie morale et par le dsir d'expliquer ceux qui le liront son inexplicable coeur ".
Jean Santeuil, chef-d'oeuvre inachev, rpond au dsir de Proust de revivre
pour lui-mme son enfance heureuse. Lorsqu'il composera A la recherche du
temps perdu, ce sera sans doute pour lui-mme encore, mais surtout pour les

AUTOBIOGRAPHIE ET MMOIRES

955

autres, pour rvler ceux qui ne voyaient en lui qu'un mondain superficiel,
son moi profond, son moi vritable. L'extrieur social d'un crivain ne nous
apprend rien sur ce qu'il est.
Je m'excuse de ces considrations si banales, mais je crois que, quand il
s'agit d'un mmorialiste, il est difficile de ne pas se poser cette question qui
appelle d'ailleurs des rponses nuances : crit-il pour lui, crit-il pour les autres ?
M. COIRAULT
Je vous remercie, Monsieur, de cette question qui, en effet, devait tre pose,
et en particulier pour Saint-Simon. Il n'est pas facile d'y rpondre ; car nous
n'avons pas de preuve absolue en ce domaine.
Il me semble cet gard, mais le rapprochement lui-mme doit tre fait avec
beaucoup de prcautions, qu'il y a certains crits et mme beaucoup d'crits
de Saint-Simon qui seraient un peu son " Jean Santeuil : par exemple, les
Notes sur les Duchs-pairies, et bien d'autres textes qui ne sont pas tous publis.
Certains semblent avoir t rdigs son propre usage. Si, dans le " Prambule
aux maisons d'Albret, etc. , il affirme que son amusement ne sera pas sans
utilit pour un lecteur qui ignore certaines choses et qui pourtant ferait mieux
de les connatre, il n'en ajoute pas moins que ses notes sont bonnes jeter au
feu. Est-ce ou non coquetterie d'artiste ? Je ne sais. Heureusement, ces notes
n'ont pas t jetes : elles ont t partiellement publies ; et je compte en
publier quelques autres trs prochainement. Mais ce qui est tonnant, dans les
Mmoires, c'est que l'on n'y trouve jamais une rponse trs prcise la question. Ayant toutefois pass bon nombre d'annes en sa compagnie, j'ai le sentiment, l'intime conviction mais ne puis rien prouver que Saint-Simon
pensait des lecteurs. Il ne pouvait pas, quoi qu'en ait dit Montherlant, ne
pas songer des lecteurs futurs. Bien d'autres gens de son poque avaient crit
leurs Mmoires, et, mme si ce n'avait pas t leur intention, ces Mmoires
avaient t publis par la suite : pourquoi les parents, les amis de Saint-Simon,
les fils ou les petits-fils de ses amis ne verraient-ils pas un jour ses Mmoires
l'tal des libraires? Il fallait les garder sous les Verrous et, cette prcaution
prise, au bout d'une ou deux gnrations, il serait temps de les sortir de leur
secret Pour ma part, je crois qu'il n'y a pas de preuve palpable d'un tel
dessein, mais des convergences en quelques sortes objectives ; on peut faire
parler les textes sans suggrer trop la rponse. Et d'ailleurs cette vie passe
crire, crire pour le vide, crire vraiment pour rien, me semble une absurdit, inconcevable mme l'poque de Saint-Simon. Je ne sais pas si maintenant quelqu'un peut-tre est-il un autre Saint-Simon ? crit dans le vague,
pour personne et pour rien. Une extrme originalit (je ne parle pas de gnialit) est toujours possible. Mais Saint-Simon n'aimait pas ce point les chimres.
Maintenant je reviens une question videmment plus gnrale, son projet,
la matire, l'objet ou aux objets de ses Mmoires. Est-il, voulut-il tre, plus
historien qu' autobiographe ? (On doit mme mettre le mot entre guillemets,
puisque le mot n'existait pas). Je crois, encore une fois, ne serait-ce que du
fait qu'il a eu un rle politique, qu'il n'y a pas d'incomptabilit entre les deux
projets, et tout cas, ce qui m'intresse essentiellement dans les Mmoires, c'est
la subjectivit.
Quelque chose qui m'ennuie prodigieusement dans les Mmoires, car je n'admire pas tout Saint-Simon, loin de l ! c'est lorsqu'il dmarque Dangeau. Mais
il y a une partie vivante, l'norme partie o Saint-Simon est lui-mme, absolument lui-mme ; et j'aurais peine ne pas considrer les Mmoires comme
une Vie de Saint-Simon, bien qu'elle ne soit pas complte.
Mme

DURRY

Il me semble que le dernier dialogue qui s'est engag, auquel on ne peut


apporter de rponse dfinitive, ressemble un peu certain jeu de l'le dserte.

956

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Je me suis toujours pos cette question

si quelqu'un, crivain, pote, criti-

que littraire, encore que critique littraire ce soit plus douteux, car il
faudrait qu'il travaille avec des livres, il en a besoin, si quelqu'un tait,
c'est une hypothse impossible concevoir mme, dans une le dserte, en
sachant absolument qu'il ne pourra jeter aucune bouteille la mer, que jamais
personne ne viendra le sauver, qu'il restera Robinson dans son le dserte
le reste de ses jours, crirait-il encore ou n'crirait-il plus jamais ? Problme
insoluble ! De mme moi, j'ai l'impression que chaque fois que l'on fait oeuvre
d'autobiographie, et plus forte raison quand il s'agit de journal intime, on
ne peut pas ne pas se demander et peut-tre esprer qu'un jour quelqu'un
lira par-dessus votre paule, et que pour ainsi dire on sent la prsence de ce
quelqu'un, au moment mme o l'on crit, quoique cette prsence ne soit que
fantomale.
M. COIRAULT

Je pense en effet que c'est l'espoir qui fait vivre, et crire, n'y aurait-il qu'un
lecteur ; et Robinson autobiographe peut toujours esprer.
M. GAULMIER

Je ferai remarquer qu'il y a un cas au moins d'un journal intime qui est
unique, ma connaissance : celui du philosophe des compensations Azas, sur
qui M. Baude, de Metz, va soutenir prochainement une thse importante.
Azas faisait son journal pour prendre conscience de sa thorie des compensations, c'est--dire que mme s'il avait t dans une le dserte il l'aurait crit
pour lui, car son journal est extrmement bizarre : au lieu de suivre l'ordre
des jours, premier, deuxime, troisime, quatrime jour du mois, il prend tous
les premiers du mois depuis 1814 jusqu' 1840, puis tous les 2 du mois, puis
tous les 3 du mois, de faon voir si ces jours se compensent en bien et en
mal.

C'est un exemple absolument unique, ce journal, et je crois l rpondre


votre question, Madame : si Azas avait t dans une le dserte, il aurait
crit pour lui, certainement.
Mme

DURRY

Il voulait dmontrer sa thorie aux contemporains aussi.


M. GAULMIER

Peut-tre d'abord la vrifier et ensuite seulement la dmontrer aux contemporains.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE
A L'AUTOBIOGRAPHIE GENRE LITTRAIRE

L'intrt pour l'autobiographie, qui se remarque aujourd'hui parmi


les spcialistes de la littrature en divers pays d'Occident, doit tre
considr comme un signe des temps. Il se situe paradoxalement
dans une conjoncture intellectuelle o l'on s'accorde pour proclamer
la mort de l'homme, dont une consquence immdiate est la mort
de l'auteur en tant que tel. Le concept d'homme, de personnalit,
d'individu centr sur lui-mme et responsable de ses faits et gestes,
des produits en tous genres de ses activits, n'est qu'un fantasme,
appel se dissoudre, aprs deux sicles peine d'une brve existence, dans le nant d'o il tait venu. De l rsultent toutes sortes
de consquences admirables, en matire de morale, de politique et
de. lgislation. Ni en mal, ni en bien, l'tre humain n'a rpondre
de ses comportements : nous sommes tous des assassins, c'est--dire
personne n'est un assassin ; la socit , entit mystique, o grouillent les masses bnies et indtermines, prend en charge la
culpabilit de tous.
La fiction ici imite une ralit qui dj s'annonce. Voici une
adresse Brasilia : S Q 5 415, BL K, Apto 107 ; on peut complter
par le numro de tlphone et le numro de scurit sociale. Les
coordonnes des uns et des autres, en cette ville o le futur est dj
arriv, se ressemblent autant que les fonctionnaires qui y demeurent, en des cellules juxtaposes ou empiles les unes sur les autres.
L'application de cet esprit nouveau la littrature suscite l'ide
du livre sans auteur, dont Julien Gracq salue l'avnement :
Dans un grand journal du soir, la page des spectacles, on peut trouver
la list des films en exclusivit Paris, classs sous trois rubriques : Films
franais Films trangers Films d'auteurs. Le premier mouvement est d'en
sourire, mais il y a l, mme naf, en somme, un essai de tri qui, transpos
dans le domaine de l' imprim, ne serait pas sans clarifier le commerce de la
littrature. La notion utile de livre sans auteur, introduite dans la librairie, en
officialisant un secteur de littrature industrielle, permettrait la clientle de
masse, dans les bibliothques de gare et de mtro, au tourniquet des drugstores,
d'aller l'imprim comme on va au cinma du samedi soir, sans se poser de
questions de provenance embarrassantes et importunes. Mais- j'y songe

958

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

c'est dj fait. Si on parcourt de l'oeil l'ventaire d'un libraire de gare, il est


clair que le nom de l'auteur n'est aujourd'hui sur la couverture, neuf fois sur
dix, que l'quivalent du nombril au milieu du ventre : quelque chose dont
l'absence se remarquerait, mais qui ne saurait a priori inciter personne une
quelconque recherche de paternit 1.

L'ironie transcendante de Julien Gracq ne croit sans doute pas


si bien dire. Les jeunes Turcs de la littrature et de la philosophie
nous ont bel et bien fait entrer dans l'ge des livres sans auteur,
cela prs peut-tre qu'on se demande s'ils ont pouss la logique
jusqu' refuser les droits d'auteur qui leur reviennent pour leurs
brillants essais. Les philologues du XVIIIe sicle finissant avaient ray
de leurs catalogues Mose, auteur de la Bible, et Homre, auteur
de l'Iliade et de l'Odysse. Les matres-livres de l'Occident taient
censs, dsormais, exprimer directement le gnie des peuples, la
voix des nations, le Zeitgeist d'une certaine poque ; ainsi faisaient,
selon les romantiques, les popes du Nord, de l'Ouest et du Sud,
et les chants populaires de tous les pays. Le mot masses , avec
ses riches connotations idologiques modernes, manquait encore,
mais l'ide tait dj l.
Or c'est prcisment dans ce temps o le thme de la mort de
l'homme succde celui de la mort de Dieu dans l'actualit intellectuelle que bon nombre de professeurs et de critiques se prennent
d'intrt pour un genre littraire dont le caractre fondamental
consiste mettre en honneur la notion d'individu et la notion d'auteur. L'oeuvre autobiographique s'crit la premire personne : une
existence singulire tente de se ressaisir en son ensemble pour mieux
se connatre elle-mme et se prsenter aux autres. L'objet du rcit
est ensemble l'auteur du rcit ; le sujet est son propre objet. L'illusion de l'individualit, si illusion il y a, se prsente ici la puissance deux.
Cette actuelle curiosit pour l'autobiographie pourrait s'expliquer,
selon le courant de la mode tablie, par une attention malsaine
ce pourrissement de la personne humaine. L'enfant de choeur sonne
la clochette, comme disait Heine il y a un sicle et demi ; on apporte au mourant le sacrement des agonisants. L'historien de la
littrature se plat ce rle de ncromant, ou d'embaumeur ; il ne
s'agirait ici que de procder l'autopsie du cadavre exquis de
l'homme libral.
Mais l'explication inverse est galement plausible. Aprs tout, les
universitaires sont, pour la plupart, des humanistes impnitents.
L'intrt prsent pour le genre autobiographique serait alors une
raction de dfense, instinctive peut-tre, qui aboutit rassembler
des preuves de l'existence de l'homme, des preuves de fait, qui
attestent, en marchant, l'existence du mouvement. J'existe, moi,
1. Julien Gracq. Lettrines 2, J. Corti, 1974, p. 91.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

959

puisque celui-ci existe, et celui-ci et celui-l, chacun dans sa propre


singularit . Le moi hassable de Montaigne, l' gotisme de
Stendhal, les nostalgies de M. de Chateaubriand seraient ainsi prises
tmoin pour apaiser les angoisses suscites par une civilisation
qui menace les uns et les autres de dpersonnalisation.
Cette rflexion relative aux spcialistes littraires, aux professionnels du genre autobiographique, doit tre gnralise, pour s'appliquer aux auteurs et au public mobiliss par ce type de productions.
Le phnomne de la mort de l'auteur ne semble pas avoir dcourag les rdacteurs d'autobiographie. La plupart des crivains s'y
mettent, comme si c'tait l un point de passage oblig de leur
carrire; Et les livres, les plus anciens comme les plus rcents, les
classiques comme les modernes, rencontrent auprs du public un
accueil assez satisfaisant pour assurer la prennit de cette production. L'amateur d'autobiographie tente sans doute d'largir et d'exalter le sentiment de sa propre existence ; il existe en participation
avec les hros, plus dous que lui, du rcit autobiographique. Sa
lecture lui permet de bnficier d'un exotisme de la personnalit,
par dcentrements successifs et projection en autrui. Comme le critique spcialis, il rpond aux dfis et dmentis de la culture ambiante en rassemblant des monstrations et dmonstrations de sa
propre, ralit.
De quoi il rsulterait que la curiosit autobiographique s'inscrit
dans le cadre d'une apologtique l'usage de notre temps. Lorsque
les hommes ignoraient encore la bonne nouvelle de la mort de
Dieu, ils s'ingniaient dmontrer son existence. Ces exercices se
trouvent prims et dclasss, maintenant que la mort de Dieu est
un fait acquis, mme pour bon nombre d'adeptes des religions traditionnelles ; l'apologtique change d'objet et s'efforce de prouver
l'homme, dont l'identit parat son tour mise en question. L'auteur, l critique, l'amateur qui constituent la clientle du genre autobiographique, se trouveraient ainsi rassembls, des degrs d'urgence divers, par la recherche d'une assurance sur la vie.

Dans la seconde moiti du xxe sicle, l'autobiographie a pris place


parmi les genres littraires reconnus ; elle rassemble producteurs et
consommateurs en un march commun qui parat jouir d'une prosprit croissante, La critique, l'histoire littraire s'en sont mles.
Employant avec bonheur le jargon de l'poque, elles se sont donn
pour tche de rassembler un corpus de l'autobiographie, puis, non
moins savamment, ont entrepris de dcouvrir le code qui prside
au fonctionnement du genre en question. Des vrits gnrales ont
t formules dans le langage obscur propre aux pdants d'aujourd'hui, si bien que le lecteur sans malice ne s'aperoit pas qu'il s'agit

960

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

le plus souvent de platitudes naves ou de vieilleries cules. Le


moins que l'on puisse dire est que le rsultat de ces recherches
ne parat pas particulirement exaltant. Une des quivoques fondamentales parat tenir au fait que si l'autobiographie, aujourd'hui,
constitue effectivement un genre littraire class, il n'en a pas toujours t de mme. L'oeuvre littraire se prsente comme un texte
imprim, destin un public aussi large que possible, et qui se
propose de lui procurer une satisfaction parfois d'ordre esthtique,
et plus gnralement rcrative. Le passage oblig par le circuit
commercial, et l'exigence de rentabilit restreignent quelque peu la
libert de l'crivain. Auteur et diteur ont le dsir de gagner leur
vie en vendant les oeuvres ; de plus, ou en mme temps, l'homme
de lettres s'efforce d'obtenir la reconnaissance sociale sous la forme
de la notorit, de la clbrit, dont le succs financier n'est qu'un
signe parmi d'autres.
Effectivement, ce schma convient aux autobiographies d'aujourd'hui et d'hier. Simone de Beauvoir, Sartre, Michel Leiris sont des
crivains qui ont fait de leur vie la matire d'oeuvres littraires.
D'autres, pour simplifier, pour chapper l'indiscrtion de la critique biographique, recourent au dtour du roman, qui transpose
l'exprience personnelle ; Adolphe, Dominique sont dj de vnrables exemples de cette procdure, souvent reprise par la suite.
Mais ce signalement de l'oeuvre autobiographique parat perdre,
dans le recul du pass, sa force convaincante. Le petit livre fort
utile de Philippe Lejeune, L'Autobiographie en France 2, propose
une sorte de corpus des textes concerns, sous la forme d un Rpertoire, qui n'a d'ailleurs nullement la prtention d'tre exhaustif. Le
premier titre indiqu est le De vita sua de Guibert de Nogent, compos en 1114-1117 ; premire dition (...) dans les Opra omnia publis en 1651 . Suit l'Historia calamitatum d'Ablard : cette histoire, compose sous forme de lettre un ami , aurait t crite
vers 1129 ; (...) le texte a circul pendant le Moyen Age ; (...) premire dition Paris en 1616... . Numro trois de la liste : La Vie
de la vnrable Mre Alix Le Clerc, fondatrice, premire Mre et
religieuse de l' Ordre de la Congrgation de Notre-Dame, contenant
la relation d'icelle, crite et signe de la mme Mre par commandement de ses suprieurs 3. La Mre Le Clerc est morte en 1622 ;
sa vie a t publie en 1666.
Ces premiers jalons, choisis arbitrairement, pour une histoire de
l'autobiographie en France, n'appartiennent pas au genre littraire
de l'autobiographie tel que nous l'avons caractris plus haut. Les
trois auteurs sont gens d'glise, anims par une intention d'dification ; ils ne s'adressent pas un vaste public, mais un petit
2. Armand Colin, 1971.
3. Op. cit., p. 107.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTERAIRE

961

cercle d'intimes. Il s'agit d'une criture confidentielle, dont la divulgation n'interviendra que longtemps aprs leur mort. Ces textes
religieux sont des textes privs ; on peut sans doute les soumettre
une analyse littraire, en faire l'objet d'une apprciation littraire ;
mais cette approche demeure trangre leur finalit propre. Au
surplus, le De vita sua et l'Historia Calamitatum, rdigs en latin,
n'appartiennent pas la littrature franaise.
Une histoire de l'autobiographie comme genre littraire est donc
fortement suspecte d'anachronisme. Elle projette dans le pass la
situation actuelle de l'ordre littraire, et risque de fausser, par illusion rtrospective, l'objet de son tude, s'il se situe une poque
o les motivations de l'crivain ne concident nullement avec celles
de l'homme de lettres d'aujourd'hui. On peut tenter une analyse
littraire, philologique, grammaticale, etc., du texte du Code civil;
mais une telle procdure n'puise pas la signification du code, destin un tout autre usage que la dlectation esthtique de ses
lecteurs. Pareillement, si les autobiographies anciennes n'appartiennent pas par destination au genre littraire en vigueur aujourd'hui,
elles chappent la juridiction de l'histoire de la littrature, dont
les analyses demeurent extrinsques par rapport l'intention spcifique de l'auteur qui raconte sa vie.
La difficult a d'ailleurs t releve par Philippe Lejeune luimme, qui, dans la notice introductive son rpertoire des autobiographies, signal que toutes les oeuvres qui prcdent les Confessions de Rousseau, et quelques-unes de celles qui les suivent immdiatement, figurent ici, non titre d'autobiographies, mais pour
servir clairer la prhistoire du genre 4, Il faut donc admettre
que le chef-d'oeuvre de Rousseau marque le seuil d'mergence de
l'autobiographie proprement dite , Dsormis le genre littraire
existe comme tel; le succs de Rousseau suscite des imitateurs de
Rousseau, et des imitateurs sans nombre de ces imitateurs. Le professeur de littrature reprend tous ses droits pour manipuler cette
production de srie, et traiter du genre autobiographique comme il
traite du roman, de l'pope, de la comdie, etc.
L'inconvnient de ce point de vue, en ce qui concerne la comprhension de l'autobiographie , phnomne humain, est que les
questions essentielles se trouvent rejetes dans la pnombre de la
prhistoire. En prenant Rousseau comme point de dpart, on suppose le problme rsolu ; il suffira ds lors de commenter Rousseau
et les imitateurs de Rousseau, et les commentateurs de Rousseau.
Par chance, Rousseau est un grand crivain, dou de la vertu de
style, et sa problmatique personnelle semble avoir dlimit durablement l'espape mental d; l'autobiographie. Il a institu le genre
littraire, et l'on fera comme s'il tait parti, ou reparti, de zro.
4. Op. cit., p. 106.
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

(75e Ann.), LXXV.

61

962

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Le professeur allemand Georg Misch, de Goettingen, matre incontest des tudes en la matire, commena en 1904 une considrable Geschichte der Autobiographie, plusieurs fois rdite, et que
la mort l'empcha d'achever. Deux gros volumes sont consacrs
l'tude des oeuvres antiques de cette catgorie ; d'autres portent sur
la priode mdivale, puis sur la Renaissance. La srie s'arrte au
seuil des temps modernes, et les quelques complments apports
par des continuateurs dans le dernier volume n'chappent pas la
mdiocrit. Georg Misch n'a pas crit une Prhistoire, mais une
Histoire de l'Autobiographie, oeuvre matresse de sa vie, et cette
oeuvre s'arrte au bout d'une bonne demi-douzaine de volumes, bien
avant les Confessions de Jean-Jacques. Il n'a pas l'air de se rendre
compte de ce que son ouvrage n'aborde pas le domaine de l'autobiographie proprement dite , selon la formule de Philippe Lejeune.
Il est vrai que celui-ci ne prtend traiter que de l'autobiographie en France . Mais on peut se demander, l encore, si cette
restriction n'est pas arbitraire. Le domaine de l'autobiographie ne
se laisse pas cloisonner par nations, trangres les unes aux autres,
Les modles du genre, par exemple les Confessions de Saint Augustin et les Confessions de Rousseau, aussi bien que Dichtung und
Wahrheit de Goethe, en tant que types ou prototypes d'une certaine
expression et prsentation de soi, dbordent les cadres troits d'une
appartenance linguistique ou politique. Ils relvent de la Httrature
universelle (Weltliteratur, selon la parole de Goethe). On peut ajouter ces oeuvres d'autres livres moins connus du grand public, mais
d'une importance considrable : La Vie de Madame J.M.B. de la
Mothe Guyon crite par elle-mme, publie par le pasteur lorrain
Pierre Poiret Cologne, en 1720, trois ans aprs la mort de son
auteur, ainsi que les deux autobiographies de la mystique Antoinette
Bourignon, La Vie Intrieure et La Vie Extrieure, publies par le
mme Poiret Amsterdam en 1683. Ces livres, d'une grande signification pour l'histoire du quitisme et du pitisme, ont t lus
travers l'Europe entire, soit en franais, soit en diverses traductions. Il ne semble pas que les historiens de la littrature franaise
aient jamais song rclamer des textes sans valeur littraire, et
d'ailleurs plus ou moins apatrides, appels obtenir un plus grand
retentissement hors de France qu'en France, bien que rdigs en
franais. Les historiens de la conscience religieuse feront au contraire grand cas de ces prcieux documents personnels.
La notion de littrature, telle qu'elle a cours dans l'enseignement
franais, montre ici son insuffisance, sans doute lie une dpendance maintenue, mme si elle est inconsciente, l'gard de l'ancien
idal normatif des Belles-Lettres. La littrature telle qu'on la pratique chez nous se donne un droit de regard, ou mme de juridiction, sur l'ensemble des textes rdigs dans la langue nationale. Or
certains de ces textes ont bien t composs en fonction de proc-

DE LAUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

963

cupations esthtiques ; ils prsupposent et ils appellent la critique,


selon les gots du moment. A ct de ces oeuvres littraires par
intention et fondation, il en est d'autres qui ne le sont que secondairement, par accident. Les historiens franais de la littrature
englobent dans leurs palmars les historiens, les savants, les orateurs,
les philosophes, les auteurs religieux, pour soumettre leurs crits
une apprciation fonde sur les normes du bien crire ou du bien
dire. Or rien ne prouve que l'historien couronn du prix de littrature sera aussi le savant le plus qualifi dans son domaine : son
activit essentielle est la recherche d'un certain type de vrit selon
les normes d'une pistmologie spcifique. On peut tre crivain
mdiocre et un trs grand historien.
Pareillement, l'autobiographie est de l'ordre de l'criture; elle se
prsente sous la forme d'un texte crit, parfois publi et qui peut
trouver des lecteurs. Mais rien ne prouve que l'historien de la littrature soit le spcialiste le plus comptent pour ressaisir dans sa
totalit le phnomne humain de l'autobiographie. Il risque de
dfigurer la ralit pour la rendre compatible avec les exigences restrictives de sa perspective. C'est ainsi que Philippe Lejeune, qui
connat, ou du moins cite dans sa bibliographie, l'norme travail de
Georg Misch, n'hsite pas crire : le mot "autobiographie" dsigne un phnomne radicalement nouveau dans l'histoire de la
civilisation, qui s'est dvelopp en Europe occidentale depuis le
milieu du XVIII e sicle 5. La seule preuve l'appui de cette tonnante affirmation, dmentie par des centaines de textes, c'est que le
mot anglais autobiography aurait fait son apparition en Angleterre,
aux environs de 1800 6. Rousseau, Augustin, Jrme Cardan et
bien d'autres ignoraient le nologisme autobiographie, ce qui ne
les a pas empchs d'crire la leur. On disait, en France, Vie de
M. Un Tel, crite par lui-mme ; en Allemagne, on crivait eigene
Lebensbeschrebung , ou encore, en latin De vita propria , etc.
Le mot nouveau n'indique pas l'mergence d'un nouveau genre
d'criture ; dans son pdantisme, il atteste plutt la formation d'un
vocabulaire technique de la critique au dbut du XIX e sicle.
Une autre raison est allgue pour justifier la brusque apparition de l'autobiographie au milieu du XVIIIe sicle. Rsolument, le
spcialiste de la littrature sort de son domaine propre pour relier
cet vnement, ou cet avnement, certaines conditions conomiques et sociales. Une nouvelle conception de la personne se trouve
apparatre en mme temps que le dbut de la civilisation industrielle moderne et que l'arrive au pouvoir de la bourgeoisie : ce
5. Op. cit., p. 10,

6, Ibid., p. 9. Le mot autobiographie se trouve, sous la plume de Frdric Schlegel, dans

un. fragment publi dans l'Athenaum en 1798 (Werke, Kritische Ausgabe, Band II, p. 196). Le
conteste parat bien indiquer qu'il ne s'agit pas, cette date, d'un nologisme.

964

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

n'est sans doute pas un hasard 7. Rpt par deux fois, et sans la
moindre esquisse de dmonstration, ce point de vue correspond
une opinion reue dans les milieux intellectuels teints de marxisme.
C'est pourquoi sans doute la preuve est inutile ; la rfrence la
doctrine rgnante suffit. L'autobiographie doit tre interprte comme
une superstructure du systme conomique ; elle est une consquence, ou une corrlation, ou un accessoire un titre quelconque,
de l'avnement du capitalisme en Occident. Il faudrait ici donner
la parole l'conomiste, au sociologue, l'historien, au mtaphysicien peut-tre ; le spcialiste en matire de Httrature franaise se
tient distance respectueuse. Nul doute d'ailleurs qu'un initi particulirement comptent ne parvienne tablir une relation intelligible entre les Confessions de Rousseau et la production mtallurgique contemporaine, entre les Mmoires doutre-tombe de M. le
vicomte de Chateaubriand et les dividendes de la Compagnie d
Suez. Il serait bien intressant que l' on nous montre comment s'opre,
par le ministre d'un grand crivain, la mutation des donnes conomiques passagres en significations littraires appeles traverser
les sicles. Aussi longtemps qu'on ne nous l'aura pas fait voir avec
prcision, ce genre d'interprtation se contente de relever certaines
concomitances, parmi un nombre immense d'autres, dans le contexte global de l'poque. Le lecteur non prvenu ne s'en trouve
gure plus avanc.

Ces laborieux prliminaires nous auront du moins permis de dblayer le terrain, en soulignant les insuffisances et les limites du
concept mal labor de littrature. On peut admettre qu'il se produit, dans la dernire partie du XVIIIe sicle, une priptie dans
l'histoire trs ancienne de l'autobiographie. Le point d'inflexion est
marqu non pas par la rdaction, mais par la publication posthume
des Confessions de Jean-Jacques Rousseau : les six premiers livres
paraissent Genve en 1782, et les six derniers dans la mme ville
en la fatale anne 1789, qui ne nuit pas pour autant au considrable
succs de cet ouvrage travers l'Europe cultive. Les Confessions
bnficient de l'immense prestige reconnu l'auteur des Discours,
du Contrat social, de la Julie et de l'Emile. L'autobiographie de
Rousseau vient complter une srie de chefs-d'oeuvre, chers l'intelligentsia occidentale ; l'crivain de gnie, l'ducateur de la sensibilit et de la pense d'un nombre immense de personnages clbres ou obscurs, confie ses secrets tous les amis qu'il possde
7. Op. cit., p. 65 ; cf. p. 10 : " Comme le journal intime, qui apparat la mme
poque [?], l'autobiographie est l'un des signes de la transformation de la notion de
personne, et est intimement li au dbut de la civilisation industrielle et l'arrive au

pouvoir de la bourgeoisie.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE TNITIATTQUE AU GENRE LITTRAIRE

965

travers le monde. Cet vnement sans prcdent tire une force accrue de l'enchantement musical du style, de la magie des images,
de la richesse des ides. De cette occasion mmorable datent les
lettres de noblesse littraire de l'autobiographie en France et dans
les principales cultures europennes.
Avant les Confessions de Rousseau, de trs nombreuses autobiographies avaient t crites en Europe; un certain nombre d'entre
elles, en particulier en Angleterre et en Allemagne, avaient t publies. Mais la plupart n'taient pas des oeuvres littraires ; c'taient
des textes confidentiels, rservs quelques intimes, et mme d'ordinaire destins l'usage exclusif de l'auteur. Bien souvent, il s'agissait de documents peu labors d'o la proccupation du style se
trouvait exclue. Le rdacteur n'tait pas un crivain, les motivations
artistiques faisaient dfaut. Le rsultat cherch tait tout autre.
L'intervention de Rousseau est dcisive parce que, d'une part, il
est anim par les intentions profondes propres aux auteurs d'autobiographies ; il prouve le besoin de rassembler sa vie et de la
soumettre au, jugement de Dieu et des hommes. Mais d'autre .part,
et en mme temps, il mne bien le chef-d'oeuvre qui parachve
une exceptionnelle carrire d'artiste de la prose. La russite commerciale fera le reste. Il ne s'agit plus, pour les pigones, que de
recommencer ce que Rousseau a commenc. L'autobiographie littraire possde dsormais un modle qui fixe un contenu, impose un
projet et un ton, des thmes obligs. Bien des variations seront possibles par rapport au prototype; on pourra s'en carter plus on
moins, renchrir ou contester. Mais les divergences auront toutes
un foyer commun ; trahir, c'est encore imiter.
L'oeuvre qui fait date dans le domaine littraire est celle qui suscite l'imitation, le pastiche, la parodie. Les Confessions ouvrent un
nouveau march, leur lecture rassemble un public dispos accueillir des livres du mme ordre ; et cette demande neuve enhardit les
producteurs ventuels de ce genre d'crits. Andr Monglond a dcrit
certains aspects de ce phnomne. Jusqu' la fin du XVIIIe sicle, il
y avait eu, en France comme ailleurs, des gens gs qui se mettaient
en devoir de rdiger leurs souvenirs, sans trop oser divulguer ce
qui risquait de passer aux yeux d'autrui pour des radotages sniles.
A peine les Confessions parues, tout change. Aux vieillards qui le
lisent, Rousseau donne aussitt la libert de se complaire aux petits
riens de leur enfance, et il leur communique l'audace de les raconter 8. Les Confessions proposent aux amateurs un vocabulaire et
une syntaxe, une stylistique et une rhtorique, tout un espace mental
o Httrateurs et lecteurs vont dsormais pouvoir s'battre de compagnie; Monglond voque, parmi d'autres, le cas de Marmontel et
g. Andr Monglond, Le Prromantisme franais, t. II, nouvelle dition, Jos Corti,
1966, p. 256.

966

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

de ses Mmoires. Marmontel est hostile Rousseau ; cet arriviste


peu scrupuleux a vertueusement censur les Confessions ; pourtant,
sans elles, est-il bien sr qu'il se raconterait comme il le fait ?, (...)
Sans les Confessions, n'aurait-il pas rduit son histoire sa vie
d' homme de lettres, et sur les annes de sa jeunesse obscure ne
serait-il pas aussi sec que Duclos ? (...) Qui donc avant Rousseau
avait la fatuit de croire intressants pour le public ces riens auxquels son imagination de vieillard se rafrachit ? 9.
De Rousseau Marmontel, de l'initiateur l'imitateur, un grand
pas a t franchi. Marmontel est un professionnel de la plume ; la
formule des Confessions le sduit, sans qu'il prouve en lui-mme
les justifications profondes de l'autobiographie, qui s'affirment encore
chez Rousseau. Ce qui tait une forme privilgie de la recherche
d soi, une exprience spirituelle, est devenu un genre littraire accessible tous, un rcit la premire personne et dont le rdacteur
serait lui-mme le personnage principal. Ds lors on pourrait estimer
que Rousseau, bien loin de marquer le dbut de l'histoire de l'autobiographie, en consacre la dchance. Une telle opinion serait pourtant excessive, car les meilleures autobiographies modernes, celles
de Goethe et de Stuart Mill, d'Andr Gide ou de Julien Green, bien
que mises sur le march littraire, conservent les intentions spcifiques de la recherche de soi comme moyen de salut et tout la fois
enjeu de l'existence.
Si paradoxal que cela puisse paratre, le rle propre de Rousseau
dans l'histoire de l'autobiographie pourrait bien avoir consist
ajouter aux motivations traditionnelles deux raisons supplmentaires
pour crire une oeuvre de ce genre : le dsir de devenir clbre et
le dsir de gagner de l'argent. Rousseau lui-mme, il est vrai, tait
dj clbre et n'avait rien envier personne ce sujet ; et d'ailleurs
il avait rserv son oeuvre pour une publication posthume. Ses successeurs agiront autrement. Jusqu'alors la voie de la renomme pouvait tre ouverte par une tragdie, par un roman, par un essai.
Rousseau lui-mme avait acquis sa rputation par son premier
Discours pour l'Acadmie de Dijon ; mais ceux qui rvaient de faire
carrire dans les lettres n'envisageaient pas d'y parvenir par le rcit
de leur existence. Le succs des Confessions fait date ; il s'impose
avec l'autorit de la chose juge.
Il s'agit donc bien l d'un accident historique, rencontre exceptionnelle d'un homme, d'une oeuvre, avec leur poque, appele
jouer comme un prcdent. Libre qui voudra d'affirmer que le
facteur dterminant doit tre cherch dans les cours du coton
la Nouvelle Orlans, dans la technologie des ressorts de montre
Genve, ou dans l'entre en usage de l'assolement triennal. Mais
9.

ibid., p.

256-257. Le chapitre V de ce volume de l'ouvrage de Monglond : Confessions

et lyrisme intrieur, fournit des lments intressants sur l'influence des Confessions et l'histoire
de l'autobiographie. L'tude mriterait d'tre approfondie, et largie au domaine europen.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

967

pourquoi ne chercherait-on pas du ct de la constitution gntique


de Mousseau ? pourquoi ne pas inventorier ses chromosomes, ou
numroter ses globules ? Et d'ailleurs, l'volution des taches du
soleil pourrait aussi tre riche d'enseignements, ou encore l'horoscope de Jean-jacques.

L'incidence de Rousseau dans l'histoire de l'autobiographie, pour


exemplaire qu'elle soit en un certain sens, laisse entire la question
des origines humaines et de la signification de l'autobiographie. Cette
question doit tre pose indpendamment de l'ordre littraire, au
sens technique du terme : l'idal normatif des Belles Lettres selon
la tradition hrite des Jsuites, ou les structures du march du livre
aux XIXe et XXe sicles n'ont rien voir ici. Les tymologies de la
culture doivent tre recherches en remontant beaucoup plus haut,
jusqu'aux racines mmes de affirmation de l'homme dans le monde
o il fait rsidence 10.
Le pote S. T Coleridge crit en 1797 : N'importe quelle vie, si
insignifiante soit-elle, si elle est bien raconte, est digne d'intrt 11.
Il s'agit l, pour nous, aujourd'hui, d'une affirmation vidente par
elle-mme, et qui consacre une sorte de droit de l'homme inalinable
et sacr. La Vie d'un simple , pour simple qu'il soit; peut faire
l'objet d'un roman et donc, pourquoi pas, d'une autobiographie,
Pourtant n'importe qui, n'importe quand, n'importe o, n'crit pas
une relation de sa vie. Pour en venir l, il faut qu'il ait une conscience suffisante de la singularit de son existence, ce qui suppose
un certain degr d'individualisme ; il faut aussi que cette singularit
lui paraisse suffisamment exemplaire pour tre susceptible d'intresser autrui, aprs l'avoir intress lui-mme. Pascal notant le moi
est; hassable , vers le milieu du XVIIe sicle, estimait que le cheminement d'une biographie ou les dtours d'un caractre, bien loin de
prsenter un intrt positif, proposaient le pige d'une complaisance
soi-mme, nfaste pour le salut de l'me.
Aux yeux de Pascal, une vie humaine ne possde pas son centre
en elle-mme, ni sa valeur. Le fondement d'une existence, sa justification ultime, se trouve dans le rapport que cette existence entretient avec Dieu, son Crateur, et avec Jsus-Christ, son Sauveur. Le
primat de la conscience de soi, au coeur d'une personnalit responsable, conformment au schma kantien de la morale par exemple,
est le fruit tardif d'une longue volution ; il ne s'agit l nullement
L4

10

Je ne reviendrai pas ici sur les lments contenus dans mon essai antrieur.: Conditions
et Limites de l'Autobiographie, dans Formen der Selbsdarstellung, Berlin, 1956. La prsente
tude complte la prcdente.
11.S..T. Coleridge Thomas Poole,,1797 ; Letters, ed. E.H. Col. London, 1895, vol.

P.

I,

968

REVUE DHISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

d'une donne immdiate de la rflexion. La conscience de l'homme


archaque sous le rgne du muthos, n'est pas centre sur elle-mme ;
elle trouve dans la communaut du groupe social son foyer et son
support. L'individu n'est titulaire ni de sa vie, ni de sa mort ; il
joue le rle que la tradition lui attribue dans le grand jeu collectif.
Mais lorsque le logos hellnique, dont Socrate figure le hros ponyme, supplantera le muthos, l'individu ne connatra pas pour autant
une complte autonomie. Il ne se connat lui-mme que comme un
lment subordonn, une sorte de rouage dans le systme rationnel
et totalitaire du Cosmos, rgi par les astres-dieux, dont le dterminisme souverain met en place chaque aspect, chaque moment de
chaque individu dans le dploiement harmonieux et providentiel de
l'univers. Lorsque la culture chrtienne se substitue, en Occident,
la sagesse hellnique, le modle du cosmos ne disparat pas ; il recule au second plan devant la prminence du Dieu judo-chrtien ;
celui-ci s'impose comme centre de perspective dans le monde prsent
comme dans les lointains de l'eschatologie. La conscience personnelle, telle que la figure l'me du chrtien, apparat elle-mme comme un relais eschatologique dont les diverses perspectives s'ordonnent par rapport aux destines ternelles proposes la crature.
Le primat du rapport au monde dans le domaine hellnique, le
primat du rapport Dieu dans l'espace chrtien font obstacle
l'mancipation de la conscience de soi. Mais cette conscience, rprime ou mise en place par des influences suprieures, n'en existe
pas moins, comme le prouve suffisamment le cas de Socrate lui-mme.
Les personnages historiques mis en scne par Thucydide, les hros
de la tragdie grecque, les grands hommes de l'histoire romaine nous
sont proposs comme des centres d'initiative, capables de penser
leur action d'une manire originale et d'en assumer les consquences. S'ils ne jouissent pas d'une autonomie absolue ; s'ils reconnaissent eux-mmes l'existence de puissances suprieures, rgulatrices
de leur action, ils n'en disposent pas moins d'un domaine propre
qu'il leur est possible de prendre en charge dans un discours personnel, un Soliloque, pour reprendre ici un titre de Saint-Augustin.
On comprend ds lors que Georg Misch ait pu trouver tout au
long de la tradition occidentale d'amples matriaux pour son histoire de l'autobiographie. Pour nous en tenir des exemples majeurs,
les Penses de Marc Aurle, ou propos qu'il s'adressait luimme , comme s'exprime l'intitul grec, sont les rflexions personnelles d'un homme qui tente de prendre une juste et sage conscience
de sa place dans le monde et de son rle social. L'empereur s'affirme, titre priv, fidle la doctrine stocienne qui propose une
version renouvele du Cosmos astrobiologique traditionnel. A l'intrieur de ce cadre dogmatique dont il n'entend nullement remettre
en question l'horizon global, Marc Aurle procde une exploration
de la conscience de soi sur le mode de l'exhortation difiante. Le

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

969

caractre autobiographique de ce document est indiscutable. Il en


est de mme pour les Confessions d'Augustin, qui inscrivent dans
l'espace mental de la spiritualit chrtienne, tel que l'Eghse l'a mis
en place, un des chefs-d'oeuvre de la littrature du moi.
Il ne servirait a rien de rcuser ici le tmoignage d'Augustin, sous
prtexte qu'il est un thologien, ou celui de Marc Aurle, sous prtexte qu'il est un philosophe. L'existence de prsupposs doctrinaux
n'intervient pas comme un obstacle la connaissance de soi, car
l'obstacle est aussi un tremplin, un moyen d'investigation. Le stocisme de Marc Aurle, le christianisme d'Augustin sont pour eux
des rvlateurs de certaines dimensions spirituelles, de certaines intonations et motivations de l'existence telle qu'ils la vivent. Le fait
que nous lisons encore Augustin et Marc Aurle, mme si nous ne
partageons pas leurs options thoriques, atteste la validit permanente de ces. explorations de l'espace du dedans. Toutes proportions
gardes, la doctrine freudienne joue un rle analogue pour bon
nombre d'introspecteurs d'aujourd'hui. Les prsupposs qu'elle propose ou qu'elle impose interviennent comme des instruments d'analyse efficaces et fconds, l'occasion, mme pour ceux qui ne se
rallient pas l'orthodoxie inconditionnelle du freudisme.
Il n'en est pas moins vrai que la voie de l'autobiographie s'ouvrira
d'autant plus et d'autant mieux que le rapport entretenu par l'homme avec lui-mme aura la priorit sur le rapport Dieu et le rapport au monde. Les diverses coordonnes de l'existence personnelle
peuvent subsister ensemble, chacune d'entre elles se trouvant affecte, suivant les vicissitudes de la culture, d'un coefficient de ralit
plus ou moins important. La rfrence cosmique et la rfrence
thologique ne sont jamais tout fait absentes. Chaque individu
doit s'tablir dans un univers qui dfinit sa ligne d'horizon; sous
une forme ou sous une autre, la relation du microcosme au macrocosme, mme en l'absence du modle astrobiologique, est constitutive de la personnalit. De mme, le rapport Dieu indique la vise
ncessaire d'une totalit ds significations ; mme refoule par la
monte de l'agnosticisme, l'intention eschatologique persiste pour
donner son sens ultime une destine. Le Moi ne saurait trouver
en lui-mme son commencement et sa fin ; il se cherche et se module selon les perspectives d'accomplissement qui sous-tendent son
tre au monde.
La priptie renaissante apparat cet gard riche d'enseignement. Sur les ruines de la synthse scolastique mdivale, une nouvelle intelligibilit personnelle se dessine, chappe au contrle des
thologiens; elle utilisera pour sa nouvelle dification les lments
rcuprs de la culture antique. Le terme mme d'humanisme, employ par les historiens pour dsigner le style neuf de la vie spirituelle, souligne ce trait fondamental de la priorit donne la forme
humaine, c'est--dire au rapport que l'homme entretient avec lui-

970

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

mme. Dieu n'est pas oubli ; la paideia renaissante demeure chrtienne. Et les schmas astrobiologiques conservent toute leur vaHdit
aux yeux d'un Marsile Ficin, d'un Pic de la Mirandole ou d'un
Jrme Cardan. Le fait essentiel est l'accent mis sur le microcosme,
dsormais reconnu comme foyer des signes et des valeurs. L'espace
du dedans n'exclut pas l'espace du dehors, mais il impose sa prminence. Les humanistes clbrent la dignit et l'excellence de
l'homme, dont ils aiment dire qu'il est un autre dieu, l'image
de Dieu, un dieu second (alter deus, secundus deus).
L'autobiographie reflte cette situation. Elle se voit confier la
mission d'explorer ce nouveau continent, cette Terre Neuve annexe
l'espace mental. En cet ge de rupture, o toutes les limites reculent, o sautent les traditions les plus sacres, les habitudes les
plus invtres, pour faire quilibre aux nouveaux cieux et la
nouvelle terre, un nouveau visage de l'homme doit s'affirmer, digne
auteur de ses oeuvres, et gestionnaire de la plante. L'autobiographie doit, elle aussi, faire le tour du monde personnel, dans le rveil
ou l'veil d'une jeunesse irrpressible. Et lorsque viendra le reflux
des grandes esprances dues, lorsqu'il apparatra dcidment que
tout n'est pas possible, les Essais de Montaigne proposeront l'examen
de conscience d'un esprit qui se replie sur lui-mme, pour se ressaisir, dans ses ressources et ses insuffisances. Les Essais, autobiographie dans le dsordre, mais autobiographie tout de mme, proposent
une tentative pour dessiner les lignes d'une vie dans la confusion
des vnements et des circonstances. Le monde matriel et le monde
humain gardent leurs irrationalits, le christianisme a revtu la
figure de l'ambigut. L'homme doit se centrer sur lui-mme pour
faire face, avec les certitudes qui lui sont propres, aux perplexits
de sa vie.
Montaigne n'a pas tu Dieu, et ne manifeste aucune intention de
le tuer. Mais Dieu s'est loign, pris au pige des contradictions des
guerre de religion. Ce desserrement des contraintes thologiennes
augmente d'autant l'autonomie de rflexion propre l'auteur des
Essais. Il fait avec sagacit le tour de sa conscience et de son exprience, le tour du propritaire, pour son propre plaisir et celui de
ses amis. Sans doute peut-on relever chez lui quelques indications
stociennes, mais nulle trace de culpabilit augustinienne. La modernit de Montaigne apparat avec l'importance quasi exclusive
reconnue la vie personnelle et prive, comme aussi dans le fait
que Montaigne a publi ses crits, considrant ainsi qu'ils avaient
une valeur exemplaire, et mritaient de retenir l'attention d'autrui.
Pascal ne s'est pas tromp en dnonant dans les Essais le prototype de la littrature du Moi (Ichliteratur) o l'auteur des Penses
voit un monument de la plus coupable complaisance soi-mme. Il
est bien vrai que les Essais combinent les diverses formes possibles
des critures de la premire personne. La perspective autobiogra-

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

971

phique est la plus vaste, celle qui englobe toutes les autres dans
une volont de rcapitulation. Mais la rdaction au jour le jour, par
accroissements successifs, voque le journal intime, digression perptuelle centre sur le moi en question, qui se nuance d'dition en
dition. Et dans certaines pages, Montaigne, relatant certains moments de sa vie publique, fait oeuvre aussi de mmorialiste. Mmoires intrieurs et mmoires extrieurs se recoupent pour dessiner
la configuration singulire du gentilhomme gascon.

Pas plus que Rousseau, Montaigne ne peut tre considr comme


l'inventeur de l'autobiographie ; mais son exemple illustre certains
aspects de cette tentative de l'individu pour entrer en possession de
lui-mme. L'autobiographie est une conqute, non pas simplement
un inventaire des aspects divers d'une existence. La rcapitulation
tend lucider les obscurits, unifier les diversits. L'homme de
l'autobiographie se dcouvre donn lui-mme comme un problme,
dont lui seul peut trouver la solution. Le rcit, la chronique d'une
vie ne propos qu'une criture premire, ou une premire lecture, pardel laquelle s'tablit cette vrit essentielle, dont les vnements de
l'existence ne prsentent, en leurs vicissitudes, que la petite monnaie.
Au commencement, on doit admettre la prsence latente d'un
surplus de significations, que la vie individuelle n'puise pas compltement. L'activit de l'homme dans le monde n'entame pas une
certaine rserve d la ralit personnelle, qui, ne parvenant pas
s'exprimer, manifeste par sa rcurrence une insatisfaction profonde.
Par-del le sillage objectif du curriculum vitae, que jalonnent les
tapes de la vie officielle et mondaine, un autre cheminement se
poursuit, parallle ou inverse, ou parfois jouant cache-cache avec
le premier. C'est de ce cheminement second ou premier que
l'autobiographie cherche rendre compte. Tel est bien le cas de
Michel d Montaigne, que ne parviennent pas absorber les occupations domestiques, ni les tches locales ou mme nationales. Un
autre impratif s'impose lui, par-del la diversit des engagements
temporels, le devoir envers soi-mme d'une vie qui veut tre soi. De
l ce parcours secret, ce voyage autour d'une bibliothque, qui trouvera son emplacement privilgi dans le refuge de cette tour d'ivoire,
encore aujourd'hui plante dans la douce campagne de Guyenne.
Toute autobiographie digne d ce nom prsente ce caractre d'une
exprience initiatique, d'une recherche du centre. L'intrt port au
rcit des pisodes successifs, le pittoresque des anecdotes ne doit
pas faire illusion. A la diffrence des Mmoires, de caractre narratif, dont l'intrt est essentiellement historique, l'autobiographie
est anime par une intention mta-historique ; elle se situe selon
l'ordre d'une ontologie de la vie personnelle. Dans l'existence de

972

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

l'homme quelconque, le centre est partout ; il se dplace au gr


des circonstances ; ou plutt il n'y a pas de centre. L'entreprise
autobiographique dnonce cette alination de l'homme quotidien
;
elle amorce un repli sur l'espace du dedans, elle professe un nouvel
ordre des priorits. Le journal intime annonce dj une telle exigence, mais il la met en oeuvre au jour le jour, selon la dispersion
des incidents et accidents. A la force centrifuge du calendrier, l'autobiographie impose la loi de la force centripte, matresse d'intelligibilit unitaire. L'intention est identique, mais un degr plus
haut de concentration ou de centration, si l'on peut dire.
La dcision autobiographique atteste une nouvelle manire d'tre
un homme parmi les hommes, dans le monde et devant Dieu. Il ne
s'agit pas seulement de se raconter selon le style de la chronique,
mais de se ressaisir, et mme de se constituer. La dcouverte d'un
nouveau continent intrieur, le moi et ses diverses provinces, ne
manifeste pas seulement une ralit latente, qui se trouvait dj l,
en attente, comme l'Amrique avant la Visitation de Christophe
Colomb. La nouvelle voie d'approche institue un objet nouveau ;
elle apparat comme une entreprise d'dification. Telle, dj, la
confession, acte sacramentel, qui n'est pas un dire seulement, mais
un tre et un faire, une transfiguration de l'existence dans la paix
retrouve de soi soi et avec Dieu,
La tour de Montaigne symbolise le repli sur soi d'une existence
en proie aux incertitudes d'une poque de confusion intellectuelle,
spirituelle, religieuse et politique. Egar dans l labyrinthe du
monde, l'auteur des Essais s'efforce de dcouvrir, au-dessus de la
mle, ce centre dequilibre o la paix lui sera donne, mme au
sein de la guerre. L'autobiographie se justifie ainsi comme un effort
de compensation pendant les priodes critiques de l'histoire ; Marc
Aurle affronte les Barbares, Augustin se trouve pris au pige de
l'effondrement de l' Imperium Romanum et Rousseau lui-mme est
le prophte d'un autre naufrage culturel, dont Goethe et Chateaubriand seront les tmoins postrieurs.
Au sein de cette mme tourmente, o toutes les valeurs sont mises
en question, le jeune Frdric Schlegel, archange du romantisme,
nonce trs prcisment cette ncessit d'une recherche du centre,
pour conjurer les menaces d'une dislocation de l'tre personnel :
Il n'est pas de plus grand besoin cette poque qu'un contrepoids spirituel
la Rvolution et au Despotisme, un contrepoids qui exerce son action sur les
esprits en y faisant converger la concentration des suprmes intrts terrestres.
Mais o allons-nous trouver un tel contrepoids ? La rponse n'est pas difficile :
incontestablement en nous-mmes ; et quiconque aura compris que l est le
centre de l'humanit aura par l mme aussi et instantanment trouv le centre
de la civilisation moderne, et l'harmonie vraie de toutes les sciences et de tous
les arts jusqu'ici spars, diviss et contradictoires 12.
12. Frdric Schlegel, Athenum ; 1798-1800 ; trad. Armel Guerne, in Les Romantiques
Allemands, Descle de Brouwer, 1963, p. 271

DE L 'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

973

Archimde rclamait un levier et un point d'appui pour branler


le monde. La recherche du centre est, pour le rdacteur de l'autobiographie, la dtermination du lieu propre fonder l'quilibre d'un
univers personnel. La vie s'miette au jour le jour, et d'instant en
instant. L'autobiographe fait un effort pour remonter la pente de
la dgradation des nergies personnelles ; il tente de regrouper, dans
la conjonction d'une simultanit plnir des faits et des valeurs,
ces indications contradictoires qui se dispersent au fil de la dure.
De l le recours aux commencements, l'enfance et l'adolescence,
parce que ces poques sont marques par une spontanit plus
grande o s'affirment les lignes directrices, l'tat naissant, d'une
vie qui se cherche, mais se drobera peut-tre elle-mme dans les
replis des circonstances.
La recherche du Moi perdu est une qute du Graal. Saint-Martin,
l'illumin, entreprend, selon le voeu de Frdric Schlegel, et dans
le mme moment historique, de rassembler les lments d'un recueil
intitul : Mon portrait historique et philosophique, commence en
1789 et continu sans suite, et sans autre ordre que celui dans lequel
ma mmoire m'a retrac les vnements de ma vie et les penses
que j'ai reues en diffrents temps. Le Philosophe Inconnu veut
aller, lui aussi, du dsordre l'ordre, de l'existence l'essence, de
l'accident la substance :
Je ne me suis laiss aller composer de pices et d'ides dtaches ce
recueil historique, moral et philosophique, que pour ne pas perdre les petits
traits pars de mon existence [...]. Le vrai avantage qu'il me procurera, c'est
de pouvoir de temps autre me montrer moi-mme tel que j'ai t, tel que
j'aurais voulu tre et tel que je l'aurais pu si j'eusse t second 13.

Il ne s'agit pas l seulement d'une curiosit psychologique de type


courant. Le mystique Saint-Martin, poursuivant cette rvlation de
soi soi, entend en mme temps faire rvlation de soi l'humanit,
conformment l'ordre de Dieu. Saint-Martin tait persuad
qu'une haute mission d'enseignement lui avait t confie par la
Providence et qu'aucun vnement de sa vie, aucune de ses illuminations n'tait sans rapport avec cette tche, ni par consquent dpourvue d'instruction pour les hommes. Le Philosophe Inconnu a
l'orgueil de son rle. Il accepte avec modestie, dans le sentiment
de son indignit personnelle, les trsors dont Dieu emplit son me,
son intelligence, son coeur, sa vie enfin, pour que le thosophe privilgi en fasse son tour largesse au monde 14.
On pourrait objecter que le cas de Saint-Martin, l'illumin, met
en oeuvre ds motivations exceptionnelles, et sans doute aberrantes.
L'autobiographie, qui court les rues aujourd'hui, et hante les rayons

13. Louis-Claude de Saint-Martin, Mon Portrait historique et philosophique (1789-1803)

p. p. R. Amadou, Ren Jullard, 1961 ; p. 182.


14. Robert Amadou, op. cit., p. 24.

352),

974

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

des librairies, ne prsuppose aucune disposition mystique, mais simplement le retour sur soi d'une curiosit rtrospective. En notre
sicle dchristianis, l'autobiographie est un des droits de l'homme
et du citoyen, comme en tmoigneraient le Fils du Peuple de
Maurice Thorez, les relations autobiographiques de Trotslcy, de
Gorki ou de Jacques Duclos. La rponse est ici qu'il existe des
sacristies de diverses espces, chacun travaillant pour la sienne ;
la politique est devenue l'un des refuges du sacr, qui a tendance
dserter les glises. De plus, en se vulgarisant, l'autobiographie,
passe en mode littraire, peut avoir perdu une partie de son exigence profonde. Mais il en reste toujours quelque chose ; celui qui
recourt cette double vue pour recomposer sa vie selon l'ordre des
valeurs qui la justifient, s'lve ainsi une dimension suprieure de
l'existence. Il rend hommage une vrit qui est pour lui matresse
du sens, point origine et destination finale des attitudes et des
comportements.
Plus ou moins apparent, le caractre initiatique se retrouverait
donc toujours dans une autobiographie digne de ce nom. Le rcit
se transfigure en symbole ; la ligne de vie dessine les configurations
allgoriques des suprmes justifications. Le messianisme rvolutionnaire, cet gard, en vaut un autre, et toutes les eschatologies,
un certain degr de l'analyse, se conforment des modles communs. Toute autobiographie digne de ce nom se distingue du
curriculum vitae ou de la notice biographique en ce qu'elle revt
la signification d'une parabole. Le romancier allemand Hermann
Hesse, racontant un voyage imaginaire, la fois croisade et plerinage, observait :
Notre but n'tait pas simplement l'Orient, ou plutt : notre Orient n'tait
pas seulement un pays, et quelque chose de gographique, c'tait la patrie et
la jeunesse de l'me ; il tait partout et nulle part ; c'tait la synthse de tous
les temps 15.

L'intention autobiographique vise constituer une eschatologie


de la vie personnelle ; la recherche du centre sera couronne de
succs si elle donne accs en ce foyer imaginaire o l'tre humain
atteint la pleine rconciliation avec soi-mme. Un tel accomplissement correspond un exercice spirituel, impliquant une ascse,
dont tous les individus ne sont pas capables. Il est des projets d'autobiographie qui n'aboutissent pas, sans doute bien plus nombreux
qu'on ne pense. Mais le refus de l'autobiographie est un autre symptme de la difficult de l'entreprise, qui exige un ferme propos et
une force de caractre assez constante pour oprer le rassemblement
d'une vie naturellement porte s'parpiller. Aux environs de 1820,
le grand diteur allemand Brockhaus, ayant entrepris de publier une
srie d'autobiographies de personnalits marquantes, sollcita la
15. Hermann Hesse, Le Voyage en Orient, trad. J. Lambert, Calmann Lvy, 1948, p. 52.

DE L' AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

975

collaboration du philosophe romantique de la nature Ignaz Paul


Troxler (1780-1866). Celui-ci se droba, se sentant incapable de
mener bien une pareille tche :
J'ai interrog mon sentiment intime pour savoir ce que j'prouverais l'ide

de figurer dans une exposition universelle de cette sorte, et j'ai senti monter
en moi des frissons. On doit, me semble-t-il, tre mieux rconcili avec soimme si l'on veut crire sa vie. Je ne le suis pas encore, du moins il est certain
que mon esprit n'a pas encore atteint assez d'lvation et d'ampleur pour saisir
compltement ma vie. Bien trop souvent, la matire qui est en moi a bris la
form que je voulais lui donner. Ce que j'ai t partiellement n'a point encore
form un tout. Avec une destine aussi varie, avec tous les avatars de mes
diverses situations, il m'est trs difficile, mme extrieurement, de runir tous
les matriaux ncessaires. Certaines circonstances de ma vie me remplissent
encore d'amertume et de tristesse dans le souvenir, quelques-unes mme de
colre contre moi-mme et contre autrui : si bien que ce qui devrait, pour
devenir de l'histoire, tre calme et mort, ou bien transfigur, me bouleverse
encore comme une vivante tragdie 16.

Cette remarquable analyse met en lumire le complexe travail de


remembrement de la personnalit qui doit tre men bien dans
l'excution de l'autobiographie. L'dification de soi doit aller de
pair avec l'ordonnancement de l'univers; l'unit de sens n'est pas
donne, elle doit tre conquise, au prix d'une lutte contre les vidences et les circonstances. Dans ce combat contre son ombre, contre ses fantasmes, le rdacteur risque fort d'tre vaincu. C'est pourquoi Troxler renonce avant mme de commencer, non pas que l'entreprise ne l'intresse pas, mais parce qu'elle l'intresse trop et le
concerne de trop prs.
Toute autobiographie procde d'une conversion. L'homme qui se
laissait aller vivre selon la spontanit de sa nature, dcouvre que
sa vie est une fuite perptuelle, un jeu de reflets, la vaine poursuite
de l'ombre. Une dcision de salut doit tre prise, qui, sous la dispersion des apparences, s'efforcera de dterminer l'unit de l'tre
personnel. La conqute de soi permettra celui qui se cherche de
regagner sa vie perdue, non pas seulement aux yeux d'un public
prsent ou venir, mais dans l moment mme o l'criture accomplit son oeuvre d'lucidation. Un fragment clbre de Novalis donne
le sens de cette dmarche qui inverse l'ordre des priorits pour
donner l'homme la matrise des significations de sa vie :
C'est vers l'intrieur que mne le chemin mystrieux. Nulle part qu'en nousmmes ne repose l'ternit et ses mondes, le pass et l'avenir. L'univers extrieur
est le royaume des tnbres qui projette son ombre dans la rgion lumineuse
au-dedans de nous 17.

Le mystique Novalis se fera l'explorateur de l'espace du dedans ;


l'ensemble de son oeuvre constitue une autobiographie disperse en
16. Ignaz Paul Troxler, cit dans Albert Bguin, L'Ame romantique et le rve, 3e dition,
Corti, 1939, p. 99.
17. Novalis, Bltenstaub (Grains de Pollen), fragment 16, trad. G. Blanquis,. in Novalis,
Petits Ecrits, Aubier, 1947, p. 35-37.

976

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

romans, essais, pomes et fragments, journal intime. Une alternative


semble ainsi s'imposer entre l'intriorit et l'extriorit. L'autobiographe apparat, dans le jargon de la psychologie moderne, comme un
introverti ; il se choisit plutt que le monde, la manire de Montaigne, maire de Bordeaux, abandonnant sa ville dsole par la
peste pour se retirer sur ses terres. D'o le reproche de dsertion,
souvent adress celui qui prfre la complaisance soi-mme aux
engagements dans la cit. Dans le cercle mme o vivait le jeune
Novalis, et dans la revue qui publiait les Grains de Pollen, on pouvait lire cette opinion critique :
Condorcet ne s'est-il pas construit un plus beau monument, en crivant, au
sein de prils mortels, le livre des Progrs de l'esprit humain, que s'il avait
employ le peu de temps qui lui restait exposer au monde son individualit
finie, plutt que cette perspective infinie ? Pouvait-il mieux en appeler la
postrit qu'en s'oubliant lui-mme dans son rapport avec elle ?18.

Il est mauvais, il est absurde de prfrer sa propre histoire

l'histoire de l'humanit. Les militants de toutes les idologies estiment, comme dj Pascal, que le moi doit rentrer dans le rang de
la communaut humaine ; il est hassable de se prfrer tous et
tout. L'gotiste, qui se centre sur soi, est un suspect, un aristocrate. Faux procs pourtant ; car le Moi quoiqu'il fasse, ne peut pas
s'isoler du monde et du temps. Lorsqu'il se replie sur son intriorit,
il emporte dans sa retraite l'image de son univers ; le cristal de sa
conscience, retranch de la ralit ambiante, n'en conserve pas
moins, dans sa structure mme, la constitution des eaux mres dans
lesquelles il s'est form. Une voix fraternelle rpond l'exemple de
Condorcet :
Il n'y a pas d'autre connaissance de soi que la connaissance historique. Nul
ne sait ce qu'il est, qui ne sait ce que sont ses compagnons et, avant tous, le
compagnon suprme au sein de l'alliance, le matre des matres, le gnie de
l'poque (Der Genius der Zeitalter) 19.

L'histoire de France que Michelet avait crite, il l'avait crite,


disait-il, comme sa propre et personnelle histoire. Cet aveu du matre
romantique serait videmment en horreur aux historiens positivistes,
qui font profession d'objectivit radicale. A leurs dngations, on
opposera les propos pleins de bon sens d'Anatole France :
La critique est, comme la philosophie et l'histoire, une espce de roman, et
tout roman, le bien prendre, est une autobiographie. Le bon critique est
celui qui raconte les aventures de son me au milieu des chefs-d'oeuvre. Il n'y
a pas plus de critique objective qu'il n'y a d'art objectif, et tous ceux qui se
18. Friedrich Schlegel, Athenaum Fragmente, 195, 1798 ; Werke, Kritische Ausgabe,
Band II, p. 196. Selon l'diteur, ce fragment serait de la main de August Wilhelm, frre de

Friedrich Schlegel,

19. Fr. Schlegel, ideen, 139 ; fragments parus dans l'Athenaum, 1800 ; mme dition

des Werke, Band II, p. 270

trad. R. Ayrault.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

977

flattent de mettre autre chose qu'eux-mmes dans leur oeuvre sont dupes de
la plus fallacieuse illusion. La vrit est qu'on ne sort jamais de soi-mme. [...-.]
Nous sommes enferms dans notre personne comme dans une prison perptuelle.
Ce que nous avons de mieux faire, ce me semble, c'est de reconnatre de
bonne grce cette fallacieuse condition et d'avouer que nous parlons de nousmmes chaque fois que nous n'avons pas la force de nous taire 20.

Goethe, dans une page clbre de Posie et Vrit, avait dclar,


avant Anatole France, que l'ensemble de ses oeuvres constituait une
chronique de sa vie, la transmutation continue de ses expriences
en substance Httraire :
Tout ce qui dsormais t connu de moi, ce ne sont que les fragments
d'une grande confession, et le prsent livre n'est qu'une tentative risque pour
rendre celle-ci complte 21.

La catgorie de l' autobiographie ne constitue pas seulement un


geme littraire parmi les autres. Elle recoupe le domaine littraire
dans son ensemble, imposant sa magistrature dans l'interprtation
de tous les travaux de l'esprit, La prsentation traditionnelle des
ouvrages consacrs aux grands auteurs, voquant successivement la
Vie et l'OEuvre, prsuppose une corrlation entre les deux termes;
L'auteur d'une oeuvre quelconque, crite la premire personne ou
la troisime, porte tmoignage, la face de l'humanit, de cette
vie personnelle qui est indfectiblement la sienne, et c'est ce tmoignage d'une vie sur la vie, d'une vie la vie, que le lecteur recherche en fin de compte, dans une deuxime lecture qui prolonge
la premire en lui donnant ses justifications essentielles. Un esprit
superficiel ne voit dans le roman que le roman, les personnages et
leurs aventures menes bonne ou mauvaise fin ; le lecteur plus
exigeant demande davantage ; il dialogue avec l'auteur, il cherche
l'homme.
Goethe encore avait parfaitement senti la primaut de ce discours
autobiographique sur toutes les intentions secondes :

Si l'on veut laisser aux gnrations futures quelque chose dont elles puissent
tirer profit, crivait-il, ce doit tre des confessions. On doit se placer devant
elles comme personnalit, avec les penses qu'on nourrit, les opinions qu'on a,
et nos descendants pourront, s'ils le veulent, y chercher ce qui leur convient
ou ce qui est de vrit ternelle 22.

Ce primat de l'autobiographie, dsormais considre comme un


moyen privilgi pour la comprhension de la culture, est un apport du romantisme, qui met en honneur le sens de l'individualit
concrte. Avant que ne paraissent les Confessions de Rousseau,
Herder insiste sur la riche contribution que la description d'une vie
20. A.. France; Lettre Prface de la Vie Littraire; OEuvres compltes, Calmann Lvy,
1926, t. VL p. 5-6.
21. Goethe, Posie et Vrit, deuxime partie, livre vil, trad. F. Baldensperger.
-. 22. Lettre Zeltr, 1er novembre 1829 ; trad. A. Schweitzer.
.

REVUE D'HISTORIE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75e

Ann.).

LXXV.

62

978

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

personnelle par celui-l mme qui en est le sujet, mettant jour les
nuances et les intermittences du moi, peut fournir une anthropologie digne de ce nom. Les documents de ce genre, les plus clbres,
mais aussi les plus apparemment mdiocres, permettent de dessiner
les configurations d'une Physiognomonie du dedans, beaucoup plus
significative que celle qui s'attache caractriser, la manire de
Lavater, les fronts et les nez dans l'espce humaine. S'il est vrai,
comme le disait Montaigne, que chaque homme porte en soi la
forme entire de l'humaine condition , une autobiographie totale,
supposer qu'elle ft mene bien par quelque gnie, donnerait
une exposition universelle, une rvlation de l'tre humain dans la
plnitude de son accompHssement 23.
On pourrait multipHer les tmoignages. La thorie romantique de
la connaissance, rejetant le primat de l'intellectualisme et de l'universalisme caractristiques de l'ge des Lumires, se replie sur la
subjectivit dont elle fait le foyer d'une intelligibiht nouvelle. De
l une pistmologie, une conception de la science, qui, dbordant
de la psychologie et de l'anthropologie, tendra ses effets aux
sciences de la nature comme aux sciences historiques. La littrature du Moi n'est qu'un des aspects, ou un des effets, de cette conversion de la culture qui va marquer, de proche en proche, toutes
les rgions du savoir. On a tort de faire du domaine littraire une
sorte de compartiment tanche, spar par des cloisons infranchissables du reste de la culture. Il se trouve en rciprocit d'influence
avec l'ordre humain dans son ensemble. Le superbe isolement des
historiens de la littrature fausse toutes les perspectives en attribuant leur objet d'tude une autonomie qu'il ne possde pas.
L'panouissement de l'autobiographie peut tre mis en correspondance avec l'ide matresse de l'individualisme romantique, selon
H.A. Korff : le primat en valeur du particulier sur le gnral ;
mais ce premier principe est corrig par un second : le devoir
du particulier, dans sa forme particulire, est de manifester le
gnral 24. Il ne s'agit pas ici d'un prcepte littraire, mais d'une
attitude globale, qui prend le contrepied du cosmopolitisme des
Lumires. De l procdent une morale, une science et une mtaphysique, toute une conception de l'homme et du monde, de l
aussi, un sens nouveau de la religion. La culture europenne dans
son ensemble exprime cette transvaluation de toutes les valeurs.
Le domaine de l'autobiographie apparat comme un lieu privilgi
pour la mise en honneur de l'individualit selon les nouvelles va23. Cf. Herder, Vom Erkennen und Empfinden der menschlichen Seele, Werke, d. Suphan,
Band vni, 180, sq ; cet essai date de 1778.
24. Hermann August Korff, Geist der Goethezeit, Band III, I, Leipzig, J.J. Weber, 1940,

p. 360.

DE L' AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

979

leurs. Herder, dont nous avons invoqu l'intrt majeur qu'il porte
alla littrature du moi, est un thologien de vocation et de profession, dignitaire de son glise. plus jeune que lui, Schleiermachers le
thologien de la jeune quipe de l'Athenaum, publie en 1800 ses
Monologues qui dveloppent le thme du primat de l'intriorit
personnelle dans l'existence humaine. Herder et Schleiermacher sont
deux reprsentants illustres: de la grande tradition pitiste dans sa
branche luthrienne. Rousseau s'inscrit dans cette mme tradition
europenne par la double affiliation des pitistes vaudois, d'appartenance calvinienne, et de Madame de Warens, qui relve du qitisme catholique selon l'obdience de Madame Guyon et de Fnelon.
Pitisme et quitisme reprsentent deux aspects d'une internationale
religieuse qui, indpendamment des barrires confessionnelles, regroupe ce qu'il y a de plus vivant dans le christianisme du XVIIIe
sicle 25.
L'histoire de l'autobiographie en Europe, et plus gnralement
celle de la littrature du Moi sous ses formes diverses, demeure incomprhensible en dehors de cette nouvelle orientation de la conscience religieuse, affirme ds le XVIIe sicle, et dont les chefsd'oeuvre littraires postrieurs apparaissent comme des fruits tardifsi
Les critures, prives sont des critures d'usage intime de par leur
intention mme ; pour qu'elles prtendent la publicit , pour qu'lles se destinent au grand jour du march littraire, il faudra qu'elles
aient subi une profonde dnaturation. Autrement dit, la littrature
intime du pitisme sera pendant longtemps une littrature non littraire, dont les auteurs n'obissent nullement aux motivations de
l'crivain, soucieux d'attirer l'attention gnrale sur les vicissitudes
de sa vie personnelle, et, pour ce faire, proccup de bien crire,
d'exposer son propos selon les rgles de clart, de convenance, de
style qui caractrisent l'oeuvre de littrature. Les textes en question;
si nombreux soient-ils, en allemand, en anglais et mme en franais,
apparaissent comme des documents pour l'histoire des expriences
et ides rehgieuses, pour l'histoire de la psychologie. Ceux-l mmes
qui ont. t publis en leur temps, il y en a, visaient l'dification
des mes ; ils entendaient porter tmoignage des bonts de Dieu
pour ceux qui lui sont fidles, dans Une totale indiffrence l'gard
d'une critique littraire dont, par principe, ils auraient catgoriquement rcus le jugement.
On peut voquer ce propos l'exemple de Pascal. En dpit du
propos sur le moi hassable , les Penses, au moins par un certain
nombre des fragments qu'elles regroupent, jalonnent une sorte de
journal intime spirituel, rflexions d'un chrtien devant Dieu, relations d'expriences vcues d'une me chrtienne. Cet aspect concret
25. Pour plus de dtails en ce qui concerne l'internationale pitiste, voir mon ouvrage
Dieu, la Nature, l'Homme au Sicle des Lumires. Payot, p. 58-85.

980

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

a d'ailleurs valu aux textes pascaliens une grande diffusion dans


l'Europe mthodiste, quitiste et pitiste au XVIIIe sicle. Or il se
trouve que Pascal est aussi un crivain de gnie ; chrtien par vocation, crivain par occasion, il est devenu la proie des critiques
et historiens de la littrature, lesquels, s'ils sont juges de son criture, ne sont pas juges, et pour cause, de sa foi et de sa pit. Ce
que le critique en tant que critique peut dire sur Pascal ne met pas
en cause ce que Pascal estimait l'unique chose ncessaire. Les
oeuvres pitistes, dans leur grande masse, sont d'un Pascal sans le
gnie et sans le style ; le speialiste de la littrature ddaigne,
juste titre, ces papiers sans honneur. Mais on peut imaginer, en
contrepartie, Pascal, de retour en ce monde, et confront avec l'immense bibliographie que critiques et historiens, savants et pdants
ont consacr au dialogue solitaire de son me avec le Dieu de
Jsus-Christ...
La culture renaissante avait libr l'individu et fait de lui l'picentre, le lieu de rfrence commun de toute vrit. Mais l'ge classique fait suivre cette grande libration de la personne d'un grand
renfermement, manifest la fois par le triomphe de la centralisation monarchique dans les tats modernes et par les synthses ontologiques de la philosophie. Les glises des diverses obdiences, fortement hirarchises, mettent en honneur le principe d'autorit et
l'esprit d'orthodoxie, dont l'vque Bossuet apparat comme le superbe champion. Dans ces cadres o prvaut la discipline de l'extriorit, le moi, dont la seule affirmation implique un parti-pris de
diffrence et de dissidence, figure une intolrable menace. Le moi
est hassable, ou, comme dit Bossuet, l'hrtique est celui qui, au
Heu de suivre aveuglment les dcrets de l'glise hirarchique, a
une opinion ; car toute opinion particulire est dj, en tant que
particulire, une dviation.
Un tel esprit religieux rclame essentiellement les conformits
extrinsques ; il faut suivre les offices, accomplir les devoirs liturgiques. Prenez de l'eau bnite ; le reste, s'il est besoin d'un
reste, sera donn par surcrot. Une attitude analogue prvaut aussi,
toutes proportions gardes, dans les glises issues de la Rformation.
Le synode de Dordrecht (1618-1619) reprsente un concile de Trente
l'chelle du calvinisme ; il met en oeuvre une rpression des nonconformistes, arme des moyens d'une Inquisition en miniature.
La raction devait ncessairement venir ; l'insistance quasi exclusive mise sur les observances du dehors entrane un desschement
et dprissement du dedans. Il en rsultera soit, chez certains, l'incroyance, soit, chez d'autres, la soif d'un retour aux sources chrtiennes qui, dans l'glise institue, semblent taries. Molinosisme et
quitisme attestent ce mouvement dans l'glise catholique ; le pitisme et plus tard le mthodisme anglo-saxon en seront la contrepartie dans le domaine protestant. Quitisme et pitisme, mtho-

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

981

disme mlent d'ailleurs leurs eaux travers l'Europe chrtienne, dont


Fnelon, par exemple, prlat romain, mais condamn par Bossuet
et Rome, sera, avec Pascal, l'un des inspirateurs, dans le march
commun des lectures difiantes.
Il n'est pas question d'entrer ici dans le dtail de cette aventure
spirituelle qui, commence au XVIIe sicle, tendra ses effets jusqu'au
XIX e sicle, avec les grandes figures de Novalis, de Scheiermacher
et de Kierkegaard. Ce qui nous importe ici, c'est l'apparition d'une
nouvelle forme de la conscience religieuse qui, refusant de s'identifier l'appareil ecclsiastique, se replie sur elle-mm, la recherche d'un dialogue direct avec un Dieu qui semble s'tre effac
dans le sommeil dogmatique des glises tablies. Cette pit de la
premire personne met l'accent sur la vie propre du sujet religieux
qui, pour obir la parole de Dieu, prend lui-mme la parole. La
recherche de Dieu devient ainsi une recherche de soi, puisque la
fidlit religieuse exige une adhsion de l'tre tout entier. Les observances rituelles ne sauraient assurer le salut du croyant, s'il n'a
pas, au coeur de sa vie, la preuve et l'preuve de la grce divine,
si le Sauveur ne lui a pas dit, comme Pascal, j'ai vers telle
goutte de sang pour toi.
La New Cambridge Bibliography of English Literature, en sa
rcente dition (1974), recense, dans la littrature anglaise et jusqu'en l'anne 1660, le nombre impressionnant de 142 autobiographies ; encore ne s'agit-il que de textes imprims, dont la grande
masse a t rdige au XVII e sicle. Le mme rpertoire dnombre,
pour la mme priode et dans les mmes conditions, 91 journaux
intimes 26. Ces chiffres, en leur prcision sche, attestent clairement
que cette priode de la culture britannique est caractrise par l'affirmation de ce qu'une historienne appelait the loquent " I " 21 ;
la rhtorique du Moi dploie sous des formes diverses une riche littrature de la premire personne.
Le XVIIe sicle anglais, entre la mort d'Elisabeth (1603) et la Restauration de la monarchie au profit de Charles II en 1660, apparat
comme un temps de troubles et de bouleversements o la proccupation religieuse joue le rle d'un facteur dominant dans la vie de
chaque individu et de la nation tout entire. Le procs et l'excution de Charles I, vaincu par les armes du Parlement (1649, clairent d'un jour tragique cette crise de la conscience anglaise. L'esprit
de la Renaissance, l'largissement de l'espace-temps, avaient ouvert
la rflexion des voies nouvelles, o chacun devait apprendre s'orien26, Que ma collgue de Strasbourg, Madame Claude Lacassagne, soit ici remercie, pour
la gentillesse avec laquelle elle a mis ma disposition les ressources de sa science du
XVIIe sicle anglais.
27. Cf. Joan Webber, The Eloquent " 7 , Style and Self in 17 th Century Prose, Madison,

Milwaukee, London, 1968.

982

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

ter pour son propre compte. L'urgence des motivations religieuses,

superpose ce surgissement de possibilits nouvelles, oblige les


hommes chercher dans l'espace du dedans une compensation au
dmembrement, la dislocation du monde extrieur.
L'Angleterre, en sa majorit, a opt pour la Rformation. Cela
signifiait le rejet d'une religion institue depuis un mullnaire, fige
en observances rituelles et comme fossilise par l'habitude. Il faut
revenir aux sources de la foi, et rendre l'me religieuse une initiative spirituelle dont elle avait t insensiblement dpouille. Le
protestantisme est un individualisme religieux. Mais l'esprit britannique de compromis et la diplomatie d'Henri VIII devaient dfinir
une voie moyenne entre l'inspiration nouvelle et l'ancienne religion,
sous la forme de l'glise anglicane, regroupe autour du souverain
et maintenant une partie des traditions que rejetaient les novateurs
du continent. En Angleterre mme, une partie des fidles, mal satisfaits de ce qu'ils considraient comme une demi-mesure, se prononaient en faveur du radicalisme calvinien. Au sein de cette tendance, de petits groupes sectaires poussaient plus loin encore, sous
des formes diverses, l'extrmisme religieux. L'appellation, d'ailleurs
difficile prciser en rigueur, de Puritanisme, peut tre applique
pour dsigner globalement ces intransigeants d'obdiences varies.
Si l'on tient compte des catholiques demeurs fidles l'glise de
Rome, ce sont donc trois camps diffrents qui s'affrontent dans le
dbat politico-religieux dont les rvolutions anglaises du XVIIe sicle
reprsentent les pisodes les plus aigus.
La dogmatique catholique confiant aux soins de la hirarchie la
gestion de l'me des fidles, c'est parmi les rforms que s'affirmera
la littrature du moi, en rgle gnrale du moins. Joan Webber,
dans l'ouvrage que nous avons cit, dessine les images distinctes
du Moi anglican et du Moi puritain , tels que les manifestent
les textes personnels du XVII e sicle. La rhtorique anglicane, illustre entre autres par les Poems upon emergent occasions de John
Donne (1624), par la curieuse Anatomie de la Mlancolie, de Robert
Burton (1638) et par le clbre essai La Religion du mdecin de
Thomas Browne, sorte de Montaigne anglican (1642), correspondrait
l'affirmation d'un moi conservateur et mditatif, anti-historien,
dessinant dans les incertitudes du monde des configurations symboliques. Une certaine prciosit intervient ici, une volont de jeu qui
associe aux vicissitudes de l'existence les arabesques du baroque ;
l'anglican ne se rvle qu'en se cachant ; il n'crit pas d'autobiographie proprement parler ; plutt, il invite le lecteur prendre
part avec lui l'investigation d'un sujet , tel que la religion d'un
mdecin ou l'anatomie de la mlancolie 28.
Toute autre est l'attitude du puritain.
28. Op. cit., p. 13.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

983

Le Moi radical est actif, temporel, aussi simple et visible que possible,
dsireux d'tre pris au mot, srieusement, comme un individu vivant dans un
monde hostile. Au lieu de commencer avec l'homme, il commenc avec luimme ; au lieu de commencer avec des gnralisations, il commence avec des
dtails concrets. Tandis que le conservateur prfre la posie, il prfre l'histoire... 29.

cette histoire il participe dans le prsent; en dpit de la duret


des temps, il annonce l'accomplissement du dessein de Dieu pour
l'Angleterre, et l'avnement dans le temps d'une utopie terrestre 30.
Autrement dit, c'est dans le camp puritain que l' autobiographie va
trouver un domaine d'lection et produire un nombre impressionnant de textes diffrents, inspirs d'un mme esprit. Un des plus
clbres d'entre ces crits, l'autobiographie du prdicateur John
Bunyan (1628-1688) : Grace abounding to the Chief of Sinners
(1666) annonce, dans la formule dveloppe de son titre, les intentions spcifiques de l'auteur : L'Abondance de la Grce accorde
au plus grand des pcheurs, relation brve et fidle de l'immense
piti de Dieu en Christ l' gard de son serviteur John Bunyan, o
l'on fait apparatre particulirement l' histoire de sa conversion, ses
combats, son angoisse pour son pch, ses terribles tentations, com-

ment il a dsespr de la grce de Dieu, et comment le Seigneur


la longue l' a dlivr en Christ de toute culpabilit et de la terreur
qui pesait sur lui ...
Il s'agit bien l d'une autobiographie, o l'auteur, ds les premires lignes, voque ses origines et son ducation (my pedigree
and manner of bringing up)31. Une prface justifie l'entreprise.
Bunyan se trouve dans une prison o l'ont conduit ses convictions
religieuses ; ne pouvant plus exhorter ses ouailles selon les voies de
la prdication, il va recourir un autre moyen pour les difier. Il
s'agit, leur dit-il, d'une relation de l'oeuvre de Dieu sur mon me,
partir des premiers commencements jusqu' l'heure actuelle ; vous
y dcouvrirez mes chutes et mes relvements 32. Dieu a demand
aux Isralites, aprs l'exode, de ne pas oublier les secours qu'il leur
avait donns dans le dsert. C'est pourquoi j'ai entrepris ce rcit,
dans l'intention aussi de le publier, afin que, si telle est la volont
de Dieu, d'autres, en lisant l'oeuvre de Dieu sur moi, puissent se
remmorer ce qu'il a fait pour leur me 33. Le chemin qui mne
vers Dieu passe par la fidlit du souvenir, ainsi que l'attestait le
mmorial de Pascal. Avez-vous oubli, demande Bunyan, l'enclos,
29. Ibid., p.

8.

30. Ibid..

31 John Bunyan, Grace abounding to the Chief of Sinners, edited by Roger Sharrock.
Oxford University Press, 1962, p. 5.
32. Op. cit., A Prface, p. 1-2.
33. P. 2.

984

REVUE D' HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

la laiterie, l'table, la grange et autres lieux o Dieu a visit votre


me ? 34.
L'autobiographie de John Bunyan jouit, dans le domaine anglosaxon, d'une certaine notorit, parce que son auteur a galement
publi , en 1678, un livre d'dification qui prsente sous une forme
aligorique les travaux et les combats de l'me puritaine : The Pilgrim's Progress. La vie du chrtien est un plerinage, dont le hros
doit parvenir bonne fin, en dpit des obstacles sems sur sa route,
des tentations et des chutes, grce l'appui des forces du bien en
lutte contre l'esprit du mal. Comme l'ont remarqu les critiques, il
existe un paralllisme entre Grace Abounding et The Pilgrim's progress. La clbre allgorie reprend en substance la mme histoire
spirituelle que l'autobiographie racontait la premire personne
dans le cas du seul Bunyan.
Les lecteurs modernes bien informs de l'Abondance de la Grce accorde
au plus grand des pcheurs se rendent compte que l'oeuvre ne prsente gure
d'originalit. John Bunyan, homme honnte, simple de coeur et profondment
rehgieux, adoptant le plus personnel de tous les genres littraires avec l'intention d'exprimer seulement la vrit de sa propre vie, produisait paradoxalement
un portrait de lui-mme virtuellement pareil d'autres biographies sans nombre 35.

L'autobiographie puritaine anglaise est, l'poque, un genre bien


tabli ; Bunyan se contente de recopier un modle qui fait, autorit.
Ce schma, selon Roger Sharrock, s'tait tabi ds avant la guerre
civile. Il rgissait biographies et oraisons funbres des grands tmoins du puritanisme ; l'ordre convenu voquait d'abord les signes
providentiels dans l'enfance du personnage, puis sa jeunesse loigne
de Dieu et voue au pch. Venait ensuite le rcit de la conversion,
d'o s'ensuivait une vocation pastorale, et l'vocation d'un ministre
particulirement fcond. L'habitude fut prise d'imprimer ces textes
l'usage de ceux qui n'avaient pu les entendre. Le dclenchement
de la guerre civile exaltant les passions, les prdicateurs puritains,
d'ordinaire socialement infrieurs aux anglicans et dpourvus de
formation universitaire, prouvrent le besoin d'affirmer l'authenticit de leur conscration l'oeuvre de Dieu. La relation de leur
exprience religieuse, centre sur le drame de leur conversion, justifie aussi leur ministre dans l'glise.
Dans les quatre vingts ans qui prcdent la guerre civile abondent les journaux intimes et les confessions dans lesquelles sont consignes les promesses de grce, les occasions de doute et de tentacette petite phrase atteste que les paroissiens de Bunyan taient, comme luimme, des gens fort modestes. Les Puritains ne se recrutaient pas dans la haute bourgeoisie,
ni dans l'aristocratie. Ce qui dment la thse si souvent avance selon laquelle la conscience
de soi serait une acquisition de la bourgeoisie montante " (sic), dtermine par la rvolution industrielle.
35. Barrett John Mandel, Bunyan and the Autobiographer's artistic purpose, Criticism,
X, Summer 1968, p. 225. Cf. Margaret Bottrall, Every mon a Phoenix ; Studies in Seventeenth Century Autobiography, London, 1958
34. P. 3

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

985

tion ; en mme temps se cre une mthode de direction spirituelle,


ainsi qu'un ensemble d'observations concernant les problmes qui
se posent aux croyants. Ainsi ls autobiographies tendent se conformer un modle commun (standard pattern). Les auteurs ont
en commun une mthode d'introspection 36. La fidlit un modle pralablement dfini selon les normes du milieu n'empche
nullement la sincrit ; elle met seulement de l'ordre dans l'expos
des tribulations d' une vie. Le puritanisme fournit un ensemble de
principes d'intelligibiht qui s'imposent aux adeptes, la manire
des schmas de la psychanalyse, qui permettent aujourd'hui aux
initis de mettre de l'ordre dans leur vie 37.
Sans insister davantage sur le riche domaine de l'autobiographie
puritaine anglaise du XVII e sicle 38, il faut souligner que l'panouissement du genre est li l'exigence propre d'un christianisme la
premire personne, qui insiste sur la ncessit d'une exprience
effective de la conversion et de la grce divine. Ce caractre se
retrouve trs exactement dans le pitisme allemand du XVIIIe sicle,
qui fournit son tour un gros contingent de textes l'histoire de
l'autobiographie en Europe. August Hermann Francke, organisateur
du pitisme luthrien, dont Spener avait d'abord dfini l'inspiration
matresse, avait mis au point en matire de spiritualit ce que l'on
appelait le systme de Halle , du nom de l'universit fonde en
1694, et qui devait tre, dans la multiplicit de ses institutions, le
centre de rayonnement du renouveau spirituel travers le monde.
Le systme de Halle prescrit la ncessit d'une exprience personnelle de la conversion, dans les preuves d'une nouvelle naissance,
chez celui qui veut tre assur de son salut. Ainsi le point origine
de la foi se trouve report au coeur de l'exprience personnelle ; le
Dieu du pitisme est le Dieu augustinien, plus intime chacun que
lui-mme. La vie religieuse se replie du domaine public dans le
domaine priv; certes les conformits extrieures ne sont pas abandonnes, mais elles ne sont pas suffisantes ; peut-tre mme ne sontelles pas absolument ncessaires. Du mme coup, l'attention de
chaque fidle est invite se tourner vers le dedans. Chacun doit
tre assur de l'authenticit de sa foi; il s'agit de savoir si la grce
de la conversion lui a t rellement donne ; il s'agit ensuite de
ne pas oublier cette grce, dans les intermittences de la ferveur.
Or l'examen de conscience, qui doit tre renouvel de jour en jour,
gagnera tre accompli, pour plus de prcision, la plume la main.
L'criture fixe le prsent, et le retient en mmoire, pour le cas o
le chrtien cesserait d'entendre la vocation divine.
36. Roger Sharrock, Prface l'dition de Grace Abounding cite plus haut, p. XXVIII
37. La comporaison est de Barrett J. Mandel, article cit, p. 232.
38. On a pu voir dans Robinson Cruso une transposition romanesque et lacise de

l'autobiographie puritaine, dont l'analyse retrouve les aspects essentiels (cf. G.A. Starr,
Defoe and spiritual Autobiography, Princeton University Press, 1965),

986

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

C'est ainsi que le pitisme engendre une littrature intime, dont


le fameux Mmorial de Pascal reprsenterait fort bien, dans le domaine franais, un chantillon. Cousu dans les vtements, le mmorial impose une fidlit matrielle pour le cas o la vigilance intime
viendrait se relcher. Nombreux sont les chrtiens germaniques
ou anglo-saxons, au XVIIIe sicle, touchs par le rveil pitiste, qui
consignent par crit chaque jour les vicissitudes de leur foi, ou qui,
pour dfinir le sens de leur vie et s'obliger eux-mmes la fidlit,
entreprennent d'crire la relation entire de leur existence. Ces
textes sont pour la plupart demeurs indits, tant donn leur absence de valeur littraire ; les publications mme qui en ont t
faites n'ont gure touch que les amateurs d'histoire des religions.
Mais on en trouve un chantillon magnifi par le gnie dans les
Annes d'Apprentissage de Wilhelm Meister de Goethe ; la partie
de cet ouvrage intitul Confession d'une belle me est une autobiographie pitiste rdige sans doute d'aprs les documents originaux fournis par Mlle de Klettenberg, amie et confidente pitiste de
la conseillre Goethe et de son fils.
Le catholicisme traditionnel fait son possible pour viter que
la conscience, livre elle-mme, ne se prenne au pige des complaisances coupables et de la dlectation morose. Les procdures
de la confession et de la direction de conscience, manipules par
des experts selon des mthodes qui ont fait leurs preuves, visent
confier une personne extrieure la gestion de l'espace du dedans.
Les perplexits, les angoisses de la responsabilit devant Dieu sont
ainsi pargnes au fidle, dirig du dehors et rduit une condition de passivit l'intrieur de cadres prfabriqus. C'est pourquoi, la littrature intime dans le catholicisme sera, en rgle gnrale, le fait de personnalits plus ou moins tentes d'chapper aux
normes rigoureuses du contrle hirarchique. Les mystiques appartiennent cette catgorie : bnficiaires de grces exceptionnelles,
ils sont soucieux d'en consigner par crit la relation, afin d'en garder
le souvenir et de tmoigner de la gloire de Dieu auprs des autres
hommes. Or les mystiques ont toujours t suspects l'glise institue, qui les a souvent perscuts, et ne les a honors qu'aprs leur
mort. Les documents autobiographiques seront dans la sphre d'influence romaine le fait de marginaux, soucieux de marquer leurs
diffrences, ou d'esprits procduriers qui veulent se justifier devant
les autorits, l'opinion publique ou leurs compagnons de combat.
L'hrsie jansniste produira un certain nombre de documents de
ce genre, mais aussi le quitisme, qui, de par ses intentions profondes, donne une grande importance l'intimit de l'me, aux nuances
des sentiments dans cette relation directe et comme sensuelle qui
s'tablit entre la crature et son Sauveur. Le texte le plus important
de la littrature quitiste, qui bnficiera d'un rayonnement europen, est la Vie de Madame J.M.B. de la Mothe Guyon, crite par

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTERAIRE

987

elle-mme, publie Cologne en 1720, trois ans aprs la mort de


son auteur, par les soins du pasteur d'origine lorraine Pierre Poiret.
Poiret est l'un des principaux artisans de l'internationale pitiste ;
diteur infatigable de cette littrature, comme en Angleterre plus
tard Wesley, c'est lui qui avait publi en 1683 Amsterdam l'autobiographie galement exemplaire de son inspiratrice spirituelle Antoinette Bourignon, autre mre de l'glise des chrtiens sans l'glise.
Si, chez les catholiques, l'autobiographie spirituelle apparat comme un signe, et peut tre un facteur de dviation, il en va tout
autrement dans le pitisme qui, sous ses formes diverses, reprsente
ce qu'il y a de plus vivant l'intrieur des diverses dnominations
de la foi rforme. -La Rforme, dans son principe, respecte l'autonomie de l'me fidle devant Dieu ; elle n'admet pas l'interposition
d'un mdiateur, confesseur ou directeur de conscience, qui ngocierait au nom de Dieu l' attribution de la grce. Le pitisme, mouvement de rveil, en renforant rindividualisme religieux, ne se met
pas hors la loi de l'glise institue ; Spener et Francke, fondateurs
du pitisme, ne songent nullement se sparer du luthranisme
tabli, pas plus que Wesley ne songe quitter la communion anglicane. Il y aura, certes, des frictions, et mme des sparatismes : les
Frres Moraves constitueront des communauts indpendantes, le
Mthodisme deviendra, par la force des choses, une glise distincte.
Mais, mme dans ces cas extrmes, la profession de non-confrmit
implique plutt une indpendance administrative qu'une exclusion
de la chrtient. Un luthrien orthodoxe considrera un Morave
comme un chrtien diffrent, mais non comme un athe ou un hrtique.
L'exprience pitiste prsente donc, des caractres communs, en
dpit de la diversit des dnominations, travers un vaste espace
religieux, Une nouvelle psychologie chrtienne devait en rsulter.
L'extraordinaire renforcement de la vie intrieure suscit, par le pitisme,
cette relation psychologique soi-mme, fondamentale dans la vie religieuse,
conduisait ncessairement l'individu observer son moi et l'approfondir.
Par-del la signification religieuse de cette observation de soi, l'individu isol
prend dsormais intrt sa propre subjectivit, samanire d'tre particulire.
Des processus psychiques passs en habitude depuis longtemps, et qui chappaient jusque-l l'attention, accdent pour la premire fois la conscience
et deviennent des expriences vcues 39.

Aiguises par la proccupation religieuse, de nouvelles facults


d'analyse intime vont rvler une grande varit d'aspects de l'exprience personnelle qui, en se lacisant peu peu, finiront par
enrichir le domaine littraire, nourrissant de leurs apports la posie,
le roman et le thtre, enrichissant les correspondances prives.
39. Heinz Kindermann, J.M.R. Lenz und die deutsche Romantik, Wien, Leipzig, 1925.
p. 2; cf. Thodor. Klaiber, Die deutsche Selbstbiographie, Stuttgart, 1921.

998

REVUE

D' HISTOIRE

LITTERAIRE DE LA FRANCE

Il est impossible, dans les limites de cette tude, d'entrer dans le

dtail de cette volution. Notons seulement que, parmi les matres


du pitisme, Francke (1663-1727 et Zinzendorf (1700-1760) ont
rdig des documents autobiographiques destins prendre valeur
de tmoignage auprs de leurs frres en la foi. Pour arracher un
jeune homme l'athisme, (...) Francke a compos un rcit de sa
conversion, qui est rest sans doute le plus grand texte pitiste par
l'aspect radical du processus voqu, par les tapes qui s'y marquent, et qui suggrent les grands moments d'une discipline possible, par l'importance qu'y revt l'entre dans le temps, un certain
jour, une certaine heure, de cet vnement, qui non seulement
change l'tre, mais, le restituant sa destination ternelle, abolit
pour lui le temps 40. La psychologie accde la spiritualit. Au
Heu que le domaine psychique soit considr comme un simple lieu
d'application pour une axiomatique dogmatique, c'est maintenant
l'ordre de l'exprience intime qui fonde la doctrine. Cette rvlation de Francke, dit encore Roger Ayrault, tait destine se vulgariser en un thme, commun plus ou moins toutes les autobiographies pitistes qui natront de son rcit. Toutes, sa suite, enregistreront avec une prcision extrme le jour o s'opre l'accession de
l'tre une vie selon Dieu ; car, prise dans ses consquences, la soudaine mtamorphose de l'me, dont se brise la gangue d'impit,
tend se substituer la naissance selon la chair 41.
On voit ici comment la perspective pitiste, par le biais de l'autobiographie, institue une psychologie religieuse exemplaire. La littrature intime devient un moyen de perfection spirituelle. Mais ceux
qui, aprs Francke, prendront la plume pour rdiger la relation de
leur exprience de Dieu, de leurs expriences avec Dieu, ne se
contenteront pas de recopier le modle. Leur entreprise n'a de sens
que si elle s'efforce de mettre en lumire la diffrence spcifique
de leur histoire spirituelle. Et le besoin d'crire sera d'autant plus
grand que les difficults rencontres seront plus tenaces, plus irrductibles. L'autobiographie tend devenir une relation des essais
et des erreurs de la foi, qui se cherche et se trouve et se perd une
fois trouve, et se lamente de ses rechutes et de ses insuffisances.
Celui qui aurait une fois atteint, et jamais, l'quilibre de la grce,
supposer qu'un tel accomplissement ft possible, n'aurait plus rien
crire. Le pitisme, en tant que volont d'enracinement de la foi
dans la vie intime, expose la foi aux vicissitudes de l'intimit ; les
critures autobiographiques suscites par cette exigence religieuse
seront donc souvent la relation des intermittences d'une vie personnelle inquite, insatisfaite, et parfois angoisse. Ces caractres se
retrouveront beaucoup plus tard dans les journaux intimes de Benjamin Constant, de Maine de Biran et de Jean Frdric Armel.
40. Roger Ayrault, La Gense du Romantisme allemand, t. II, Aubier, 1961, p. 409.
41. Ibid., p. 410.

DE LAUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

989

Selon certains historiens, la premire autobiographie pitiste publie en langue allemande serait la Relation de sa propre vie (Eigener Lebensbeschreibung) crite par Adam Bernd, pasteur vanglique, avec la rvlation sincre et la description prcise d'un des
plus grands flaux du corps et de Fesprit, encore en majeure partie
inconnu..., ouvrage paru Leipzig en 1738 42. Le titre mme indique
l'intrt psychologique de cette publication, dont l'intention premire est difiante. En exposant sa lutte pour la vie spirituelle, ses
tentations et ses checs, tout au long de mille pages, Bernd voudrait
contribuer gurir chez autrui la maladie dont souffre son me
avide de croire, mais anxieuse au sujet de sa propre fidlit, et qui
d'ailleurs avoue qu'elle est d'une sensibilit maladive. Bernd est un
mlancolique congnital, il a essay de se soigner, et sans doute sa
relation de ses tourments fait-elle partie d'une psychothrapie que
le malheureux pasteur s'applique lui-mme, pour tenter d'chapper d'incurables scrupules. Ce livre d'dification est considr comme un jalon dans l'histoire de la psychologie, pour les qualits d'observation, de rigueur dans la description du domaine intime dont
il fait preuve.
Dans la mme perspective que celle de Adam Bernd, on peut
encore citer l'autobiographie de Johann Jacob Reiske (Von ihm
selbst aufgesetzter Lebensbeschreibung), rdige en 1769-1770, et
publie par sa veuve, Reiske (1716-1774) est un universitaire, professeur Leipzig, philologue minent, hellniste et surtout arabisant ;
mais son ouvrage n'appartient pas au genre des autobiographies
professorales, li la culture universitaire allemande du XVIII e sicle.
Christian Wolff, le clbre philosophe de Halle, Auguste Ludwig
Schloezer, l' eminent historien de Goettingen, entre autres, ont laiss
des relations de leur vie o l'accent est mis sur leur carrire acadmique, sur leurs luttes et leurs succs plutt que sur leur existence
intime ; en dpit de leurs titres, ces crits sont des Mmoires plutt
que ds autobiographies 43. Reiske est un savant de qualit, mais
non pas un homme clbre ; de caractre mlancolique et tourment,
il essaie de tirer au clair le sens d'une vie insatisfaite. Elev l'orphelinat de Halle, haut lieu du pitisme, il a souffert d'une ducation clricale et quasi monastique. Il a abandonn l'tude de la
thologie pour l'orientalisme, et se prsente lui-mme comme afflig
d'un caractre sombre et tourment :
Je suis un homme tout fait ordinaire, je n'ai rien accompli d'extraordinaire
et n'ai attir sur moi aucune attention. particulire. Je ne suis pas devenu un
crivain la mode [...]. Ma vie s'est coule en partie dans une pauvret
le recueil Pietismus und Rationalismus, hgg. von Marianne Beyer Frlich,
Darmstadt, Wissenschaftliche Buchgesellschaft, 1970, p. 138 sq.
43. Cf. Christian Wolffs eigene Lebensbeschreibung herausgegeben von Heinrich Wuttke,
Leipzig, 1841 (Wolffs est mort en 1754); August Ludwig Schlcezers ffentliches und Privat
leben von ihm selbst beschrieben (Schloezer a vcu jusqu'en 1809).
42. Cf.

990

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

besogneuse, en partie dans une tranquillit insouponne. Mes crits n'ont


pas t de grands exploits... 44.

Un esprit timor et dpressif tente de porter tmoignage de ses


inquitudes la face du monde. Le ton est moins religieux que
celui de Adam Bernd ; la simple psychologie prend le pas sur la
doctrine chrtienne et l'intention difiante. Ainsi se prpare une
priptie dcisive.
Il convient de rpter que les autobiographies pitistes n'ont t
publies que par exception. Ces critures confidentielles n'taient
pas destines une large diffusion ; la plupart ont d demeurer
inconnues, certaines peuvent encore dormir dans des dpts d'archives. Le rle du pitisme, dans l'histoire de l'autobiographie, aura t
de susciter une conversion de l'attention vers l'espace du dedans.
Il s'agit, dans un souci de scrupuleuse religion, de tenir sous surveillance les intermittences de la foi. Le christianisme dplace son
point d'application de la correction doctrinale la puret du coeur ;
la foi importe davantage que la profession de foi 45. Lorsque diminuera la part de l'exigence religieuse, celle de la psychologie augmentera d'autant. Et l'autobiographie littraire moderne natra de
la dsacralisation de l'espace du dedans. Ceux qui ne s'examinent
plus devant Dieu et en fonction de Dieu verront s'ouvrir leur curiosit, leur inquitude, une rgion autonome de l'tre humain.
La relation Dieu tait, pour Augustin comme pour les pitistes,
le fondement de l'identit personnelle ; de Rousseau Andr Gide,
Dieu ne cesse de s'loigner et, la limite, il meurt. La psychologie
hritera de ce domaine qui chappe au contrle chrtien.
On peut suivre, dans la seconde moiti du XVIIIe sicle, cette ligne
d'volution, jalonne par les oeuvres de trois matres, qui tous appartiennent encore la sphre d'influence du pitisme : Lavater
(1741-1801), Jung Stilling (1740-1817) et Karl Philipp Moritz (17571793). Le pasteur zurichois Johann Caspar Lavater, l'un des grands
noms de l'uluminisme europen, sera le thoricien universellement
clbre de la Physiognomonie, science de l'homme fonde sur la
corrlation des formes corporelles et des caractristiques spirituelles.
La biotypologie demeure l'une des perspectives de la psychologie
objective. Or Lavater, qui fut longtemps l'ami et le confident de
Goethe, est un mystique, familier des voies de l'introspection. Son
pitisme sans contrainte disposait Lavater faire accomplir l'autobiographie issue de Francke une tape dcisive vers la lacisation
en journal intime, la qute entreprise visant alors, autant que les
symptmes d'un veil possible, les faits permanents o tablir une
permanente connaissance de soi. Son Journal secret, dont la pre44. Cit dans le recueil Pietismus and Rationalismus, op. cit., p. 247-248.
45. La morale de Kant, fonde sur le primat de la puret de l'intention par rapport
la conformit extrieure de l'action, exprime elle aussi la prpondrance de l'espace du
dedans. L'auteur de la Critique de la raison pratique se souvient de sa formation pitiste.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

991

mire partie, la plus fidle ce titre, parut d'abord sous le couvert


de l'anonymat en 1771, se donne comme crit par un observateur
de soi-mme , et dfinit d'emble la sincrit : elle cesserait ds
que nous nous sentons observs par d'autres, mais commencerait
l o notre coeur se met remarquer qu'il est observ par nousmmes (...) Une telle sincrit apporte avec soi une dlectation
d'autant plus subtile qu'elle est plus morose ; et, une fois dgage
de toute proccupation touchant un veil surprendre, elle allait
apparatre avec sa force entire dans les analyses des romans de
Jaeobi... 46
La jonction se trouve donc esquisse ici entre l'autobiographie et
la littrature. Chez Lavater, nanmoins, la proccupation religieuse
reste essentielle. Le coeur demeure bien pour Lavater le sige et
la source de l'existence authentique, et se connatre, c'est bien pour
lui faire un bilan moral de son coeur 47. La mme prdominance
du spirituel apparat dans l'autobiographie d'un autre illumin, occultiste et magicien, Johann Heinrich Jung, ami de Lavater, et li
comme lui au mouvement du Sturm und Drang, premire bouffe
du romantisme germanique. Jung est l'auteur de La jeunesse de
Heinrich Stilling, Histoire vraie, dont Goethe, son ami, publiera la
premire partie, en 1777. Sous un titre romanc, il s'agit bien d'une
autobiographie, car l'auteur, identifi au hros de son livre, portera
dsormais le nom de Jung-Stilling. L'inspiration pitiste est prdominante ; c'est l'histoire d'une me ou plutt l'histoire de la grce
de Dieu l'oeuvre dans une me qui se confie en lui. Comme les
quitistes, Stilling abdique sa volont propre ; c'est Dieu qui suscite
au plus profond de lui le vouloir et le faire selon les voies mystrieuses de sa Providence. Les vnements extrieurs de l'existence,
succs et checs, bonheurs et malheurs, ne sont que l'envers du sens
authentique, dont Dieu seul est le matre.
Triomphante, chez Stilling, dont le nom mme indique l'apaisement,
la foi demeure militante, inapaise et cherminante chez Anton Reiser,
le voyageur, hros du roman autobiographique de Karl Philipp
Moritz, paru de 1785 .. 1790. Le milieu spirituel des deux crivains
est peu prs le mme. Stilling est un pitiste venu du calvinisme
orthodoxe et que touche le quitisme ; Reiser est un quitiste de
par la volont de son pre, cependant que, par la foi personnelle
de sa mre, il a accs au pitisme luthrien 48. La correspondance
inverse entre les coordonnes religieuses a pour contrepartie une
inversion des styles autobiographiques qui, selon Roger Ayrault,
serait le rsultat d'une dtermination contradictoire :
Les n prgrinations de Reiser que rapportent les deux dernires parties,
par exemple, les cheminements mystiques menant de l'ombre de fugitifs clats
46. Roger Ayrault, La Gense du Romantisme allemand, t. II, Aubier, 1961, p. 435.

Al. Ibid.,
48. Ibid., p. 543.

992

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

de lumire et ne dbouchant que sur la nuit, se droulent trop exactement


rebours des " annes de voyag o Stilling a son illumination et va toujours
plus srement dans les voies de Dieu, pour que l'assurance ostentatoire de
l'un n'ait pas au moins confirm chez l'autre le repliement spontan vers les
tats de conscience qu'il nomme pour finir une sorte de lthargie et de dgot
total de la vie. [...] Parce que, dans la marche de la vie de Stilling, ce qui
est de Dieu attnue ds l'abord ce qui est de l'homme et l'efface de plus en
plus, Moritz devait en tre dispos mieux en reconnatre et en accentuer
plus fortement la singularit, [...] saisir minutieusement les tats de conscience o l'homme ne connat rien que sa propre condition, et les rapporter,
dans leurs variations continues, aux causes permanentes qu'ils ont en Reiser
depuis l'enfance 49.

Ainsi Anton Reiser, ou plutt son biographe Karl Philipp Moritz,


apparat comme une me religieuse qui la grce a manqu. L
qute de la joie selon les voies intrieures ne parvient pas dboucher jusqu' cet ordre surnaturel qui la dlivrerait d'elle-mme ; elle
retombe chaque instant dans l'humain, trop humain. Et cette qute
qui continuellement manque son objet, Moritz finit par la prendre
pour objet ; la psychologie, pour lui, va natre des retombes de la
spiritualit, Roger Ayrault souligne, chez Moritz, l'acuit de
l'auto-observation et de l'introspection , la joie mme se dmasquer et ne chercher au fond de soi que la source de ses faiblesses et de ses fautes 50, caractres qui s'affirmaient dj dans
le Journal secret de Lavater : Moritz-Reiser met au jour son hypocrisie et sa vanit avec la mme insistance qu'avait montre Lavater
dnoncer sa vanit et son gosme . Ainsi s'achve, en dpit de
la raction de Jung-Stilling, l'volution qui devait mener l'autobiographie de la qute intrieure de Dieu vers une tude de
l'homme . Selon Ayrault, Moritz a pouss l'extrme la scularisation ainsi amorce d'un mode d'investigation religieuse . L'autobiographie de Reiser, labore partir du journal intime de Moritz,
se propose en effet, selon la note liminaire, de fixer davantage l'attention de l'homme sur lui-mme et de rendre plus importante pour
lui son existence individuelle 51.
Ces indications prennent tout leur sens dans le contexte de la
culture allemande contemporaine. C'est l'poque o fleurit la considrable littrature des Magazines, priodiques de toute espce,
anims par les partisans de la philosophie populaire . Ce mouvement de vulgarisation, qui compte des centaines de titres, s'efforce
de mettre la porte d'un vaste public bourgeois des moyens d'information et d'enseignement correspondant un souci nouveau
d'anthropologie concrte. Or Karl Philipp Moritz lance lui-mme
une revue au titre significatif : Magazine de Psychologie exprimentale (Magazin zur Erfahrungsseelenkunde),qui se propose d'lar49. Ibid., p. 540-541.
50. Ibid., p. 541.
51. Ibid., p. 542.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU CENRE LITTERAIRE

gir et d'approfondir la connaissance de la vie personnelle sous ses


aspects les plus divers. Ce priodique paratra de 1784 jusqu' la
mort de son directeur en 1793 ; parmi les documents psychologiques
proposs la curiosit de ses lecteurs figurent des textes autobiographiques divers, et en particulier des fragments d'Anton Riser.
La dsacralisation des crits intimes se trouve ainsi acheve; depouills de leur intention difiante, ils sont proposs en raison de
leur seul intrt pour la connaissance de l'tre humain. Et la fondation d'une revue destine a divulguer cette, sorte d'observations
atteste l'existence d'une clientle potentielle, c'est--dire d'un public
intress par la littrature du moi en tant que telle;
L' tre personnel, jusqu'alors; n'existait pour lui-mme que dans la
mesure o il 's'attachait Dieu, qui, pour Augustin, est le seul lien
des aspects divers de la personnalit. Le rapport Dieu peut seul
cautionner le rapport de l'homme avec lui-mme. L'mancipation
par rapport au divin se trouve esquisse, partir de la Renaissance,
avec les premires tentatives des humanistes ; Montaigne est sans
doute le premier revendiquer pour son moi une entire autonomie ;
mais cette revendication; refoule par le retour en force du classicisme, ne triomphera qu'avec l'avnement d'une psychologie comme
discipline indpendante la fin du XVIIIe sicle, La psycho-thologie
des pitistes perd sa dimension thologique; la connaissance de soi
dvient une fin en soi. L'autobiographie moderne se dveloppera
selon cette ligne ; d'mancipation. Mais elle gardera de ses origines
religieuses quelque chose de son caractre asctique et mystique ;
elle demeurera une cole de matrise de soi, une ascse profane
pour le regroupement de l'tre de l'homme, partag et dispers au
gr des sollicitations du monde, L'apologtique religieuse cde la
place une apologtique personnelle., qui s'efforce de dmontrer
et de justifier l'existence et la validit du Moi,
Resterait situer dans ce contexte le monument littraire que
sont les Confessions de Rousseau. Chronologiquement, le texte de
Rousseau est contemporain de ceux de Lavater et de Jung-Stilling ;
niais, tranger la tradition germanique, Rousseau ne pouvait gure
connatre les crits anemands . Par contre K, Ph. Moritz a pu lire
les Confessions posthumes du citoyen de Genve et Anton Reiser
porte la marque de leur influence Si le gnie de Rousseau se rat.
tache au pitisme europen par l'intermdiaire
des cnacles vaudois
et de Fnelon, les Confessions: ralisent pour leur part d'une manire
indpendante la dsacralisation de l'espace du dedans, qui s'accomplit au mme moment en Allemagne. Le domaine germanique
permet de saisir la transition, l o Rousseau rlise une rupture.
Il reste que la gloire europenne des Confessions clipse de loin
la modeste diffusion des crits de Jung et de Moritz ; c'est Rousseau
qui impose la nouvelle littrature du moi au public international.
Mais les marques religieuses sont nombreuses encore dans son oeuREVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE. (75e

Ann.).LXXV.

63

994

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

vre, y compris dans le titre : Rousseau se confesse Dieu, un Dieu


non confessionnel, mais aussi l'humanit ; il en appelle un jugement dernier dont il attend un verdict favorable sur sa vie et sur
son oeuvre. L'intrt psychologique n'est pas exempt d'une intention
dogmatique.
Il faut ajouter que l'aspect proprement psychologique des Confessions est li au fait qu'elles ont pour auteur l'crivain de la Nouvelle
Hldise. L'oeuvre de Rousseau se situe au carrefour o se recoupent
la tradition pitist et l'volution du roman moderne, n en Angleterre avec Richardson et ses successeurs. Une srie d'oeuvres grandes et glorieuses ralisent au cours du sicle la naturalisation du
psychisme. L'autobiographie, dans sa forme et sa structure, se prsente comme un roman la premire personne ; et dj les romans
par lettres, de Pamla et Clarisse la Julie, donnent la parole au
sujet personnel, ou plusieurs sujets, qui crivent sur le mode du
Je. Romancier de gnie, Rousseau sera un autobiographe gnial,
dont les Confessions sont une lettre adresse la postrit. Dsormais l'autobiographie tout autant que le roman seront des moyens
pour la connaissance de l'tre humain.
Ds lors la littrature prendra en charge officiellement un genre
littraire reconnu comme tel ; les critures intimes analyseront la
vie prive en vue d'une publication qui, recherche pour elle-mme,
aura pour effet d'entraner une surenchre dans l'talage des complexits, abmes et horreurs du dedans. Et les psychanalystes auront
beau jeu de diagnostiquer les ravages du narcissisme et de la paranoa. Peut-tre faut-il voir pourtant dans ces ravages l'effet d'un
choc en retour du dehors sur le dedans qui dnature l'attitude autobiographique proprement dite. Mais sans doute, dans l'ombre et le
silence, sans songer une exposition publique de leur tre intime,
y a-t-il encore aujourd'hui des hommes et des femmes qui, la plume
la main, essaient d'y voir clair dans leur vie, et d'y mettre de
l'ordre, comme les pitistes de jadis. Ceux-l ne seront pas des crivains et ne font pas oeuvre de littrature.
Il ne suffit pourtant pas de noter que, depuis le romantisme,
l'autobiographie est devenue un genre littraire, part entire, parmi
tous les autres. L'mergence de la fonction autobiographique a submerg l'espace littraire dans son ensemble. Le romantisme tout
entier, ou presque, peut tre considr comme une extrapolation de
la littrature du Moi. Mais ce serait l une autre question.
GEORGES GUSDORF.

DISCUSSION

M. BOWMAN

J'abonderai dans le sens de M. Gusdrf de qui j'ai beaucoup apprci la


communication. J'allais intervenir aprs l'expos si riche et si spirituel de M.
Coirault pour faire remarquer qu'il y a en fait un autre genre d'autobiographie
trs important au XVIIe sicle qui est l'autobiographie spirituelle, et dont il y a
des textes pitistes en franais, notamment les deux vies d'Antoinette Bourignon
et celle de Mme Guyon dont le manuscrit est toujours mal dit. Il y a aussi
les autobiographies de Marguerite-Marie Alacoque, de Marceline Pauper, de
Jeanne des Anges, et surtout la vie remarquable de Surin, La Science exprimentale des choses de l'autre vie. Ce sont dj des livres trs introspectifs trs
proccups par la problmatique du moi, par la question de la fonction du
langage. L'autobiographie romantique, beaucoup d'gards, constitue une sorte
de lacisation de cette forme religieuse qui est trs riche et qui mrite d'tre
tudie.
1

M. GUSDORF

Antoinette Bourignon et Mme Guyon sont des exemples particulirement honteux dans le domaine franais ; voil deux textes crits par des Franaises et
qui ont eu dans l'Europe entire un succs considrable, traduits en anglais,
en allemand, peut-tre mme traduits en latin; or jamais personne ne s'en
occupe. Mme Guyon a t condamne, la pauvre femme, mise la Bastille,
c'est le mauvais gnie de Fnelon, elle empche que l'on connaisse Fnelon
et l'on ne toucherait pas Mme Guyon avec des pincettes.
1

M. BOWMAN
J'aimerais ajouter un petit mot, je connais ces magnifiques textes grce au
livre de M. Lejeune auquel je suis trs reconnaissant.
M. LEJEUNE

Je m'tonne du ton agressif et polmique que M. Gusdorf adopte mon


gard, et je n'ai pas l'intention de le suivre sur ce terrain. Je voudrais dire au
contraire que j'ai t trs intress par sa communication, qui met justement
en lumire l'un des genres prexistants l'autobiographie moderne, l'autobiographie spirituelle, qu'elle soit puritaine ou pitiste J'ai t frapp de constater
tout au long de son intervention, que, derrire un. dsaccord apparent, il tait
finalement d'accord avec moi,
Ce que je comprends moins bien, c'est que vous vous soyez tonn que,
reprenant une phrase de votre tude sur l'autobiographie, j'aie mis l'hypothse
qu'il pouvait y avoir un rapport entre la littrature autobiographique moderne,
et la situation conomique et sociale dans laquelle elle apparat et se dveloppe.
Est-ce vraiment une hrsie d'imaginer qu'il puisse y avoir un rapport entre la
littrature et la socit qui l'a produite ? Est-ce arbitraire de remarquer une

996

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

concomitance entre la monte de la bourgeoisie et le dveloppement de toutes


les formes de littrature autobiographique? Naturellement la formule : est-ce
un hasard si... ne va pas loin : elle sert simplement poser un problme, non
suggrer qu'il s'agit d'un rapport simple et direct. Mais la question existe.
Aprs tout, la religion des pitistes ne s'est pas dveloppe dans le vide, mais
dans une socit bien dfinie. La religion n'est pas quelque chose qui descend
du ciel, cela vit dans une socit ; cela peut descendre du ciel aussi...
M. GUSDORF
Il y en a qui le disent !
M. LEJEUNE
Je sais que les opinions sont partages sur ce point, mais il n'y a rien d'irrespectueux imaginer que l'autobiographie pitiste puisse tre elle-mme envisage en fonction des problmes du dveloppement de la socit bourgeoise
depuis la fin du Moyen Age. Il me semble qu'il n'y a l rien d'irrespecteux
ni d'arbitraire.
M. GUSDORF
Vous savez peut-tre qu'il y a une interprtation de la pense politique de
Rousseau en fonction de ce que l'on pensait dans le milieu d la Corporation
des Horlogers de Genve. Cest un peu court comme explication. Le groupe
social et technique des horlogers de Genve avait, parat-il, un trsor de pense
dont on ne s'tait jamais aperu, avant que Jean-Jacques Rousseau ne s'en
occupe.
M. LEJEUNE
Il s'agit l d'un type d'interprtation sociologique troit qui ne peut pas
donner satisfaction. Il est vident que ce n'est pas au niveau d'un point particulier que l'on peut tablir un parallle entre un petit milieu et une oeuvr, et que
l'on peut arriver en procdant ainsi des rsultats caricaturaux.
M. GUSDOHF
Cet exemple n'est pas de moi.
M. LEJEUNE
Vous avez sans doute raison de porter la critique sur ce point. Le problme
doit tre tudi dans son ensemble. Il n'est mme pas sr qu'une critique qui
s'attacherait au rapport de la littrature et de la socit puisse prendre pour
objet d'tude un genre particulier, tablissant directement des liaisons entre
le genre autobiographique et la civilisation. La littrature devrait tre envisage dans son ensemble comme tant elle-mme un phnomne social qu'on
analyserait la fois dans ses conditionnements, et dans les effets idologiques
qu'elle engendre.
M. GUSDORF
Je crains que l'on n'arrive des formules gnrales du genre " tout est dans
tout et rciproquement . Il faudrait qu'il y ait dmonstration sur des points
prcis, car il me semble, sinon, que l'on raisonne dans l'abstrait.
M. SEEBACHER
Je suis enfin content qu'il y ait quelqu'un notre poque qui dise que le
moi existe, qu'il y a des auteurs qui ont des intentions et qu'il y a des gens
qui ont du gnie. Je suis persuad que Rousseau avait effectivement tout cela
et spcialement du gnie... et qu'il n'tait pas fou.
M. GUSDORF
Merci.
M. SEEBACHER
Si bien que je m'tonne beaucoup. Notre modle de rfrence essentiel pour
l'autobiographie est Les Confessions. Or Rousseau dclare de la manire la

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INITIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

997

plus explicite que ce : livre n'a pas eu de prcdent et qu'il n'aura pas d'imitateur ; c'est un livre totalement unique. De deux choses l'une : ou bien Les
Confessions sont la seule autobiographie qui existe, ou bien ce sont toutes les
autres qui sont des autobiographies. Quand nous prenons Les Confessions
comme terme de rfrence, c'est le terme de rfrence de rien du tout, c'est
un repoussoir et c'est nous qui baptisons le concept d'autobiographie pour des
raisons, comme vous l'avez laiss entendre, bibliographiques.
Je crois que l'autobiographie premirement n'est pas un genre et, deuximement, qu'il y a impossibilit d'un tel genre.
Si l'on prend un autre exemple, Victor Hugo a deux autobiographies, l'une
qui ne peut pas entrer dans la catgorie autobiographie et qui en est pourtant
une, Les Contemplations ; l'autre, Victor Hugo racont par un tmoin de sa
vie, sur laquelle il a entretenu lui-mme l'hsitation : en est-il l'auteur? est-ce
Madame Victor Hugo ou Vacquerie qui lui servait de secrtaire ? Il y a deux
autobiographies dont ni l'une ni l'autre ne sont des autobiographies. Y a-t-il,
hors des Mmoires, d'autre autobiographie que Les Confessions?
M. GUSDORF
.

Il y a un mot de Goethe qui dit : ce que nous devons la postrit c'est


de lui laisser le plus grand nombre de confessions de ce que nous avons t;
Quand on ht ce texte de Goethe, qui pourrait s'appliquer Victor Hugo, on
a l'impression que, pour lui, ses oeuvres il l'a dit d'ailleurs aussi sont des
fragments d'une immense confession qu'il a essay de faire pour tmoigner aux
sicles venir de ce qu'il a t et de ce que son temps a t. Cela ne me
gne pas du tout que vous disiez que Les Contemplations sont une oeuvre
autobiographique.

M. SEEBACHER
C'est tout le problme que M. Coirault soulevait. Je crois que l'intrt d'une
autobiographie, ou de ce que nous appelons une autobiographie, est tout fait
ailleurs. L'intrt en est spirituel, interprtatif et je pense que c'est ce que
vous vouliez dire quand vous (lisiez pour l'essentiel religieux ; il est trop vident
que dans tout ce romantisme, cette religion se dplace progressivement vers
ses propres implications, vers les problmes politiques et historiques; c'est la
naissance de la conception moderne de l'histoire qui se cherche dans cette
espce de recours au moi. Je ne crois pas du tout que cela suppose une primaut du rapport de l'homme lui-mme sur son rapport Dieu, ou l'histoire,
ou la politique etc.. Je cros au contraire que l'autobiographie, du moins ce
que nous appelons de ce terme, se cherch comme l moyen absolument ncessaire de pouvoir penser l'histoire et de vivre sa spiritualit.
M. GUSDORF
Michelet...
M. SEEBACHER
Michelet bien sr, mais quand il veut faire une autobiographie, il se rend
compte qu'il ne peut pas la faire, qu'il n'aura jamais le temps de la faire,
qu'elle est impossible, il laisse entendre que son Journal entasse et dissimule
des lments pour d'autres qui criront sa biographie.
Il a eu un projet extraordinaire qu'il n'a pas pu raliser, qui s'appelait Le
Livre des Livres, qui aurait t une sorte de dpassement de l'autobiographie
par elle-mme, mais qui indique sa fonction : une autobiographie d'crivain
est moins un livre sur une personne qu'un livre sur. ses livres, sur sa fonction
culturelle, sociale, historique. Ce passage au carr, ou cette rflexivit, vaut
annulation et du livre et du moi. De cette drive nat la forme d'organisation
et d'action du non-moi : l'histoire, qui. par ce renversement tenterait dsormais
de ne plus entrere dans l'avenir reculons.

998

REVUE

D' HISTOIRE

LITTERAIRE DE LA FRANCE

Ce que je veux dire c'est que nous agissons selon un paradoxe tout fait
extraordinaire et scandaleusement universitaire : nous sommes dans une socit
d'histoire littraire et nous parlons fondamentalement par anachronisme. La
communication de M. Coirault faisait penser au moment o mon matre Pierre
Moreau professait son cours sur les stendhaliens avant Stendhal : le Cardinal
de Retz est pour nous rtrospectivement un stendhalien. Je voudrais bien savoir
pourquoi toutes ces questions taient fort agites autour de 1932 et comment
il se trouve que ces rflexions sur l'autobiographie arrivent comme par hasard
toujours au moment o il y a d'normes bouleversements dans l'histoire contemporaine.
M. GUSDORF
Il me semble qu'avec Rousseau il s'est vraiment pass quelque chose ; la
preuve c'est qu'il a fait scandale, qu'il y a eu des pastiches, des imitations,
cela c'est vraiment le signe qu'il s'est pass quelque chose. Jusque-l jamais
une oeuvre littraire de ce type n'avait produit un effet pareil. Rousseau a
compltement chang la figure et c'est pour cela qu'un genre littraire s'est
constitu.
M. JEAN FABRE

Puisque mon ami Gusdorf a fait appel au tmoignage de ceux qui ont pour
tche d'enseigner la littrature, je dirai simplement que je suis d'accord avec
lui sur l'essentiel. Il a entirement raison, me semble-t-il, de considrer symboliquement la date de 1782 comme un point de dpart. C'est le moment
partir duquel l'entreprise autobiographique va relever de la cration littraire.
Jusqu'alors l'autobiographie existait bien, mais elle tait projete des fins
religieuses ou morales, ou, tout aussi bien, immorales, ce qui revient au mme.
Il suffit, pour s'en persuader, de considrer trois filires.
D'abord une tradition catholique ou, plus exactement, carmlitaine . Ne
conviendrait-il pas de saluer ce propos EL Libro de Sua Vida, le livre de
la vie de Sainte Thrse d'Avila, publi quelques annes aprs sa mort mais
crit par elle dans un esprit la fois d'oraison et de libert, un mlange de
ralisme familier et de ferveur et, de ce fait, beaucoup moins systmatiquement
orient que les Confessions de Saint Augustin.
Vient ensuite cette filire anglicane et puritaine, laquelle G. Gusdorf s'est
trs lgitimement attach. Si Marc-Michel Rey, l'diteur hollandais de J.-J. Rousseau, a t le premier ou un des premiers l'inviter crire ses Confessions,
c'est parce qu'il savait que l'entreprise tait courante en Angleterre et dans
les pays protestants et qu'il attendait de Rousseau l'quivalent.
Il existe cependant une troisime filire, celle de l'autobiographie a libertine ,
puisque ceux que l'on dsignait communment du nom de libertins y dvoilaient
dessein, agressivement, leurs secrtes penses et les scandales de leur vie.
C'est eux que les adversaires de Rousseau, Diderot en tte, le renvoient :
impudent, un Cardan . C'est faire bon march d'un homme qui, en racon un
tant sa vie, ne cherche pas plus le scandale que l'dification.
Tout compte fait, ses mobiles se rvlent essentiellement potiques. Mais qui,
en 1782, aurait pu le comprendre ou l'admettre ? Seul, Jean-Jacques Rousseau
connaissait assez bien la tradition laquelle, malgr qu'il en et, on allait
rattacher son entreprise, pour affirmer par rapport elle, sa pleine originalit.
Il est certain, comme il dit, que son entreprise n'eut jamais d'exemple . Il
se hasardait beaucoup plus en ajoutant : et dont l'excution n'aura point
d'imitateurs . Se doutait-il qu'il venait de fonder ce que l'on considrera dsormais, tort ou raison, comme un genre littraire et qu' ce titre il allait
susciter de nombreux mules ? Mais d'avance il pouvait les dfier au nom du
privilge qui appartient de droit au chef-d'oeuvre : le projet pourra devenir
commun, mais il reste unique en son excution.

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INTTIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

999

M. GERALD RANNAUD
Je me permets de dire que le problme pos sur l'histoire m'intresse passionnment puisque j'aurai tout l'heure l'occasion de tenir des propos sur ce
sujet. Je voudrais pour ce matin simplement poser une question ; j'ai l'impression qu'il y a malentendu et que peut-tre un certain excs de rigueur de
Philippe Lejeune a provoqu la fois des crispations et aussi peut-tre des
surdits, des surdits involontaires.
La question pose est : y a-t-il un genre littraire d l'autobiographie? On
s'interroge, et finalement on est trs incertain. Je me demande s'il ne faut pas
rejeter la notion de genre en l'occurrence ou ventuellement en esquisser une
redfinition. Philippe Lejeune a voqu la place du lecteur comme dterminante
du genre, mais lorsque l'on envisage le genre par rapport au nombre d oeuvres
qui l'ont constitu, ce lecteur est trs particulier, il est le rdacteur des autobiographies suivantes; Si l'on s'interroge sur la notion de genre je me demande
s'il ne faudrait pas la penser au niveau d'une conscience du genre ; je veux
dire par l que je ne sais pas si le genre existe au niveau d'un corpus reprable avec ses limites et ses frontires, mais je pense qu'un rdacteur qui prend
la plume est l'intrieur des barrires qui sont celles de l'histoire; et ce que
j'appellerai non pas horizon d'attente mais champ culturel dans lequel
il se situe ; il conscience qu'il s'inscrit dans un genre. Les variables sont
certaines, il y Un problme de date, mais l conscience du genre serait essentiellement sentie comme diffrentielle. Je ne sais pas trop ce que j'cris, mais
je sais que je n'cris pas autre chose. Stendhal n'a jamais employ le mot
d'autobiographie, il a employ d'autres expressions, mais il a parfaitement conscience en l'occurrence de ne pas faire d'autobiographie.
La notion de genre est parfaitement diffrentielle ; elle n'est pas dfinition
d'un contenu mais circonscription d'un champ, bornes places autour d'un territoire; il y a une sorte de limitation que l'crivain s'impose et laquelle on
n'a peut-tre pas rflchi.
M. GUSDORF
Les Anglais parlent de " littrature du moi . On peut la dfinir modestement et de manire empirique parce qu'il faut s'en tenir des concepts qui
puissent servir. A l'intrieur d'une littrature du moi on doit pouvoir caractriser plusieurs orientations particulires ; ce sera, par exemple, la diffrence
entre le journal intime, l'autobiographie, les mmoires, sur le plan... je ne veux
pas dire oprationnel... voil que moi aussi je suis saisi par le langage... mais
sur le plan de la pense, je crois qu'effectivement on sait quand on a affaire
une autobiographie; le lecteur de l'autobiographie et le rdacteur se rencontrent trs bien sur ce projet. De mme qu'il faudrait sans doute marquer
les limites entre l'autobiographie et le roman ; tout roman est une autobiographie, toute autobiographie est un roman.
M. ARNAUD LASTER
J'ai t un peu tonn de n'entendre prononcer qu' l'instant et par M.
Gusdorf . la distinction que M. Lejeune avait indique dans son livre entre
roman autobiographique et autobiographie, car l aussi se pose une question
importante. Si l'on reprend l'exemple de Victor Hugo, il existe de lui deux
textes en prose que l'on peut qualifier, dans une certaine mesure, d'autobiographiques : l'un qui s'intitule Mes fils, la premire personne du singulier
voil un critre , mais qui, pour le rest, se trouve crit la troisime personne ; et un autre qui, lui, est rdig la premire persornne du singulier,
mais qui s'intitule Le dernier jour d'un condamn. Donc on se retrouve en
face de cette question que je pose M. Gusdorf et M. Lejeune : comment exclure le roman autobiographique du genre d l'autobiographie?
M. SEEBACHER
Dans les deux cas ce sont des livres politiques explicitement.

1000

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

M. GUSDORF
Je ne suis pas un littraire, mais peut-tre un peu navement je vous dirai
qu' l'usage a ne doit pas tre tellement difficile de marquer des diffrences
reprables, utiles et suffisantes ; dans l'absolu, on n'arrivera rien, de mme
que si l'on veut dfinir l'essence ; c'est ce que je disais tout l'heure propos
de la querelle des Universaux. Si vraiment on veut obtenir qu'il y ait une
existence ontologique, on n'y arrivera pas.
M. SEEBACHER
Vous avez dit tout l'heure que l'on pouvait mettre les Essais de Montaigne
dans l'autobiographie. Chaque fois que l'on emploie le terme d'autobiographie
et surtout le terme de genre autobiographique, on opre une manoeuvre qui
consiste dsamorcer le problme. Le problme du fonctionnement du moi
dans les Essais de Montaigne n'est pas simple, il est dangereux pour toutes
sortes de raisons philosophiques, spirituelles, politiques ou historiques propres
cette poque-l. A partir du moment o on laisse entendre que les Essais
sont une autobiographie, on dsamorce totalement la vigueur, l'importance, le
rle vritablement historique des Essais et on aboutit enseigner aux enfants
que ce qui est intressant dans les Essais c'est la peinture de Montaigne par
lui-mme, comme d'un simple cas de la nature humaine en gnral, universelle
et intemporelle. Toutes les questions que srieusement et ironiquement pose
Philippe Lejeune sont absolument essentielles pour faire comprendre non telle
classification bibliographique ou scolaire, mais vritablement le dynamisme historique de la recherche actuelle.
M. LEJEUNE
Je voudrais rpondre la question pose : comment distinguer .un roman
autobiographique d'une autobiographie ? Dans l'autobiographie, auteur et narrateur sont la mme personne ; dans un roman autobiographique, il y a diffrence d'identit entre l'auteur et le narrateur-personnage. Ce qui se passe,
c'est que, par exemple devant un roman crit la premire personne, le lecteur suppose que l'auteur projette une partie de sa vie personnelle et de ses
problmes dans sa fiction. C'est l une habitude de lecture, souvent induite
par l'auteur lui-mme, qui peut conclure avec son lecteur des pactes ambigus,
avec des sous-entendus. Les diteurs, eux aussi, organisent volontiers des ambiguts et des jeux de confusion. Souvent, sur la couverture d'un livre de rcit,
l'diteur vous affirme la fois que l'oeuvre est une autobiographie, parce que
cela mobilise la mythologie du vcu , et qu'elle est un roman, parce que le
roman c'est a bien crit , qu'il y a des aventures, des personnages, des histoires. On essaie de combiner diffrentes motivations de lectures, pour tre sr
que le lecteur achtera le livre. Les auteurs aiment organiser des ambiguts
en se servant la fois de diffrents pactes, en les combinant, en les hirarchisants. Mais il faut bien voir que tous ces jeux d'ambigut ne sont possibles
que parce qu'il y a une convention. On ne peut truquer, compliquer, hirarchiser que parce qu'il y a tout de mme des cadres convenus qui sont communs
aux lecteurs de l'poque.
M. ARNAUD LASTER
Je voudrais faire apparatre que les conventions du prtendu genre autobiographique n'ont pas toujours t videntes. On est l dans le domaine de
l'implicite. La frontire est mouvante entre l'autobiographie et le roman autobiographique. Tout l'heure, on parlait de Stendhal. Henry Brulard, ce n'est
pas tout fait Henri Beyle. Dans Jacques Vingtras, il y a Jules Valls. Les
initiales sont les mmes ; mais pourquoi des pseudonymes ? Au dbut de la
Vie d'Henry Brulard, le narrateur dit son hsitation devant l'effroyable difficult des Je et des Moi qui ferait prendre l'auteur en grippe. Quant au choix
de Valls, s'il lui permet sans tricher de renforcer les traits, de caricaturer ou

DE L'AUTOBIOGRAPHIE INTTIATIQUE AU GENRE LITTRAIRE

1001

de laisser de ct certains lments de sa biographie personnelle, il est sans


doute surtout motiv politiquement : Valls a pris part la Commune, il est
exil et il crit l'histoire d'un insurg.
M. BARBERIS
Monsieur Gusdorf, vous avez eu des paroles fondatrices. Vous avez dit :
l'autobiographie existe depuis les origines de l'autobiographie. On pourrait
s'tendre...

M. GUSDORF
Je le crois...
M. BARBERIS
Mais je voudrais m'attacher quelque chose d'autre. Je voudrais vous poser
la question suivante : qu'est-ce qui vous gne tellement dans la mthode de
Lejeune? Il me semble que Lejeune a un mrite considrable, c'est qu'il entreprend de dfinir les concepts qu'il utilise ; il entreprend tout simplement de
cerner de manire un peu scientifique le phnomne littraire. Qu'est-ce qui
vous gne dans cette vise scientifique dans l domaine de la rflexion sur la

littrature ?

M. GUSDORF
Oui, c'est une bonne question... Si je m'interroge l-dessus, c'est que je
dois tre au fond persuad que le phnomne littraire dans son essence est
irrductible un quadrillage mathmatique. On peut parler de tout le reste,
compter les mots, les virgules etc.. mais j'ai l'impression que dans la cration,
je ne sais pas si l'on emploie encore ce mot... la cration de l'oeuvre littraire,
il y a quelque chose d'irrductible et que ce qui est important, passionnant,
fondamental, c'est cela. Alors naturellement on peut avoir une affectation de
science mais cela me gne parce que je ne suis pas du tout sr que lorsque
l'on crit CQFD la fin d'un raisonnement, on raisonne mathmatiquement.
M. BARBERIS
M. Lejeune n'a pas dit CQFD. Il a ouvert un programme de recherche et
de rflexion. Il ne faut pas confondre science et scientisme. Vous cherchez la
caricature pour mettre en cause la dmarche dans ce qu'elle a probablement
de valable. D'autre part vous nous dites que la littrature c'est une essence.
On pourrait peut-tre vous rpondre que la littrature ce sont des pratiques.
Lejeune s'interroge sur la pratique de la littrature tant au niveau de la
rception qu' celui d l'criture. Que peut-il y avoir l de troublant ? J'admets
que cela vous trouble. Mais est-ce que vous pouvez expliquer pourquoi ?
M. GUSDORF
Le langage littraire n'est pas le langage des quations. A vouloir toute
force le faire entrer l-dedans, on le dnature; maintenant je n'empche personne de se livrer sa recherche.
M. BARBERIS

Il ne manquerait plus que cela.


M. SEEBACHER

Il n'est pas interdit de parler rigoureusement de l'ineffable.


M. GUSDORF
Lorsque vous parlez rigoureusement, c'est de l'ineffable que vous parlez?
M. SEEBACHER
Peut-tre bien, et rciproquement.

1002

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

M. COIRAULT

Je voudrais remercier M. Seebacher de ses aimables propos mon endroit,


et refuser des rapprochements extrmement dangereux et pour moi trop flatteurs.
Je n'ai nullement eu l'intention de dire qu'il y et des mmorialistes rousseauistes
avant Rousseau. Je crois avoir dit que c'tait une manire d'apprcier ces
mmorialistes que de les lire aprs Rousseau, mais ne prtends nullement qu'un
Retz, ni un Saint-Simon, aient t des Rousseau avant la lettre, avant le nom.
Ce qui serait bien videmment une absurdit.

INTRODUCTION DE LA DEUXIME SANCE

La sance de ce matin a t consacre surtout, malgr le caractre particulier du sujet de ce Colloque, des questions de mthode. Ces questions de mthode, ncessairement, ont pris un tour
gnral, et, tant donn l'ambiance qui rgne depuis quelques annes, elles ont donn lieu des controverses vhmentes. La discussion a d'ailleurs fini par aboutir au problme qui est peut-tre
fondamental en matire de mthode : celui de savoir si, et dans
quelle mesure, nos tudes sont susceptibles d'une rigueur scientifique analogue celle qui rgne dans d'autres sciences, et en particulier dans les sciences de la nature. Je crois que c'est en effet la
grande question, laquelle on peut rpondre par oui ou par non.
Le dbat pourrait tre serein, tant donn que de toute manire
le oui n'est qu'une esprance ou un projet, et le non un doute, fond
sur le caractre particulier des oeuvres de l'esprit humain parmi les
autres objets de l'univers. La discussion' pourrait tre d'autant plus
calme, s'il tait possible qu'une discussion calme existt jamais entre
les savants, qu'au fond nous sommes tous d'accord pour rechercher
la plus grande rigueur scientifique possible dans nos tudes ; il s'agit
seulement de savoir jusqu' quel point elle peut tre pousse, et
s'il est possible de rver d'une rigueur absolue, qui en quelque sorte
rduirait la littrature un objet, comme les objets de la nature
que dcrivent les sciences exactes.
Evidemment, c'est une discussion qui aurait pu tre poursuivie,
qui n'a pas pu l'tre, tant donn d'abord que tel n'tait pas le sujet
de notre Colloque, et tant donn surtout le peu de temps dont
nous disposions. Ceux qui sont amateurs de discussions de mthode
le regretteront. Mais cet aprs-midi la sance va avoir un caractre
tout fait autre, puisqu'elle va tre consacre cette fois des examens d'oeuvres particulires ; elle se rapprochera par consquent
davantage de nos activits habituelles.
PAUL BNICHOU.
1-Prside par M. Paul Bnichou .

LE MOI ET L'HISTOIRE CHEZ CHATEAUBRIAND


ET STENDHAL

I. Quelques questions
Confusment sentie comme reploye tout entire dans l'espace
clos de sa cration, l'autobiographie court le risque de la part de
la critique d'une lecture dangereusement autiste qui, oubliant le
lecteur, ou le situant, par une affectation la fois abusive et rductrice, comme destinataire et juge de la bonne ou de la mauvaise
foi, voile sa valeur premire, puisqu'il est l'autre, d'tre d'abord
pour l'autobiographe conscience de sa solitude et de sa solidarit.
Le tu incertain en pense duquel le je se dtermine fonde
l'existence du nous indispensable et menaant auquel le je
est li dialectiquement, appartenance et diffrence. Ainsi ne considrer que les jeux du moi et de l'image o il se mire, limiter
toute instance au tribunal de la conscience, trop assimiler l'exigence de lucidit au rve mtaphorique de la transparence, se perd
de vue le sentiment moteur le plus profond peut-tre de l'acte autobiographique : le sentiment de l'Histoire mais sous sa forme la plus
douloureuse : l'angoisse.
Que toute littrature du moi se fonde sur le. sentiment de l'Histoire, la littrature mmorialiste en fait foi. Mais il serait vain d'y
chercher l'angoisse, tout au plus l'inquitude. L'affirmation du moi
y dnote le refus de se dissoudre dans les zones anonymes de l'Histoire mais celle-ci reste le discours de rfrence dont le moi attend
sa dfinition. En se prvalant au contraire d'une instance transcendante ou intrieure, l'autobiographe, rompant avec l'criture mmorialiste, suggre ou affirme l'ide d'une sortie de l'Histoire. L'Histoire est de l'ordre du malheur. Augustin en appelle Dieu, Rousseau sa conscience.
Mais cette tentation de singularit est lie ici la pratique d'une
criture systmatique. Il ne s'agit plus de diffrencier l'individu dans
le rcit de son accomplissement et de sa plnitude mais d'en faire
le signe exemplaire d'un systme d'analyse du monde. L'Individu
prend ainsi position par rapport l'Histoire. Il se veut scessio-

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1005

niste dans la mesure o il s'affirme hors du discours commun. L'affirmation de sa parole est refus de se plier l'anonymat du langage.
L'un tant signe de l'autre, le rcit du moi est lgitimation de sa
vision du monde. L'acte rousseauiste, l'affirmation du moi seul
fonde l'autobiographie en lui ouvrant le champ de l'irrductibilit.
Senti et affirm comme un cart lgitime et fondateur, le moi est
donc simultanment postul et interrog. Indubitable dans son existence, il met en doute, pour la repenser, sa dfinition. L'criture
autobiographique se veut dpassement de la banalit du discours,
elle est passage au-del, dvoilement mais aussi transgression assume. Chateaubriand comme Stendhal affirmeront une valeur individuelle dont la lgitimit finalement sera plus, comme chez Rousseau, d'ordre externe et systmatique qu'interne et sensible. La
valeur, le sens du moi est ncessairement de rfrence.
Ainsi une certaine lecture sensible de Rousseau, au moment
mme o son exemple se fonde et se constitue l'autobiographie,
confirme et institutionnalise la rupture. La fuite hors de l'histoire
se double d'un refuge potique. L'invitable tension lyrique que le
sujet prouve parler de soi fonde l'autobiographie comme acte
potique, acte pur. Renan en fera foi, mais aussi l'Image romantique
du cercle centr sur l'innit du moi et son mode d'expression, la
posie ; la priphrie ces modes antagonistes et secondaires, selon
la formule que E. Vance rappelait dans un article rcent : Tout
ce que le pote touche, dit Schlegel, devient posie ; dans cette
potisation il procde naturellement de lui-mme, du centre... La
posie en son tat originaire est le centre de toute rhtorique et de
toute histoire 1. La fuite du moi en lui-mme devient fondatrice
d'une histoire. S'installe ainsi une certaine vision autobiographique
o se diffrencient le moi et le dcor : le monde, les autres, l'histoire
sont le thtre du moi.
C'est pour la conscience se refermer sur elle-mme comme un
pige puisque s'institue comme fait fondateur le centre mme du
dbat. Invoque comme instance d'appel face au jugement possible
de l'Histoire, la conscience se retrouve fondatrice de l'histoire, transcendance installe en elle-mme, achronique, et contemplant la
matire des jours. Or ce qui tait en jeu, c'tait l'existence mme et
la lgitimit de cette conscience : l'incertitude pour l'individu de
sa possession ou de sa dpossession. Ce discours, cette parole intime
o se rvle cette vidence lui-mme qu'est pour l'individu sa
conscience, ce discours est-il le sien? Peut-il se dire et ainsi se
possder ? Est-il condamn jamais n'tre qu'un on dit ?
S'il est vrai qu'au niveau du langage le je n'a de sens que
dans la srie paradigmatique verbale des personnes, au niveau de
ce langage institutionnalis, disons de ce discours institutionnel
1.

Le moi comme langage, Potique

14, 1973, p. 164.

1006

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

qu'est la littrature, le discours autobiographique, ou mmorialiste,


n'a de sens que dans le jeu dialectique qu'il entretient avec la srie
complte, c'est--dire le discours collectif. L'criture autobiographique n'est pas libre parole, elle se situe dans un systme de production d'un discours collectif, de communication socialise dont
elle reoit une forme contraignante, et, travers elle, le sens de
l'individu. L'affirmation individuelle n'aura ainsi pas le mme sens
dans l'criture mmorialiste du XVIIe sicle et l'criture autobiographique du XIXe sicle. Lie au discours collectif par le jeu du nom
elle reflte le changement de sens que le langage social impose au
signe onomastique.
La valeur emblmatique du NOM imposant au mmorialiste nobiliaire de l'Ancien Rgime d'affirmer l'adquation de son individu
son nom conduit une conception extensive de l'individu. A
la menace de l'anonymat, de la non-historicit, l'individu rpond par
la revendication de l'historicit, assurant ainsi le discours collectif
et fondant sa singularit sur la perfection de son adhsion au discours collectif. L'individu et l'histoire sont en rsonance de phase.
Les Mmoires de Retz, de la Rochefoucauld, de Mme de La Fayette,
etc., sont une revendication du NOM.
De l'individu mmorialiste l'individu autobiographique
s'opre un changement de rfrent. Le signe onomastique cesse
d'tre inclusif pour devenir exclusif, le nom cesse de marquer l'appartenance pour marquer la diffrence ; la hirarchie, dans une perspective galitaire, est remplace par la singularit. Le nom ne lie
plus l'individu un rfrent antrieur qui le situe et le dfinit, mais
le renvoie justement lui-mme. Le nom devient clture. La sortie
de l'anonymat se gagne en forant la porte au discours collectif, en
le contraignant reconnatre l'individu comme valeur fondatrice.
Dans la prolifration roturire et anonyme, c'est l'individu qui fonde
le nom. Mais il s'agit l d'une lutte o l'Histoire change de sens.
Elle devient risque d'injustice, inaptitude exprimer cette irrductible singularit. Elle devient ainsi risque de mutilation, objet d'angoisse.
Ainsi, adoucissant les asprits et dplaant les accents, la lecture
lyrique de Rousseau dsamorce cette angoisse fondamentale et
ngligeant la volont de fidlit l'oeuvre thorique, ne voit plus
dans ce combat avec l'ange de l'Histoire, que les ambiguts de la
complaisance et de la lgitimation individuelles. Or si le moi
est ici, comme ailleurs, et peut-tre plus qu'ailleurs dlectation narcissique, il entend aussi s'imposer comme modle et comme modle
historique ou plutt a-historique. Le dsir de soi, l'Universel Narcisse, se joue toujours sur l'angoisse de la dpossession, de la soumission mutilante. Le dsir de soi-mme, de fusion, de totalit, attente du repos, bute sur le malheur du Temps, sur la prsence de
l'Histoire. L'histoire individuelle ne peut ainsi luder l'affrontement

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1007

avec l'Histoire. Dans l'ellipse lyrique de Senancour comme dans la


prtention harmonique de Chateaubriand ou la dissonance dialectique de Stendhal, l'affrontement demeure, diversement assum.
Se donnant comme le rcit d'une apparition , d'une monte de
l'inconnu vers le connu et comme lieu de modification, l'autobiographie tente en ralit l'impossible rcit de la permanence. Elle fonde
ainsi une rhtorique de la manifestation, aveu ou ostentation, o
elle construit, organise et dveloppe les figures narratives du moi.
Amour, histoire, carrire, politique, enfance..., la personne y dfile
dans ses personnages. La chronologie constitue l'espace d'un discours dont l'apparition vise l' abolition du temps. La parole narrative et successive assume une fonction rcapitulative ; elle se dchire
entre l'lan de la pure narration et le dsir de l'immobilit . La succession des sries narratives peut se lire comme une numration
immobile ou s' affirme indfiniment sous des figures approximatives
un modle identique. Le rcit d'un devenir recle et rvle en luimme la ncessit ou le rve d'une fixit. La chronologie n'a de
sens que dans la mort du texte, la mort du Temps : achronie essentielle de la Table des Chapitres. Le rcit de la vie suppose ainsi
tui narrateur qui, glisser ainsi de quelque faon que ce soit d' un
plan de valeur l'autre toujours vers autre chose, s'affranchit, ou se donne pour affranchi du Temps et confronte ainsi son rcit
son propre mythe. A travers les avatars de l'histoire, l' autobiographie affirme la permanence d'un temps mythologique.
Moi, Temps, Histoire. Face ce temps mythique, temps; non
linaire mais rptitif; qui constitue pour ce moi la sphre du connu
et du reconnu, donc du significatif, l'Histoire se prsente comme le
temps du changement et de l'incertain. Reste savoir ce qui l'emportera dans le champ de la conscience du changement ou de l'incertain, si l'angoisse conduira au besoin d'action ou au dsir de mort.
Enferme dans la conception judochrtienne du Temps linaire et
irrversible, la conscience n'a le choix qu'entre le sentiment douloureux de la maldiction o l'acceptation sereine de la drive. Au
regard de l'ternit toute histoire est sacrilge. L'ternit n'a pas
d' histoire . L'Histoire du mois impossible narration d'une permanence,
oscille entre ses deux tentations extrmes : le dsir d'ternit ou
l'adhsion l'histoire; Le choix n'est pas indiffrent.

II. Glmieaubriand ; le rugi, l'histoire et la mort


L'instauration de l'autobiographie se fait chez Chateaubriand par
dpassement de l'criture mmorialiste. Plutt que de contamination
de l'autobiographie par les mmoires, il s'agit, par le biais de la mtaphore, d'introduire dans une criture pique de l'histoire, le signe du
moi. Le projet initial de raconter sa vie, et la plus secrte, s'inverse,
au cours du processus de rdaction. Le moi, et mme le plus secret,
devient figure minente de l'Histoire. Il n'est plus ici image exem-

1008

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

plane d'un discours qui l'englobe et le fonde mais, analogique de


l'Histoire, il entend l'assumer, la comprendre, en tre l'autre et peuttre le plus clan visage. La Conclusion des Mmoires postule :
A mon travail de trente annes j'avais le dessein d'ajouter une conclusion
gnrale : je comptais dire, ainsi que je l'ai souvent mentionn, quel tait le
monde quand j'y entrai, quel il est quand je le quitte. Mais le sablier est
devant moi ;
vais donc resserrer l'chelle du tableau sans omettre rien
... je
d'essentiel 2.

Ainsi le rapport l'histoire est-il de rsonance dfaut d'identit. L'criture se poursuit, se poursuivra, parallle, linaire, accomplissant d'une mme dmarche l'explicitation du discours historique
et du discours biographique. Dans la liaison indissoluble du tout et
de la partie, se glisse la mditation du moi et du non-moi, de cette
prsence-absence au monde o se peroit l'identit. Spare du
monde, la conscience s'y peroit dans l'image qu'elle s'en forme.
Ainsi la parole individuelle y gagne-t-elle le poids de l'histoire et
l'histoire l'vidence de la parole individuelle, et cela dans cette
marge de rencontre sur laquelle J. Starobinski a justement attir
l'attention 3. Le style est lieu de l'unit profonde, trace de l'histoire
dans la vie, trace de la vie dans l'histoire. Ds lors devient lgitime
ce sohpsisme potique o conduisent les Mmoires. L'criture autobiographique vise assumer la plnitude de cette parole solitaire
et universelle. man de la sphre de l'ego, appuy sur la centralit
du moi, le sens est dans ce style magnifique, dans cette cohrence
sans limite mais aussi sans ancrage, donc la fois ici et ailleurs.
Investissant les formes de l'criture mmorialiste, le style, ici la
stylisation , modifie le jeu parcellaire de la mmoire. La recherche d'une parole vocatoire conduit la dcouverte d'une criture.
Les platitudes de la chronique, reprises par le discours lyrique, donnent naissance, par contigut, un discours hermneutique. La cohrence ne se fonde pas sur l'identification mais trs exactement sur
cette figure de la distance, de la disjonction dont R. Barthes dans
la Voyageuse de nuit rappelle l'importance chez Chateaubriand : la
mtaphore :
La mtaphore, figure fondamentale de la littrature, peut tre aussi comprise
comme un puissant instrument de disjonction ; notamment chez Chateaubriand
o elle abonde, elle nous reprsente la contigut mais aussi l'incommunication
de deux mondes, de deux langues, la fois solidaires et spares, comme si
l'une n'tait jamais que la nostalgie de l'autre ; le rcit fournit des lments
littraux (il y oblige mme) qui sont par la voie mtaphorique, tout d'un coup
happs, soulevs, dcolls, puis abandonns au naturel de l'anecdote, cependant que la parole nouvelle, introduite... de force, sans prparation, au gr
d'une anacoluthe violente, met brusquement en prsence d'un ailleurs irrductible 4.
2. Mmoires, d'outre-tombe, IVe partie, livre XII, 1.
3. " Le style de l'autobiographie, La Relation critique, Gallimard, 1970, p. 84.
4. " La Voyageuse de nuit , Prface la Vie de Ranc de Chateaubriand, coll. 10/18,

16.

LE MOI ET L'HISTOIRE

1009

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

Dans la cohrence du langage la variation stylistique est alors


valorisation signifiante. L'individu dans sa parole chappe la simple
succession, l'historicit pour se situer au plan accessible et refus
de l'Histoire.
Parole pure, le sens se rsume sa forme. La dure est la matire
de l'Histoire, mais l'Histoire est mise en question de la dure. Lieu
de l'existence, elle est; incomparable l'Histoire L'abme du Temps
.
n'est gure accueillant Intemporalit de la conscience.
Ainsi s'tablit une dialectique entre les deux termes du contenu et du contenant. Dans cette inclusion rciproque et rversible du Temps et
de la conscience s'opre cette association disjonctive. La mtaphore
de l'Histoire et du moi, si vidente dans la structure des livres et
des chapitres, ne conduit pas vers une unification rductrice mais
vers une unit dialectique o l'Histoire et la conscience se dpassent
dans leur commune mesure : la mort. A cet gard rien de moins
proustien que le fameux prlude du Livre III de la Premire partie.
Le chant de la grive n'installe pas la dialectique du Temps perdu
et retrouv, mais au contraire, devant le donjon croul, o au soleil
couchant se dessine le fantme de Gabrielle, cre cette anacoluthe
violente o s'engouffre tout le Livre III. Sur le vertige du Temps,
seule l'assurance de la vie a quelque prise, dans la musique scurisante et vidente de l voix intrieure, de la parole pure de l'tre.
Le chant de la grive introduit moins la mmoire que l'incantation,
la conjuration de l'hisoricit. La lyrique pneumatique de Chateaubriand introduit dans le texte la scurit du souffle mais au
mme moment elle souligne l valeur fondatrice du dernier soupir. C'est Outre-Tombe que la voix atteint sa plus grande, amplitude. L'Histoire n'a de sens que dans la fin de l'Histoire. Elle ne
cesse d' tre maldiction qu'en se soumettant au dsir d'ternit de
la conscience.
Car il s'agit bien de soumettre l'Histoire la conscience. Dans
la relation du moi et du monde, la reprsentation, comme acte, est
le fait de la conscience. Mais, dans la ligne de la philosophie romantique du moi et du non-moi, l'antriorit reste malgr tout du
ct de la conscience. Le langage fonctionne comme mdiation
interne o la conscience s'affirme, profration d'une pense pralable, comme possession du monde dans son altrit en mme temps
que perception de soi dans son identit. La mtorologie psychologique des romantiques, et notamment de Chateaubriand, n'est possible que parce que s'y formule cette relation du moi et de ce qui
n'est pas lui.
Dans cette perspective l'Histoire qui fonde l'individu dans son
identit singulire, lui apparat en mme temps comme un, dfaut
de sa permanence, et au-del comme un dfaut de l'ternit laquelle il aspire. L'entre dans le temps de l'histoire est entre dans
le temps de la fragmentation, de la succession de la disparition. Y
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75

Ann.).

LXXV.

64

1010

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

entrer impose un avant et un aprs, extrieurs, impersonnels, o se


brise le sentiment immdiat de la prsence et de la permanence.
Non-moi destructeur, porteur non de l'absence mais de la prcarit,
de la disparition, l'Histoire est pour l'individu lieu d'oubli. Leur
rconciliation n'est possible que dans leur commune abolition. L'ternit est le lieu de la mmoire. A cette angoisse qui n'est pas mtaphysique mais bien historique la rponse est la mme : le recours
l'ternit de l'tre et son visage dans l'Histoire, la Providence.
D'o chez Chateaubriand cette allgeance, plus profonde qu'un
conformisme bien pensant, l'Histoire selon Bossuet, voque ds
1834 propos des Mmoires dans les dernires lignes des pages
publies alors sous le titre : Avenir du monde .
Ainsi la transformation, amene par l'ge du monde, aura heu. Tout est
calcul dans ce dessein ; ... C'est impit de lutter contre l'ange de Dieu, de
croire que nous arrterons la Providence.

Ce qui se prcisera encore dans la Conclusion des Mmoires dans


ces phrases o s'aggrave le conflit de l' Histoire et de l'ternit :
Le monde actuel, le monde sans autorit consacre, semble plac entre deux
impossibilits : l'impossibilit du pass, l'impossibiht de l'avenir. Et n'allez
pas croire, comme quelques-uns se le figurent, que si nous sommes mal
prsent, le bien renatra du mal ; la nature humaine, drange sa source ne
marche pas ainsi correctement :
Admettre qu'une action est toujours suivie
...
d'une raction contraire en principe, c'est aller au-del de l'exprience : les
faits ne sont compltement logiques que pour Dieu dont la justice a pour agir
l'ternit 5.

L'Histoire n'est qu'une introduction la fin des temps, la vie,


au repos ternel . Le berceau n'a de sens que par la tombe. Le
sens est dans la suppression, la signification dans le silence. Enserre
dans l'Histoire, la vie n'est, elle aussi, qu'un dfaut du moi, elle est
perception de la faille essentielle, de l'inaccession l'tre. Sa narration ne saurait tre qu'une succession de funrailles, d'ensevelissements. Au coeur du sanctuaire, au plus saint de l'tre ce n'est pas
la parole qui rgne mais le silence. Ainsi de ce souvenir d'une visite
la Chartreuse dont la curieuse et incertaine liaison au souvenir de
Combourg donne peut-tre une cl, parmi d'autres, de l'organisation
et de l'criture du clbre livre de l'adolescence :
Si la tristesse tait grande sur les bruyres

Combourg, elle tait encore


plus grande au chteau : on prouvait, en pntrant sous ses votes, la mme
sensation qu'en entrant la Chartreuse de Grenoble. Lorsque je visitai celle-ci
en 1805, je traversai un dsert, lequel allait toujours croissant ; je crus qu'il se
terminerait au monastre ; mais on me montra, dans les mrs mmes du couvent,
les jardins de Chartreux encore plus abandonns que les bois. Enfin, au centre
du monument, je trouvai envelopp dans les replis de toutes ces solitudes,
l'ancien cimetire des cnobites ; sanctuaire d'o le silence ternel, divinit du
lieu, tendait sa puissance sur les montagnes et dans les forts d'alentour 6.
5. Mmoires d'outre-tombe, IVe Partie, livre XII, 6.
6. Mmoires d'outre-tombe, Ire Partie, livre III. 3.

de

LE MOI ET

L' HISTOIRE : CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1011

De mme le livre, de solitude en solitude, travers les tentatives


de reprises par la parole et l'incantation, conduit au cimetire central, l'adieu aux bois d' Aulnay, image de tous les adieux : C'est
en disant adieu aux bois d'Aulnay que je vais rappeler l'adieu que
je dis autrefois au bois de Combourg : tous mes jours sont des
adieux 7. Encore faut-il remarquer que l'ancien cimetire s'est
actualis. De cet adieu perptu l'essentiel silence s'tendra de nouveau de solitude en solitude (Annes de dlires, joies de l'Automne,
maladie) jusqu' l'annonce dans l'pilogue du livre du silence dfinitif : Heureusement ma vie n' est pas btie sur la terre aussi solidement que sur ces tours o j'ai pass ma jeunesse, et l'homme
rsiste moins aux orages que les monuments levs par ses mains 8.
C'est ce silence essentiel que la narration autobiographique rpond par la plnitude du style et du lyrisme. Au risque de l'parpillement dans l'histoire s'oppose l'intgration de l'histoire dans la
parole individuelle : l'criture lyrique incorpore, analogues et trangers, les avatars de l'histoire la substance du moi en n'en faisant
plus dans son harmonie polyphonique que les objets d'un dire prminent, les clats d'une parole transcendante l'histoire et l'individu. Tout se rsume dans l'acte mme de dire, dans la parole, dans
la musique. Le texte n'est plus que le substitut de la voix, signe
indubitable de l'tre. Encore y faut-il la tension du style. Le
style, c'est, sortant de la tombe , la voix ternise.
L'Histoire peut bien tre un tombeau, pire encore que la tombe,
gouffre d'oubli o s'abment les gnrations et les individus, fermer
les portes et s'assurer qu'il ne reste plus rien des temps immenses 9, c'est se situer au-del. Mais si l'angoisse est supprime
dans la mesure mme o la recouvrent les accents de cette voix, le
moi se distend dans une universalit o il risque bien de perdre sa

crdibilit.
Envahi, trop vouloir en assumer le sens, par une mditation
lyrique sur l'histoire, le discours autobiographique glisse invitablement, dans ce dsir d'univocit, l'incantation pique. Prtendant
l'absolu du Verbe, il renonce sa propre historicit, c'est--dire
l'irrductibilit de sa parole propre et, outrepassant ainsi le sens de
son histoire et de l'histoire, s'enferme dans une emphase tautologique o il se dpossde de lui-mme. Ce je , rfrent de tout et
de lui-mme, perdant sa singularit, finit par n'tre plus qu'une
figure dpersonnalise de l' Histoire, prise au pige du langage commun. La recherche du secret individuel dbouche sur la banalit
du discours public.
Ainsi se referme sur lui le cercle dsenchant de la dfiance.
L'acuit mfiante de Stendhal ne s'y trompera pas.
7. Ibid., p. 10.
8. Ibid., p. 17.

9. Cf. M.-J. Durry, En marge des Mmoires, p. 56-57.

1012

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

III. Stendhal : le moi, l'histoire et l' utopie


Dans la mise en scne romaine o il dramatise le projet autobiographique qui conduira la Vie de Henry Brulard, Stendhal,
sur la question mme du Je , ne manque pas de se rfrer
Chateaubriand :
mais cette effroyable quantit de je et de moi ! Il y a de quoi donner de
...
talent prs, comme
l'humeur
au lecteur le plus bnvole. Je et Moi, ce serait au
M. de Chateaubriand, ce roi des gotistes.
De je mis avec moi tu 'fais la rcidive...
Je me dis ce vers chaque fois que je lis une de ses pages 10

La rfrence est prvisible et d'autant plus qu'elle est ici signe de


refus. S'y trouve la dnonciation du style de Chateaubriand donn
comme le modle trs, exactement inverse du sien.
Lecteur de Chateaubriand, Stendhal prouve son gard une
fascination culpabilise et si le dnigrement systmatique n'a jamais
interrompu chez lui l'acte de lecture il n'en maintient pas moins
tout au long les mmes griefs ; ridicule et fausset. Des notes sur
le Gnie en 1802 aux remarques des brouillons de rponse Balzac
en passant par les analyses des journaux anglais la mme distance
se maintient et se prcise :
Le beau style de M. de Chateaubriand me sembla ridicule ds 1802. Ce
style me semble dire une quantit de petites faussets. Toute ma croyance sur
le style est dans ce mot 11.

Sans doute s'agit-il de ce souci de clart de vrit cher


Stendhal, mais encore faut-il voir qu'une quantit de petites faussets finit par produire tout simplement le mensonge et que la
querelle de la vrit n'est pas un innocent dbat sur la seule proprit des mots. Signe manifeste de l'hypocrisie le beau style
se dnonce comme une entreprise concerte d'garement du sens :
La plupart des fripons tant emphatiques et loquents, ou prendra en haine
le ton dclamatoire. A 17 ans j'ai failli me battre en duel pour la cime indtermine des forts de M. de Chateaubriand;.. 12.

C'est de choix sur la nature mme du langage qu'il est question et


par consquent, au sens le plus rigoureux, du parti pris sur les choses
et sur soi.
Si l'interrogation sur le je qui ouvre la Vie d'Henry Brulard
semble, allusion faite la quantit , tre de l'ordre pur de l'esthtique et du plaisir, le doute est en fait d'ordre qualitatif. L'exorbitance du je tient moins sa rptition qu' sa prtention radicale. La forme en elle-mme est insupportable qui revendique et
10. Vie d'Henry Brulard, chap. I, p. 4.
11. Rponse Balzac, 1er brouillon, OEuvres compltes, XXV, p. 519.
12. Rponse Balzac, dernier brouillon. OEuvres compltes, XXV, p. 529.

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1013

assume d'tre tout rfrence alors mme qu'elle est incertaine.


Resterait la solution du il . Mais comment rduire alors l'tranget ? Il est curieux de noter que le manuscrit ce moment prcis
joue la comdie de l'interruption. L'obstacle est ici de l'ordre de
l'opacit. Le pige n'est pas tant d'obscurit que d'illusoire vidence,
d'inutiles et faux agrments. Le langage possde la redoutable proprit de se donner pour la ralit. A cette incertitude radicale
rpond la scurit du silence. Aprs une fictive interruption de trois
ans, le discours reprendra dans l'ambigut assume du langage,
incarne dans le personnage d'Henry Brulard, je et il
la fois, il fictif et je rel o s'opre la rencontre de l'autobiographe et de sa parole.
Ces remarques doivent. attirer notre attention sur une circonstance passe longtemps inaperue et qui permet de mieux situer la
dmarche du Brulard. Stendhal date de l'automne 1832 le projet de
son autobiographie et la mise en scne inaugurale a, entre autres
choses, pour effet d'insister sur cette chronologie. Mais alors quelles
sont les pages de Chateaubriand qu'il lit prsentement et que
caractrise cet indcent gotisme ? En 1832 seul Ren nous propose
un tel modle, mais romanesque, et combien mouss par les ans !
Il n'en va plus de mme si l'on restitue cette page sa vritable
date, indique par Stendhal au verso d'un feuillet : Book commenc le 23 Novembre 1835 . A cette date l'horizon est tout diffrent et un modle ne peut manquer de s'imposer son esprit. Le
1er Mars 1834 Jules Janin dans la Revue de Paris a rvl, la suite
des lectures de l'Abbaye-aux-Bois, l'existence des Mmoires d'outretombe. Le 15 Mars la Revue des Deux Mondes publie la Prface
testamentaire. Le 15 Avril la mme revue publie les pages dtaches de l'Avenir du Monde. Ici et l les publications d'extraits se
multiplient. En Octobre parat le recueil des Lectures des Mmoires
de M. de Chateaubriand. C'est plus qu'il n'en faut pour attirer l'attention du Consul de Civita Vecchia reli la vie littraire de Paris
par la lecture assidue des gazettes 1?, sans parler des rencontres frquentes cette anne-l de J. J. Ampre, auditeur des lectures de
l'Abbaye-aux-Bois alors en sjour Rome. Ainsi le dsir de parler
de soi sera-t-il sans doute aiguillonn par l'apparition de ce modle
encombrant et agaant.
L'interrogation naturelle sur la dfinition du moi s'amplifie donc
d'une rflexion sur la lgitimit mme du discours. Au moment
mme de prendre forme le dsir d'crire de soi se heurte l'improbabilit ventuelle d'une histoire authentique. Cette tension entre
la voix de l'tre et les procdures de l'criture se dramatise dans
l'admirable scne romaine. La conscience de soi mdite, s'y approfondissant, sur le spectacle de l'Histoire.
13. Voir lettre

Sainte-Beuve du 21/XII/1834, Correspondance, t. IV, p. 761.

1014

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Si dans la mditation sur l'Histoire Stendhal rejoint, ou dmarque,


Chateaubriand, il est ais de voir que la rencontre n'est que de

surface. De la mditation sur le paysage millnaire Stendhal ne


rencontrera l'ombre de la mort que pour l'oublier aussitt. De l'histoire c'est moins les ombres poudreuses qui l'intressent que les
traces de ce discours continu que les civilisations ont laiss dans la
succession de leurs oeuvres. L'Histoire est ici plnitude mais plnitude inquitante. Face la cohrence du discours historique prsent dans la magnificence romaine il vit l'incertitude de cette cohrence. Rationalisation des vnements, l'histoire postule un finalisme
que la conscience refuse. Que la vie se donne la conscience immdiate comme plnitude, elle n'est pas pour autant l'oeuvre d'un
propos assur :
Aprs tout... je n'ai pas mal occup ma vie, occup ! Ah ! c'est--dire que le
hasard ne m'a pas donn trop de malheurs, car en vrit ai-je dirig le moins
du monde ma vie ? 14.

Face au poids de l'Histoire et la rigueur de son discours, l'inventaire du rel n'aboutit qu' la dispersion. Irrductiblement riv
la chane des temps, l'individu ne s'y retrouve que par une lointaine
analogie. Dans le sens de l'histoire il apparat comme un non-sens
indchiffrable et pourtant signifiant. Le dchirant entre le sens de
la cohrence et le sentiment de l'incohrence, l'Histoire lui est une
conscience malheureuse. Appuye sur l'vidence des oeuvres du
pass et indubitablement tendue vers la certitude d'un futur, elle
souligne l'insignifiance du prsent, de l'individu qui ne s'y manifeste
que comme un murmure confus et mensonger. Faute d'avoir t
colonel Wagram, il faut dserter le prsent, tenter une sortie,
sinon de l'histoire, du moins de l'historicit.
De proche en proche, au cours des deux premiers chapitres, la
conscience tente donc cette sortie de l'histoire et attend sa vrit
de sa propre errance. Plutt que de demander au prsent la forme
d'un discours factice et prissable, autant dposer devant soi les
lments d'un sens venir. Comme Benvenuto Cellini, le lecteur
futur est le garant de l'incertaine vrit.
Ainsi le rapport l'histoire est-il d'analogie, de modification.
Non-sens historique, l'individu est aussi sens ; sens du non-sens. Le
problme est de dchiffrage, de transcription. L'criture narrative,
fautive dans la recherche d'une cohrence significative, se justifie
en acceptant une signification figurative. Signification plurielle, elle
peut signifier le prsent condition de ne pas chercher le rduire.
Le glissement qui avait dj conduit de l'criture biographique
l'criture romanesque comme perception de l'histoire conduit ici
la recherche d'une criture sans histoire. Le rapport exact de l'indi14. Vie de Henry Brulard, chap. I, p. 4.

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1015

vidu l'histoire est dans son apparente non historicit. Mais en


ralit cet cart apparent est immersion en elle. L'criture individuelle est un substitut l'criture historique. La rponse au qui
suis-je ? est une mditation sur le qui sommes-nous ? L'histoire
aberrante de l'individu est le lieu d'exercice de l'Histoire. L'enfance
de Brulard, nous le verrons, trahit, travers les incidences indiviruelles, la dchirure radicale de l'poque. A travers cette enfance
immerge dans le flot de l'Histoire dont l'ducation, comme le lui
a appris son matre Helvtius, est cet ge la forme prsente,
Stendhal met jour la profonde historicit de l'individu.
Ainsi l'autobiographie qui pouvait se donner pour une renonciation l' Histoire y opre en fait un retour mais dtourn. A la difficult ou l'impossibilit des discours historique, politique ou romanesque, l'criture autobiographique propose une alternative. A l'chec
de Lucien Leuwen qui ne parvient pas puiser par la forme romanesque la signification historique du prsent la Vie d'Henry Brulard
propose Un autre chemin. D'Armance La Chartreuse, l'criture,
dans son oscillation entre le romanesque et l'gotisme, poursuit le
mme cheminement. L'interrogation sur l'histoire entame dans
l'aventure d'Octave de Malivert s'achvera travers le Rouge, les
Souvenirs, Lucien et Henry Brulard dans l'aventure de Fabrice.
Curieusement, l'autobiographie qui semblait tourner le dos l'histoire, y revient de plain-pied. Si le Brulard s'achve, par impuissance
dire, au bonheur de Milan, c'est qu'il convient de changer d'criture. Le 15 mai 1796, le Gnral Bonaparte ... entrait dans Milan .
Pour rendre compte du prsent dans la cohrence de l'Histoire,
l'ambigut romanesque succde aux incertitudes de l'autobiographie.
prouve et diffracte travers les aventures individuelles, l'histoire se rvle plus claire ou du moins diffrente, arrache la discutable cohrence de son discours. Ramasse, l'poque de Chateaubriand et de Stendhal, dans la grande figure dj lointaine et
toujours prsente de la Rvolution, elle dnonce dans les destins
individuels l'insuffisance de son image officielle, acadmique et neutralise. Le discours historique clate et, dans les contradictions qu'il
laisse alors apparatre, rvle la tension mme de l'Histoire. A l'angoisse lyrique par laquelle Chateaubriand manifestait son refus irrductible, Stendhal rpond par une autre angoisse, celle-ci dissonante des dissonances mmes de l'Histoire accepte. L o Chateaubriand attendait de nouveaux historiens, narrateurs lointains d'un
temps irrmdiablement inaccessible, il attend de nouveaux lecteurs.
Ce n'est pas le texte qui change mais la lecture. L'Histoire n'est pas
cette succession alterne de morts splendides et de naissances brutales, elle est le lent accouchement d'un possible, ici encore indchiffrable. Dans l'incertitude de cette naissance, il met jour les

1016

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

ambiguts du monde moderne, l'incertain avenir de la Rvolution,


la fois chec constat et irrcusable certitude.
Aux images de la frontire et de traverse o s'exprimait, chez
Chateaubriand, la conception idaliste et tlologique de l'histoire,
l'ide d'un futur senti comme tombeau du pass, vont se substituer
des images de filiation et de lgitimit o va s'exprimer une vision
matrialiste de l'Histoire comme causalit, lieu de ncessit. L'Histoire est l'individu dans un rapport de causalit, l'individu est
dans l'Histoire le signe de la causalit.
Assurance du futur, le prsent est aussi, par rapport aux chances
de ce futur et aux engagements du pass, le moment de la perversion. L'histoire s'y rvle comme causalit coupable, lieu de dvaluation, menace mortelle pour l'avenir, entreprise de mystification.
Ainsi vont se construire ces images majeures, plus historiques que
psychanalytiques, ou du moins les deux la fois, si caractristiques
de l'autobiographie stendhalienne : la dchirure et la btardise.
Alors que le nom tait chez Chateaubriand l'emblme d'une
histoire, d'une gnalogie, il est chez Stendhal le signe d'une incertitude, peut-tre d'une inexactitude ou d'une imposture. Assignant
l'individu une place dans la cohrence du discours public, il ignore
ou contredit la filiation authentique. Mieux, par sa simple prsence,
il la frappe d'interdit, d'illgitimit. A cette incertaine identit s'oppose le rve ou le dsir de btardise, c'est--dire de l'identit secrte,
inavouable et exemplaire. La btardise possible des hros romanesques trouve son cho dans la rpudiation paternelle de Brulard. Elle
tmoigne du sentiment dans le prsent de la faille intrieure, de la
rupture du monde, du mensonge, de la trahison essentielle. La filiation mensongre est celle du monde moderne la Rvolution. Chez
Stendhal, tout refuse l'acceptation de la lgitimit. La non-cohrence devient ainsi signification.
Ici se retrouvent quelques-unes de ces images rcurrentes, de ces
constellations d'images o se caractrise l'univers stendhalien. Audel de la simple rpudiation paternelle, la btardise organise le
schma antithtique des deux famines. A la lgitimit s'oppose non
seulement l'illgitimit mais le crime et la transgression. Le mythe
de la famille italienne s'enracine dans le double registre du meurtre
et de l'exil. Dans l'Histoire apparaissent ainsi des ailleurs, se constituent, faute de l'espoir de lui donner un sens, des utopies antithtiques. A dfaut de pouvoir agir sur l'histoire, l'individu organise,
dans l'attente du futur, des techniques d'esquive du prsent, de
scession. Au thme de la scession malheureuse qui s'exprimera
dans la tentation suicidaire des Souvenirs et dans le dnouement
suicidaire du Rouge succderont les images de la scession heureuse : l'Italie et la Renaissance. Ces ailleurs de l'histoire ne sont pas
des rfrents exacts mais des signes contraires des utopies. L'Italie
se donne comme le lieu de l'innocence absolue parce qu'elle est un

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1017

avant absolu, donc possibilit d'un futur intact. Terre des origines d'avant le crime, elle est encore alors terre pr-rvolutionnaire,
terre esclave, donc chance nouvelle de la rvolution trahie. Dans
son image se retrouve l'association de l'enfance et de la rvolution 15.
De la mme faon le pass va-t-il jouer comme un autre ailleurs.
L'ge de la Renaissance, senti comme antrieur l'histoire, du moins
cette histoire bourgeoise qu'on nomme la civilisation, apparat lui
aussi, par un semblable renversement, le signe pass d'un futur
possible. La rdaction des Chroniques Italiennes donne ainsi au
Brulard une profondeur renouvele.
Avouant la fois son espoir et sa dception, dnonant l'chec
historique de la Rvolution et affirmant sa premiit, l'criture autobiographique poursuit dans sa dmarche rgressive le mme but que
l'criture progressive du Roman. Installe dans les creux de la production romanesque, elle recherche dans l'inventaire des vnements, des groupes, des socits l mme rponse la mme question. L'individu n'a d'autre sens que celui de la socit. Loin de
toute ide d'innit, l'individu ne se peroit, honnis l'vidence de
sa prsence, que dans l'incohrence des langages. Hritier du matrialisme convaincu d'Helvtius et des idologues, Stendhal postule
que le moi n'est que langage et, travers le langage, produit sociohistorique. Il n'y a de dfinition de l'individu que dans la comprhension du sens de l'Histoire. Si l'Histoire ne devait pas avoir, de
sens, peut-tre ne resterait-il plus, affirmation radicale de l'incohrence, que d'en dcrter unilatralement la fin par l'octroi aberrant
des Privilges.

GRALD RANNAUD.
rapport j'tais absolument comme les peuples actuels de l'Europe,
mes tyrans me parlaient toujours avec les douces paroles de la plus tendre sollicitude et
leur plus ferme allie tait la religion ... Un jour, ennuy du pathos de mon pre, je lui
dis : Si tu m'aimes tant, donne-moi cinq sous par jour et laisse moi vivre comme je
voudrai... Mon pre marcha sur moi comme pour m'anantir ... Ne dirait-on pas l'empereur
Nicolas et la municipalit de Varsovie dont on parle tant le jour o j'cris, tant il est vrai
15. Sous un autre

que toutes les tyrannies se ressemblent, " Henry Brulard, Bibliothque de la Pliade, chap. 9,

p. 86.

DISCUSSION

Mme GOR

Je voudrais seulement relever le terme sur lequel vient de se terminer cette


communication : pour Stendhal l'homme serait " certainement un produit
socio-historique . Comment expliquer alors que Stendhal donne son hros
favori, l'homme qu'il aurait voulu tre, c'est--dire Fabrice, comme fin
ultime prcisment, cette Chartreuse, ce monde de silence en quoi Chateaubriand a si magnifiquement montr que rsidait le coeur mme de l'homme?
Chateaubriand avait aim mditer dans cette grande Chartreuse que connaissait
trs exactement Stendhal. Ceci fait" d'autant mieux ressortir, me semble-t-il,
l'ambigut, ou en tout cas l'excs de la formulation retenue par le confrencier.
M. RANNAUD
Vous me posez une question difficile. Il faudrait faire une analyse complte
de La Chartreuse de Parme pour vous rpondre d'une faon qui ne soit pas
arbitraire. Je dirai seulement que, si La Chartreuse de Parme se termine dans

cette Chartreuse, c'est parce que le dernier chapitre est une utopie, c'est--dire
une sortie de l'histoire. Je rappelle la dernire phrase de La Chartreuse : Tout
le monde tait heureux... .
ce

Mme GOR

Les prisons de Parme taient vides, le comte immensment riche, Emest V


ador de ses sujets qui comparaient son gouvernement celui des grands-ducs
de Toscane .

M. RANNAUD
Ce qui est trs rvlateur, c'est le dernier mot de La Chartreuse de Parme,
Le roman se termine sur une pouvantable dception. L'attitude de Stendhal
est une attitude de dchirement l'gard de la Rvolution. Il suffit de voir
l'pope napolonienne, qui lui semble tre le moment o, dans ces " vacances
de la vie (la formule a t employe), se ralise un certain idal possible ;
la socit peut produire alors des individus qui sont conformes cet idal, c'est-dire parfaitement gaux. On rencontre une image parfaitement semblable
dans le dbut des souvenirs de l'Histoire de mes Ides, de Quinet, o celui-ci
nous rappelle un souvenir d'enfant : lorsqu'il y a eu un appel gnral pour

la dfense du territoire, il rappelle l'histoire de ce vieux paysan mpris de


tous qui, l'instant de cette dfense du territoire, avait retrouv une grandeur,
une majest, et, revenant la tte fendue, s'tait arrt devant tous... Le fait
que Stendhal croit que l'individu est un produit de la socit et d l'histoire
n'interdit pas chez lui le dsir d'une socit et d'une histoire partaites, mais,
l o Chateaubriand n'aboutissait qu' la mort, Stendhal aboutit quelque
chose d'autre qui... est une sorte de dpassement du discours.
La Chartreuse de Parme n'est pas une fuite de Fabrice ; c'est une sorte d'apothose. Le bistouri romanesque passe la limite, parce que Stendhal ne peut

LE MOI ET L'HISTOIRE

CHATEAUBRIAND, STENDHAL

1019

plus formuler cette utopie ineffable. Mais c'est peut-tre la dception que la
socit et l'histoire ne produisent pas quelque chose de bon qui conduit Fabrice
la Chartreuse.
Mme CANDEAU

Il est mutile de chercher dans Parme ou hors de Panne le heu de la Chartreuse, La Chartreuse est une mtaphore. C'est la mtaphore du silence, de
l'extase amoureuse, du recueillement, seule ralit vcue par Stendhal. Sa vie
le manifeste et principalement l'exprience Mtilde. Si l'individu est un produit
socio-historique, comment expliquez-vous cela ? Sublimation, direz-vous ; d'autres
rpondraient rduction l'tre, au moi ontologique.
Stendhal chappe habituellement l'histoire. Il ne vit pas l'vnement. Qu'on
se rappelle son attitude pendant la campagne de Russie. Il est incapable d'assumer l'histoire l manire d'un Chateaubriand ou, si vous voulez, d'un
Malraux.
M. RANNAUD
Qu'il soit incapable d'assumer le discours historique, c'est certain. Il a tent
des crits historiques en grand nombre, et n'a pas russi en mener bien
un seul, de mme qu'il a chou dans le rcit biographique, dans sa Vie de
Napolon, etc. Il y a chez lui une sorte d'incapacit assumer cette cohrence.
Mais dire que Stendhal chappe l'histoire, c'est autre chose. La Vie d'Henri
Brulard explique trs exactement sa relation la plus intime l'histoire, dans le
chapitre 2, lorsqu'il dit : Je tombais avec Napolon; on ne peut mieux
exprimer la liaison d l'homme et de l'histoire.
Mme

CANDEAU

Le dnouement de Le Rouge et le Noir n'est explicable que par cette disposition chapper au temps et la dure, au temps historique comme la
dure intrieure.
M.

RANNAUD

Je ne crois pas du tout l'idalisme de Stendhal. Cela ne veut pas dire


qu'il n'ait pas en lui du rve et du dsir, comme tout tre humain. Mais il y
avait chez lui, la masse dis ses crits l'atteste, un homme qui tait, qu'on le
veuille ou non, un sociologue, qui s'est interrog sur toutes les productions de
l'esprit humain. Il a tout de mme produit des histoires, mme si ce sont des
compilations. II y a chez lui une rflexion sur son temps ; il y a Rome, Naples
et Florence, qui est apparemment un rcit de voyage, mais en fait une tude
sociologique. Sthendhal est un sociologue avant la lettre.
M. BNICHOU
Ne nous loignons-nous pas un peu du sujet, puisque nous sommes en train
de discuter du gnie de Stendhal en gnral, et non pas de l' autobiographie
chez Stendhal ?

L'AUTODESTRUCTION PAR L'AUTOBIOGRAPHIE


DANS L'DUCATION SENTIMENTALE
En dpit des services indiscutables qu'elles rendent encore l'histoire littraire, autobiographie et biographie sont galement suspectes du fait que, peut-tre, les dviations d'un lansonisme mal
compris avaient entran quelques abus. L'autobiographie, d'ailleurs,
est naturellement plus suspecte encore que la biographie puisqu'il
s'agit toujours d'un portrait qui ne va pas sans quelques retouches...
Concernant L'ducation sentimentale, qui nous a paru pouvoir
fournir une illustration assez particulire aux travaux de cette journe, nous sommes oblig, ce qui est dj de mauvaise mthode, de
partir d'un postulat : l' histoire d'un jeune homme , pour restituer
au livre le sous-titre que lui avait donn Flaubert, est celle de l'auteur lui-mme avec Elisa Schlesinger, avec les invitables variantes
imposes par le genre : rel et imaginaire s'paulent toujours plus
ou moins dans ce qu'il est convenu d'appeler un roman. En trichant
un peu, nous avons fait rentrer L'ducation sentimentale dans ce
que Philippe Lejeune dfinit comme le pacte autobiographique qui
inclut un rcit rtrospectif en prose qu'une personne relle fait de
sa propre existence, lorsqu'elle met l'accent sur l'histoire de sa personnalit 1. Nous ne nous sommes cru autoris cette interprtation, ici comme dans notre tude sur le roman 3, que parce que nous
pensions cette autre approche de dfinition que propose Grald
Price :
[...] toute narration suppose non seulement (au moins) un narrateur mais encore
(au moins) un narrataire, c'est--dire quelqu'un qui le narrateur s'adresse.
[...] aprs tout, celui qui raconte et celui qui il raconte dpendent plus ou
moins l'un de l'autre dans n'importe quelle narration.
Cependant, de mme que l'tude dtaille d'un roman comme l'ducation
sentimentale ou Ulysse rvle la prsence d'un narrateur essayant d'tre invisible et d'intervenir le moins possible dans le cours des vnements, l'examen
approfondi d'une narration qui semble ne pas avoir de narrataire les deux
oeuvres mentionnes ci-dessus, mais aussi Sanctuary, L'tranger, Un coeur
simple permet de dcouvrir celui-ci 3.
Le pacte autobiographique , Potique n 14, 1973.
2. Pierre Cogny, L'ducation sentimentale ou le monde en creux (sous presse. Larousse).
3. Grald Price, a Introduction l'tude du narrataire , ou. cit.
1. Philippe Lejeune,

LAUTODESTRUCTION PAR L'AUTOBIOGRAPHIE

FLAUBERT

1021

Enfin, et ceci nous amne directement au coeur du sujet, Eugne


Vance crit, toujours dans le mme numro de la mme revue

Potique

La position de Flaubert par rapport au problme de l'autobiographie est


intressante parce que, en toute logique, elle suggre que l'exprience du langage comme autodestruction ne peut tre reprsente dans le langage sans
tre prise surtout de nos jours pour la mauvaise foi de la fiction. Flaubert
a vcu une telle logique, et la fin de sa lutte mort avec l'art rie fut pas
l'apparition,d'un livre consacr ce sujet, mais plutt la parution de ses romans,
d'o il est absent 4.

Les deux mots autobiographie-autodestruction taient de la sorte


accoupls.et il m'est apparu l'analyse qu'il ne s'agissait nullement
d'un jeu verbal. Le rapprochement aurait sans doute t propos
plus tt s'il n'y avait eu le dcalage historique qui s'est fait sentir
lourdement au moins sous deux aspects en la circonstance. D'une
part, l'identification incomplte Frdric-Flaubert et Mme ArnouxElisa Schlesinger n'tait possible qu' partir des travaux de GrardGailly qui rvlrent l'essentiel sur la rencontre de Trouville. L'histoire est devenue familire au lecteur de 1974 qui aurait presque
envie de s'en dtourner, en raison de l'exploitation indiscrte et paralittraire qui en a t faite entre 1930 et aujourd'hui, mais il est
vident que le lecteur de 1869, l'exception de quelques rares
intimes, ne pouvait faire aucun rapprochement. Gustave tait si
soigneusement gomm par Frdric que bien peu auraient pens
qu'il y et un rapport.
D'autre part, et toujours sur le plan historique, l'autodestruction
s'affirme au fur et mesure que l'autobiographie s'estompe.
Les tats successifs de L'ducation sentimentale ou, pour tre plus
prcis, les textes prparatoires L'ducation sentimentale tmoignent de cette volont dlibre,de dtourner le lecteur de toute
tentative d'identification auteur/personnage. Quand, en 1838, le
jeune Flaubert crit, sans les destiner la publication, les Mmoires
d'un Fou, non seulement il utilise le JE, mais il donne des points de
rfrence lui-mme facilement vrifiables. La lettre-ddicace
Alfred Le Poittevin ne laisse aucun doute cet gard :
A toi, mon cher Alfred
ces pages sont ddies et donnes.
Elles renferment une me tout entire. Est-ce la mienne? est-ce celle d'un
autre ? J'avais d'abord voulu faire un roman intime, o le scepticisme serait
pouss jusqu'aux dernires bornes du dsespoir; mais peu peu, en crivant,
l'impression personnelle pera travers la fable, l'me remua la plume et l'crasa.
J'aime donc mieux laisser cela dans le mystre des conjectures ; pour toi, tu
n'en feras pas.
4. Eugne Vance, " Le moi comme langage , op. cit.

1022

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Seulement tu croiras peut-tre, en bien des endroits, que l'expression est


force et le tableau assombri plaisir ; rappelle-toi que c'est un fou qui a
crit ces pages, et, si le mot parat souvent surpasser le sentiment qu'il exprime,
c'est que, ailleurs, il a flchi sous le poids du coeur.

Ce texte devait paratre vingt ans aprs la mort de Flaubert, et


personne n'tait plus l pour se souvenir des mois d'un adolescent
romantique qui n'eut jamais le coeur vraiment adulte.
En 1842 (date prcise par lui-mme), Flaubert crit Novembre
et commence son autodestruction travers la destruction de l'Autre : l'aventure narre n'est plus avec une femme digne de tous les
respects, mais avec une fille et l'amour n'est plus platonique.
La destruction, cette fois, atteint non plus le jeune homme, mais
la partenaire, ce qui est une forme de respect pour Elisa. La confidence concerne l'auteur-narrateur, qui s'crie la fin du rcit :
Ne se raille-t-on pas de ceux qui aiment, car c'est une honte parmi les
hommes ; chacun, par pudeur ou par gosme, cache ce qu'il possde dans l'me
de meilleur et de plus dlicat ; pour se faire estimer, il ne faut montrer que
les cts les plus laids, c'est le moyen d'tre au niveau commun. Aimer une
telle femme ? m'aurait-on dit et d'abord personne ne l'et compris
quoi bon, ds lors, ouvrir la bouche ?
Ils auraient eu raison, elle n'tait peut-tre ni plus belle ni plus ardente
qu'une autre ; j'ai peur de n'aimer qu'une conception de mon esprit et de ne
chrir en elle que l'amour qu'elle m'avait fait rver 5.

Flaubert est littralement habit par son sujet, ou, plus exactement, par ce moi dont il voudrait se dfaire et, quatre mois aprs
Novembre, il entreprend la premire ducation sentimentale.
Le titre tait peu prs le seul point commun avec le roman qui
nous intresse, mais une nouvelle volution se fait jour par rapport
aux essais autobiographiques prcdents, qui nous achemine vers la
version dfinitive. Non seulement le IL est substitu au JE, mais le
couple originel est ddoubl. Au JE-MARIE-MARIA des Mmoires
d'un fou et de Novembre succdent les couples Henry-Emilie et
Jules-Lucinde. Ds cette tape, on peut s'interroger confusion
souhaite par le narrateur sur les identits vritables. S'il est
certain que, en dehors de quelques particularits physiques qui exercent une fascination permanente sur Flaubert, ni Lucinde ni Mme
Renaud ne reprsentent Elisa Schlesinger, efface ds Novembre,
Gustave pourrait tenter une sorte d'auto-portrait avec jeu de miroirs dformants sous les traits d'Henry et de Jules. Le besoin de se
tourner en ridicule avec un plaisir masochiste vident s'amorce.
Alors que le narrateur des Mmoires d'un fou et de Novembre conservait une tendresse apitoye et amuse pour le JE qu'il mettait
en scne, celui de la premire ducation est sans indulgence et ce
pourrait presque tre considr comme une forme particulire d'au5. Novembre.

L'AUTODESTRUCTION PAR L'AUTOBIOGRAPHIE : FLAUBERT

1023

tobiographie quand on se souvient du peu de sympathie que Flaubert se portait. Ds les premires lignes, Henry ressemble trangement Frdric :
Le hros d ce livre, un matin d'octobre, arriva Paris avec un coeur de
dix-huit ans et un diplme de bachelier es lettres.
Il fit son entre dans cette capitale du monde civilis par la Porte Saint-Denis,
dont il put admirer la belle architecture; il vit dans la rue des voitures de
fumier tranes par un cheval et un ne, des charrettes de boulanger tires
bras d'homme, des laitires qui vendaient leur lait, des portires qui balayaient
le ruisseau. Cela faisait beaucoup de bruit Notre homme, la tte la portire
de la diligence, regardait les passants et lisait les enseignes 6.

Bachelier, dix-huit ans, le sens du ridicule et d l'humour noir,


c'est un Frdric qui n'aura pas pour le rehausser ses propres yeux
une Madame Arnoux et il y a l une traduction en langage vulgaire
du beau pome de Trouville, comme une mise entre parenthses
de ces moments qui devaient prendre la dimension d'une vie. Transposition salissante, idole dboulonne, plaisir de la chair et cendre
du coeur, cette premire ducation sentimentale est l'envers d'une
vrit qu'il faut pourtant restituer par gard pour Elisa mais
sans que personne se doute de qui ni de quoi il s'agit. L'ducation
Sentimentale serait alors une rparation l'gard de la femme et
une auto-punition de l'homme P Simple hypothse, peine formule,
et qui nous sert seulement de jalon. Pour Maurice Nadeau, dans
la Prface aux OEuvres de jeunesse'1, Novembre marquait la clture
des crits autobiographiques. Il nous semble, nous, que la premire ducation, directement contemporaine, ouvre la srie des
autobiographies destructrices : partir du moment o il passe du
JE au IL, Flaubert entreprend ce suicide du MOI qu'il a appel
l'impersormalit.
Le passage du JE au IL est d'autant plus sensible que, comme
pour mieux garer les pistes, il y a cartlement du IL en ce que
nous pourrions appeler deux substitutions du JE : Henry et Jules.
Deux demi-Gustave, pour nous en tenir l'autobiographie, qui
cherchent se souder en, une impossible unit. Henry serait le plus
prs du JE ds Mmoires d'un fou et de Novembre. Jules plus prs
de Frdric. Henry, l'instar du narrateur des premiers essais, connat le plaisir charnel tandis que Jules, comme Frdric, idalise
la femme aime, qui est l'Autre vritable, le reflet recherch de soi,
la manire d'un Narcisse homme qui ne serait ni surpris ni fch
d'apercevoir dans le miroir de leau l'image de la femme qu'il porte
en lui...
Qui, dans ce jeu fascinant, songerait Flaubert? Qui penserait

un autoportrait?

6. Novembre, chapitre I.
7, Maurice Nadeau, prface aux Ecrits de jeunesse, ditions Rencontre, Lausanne.

1024

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

La premire ducation, moins qu'une bauche, est une tape et


L'ducation sentimentale marque le terme de ce voyage au bout de
la nuit entrepris sous l'anonymat du masque. Jouissance solitaire de
l'acteur qui se livre nu aux yeux des spectateurs qui ne voient en
lui que le personnage. L'enfant qui montait avec sa soeur et ses amis
des pices de thtre dans les grandes salles de l'Htel-Dieu de
Rouen n'a jamais pu se dsigner autrement que par affabulation.
C'est peut-tre ce qu'il dsignera plus tard sous le mot impersonnalit.

Plutt que de roman clefs, on aurait t mieux inspir de parler


de roman parades : autant de personnages, autant de masques
terme qu'il faut bien reprendre qui idalisent, quand il s'agit
d'Elisa-Marie, ou dtruisent quand il s'agit de Gustave-Frdric. Ces
deux-l ont en commun, ce qui n'est pas tellement frquent, de
n'avoir exist que par personnes interposes : pour Frdric, Mme
Moreau, Mme Arnoux, Rosanette, un peu Louise Roque, beaucoup
Deslauriers et les figurants qui gravitent autour de ces premiers
rles, pour Flaubert, Mme Flaubert, Elisa Schlesinger, Louise Colet,
Louis Bouilhet, Mme Roger des Genettes, Maxime Du Camp, pour
citer un peu au hasard parmi les correspondants les plus habituels
de l'crivain, Elisa devant, naturellement, rester hors srie.
Ces familiers, rels ou fictifs, constituent tantt des relais et tantt
des substituts. Relais naturel, par exemple, la mre, qui prend en
charge son fils jusqu' un point donn de son volution, quitte se
dcharger bien malgr elle de sa mission sur une autre femme qui
le conduira jusqu'au point suivant. Substitut, celui ou celle qui absorbe l'individu en laissant presque oublier son existence autonome
et propre : il est arriv que, sur le plan littraire, Bouilhet et Du
Camp pensent et tranchent la place de Flaubert, sans y parvenir
entirement, ce qui est heureux, parce qu'ils trouvaient une rsistance. Dans L'ducation sentimentale, Frdric, peine libr de
Mme Moreau, ne prend conscience d'exister que par Mme Arnoux.
La sparation d'avec sa mre l'avait comme nantis et, au moment o il aperoit Marie sur la Ville-de-Montereau, il n'est rien
et il nous est prsent comme une absence :
Un jeune homme de dix-huit ans, longs cheveux et qui tenait un album
sous son bras, restait auprs du gouvernail, immobile. A travers le brouillard,
il contemplait des clochers, des difices dont il ne savait pas les noms ; puis
il embrassa, dans un dernier coup d'ceil, l'le Saint-Louis, la Cit, Notre-Dame ;
et bientt, Paris disparaissant, il poussa un grand soupir. M. Frdric Moreau,
nouvellement reu bachelier, s'en retournait Nogent-sur-Seine, o il devait
languir pendant deux mois, avant d'aller faire son droit.
[...] Frdric pensait la chambre qu'il occuperait l-bas, au plan d'un
drame, des sujets de tableaux, des passions futures. Il trouvait que le bonheur mrit par l'excellence de son me tardait venir. Il se dclama des vers
mlancoliques 8 [...].
8. L'ducation sentimentale,

I,

1.

1025

LAUTODESTRUCTTON PAR L'AUTOBIOGRAPHIE : FLAUBERT

Cet adolescent est la personnification du nant et c'est presque


une politesse de donner, aprs quelques lignes de description, son
nom, tant il intresse peu.
La premire phrase - qui aurait pu tout aussi bien tre le coup
d'envoi d'un roman-feuilleton le situe trs prcisment dans le
non-tre. Reconnatre sans fich d'tat civil qul s'agit d'un jeune
homme de dix-huit ans, c'est le classer dans la catgorie anonyme
des jeunes gens de dix-huit ans d'un certain type, que rien ne distingue les uns des autres: Les longs cheveux, l'album et l'immobilit
de figure de proue sont la reprsentation du romantique vu, envi
et imit par un provincial qui dbarque. Le soupir qui clt cet
embryon de description est du mme registre. L'effacement de la
personnalit est ce point systmatique que l'environnement (il est
difficile de parler de cadre) est comme gomm : brouillard, clochers
et difices dont le garon ignor le nom, disparition d'un Paris
peine entr'aperu.
Pour faire la prsentation officielle, le nom, prcd d'un monsieur qui ridiculise en solennisant, un grade universitaire drisoire,
une perspective d'ennui et l'attente d'une vie nouvelle qui ne le
sollicite que par sa nouveaut, l projection dans l'avenir de qulqu'un qui sait seulement qu'il n'est pas.
Quand il quittera la scne, il n'aura pas davantage exist et il
reconnatra comme les meilleures les annes de premire. jeunesse
o il avait attendu d'tre.
On l'a dit vellitaire. Suicidaire aurait mieux convenu, et la force
d'attraction qu'exerce sur lui le romantisme s'explique par l. Le
mot est prononc par le narrateur quelques pages aprs les-lignes
que nous citions. Madame Arnoux, est-il dit, ressemblait aux femmes des livres romantiques. Pas mme une femme, une image
la Tony Johannot...
Frdric ne met les pieds sur terre que par Intermdiaire de
Deslauriers, type mme du mdiateur dfini par Girard. Mais la
notion de mdiateur est son tour dpasse, et il faut plutt parler
d'un ddoublement-crtlement Frdfic-Deslauriers, qui reprsenterait le ddoublement-cartlementFlaubert-Frdric.
La constante notable est que, pour chacun de ces person?
nages/demi-persnnages, la destruction suit de trs prs le moindre essai de ralisation. Nous n'avons voulu relever que quelques
exemples, dont la moiti sont groups dans le second chapitre de
la premire partie, o Frdric et Deslauriers voquent leurs souvenirs, tout frais encore, comme ils le feront la fin du roman.
[..J.Frdric ambitionnait d'tre un jour le Walter Scott de la France. Deslauriers mditait un vaste systme de philosophie, qui aurait les applications
les plus lointaines.
Ils parlaient de ce qu'ils feraient plus tard, quand ils seraient sortis du collge.
D'abord, ils entreprendraient un grand voyage avec l'argent que Frdric prlREVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75e

Ann.);

LXXV.

65

1026

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

verait sur sa fortune, sa majorit. Puis ils reviendraient Paris, ils travailleraient ensemble, ne se quitteraient pas ; et, comme dlassement leurs
travaux, ils auraient des amours de princesses dans des boudoirs de satin, ou
de fulgurantes orgies avec des courtisanes illustres. Des doutes succdaient
leurs emportements d'espoir. Aprs des crises de gaiet verbeuse, ils tombaient
dans des silences profonds. Frdric, dans ces derniers temps, n'avait rien
crit ; ses opinions littraires taient changes : il estimait par-dessus tout la
passion ; Werther, Ren, Franck, Lara, Llia et d'autres plus mdiocres l'enthousiasmaient presque galement. Quelquefois la musique lui semblait seule
capable d'exprimer ses troubles intrieurs ; alors, il rvait de symphonies ; ou
bien la surface des choses l'apprhendait, et il voulait peindre. Il avait compos
des vers, pourtant ; Deslauriers les trouva fort beaux, mais sans demander une
autre pice.

Dernire citation de ce chapitre 2, trs significative pour notre


propos :
J'aurais fait quelque chose avec une femme qui m'et aim... [...] Quant
chercher celle qu'il me faudrait, j'y renonce ! D'ailleurs, si jamais je la trouve,
elle me repoussera. Je suis de la race des dshrits, et je m'teindrai avec un
trsor qui tait de strass ou de diamant, je n'en sais rien.

Ces embryons de programme dsenchants auront des embryons


de ralisation et connatront le sort prvu. Tout restera l'tat
d'bauche et L'ducation, comme la vie de Flaubert, comme son
oeuvre considre sous un certain aspect, n'est qu'un vaste cimetire
de projets irraliss. Frdric abandonne son roman intitul Sylvio,
le fils du pcheur, parce que : Les rminiscences trop nombreuses
dont il s'aperut le dcouragrent; il n'alla pas plus loin, et son
dsoeuvrement redoubla " 9. Sa vocation de.peintre s'arrte l'achat
d'une bote de couleurs, de pinceaux et d'un chevalet et sa carrire
d'homme politique sera stoppe avant mme qu'il ait pu faire acte
de candidature.
La caractristique de la plupart des checs de Frdric est que
ce sont des checs quasi volontaires, expression d'un dsir masochiste de contempler son nant. La mort de soi sera dfinitivement
accomplie quand Frdric constate l'chec de Deslauriers travers
lequel il se survivait, et c'est le sens de la conclusion. Le c'est l
tout ce que nous avons eu de meilleur se rfre des potentialits
dont aucune peu prs ne s'est actualise.
Il ne serait pas difficile, en s'appuyant sur la correspondance de
Flaubert, voire sur les confidences, vraies ou fausses, qu'on lui a
prtes, sur ce qu'il n'est pas permis d'ignorer de sa vie, d'tablir
les rapports entre le narrateur de L'ducation et Frdric-Deslauriers. Cela nous aurait paru dangereux et un peu vain. En revanche,
il pouvait tre amusant de constater que L'ducation sentimentale
est une contre-autobiographie, et nous revenons Philippe Lejeune
qui crit dans L'Autobiographie en France :
9. L'ducation sentimentale,

I,

D, 3.

L'

AUTODESTRUCTION P.AR L'AUTOBIOGRAPHIE : FLAUBERT

1027

[...] ce qui distingue l'autobiographie du roman, ce n'est pas une impossible


exactitude historique,mais seulement le projet, sincre, de ressaisir et de comprendre sa propre vie. Cest l'existence d'un tel projet qui importe, et non une
sincrit la limite impossible 10.

Flaubert, qui n'ignore aucun moment qu'il est Frdric, a eu


le projet inverse. Il fait mine d'crire un roman destin, comme
tous les romans, tre lu par un public d'anonymes et d'indiffrents
que ses tats d'me ne concernent pas et qui il aurait horreur de
rvler quoi que ce ft de lui-mme ou de celle qu'il a aime, mais
il dresse pour lui tout seul son bilan, comme Binet tourne ses ronds
d serviettes. L o il crit Frdric, dont il narre l'histoire sans
histoire, il lit JE. Il se gomme aux yeux des autres : c'est le roman.
Il se reconstruit et se retrouve dans son nant d'idiot de la famille :
c'est de l'autobiographie confidentielle avec, de temps autre, le
rire, cass, du Garon !
PIERRE COGNY.
10. Philippe Lejeune, L'Autobiographie en France, A. Colin, 1971, p. 28.

DISCUSSION

M. BNICHOU

Je remercie Monsieur Cogny de son expos si brillant, si intressant, et j'ouvre


la discussion, si vous le voulez bien. J'ai t, quant moi, frapp, en l'coutant, par quelque chose qui sur le moment est peut-tre un peu difficile
prciser : par la rencontre constante de deux perspectives dans sa communication : celle qui voque un personnage en somme annul par l'auteur du roman,
reprsent comme nul (ce qui est une certaine forme de destruction, et d'autodestruction si le personnage reprsente l'auteur), et une autre perspective, qui
est celle de la disparition de l'auteur de son roman, son annulation par l'impersonnalit du rcit.
Ces deux perspectives se croisent, et ont presque l'air, dans votre expos, de
concider. La question qui se pose donc est celle-ci : pensez-vous que le fait
que Flaubert ait dcrit un personnage nul et le fait que Flaubert ne veuille
pas paratre dans son roman soient deux dmarches qui concident ncessairement, et dont l'une explique l'autre ? En effet, il aurait bien pu disparatre, et
reprsenter un personnage hroque qui ne ft pas lui.
M. COGNY
Je crois qu'il y avait une sorte de plaisir solitaire, chez lui, se reprsenter
en tant seul savoir que c'tait lui, ce personnage nul. C'est une simple
hypothse personnelle.
M. BNICHOU
Cest probable.
M. COGNY

D'ailleurs, j'avoue que j'ai t trs influenc, cet gard, par le travail de
Sartre.
M. BNICHOU
Vous admettez que ces deux points de vue coexistent ?
M. COGNY
C'est exact.
M. BNICHOU
Peut-tre auriez-vpus intrt, si je puis me permettre une suggestion, souligner davantage la concidence des deux dmarches, qui ne sont pas identiques.

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR


PIERRE LOTI, MICHEL LEIRIS

Je crois qu'il est d'abord ncessaire, afin de mieux dfinir l'objet


de cette communication, de rtablir en son entier le titr initialement prvu : Le mythe du premier souvenir et sa place dans le
rcit : Pierre Loti, Michel Leiris . A partir d'une rencontre de
lectures et de la ressemblance, juge troublante, de deux fragments,
j'ai voulu rexaminer un certain nombre de notions admises
premier souvenir, commencement du texte, ordre du rcit en utilisant une autre notion, plus hypothtique celle-l, celle d'un rcit
d'enfance invariable en ses constituants, units de texte aussi bien
que faits de mmoire ou ralits sociales. C'est l postuler l'existence, sur une assez longue diachronie, disons de Rousseau nos
jours, d'un genre autobiographique, forme littraire qui correspondrait une conception d l'individu peu prs constante. Comme
la gymnastique ou le patinage artistique, l'autobiographie comporterait ainsi tout un programme de figures imposes, vritable rhtorique d'units textuelles. Une fois propose cette ide, je reviendrai
aux deux textes de dpart afin de voir o rside alors la libert de
l'crivain : est-elle de l'ordre de la seule virtuosit, c'est--dire de
l'arrangement toujours plus subtil des figures ? Ou bien peut-il, et
quelles conditions, y avoir vritablement une volution, de Loti
doute fournir
mais vingt autres autobiographies auraient pu sans
un point de dpart presque aussi satisfaisant Leiris qui, lui,
pour l'instant 1, me sembl unique ?
Au point de dpart, donc, deux passages. Le dbut du chapitre 5
et la totalit du chapitre 6 du Roman d'un enfant de Loti ; un certain
nombre de traits ont fait que je me suis cru autoris considrer ces
deux chapitres comme formant un seul texte. De Leiris, la fin du long
chapitre H tait une fois du premier volume de La Rgle du jeu,
Biffures. Deux passages qui rapportent deux scnes trs proches en
leurs composantes : un enfant et sa mre, une pice calme, la chaleur
1. La parution, en fvrier 1975, du Barthes

par lui-mme m'amnerait nuancer proba-

blement cette affirmation sur la singularit de Leiris.

1030

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

au dehors, le soleil travers les volets. On me dira peut-tre qu'il n'y


a rien l de trs extraordinaire ou qui mrite attention, qu'il s'agit
d'une exprience commune bien des enfants dans sa banalit.
Premire remarque : la banalit, dans l'autobiographie, est toujours
pertinente, elle est mme prcisment au centre de notre propos,
puisqu'il s'agit de reprer des textes communs, de ces textes qui,
d'une autobiographie l'autre, semblent sans cesse migrer. Mais
aussi, ceci qui pourrait sembler moins pertinent : une lecture d'ensemble de l'oeuvre de Loti fait apparatre que l'association du soleil,
de la poussire et de la mort (qui surgit dans la seconde moiti du
passage) est une des figures rcurrentes caractristiques de cette
oeuvre, qu'elle n'est pas limite cet pisode de Stamboul : le voyage en Egypte de La Mort de Phlae est ainsi tout entier plac sous
le sceau de cette triple association. Loti ne nous indiquerait-il pas,
mais en l'affectant du signe de l'incomprhensible ( tout ce chapitre, presque inintelligible ), la voie d'une lecture thmatique, d'un
thme qui trouve dans l'enfance sa force et son origine ? Rcurrence

assez semblable chez Leiris qui, dans Glossaire j'y serre mes gloses,
donne la dfinition suivante :
POUSSIRE ce qui pousse entre les serres de la lumire 2,
Le jeu de mots de la priode surraliste s'enracine lui aussi profondment, sinon dans l'inconscient, du moins dans l'exprience enfantine la plus archaque.
En considrant la poussire comme un des termes de cette association, je suis dj pass de la ressemblance des anecdotes celle
des textes eux-mmes. En effet si, chez Leiris, la poussire fait bien
partie des lments de la scne voque (les corpuscules de poussire qui dansent dans le rayon de soleil), elle ne figure qu' titre
mtaphorique dans le texte de Loti, situe d'ailleurs dj du ct
de la mort ( conscience du nant, de la poussire des poussires )
ou de l'oubli ( Toutes choses que je suis incapable de dgager
mieux de leur nuit et de leur poussire ). Cette ressemblance, il
ne m'intresse pas d'y voir le rsultat d'une hypothtique influence.
Tout ce chapitre de Biffures est si visiblement crit dans la tonalit
de la Sylvie de Nerval que le texte de Loti lui fournirait, en comparaison, une bien ple ascendance. Il est cependant intressant de
noter que ces textes de Loti sur son enfance ont trs rapidement
fait partie de recueils de morceaux choisis, devenant des classiques
de la littrature enfantine au mme titre que les fables ou l'Histoire sainte qui reviennent si souvent dans les souvenirs de Leiris 3.
Sans poser par consquent le problme de la filiation, contentons2. M. Leiris, Mots sans mmoire, Paris, Gallimard, 1969, p. 104.
3. Par exemple, le dbut du chapitre 5 du Roman d'un enfant figure dans le Choix de
textes d'A. Mironneau, Cours lmentaire 2 degr (A. Colin, 1910) avec le chapeau :
r C'est notre mre que se rattachent les plus doux souvenirs de notre enfance .

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR

LOTI, LEIRIS

1031

nous, pour le moment, de rapprocher ces deux textes en certaines


de leurs ressemblances les plus videntes :
,

Loti
Leiris
Loti
Leiris
Loti
Leiris

Loti
Leiris
Loti
Leiris

Je devais avoir un peu plus de trois ans


: Je dois avoir trois ans et demi
: C' est un matin du mois de mai
: C'est vers le mois de mai .
fentres fermes la
: Je devinais des rayons qui filtraient par mes
splendeur nouvelle du soleil et de l'air
: A travers les fentes horizontales des persiennes, le soleil passe en grandes tranches de lumire doucement tamise
:.une figure tout fait unique [...] d'o rayonnaient pour moi la joie,
la scurit, la tendresse
de tideur, de bien-tre et de scurit
: J'prouve un sentiment
: La maison pleine de silence avait cette sonorit particulire aux midis
trs chauds de l't
chaud.
: La chambre est vide de tout meuble. Au dehors il doit faire assez
:

Je sais tout ce qu'a d'artificiel la distinction de la scne voque


et de l'criture, mais il me semble qu' travers les allures encore
particularises des deux styles, on reconnaisse autre chose que deux
variations sur le mme thme, et que je prfrerais dcrire comme
deux versions du mme texte. Texte qui est tout la fois un contenu, une conception, une criture. C'est ainsi que d'autres parties
des deux passages peuvent se superposer. Loti veut rattacher l'motion qui l'envahit des reflets de penses d'anctres , et Leiris
rapporte ce souvenir au terme d'une rflexion sur le temps et sur
l'Histoire qui l'a fait remonter une dure qui ne se localise plus
nulle part, il l'extrait d'une sorte de prhistoire . Le sens du
souvenir de Loti ne sera jamais expliqu et la douceur le retrouver est, pour Leiris, indicible . Plus gnralement, le vocabulaire est, dans une large mesure, emprunt la catgorie du
sacr. Chez Loti : pit, foi, apparition ; chez Leiris : merveilleux, sacr .
C'est chez Leiris que ce sacr est le plus nettement li non pas
la scne elle-mme, mais au phnomne du souvenir : sacr pour
l'autobiographe donc, et non pas ncessairement pour l'enfant qu'il
fut. Il est temps en effet on me pardonnera, je l'espre, ce retard
mthodologique de mettre l'accent sur la ressemblance fondamentale de ces deux passages : les concidences que j'ai releves
jusqu'ici ne prennent toute leur valeur que parce que ces deux passages sont aussi et d'abord prsents comme des premiers souvenirs . Loti parle successivement de ses premiers souvenirs , la
plus lointaine fois, ces images tout fait confuses des commencements de sa vie; Leiris, lui, encore plus nettement : le
souvenir suivant [...] qui, de tous, est le plus loign.
Si l'on considre que l'autobiographie est avant tout une remonte
vers l'origine, on comprend que le premier souvenir y joue un rle
tout particulier et qu'il est, en tant que tel, affect d'une valeur

1032

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

mythique. N'est-il pas la premire manifestation de la facult qui


permet l'individu de se retrouver ? L'individu, et l'autobiographe
plus que tout autre, est mmoire. L'assimilation se fait trs vite
entre la facult particulire et l'tre tout entier, le premier souvenir
marquant alors la vritable naissance de l'individu ; Rousseau par
exemple le premier : J'ignore ce que je fis jusqu' cinq ou six ans ;
je ne sais comment j'appris lire ; je ne me souviens que de mes
premires lectures et de leur effet sur moi : c'est le temps d'o je
date sans interruption la conscience de moi-mme 4. Le contenu
du premier souvenir peut bien tre futile, insignifiant, il deviendra
sacr du seul fait qu'il s'agit du premier souvenir. Leiris : Je n'en
veux pour tmoignage que le souvenir suivant qui, parmi ceux que
j'ai conservs, reprsente coup sr l'un des plus mouvants, peuttre seulement parce que, de tous, il est le plus loign.
On peut voir ainsi se mettre en place, tout au long de l'histoire
de l'autobiographie, un culte, une mythologie du premier souvenir,
en mme temps que se dispute comme mie chasse aux records, chacun se vantant d'avoir des souvenirs, ou plutt un premier souvenir
plus recul que celui de ses rivaux. Par exemple, Abel Hermant
dans la Confession d'un enfant d'hier (1903) : vous n'attendez
pas de moi, j'imagine, la phrase par o toutes les confessions dbutent : Je ne me rappelle rien de mon enfance. Moi je m'en souviens
au contraire, mais je crois que c'est une exception. Et il poursuit,
encore plus firement : Je n'ai retenu de ce lointain pass que
cinq images exactement qui aient une figure et un contenu. La
plus ancienne j'ai deux ans : je vois un enfant dans une voiture qui
tourne autour d'une pelouse. Le reste du dcor se fond dans ce
que les photographes appellent un dgrad. La voiture verse, l'enfant tombe, j'entends un cri et la nuit se fait. Malheureusement
pour la fiert d'Abel Hermant, ce texte est pour nous comme le
fac-simil d'un fragment de l'Histoire de la vie de George Sand :
Quand je regarde un peu loin derrire moi, mes souvenirs remontent
un ge o la plupart des autres individus ne peuvent rien retrouver
dans leur pass , puis, aprs un certain nombre de considrations
fort intressantes sur la mmoire et sur l'oubli elle poursuit : Quoi
qu'il en soit, voici le premier souvenir de ma vie et il date de loin.
J'avais deux ans, une bonne me laissa tomber de ses bras sur l'angle
d' une chemine, j'eus peur et je fus blesse au front.
Dans un livre rcent, Les Franais fictifs, Rene Balibar aborde
elle aussi cette question du premier souvenir propos du livre
inachev de Pguy : Pierre, commencement d'une vie bourgeoise.
Elle cite un document prcieux, le questionnaire des psychologues
Binet et Henri, qui date des annes 1895, questionnaire dans lequel
je verrais, pour ma part, une autre manifestation de cette mytho4. J.-J. Rousseau, Les Confessions, Gallimard, Folio, 1973, p. 36.

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR

LOTI, LEIRIS

1033

logie du premier souvenir, de cette chass aux records. Il est intressant d rappeler quelques-unes des questions :
4. Quel est le premier souvenir que vous avez, de votre enfance ? Le dcrire
aussi compltement que possible en indiquant sa nettet, la manire dont il
apparat et l'ge auquel il correspond.
5. L'vnement dont vous vous souvenez a-t-il jou un rle quelconque dans

votre enfance et quel est ce rle ?


6. Vous a-t-on parl de cet vnement, ou bien vous en souvenez-vous spontanment sans qu'on vous, l'ait racont ?
7. Avez-vous une explication de ce premier souvenir et quelle est-elle?
8. Quel est le deuxime vnement de votre enfance ? Que vous rappelez-vous ?
Y a-t-il un grand espace de temps entr ces deux vnements ?

Pour Rene Balibar, mais ceci n'est qu'un moment d'une dmonstration d'ensemble que je n'ai pas rappeler ni discuter ici, Pguy
serait^ dans Pierre, l'adaptateur de questionnaires pseudo-scientifiques . Il m'apparat que le rapport entre science (psychologie) et
littrature doive plutt tre envisag dans l'autre sens : la psychologie n'a fait que formaliser une pratique dj ancienne de la littrature. Si Pguy, ou Hermant, semblent rpondre au questionnaire
de Bnet, c'est que celui-ci reprend en fait un questionnaire implicite, modle mis au point depuis plus d' un sicle par les autobio-

graphes.
De ce modle, le premier souvenir ne constitue que l'un des
chapitres. Mes remarques propos du premier souvenir pourraient
se rpter (concidence des expriences, ressemblance des textes) sur
une srie d'autres units dont l'ensemble formerait le rcit d'enfance.
Du rapprochement et de la superposition de toutes les autobiographies se dgag une sorte de rcit idal dont chaque oeuvre
fournit une ralisation particuhre. Cette srie, plus ou moins complte selon les cas, serait peu prs.la suivante : Je suis n, Mon
pre et ma mre, La maison, Le reste de la famille, Le premier souvenir, Le langage, Le monde extrieur, Les animaux, La mort, Les
livres, La vocation, L'cole, Le sexe , La fin de l'enfance.
On voit que cette srie n'est pas homogne. Deux rubriques dtonnent par rapport l'ensemble. Le je suis n renvoie en fait
au modle biographique, au rcit d'une vie fait de l'extrieur, chappant de la sorte au cadre de la vie intrieure, au champ de la mmoire fondatrice de la conscience de soi. galement le premier
souvenir , car cette rubrique peut o non concider avec l'une ou
l'autre des autres rubriques : le premier souvenir peut tre en mme
temps le souvenir de la mre, ou d la maison, pu de n'importe
quoi. Nous nous trouvons l en prsence d'un aspect particulier d'un
problme plus .large et plus fondamental; celui de l'ordre du rcit,
problme qui dans l'autobiographie peut tre considr comme le
choix qui dtermine et sous-tend tous les autres. Tel que nous le
proposions plus haut, l'enchanement des rubriques du rcit d'en-

1034

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

fance correspond un droulement chronologique, biographique :


droulement tout thorique de la vie enfantine. Mais ce point de
vue socialis, fix de l'extrieur, ne correspond que rarement au sentiment intime que l'autobiographe a de son enfance, c'est--dire qu'il
ne correspond pas l'ordre de la mmoire : les souvenirs ne reviennent pas forcment dans l'ordre dans lequel ils se sont forms.
Stendhal, le premier, au dbut de Brulard, tente de se laisser aller
la voie des associations libres, mais cette exploration est rapidement interrompue : Je me laisse emporter, je m'gare, je serai
inintelligible si je ne suis pas l'ordre des temps, et d'ailleurs les circonstances ne me reviendront pas si bien. Il vite cependant l'cueil
du je suis n qu'il remplace par Mon premier souvenir est
d'avoir mordu la joue... , mais c'est pour retomber presque aussitt
sur les exigences de la chronologie qui entrane le rcit vers une
organisation de type biographique : la mre, la famille, la maison,
etc. Ce recours, ce retour aux cadres sociaux, constituerait-il un mcanisme de dfense contre les drives et les imprvisibles emportements de la mmoire ? On voit l, en tout cas, le mcanisme de
formation du rcit d'enfance oblig : partir du moment o l'autobiographie refuse de s'abandonner, sous prtexte d'inintelligibilit,
aux impulsions les plus intimes de son moi, aux chanes d'associations qui le dfiniraient dans sa singularit, il ne peut que retrouver
le dj-dit, rpondant une attente du lecteur qui n'est qu'une habitude de lectures. Dans la problmatique trs riche qu'il pressent
la suite de Rousseau, Stendhal choisit, malheureusement, la voie la
plus sage. La plupart des autobiographies postrieures vont constituer des reprises de ces textes premiers. Le genre, si genre il y a,
va peu voluer. Le plus souvent, le rcit, aprs une dclaration
liminaire sur la volont de vrit et de spontanit, sur le refus d'art
et de composition, et aprs avoir fait, quelquefois, sa place un
premier souvenir isol, va retomber dans les ornires du rcit d'enfance plus ou moins chronologis. S'il renonce cette obsession de
la chronologie et de la datation, le rcit s'organisera par thmes,
ce qui ne vaut gure mieux : en vacuant toute dimension temporelle et la seule qui compte est bien sr celle du rapport de
l'adulte l'enfant, et non celle du rapport de l'enfant au calendrier
on quitte finalement le domaine de l'autobiographie pour tomber
dans celui du roman d'enfance ou du simple recueil d'impressions :
ce sera par exemple L'Enfance d'une Parisienne de Madame Alphonse Daudet (1883) dont les chapitres sont une suite de tableaux
(Les Ftes, Les Poupes, La Rougeole, l'meute, Les Greniers) qui
recouvrent sans ordre les rubriques-types du rcit modle. La mmoire est alors rduite un rle de muse : Tout cela m'est rest,
jusqu'aux moindres coins, dans la mmoire, solennis par le silence
de la rue froide, par la tranquillit endormie des gens gs.
De ce point de vue, Le Roman d'un enfant est exemplaire. Ds les

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR : LOTI, LEIRIS

1035

premires pages, Loti dclare qu'il ne veut pas crire une histoire ,
mais seulement noter, sans suite ni transition, des instants qui
l'ont frapp d'une trange manire. On a l la reprise du topos
du refus de la composition ; chez G. Sand, par exemple : Je pourrai
donc parler sans ordre et sans suite , ou chez Renan : Les Souvenirs d'Enfance n'ont pas la prtention de former un rcit complet
et suivi. Ce sont, presque sans ordre, les images qui me sont apparues , ou, plus prs de nous, chez Julien Green : On dira tout
uniment ce qui passe par la tte, au gr du souvenir. La mmoire
nous livre tout en dsordre, tout moment du jour. Mais Loti, pas
plus que ces trois auteurs, ne reste fidle cette ambition initiale.
Comme Stendhal, comme tous les autres, il en revient rapidement
la chronologie de l'tat civil. Une srie d'indications permet en effet
de voir qu'il suit un droulement sans surprise. Le premier souvenir
(chap; 2) est ainsi situ : Ce devait tre au commencement de mon
second hiver ; le deuxime (chap. 3) ; le deuxime t ; le troisime (chap. 4) est aussi en t ; le quatrime (chap. 5, le dbut de
notre texte) : Je dvais avoir un peu plus de trois ans . Et Loti
avoue d'ailleurs finalement au dbut du chapitre 7 : J'ai cherch
mettre peu prs par ordre de date ces souvenirs . A partir de
l et du chapitre 8, le cadre social va dissiper tout ce que le tableau
pouvait avoir d'un peu flou : description de la maison, mise en place
de la famille, etc.
Gomment donc chapper ce modle biographique? L'autobiographe est-il condamn rpter sans fin le mme texte en croyant
chaque fois faire oeuvre originale ? Avant d'utiliser, comme le fera
dans une certaine mesure Leiris, le modle autre que fournit la
psychanalyse, reste la solution des raffinements subtils ou de l'excessif brouillage. La raret et l'uniformit des lments du rcit d'enfance n'empche cependant pas une assez grande varit des combinaisons. Pour prendre des exemples rcents, un Claude Roy dans
Moi je, un Franois Nourissier dans Un Petit Bourgeois, se livrent
au brouillage des lments du rcit d'enfance, compliqu du brouillage des lments du temps de l'criture, Mais cette libert d'allure,
cette ironie l'gard des contraintes ne les mnent en ralit ni plus
loin ni autre part que Rousseau ou Stendhal; Le texte modle rsiste
toutes les contorsions, et Claude Roy a beau s'amuser dclarer :
Je n'ai pas gard un souvenir absolument net de ma premire
sortie, du chaud.et du froid de natre , il ne fait que proposer une
nime variation du problme crucial.des trois dbuts (tat civil,
mmoire, commencement du texte). Claude Roy, Franois Nourissier,
mais ils sont loin d'tre les seuls, et la plupart des autobiographies
rcentes datent en fait du XIXe sicle, refusent la structure propose par la psychanalyse et qui permettrait peut-tre de rsoudre
cette ambigut. Ils sont trs conscients de l'apport de la psychanalyse, ils jouent mme avec un certain nombre de vocables et de

1036

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

concepts freudiens, mais ils ne l'intgrent pas rellement la conception de leur texte. Il est pourtant assez clair que l'autobiographie
tendait, ds Rousseau, vers ce qui allait devenir la psychanalyse
et Freud n'a pas manqu de rappeler ce qu'il devait aux artistes,
romanciers et crivains.
De cette invitable rencontre de l'autobiographie et de la psychanalyse, je ne prendrai pour preuve que le dbut du Roman dun
enfant. Le texte bien innocent de Loti dispose devant notre regard
post-freudien tous les lments d'une interprtation facile, peuttre trop facile. Une double infraction par rapport au programme
initial signale le champ de l'analyse. Tous les premiers chapitres,
qui dboucheront sur la deuxime partie de notre passage, le rayon
de soleil Stamboul, ont d'abord t annoncs comme des souvenirs de plein t lumineux, de midis tincelants, ou bien de feux
de branches grandes flammes roses 5. On s'aperoit bien vite que
ces souvenirs lumineux basculent tous dans la peur et dans l'effroi.
La premire exprience est sans doute de ce point de vue la plus
caractristique : l'exaltation de l'enfant qui dcouvre les joies du
saut devant un feu de bois se transform soudain en une peur grandissante voir mourir le feu ; cette peur s'apaise avec l'arrive de
la mre : je me cachai la tte, je m'abmai dans sa robe : c'tait
la protection suprme, l'asile o rien n'atteignait plus, le nid des
nids o l'on oubliait tout... 6. L'vocation s'arrte ici, ce moment
au-del duquel, Comme ce sera le cas dans le souvenir de Leiris,
il n'y a sans doute plus rien dire. Avec une certaine navet, Loti
ritre quatre fois cette mme exprience sous des formes diverses :
frayeur devant le vgtal, l'ocan, la maladie et le temps. Mais dans
ce dernier cas, c'est--dire notre pisode du rayon de soleil, le remde
n fonctionne plus : il y a quelque chose de plus fort que la mre,
et c'est le sentiment du passage du temps : l'enfant prouve alors
une tristesse que Loti qualifie d'incomprhensible : vient alors
le saut dans le temps, vers la mme tristesse ressentie Stamboul.
Par cette deuxime infraction, qui brise le cadre annonc des souvenirs d'enfance, le texte acquiert son statut autobiographique, il
cesse d'tre un simple recueil de souvenirs et d'impressions. Ceux-ci
deviennent les pices d'un mcanisme plus complexe : la recherche
des lois de fonctionnement d'une personnalit. Loti termine son
chapitre en faisant diverses hypothses pour justifier cette construction : celle des penses d'anctres , celle du rve, avant d'avancer la justification, qui n'explique rien, du presque inintelligible .
Cette srie de dcrochements nous indique que Loti aborde l un
point crucial qu'il ne peut, ou qu'il ne veut, dmler, car il touche
de trop prs l'essentiel; la sanctification de la mre, la ftichisa5. P. Loti, Le Roman d'un enfant, Paris, Calmann-Lvy, 1922, p. 3.

e.lbid., p.

10.

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR

LOTI, LEIRIS

1037

tiori, dans le chapitre 5, des objets de la petite enfance sont d'autres


preuves de ce domaine sacr que Loti veut bien voquer mais qu'il

ne veut pas profaner.


L'autobiographie selon Leiris, mais aussi selon Sartre, c'est--dire
l'autobiographie post-freudienne, appuye sur une anthropologie diffrente, va pouvoir dans une grande mesure chapper . l'ambigut
dans laquelle baigne celle de Loti, et de beaucoup d'autres. Il n'est
cependant pas question d'chapper totalement au rcit d'enfance
puisque celui-ci est bien finalement ce qui fonde, dans son rapport
avec la vision adulte, l'entreprise autobiographique. Si une certaine
lucidit psychanalytique permet d'vacuer le caractre mythique de
l'enfance, le rcit du mythe de l'enfance va cependant se retrouver;
mais cartel, dispers, peut-tre investi d'une vigueur qu'il avait
perdue dans les affadissements prcdents. Toutes les diffrences
d texte d: Leiris avec le texte de Loti font ressortir la prise de
conscience que constitue cette criture autre. Ces diffrences clatent la fois dans renonciation du premier souvenir et dans son
utilisation stratgique, sa place dans le rcit. Dans renonciation
d'abord. A partir d'une reprise de la phrase-topos je dois avoir
trois ans , Leiris accuse le caractre hypothtique de toute affirmation portant sur les circonstances qui entourent la scne qu'il a
dj qualifie de Souvenir problmatique : c'est vers le mois
de mai (Loti : cest un matin du mois de mai) qu'elle veut louer
ou vient de louer une pice qui sent peut-tre la poudre insecticide et o rgne comme une odeur de poussire. L'alternative, ce
principe fondamental de l'criture de Leiris, est ici clairement mise
au service de la suspicion : quelle confiance peut-on accorder la
mmoire ? Plus nettement encore (car; soyons franc, on trouverait de
semblables alternatives mme chez Loti), les parenthses viennent
creuser le texte, lui confrer une autre caution, celle du moment
prsent, moment de rcriture. En mme temps qu'il rpte le textemodle, Leiris le conteste : ... et je dois tre vtu d'une robe (De
tout cela, pas question, videmment ! que je me souvienne, mais
c'est ainsi que je me vois). Le premier souvenir est mis en cause
dans sa formulation la plus fondamentale, puisqu'est questionne
l'action mme de se souvenir. Alors que Loti crit : je me revois ,
Leiris, lui, se voit , simplement. L'imag est pour ainsi dire reconstruite devant le lecteur : la tte ronde, les cheveux boucls, la
robe sont les accessoires vraisemblables, mais non indispensables, de
la pice que le texte met en scne. On a pu voir rcemment comment un cinaste, Carlos Saura, dans son film La Cousine Anglique,
avait choisi une autre solution, encore plus draconienne, ce problme de la reprsentation par l'adulte de son pass enfantin :
l'adulte figure en tant qu'adulte dans les scnes que les circonstances
font surgir. Il me semble que par ce procd, qui provoque parfois
des effets comiques certains, Saura a voulu la fois trouver un

1038

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

quivalent au topos de la filiation enfant-adulte (le dj ainsi des


autobiographes) et bien indiquer que nous reconstruisons toujours
nos souvenirs d'enfance avec et partir de celui que nous sommes
devenu : l'enfant est le pre de l'adulte, il a donc le mme ge que
lui. Chez Leiris c'est dans l'criture que tout se passe : si l'individu
est mmoire, la mmoire, elle, est langage.
Ce questionnement du souvenir n'atteint cependant pas l'essentiel, l'impression centrale de fusion avec la mre, pratiquement indpendante des circonstances. Ici Leiris rejoint Loti et tous les autres, il retrouve le texte original, et son style en devient, pour un
instant, parfaitement anonyme. Mais alors, et c'est sans doute l le
seul lment sur lequel il puisse jouer, Leiris dplace ce texte. Je
ne peux pas, bien sr, entreprendre ici une tude de l'ordre du rcit
dans l'ensemble de Biffures 1. Il suffit cependant de constater que,
sur cet exemple prcis, il y a disjonction totale entre premier souvenir et dbut du texte : l'ambigut est entirement dissipe. La
datation du souvenir je dois avoir.trois ans et demi est
totalement indpendante du droulement du texte dans son ensemble. Si les premiers chapitres de Biffures peuvent sembler suivre
une volution chronologique du dveloppement de l'enfant, qui apprend parler, puis lire, crire, le chapitre Il tait une fois
traite, lui, de l'adulte et de l'adolescent. Ce premier souvenir se
trouve donc, d'une part au milieu du livre, et d'autre part l'extrme fin du chapitre. Leiris rsoud ainsi la fois toutes les difficults poses par les trois axes de la chronologie, de la mmoire et
de l'ordre du rcit. Il met leur place, qui est seconde, les lments
qui appartiennent indiscutablement au domaine du contenu ou du
social (chronologie, mmoire) et construit son rcit selon les propres
exigences de celui-ci. Le rcit progresse par associations, avances,
reculs partir d'un point qui peut se situer n'importe quelle position de l'axe chronologique : Il tait une fois commence ainsi,
pour sa part, en 1939, donc plus prs du narrateur adulte que du
personnage enfant. Et surtout le rcit, au lieu d'en partir, remonte
vers l'origine : le premier souvenir n'est pas donn, il est retrouv
au terme d'une srie d'associations. Nous avons l une dmarche
que l'on peut comparer celle du discours de l'analysant, remontant
vers des souvenirs premiers. De dboucher ainsi, la fin de son enqute, sur le souvenir-origine permet Leiris d'viter ces autres topoi
que sont le rcit de vocation ou de pressentiments. Les diffrents moments du pass sont prsents galement, lments autonomes combiner selon la logique du rcit. La structure du chapitre de Leiris
transcende aussi le simple thmatisme qui consistait regrouper dif7.

Il faudrait ici tudier dans le dtail la faon dont, progressivement, les diffrents l-

ments qui composent ce souvenir sont avancs, mis de ct, puis rpts, composant toute
une stratgie de la mise en place et de la dcouverte.

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR

LOTI, LEIRIS

1039

frents souvenirs appartenant plus ou moins la mme priode ou


la mme rubrique du rcit d'enfance type. Tout le chapitre est,
sans que le personnage ni le lecteur en soient conscients, une recherche de cette plnitude que l'enfant a une fois connue, auprs de sa
mre. Au travers de toutes ses expriences, son incapacit exercer
un mtier ordinaire, ses moments d'illumination passagre, ses approches successives de la posie, le moi tendait retrouver ce moment
de perfection, qui, enfin, surgit, au dernier moment.
Comparer la dmarche de Leiris celle de la psychanalys, c'est
aussi, et presque dans le mme temps, indiquer comment il s'en
carte. Ou du moins comment il intgre et dpasse cet autre modle.
Je me limiterai deux rmarques. La premire concerne le Silence
qui succde, la fin d' Il tait une fois , l'vocation du premier
souvenir. Dans le discours de la cuire, c'est ici que commencerait
le vritable travail d'interprtation de tout ce qui a men vers ce
premier souvenir. Dans le texte de Leiris, au contraire, simplement
deux lignes : C'est sans doute eu gard cette anciennet l que
je suis toujours rest bouche be devant les choses qui semblaient
me dire : "Il tait une fois". Deux lignes qui renvoient au dbut
du chapitre, qui le referment en le bouclant, et qui suggrent qu'en
ralit Leiris n'a fait que mimer le discours analytique : ds le
dpart l'crivain connaissait le terme de son chapitre (Leiris s'est
assez expliqu sur sa faon de composer : cf. Tambour-trompette ,
dernier chapitre de Biffures) ; en fait imterprtation a eu lieu avant,
c'est elle qui a sans doute t le principe de composition du chapitr : la dcouverte est une fausse dcouverte. Leiris utilise la
psychanalyse, il ne s'y soumet pas.
J'en verrais une autre confirmation dans le phnomne assez rare;
sinon unique, de sa double autobiographie. Si nous considrons, dans
l'optique, qui nous intresse ici, L'Age d'homme, nous serons tent
de le ranger plutt du ct de Loti que de celui de Biffures. Les
regroupements y sont nettement d'ordre thmatique (Leiris : comme si ce classement thmatique : n'tait en fin de compte qu'une
sorte de guide-ne abstrait, voire un simple procd de composition
esthtique 8) le dbut en particulier, la mtaphysique d mon
enfance (dcouverte de la mort, de l'me, de la sxualit) recouvre
facilement les rubriques du vieux rcit d'enfance remis au got du
jour. Et les derniers chapitres retombent assez banalement sur une
chronique de la vie amoureuse de l'adulte, chronique amoureuse sur
laquelle Leiris plaque une terminologie freudienne. Dira-t-on alors
que L'Age d'homme fait partie de la rsistance de Leiris la cur
analytique laquelle il fait suite ? Aux raisons donnes par Leiris
en ce sens, on peut ajouter la remarque suivante qui nous ramnera
une dernire fois notre passage de Biffures. Dans la deuxime
8. Op. cit., p. 128

1040

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

partie de L'Age d'homme, Antiquits , figure un souvenir de l'enfant malade auprs de sa mre, qui ressemble beaucoup la premire moiti (le chapitre 5) du texte de Loti (la maladie serait
sans doute une rubrique ajouter au rcit d'enfance type). Leiris
insre ce souvenir de l'enfant moelleusement install sur les genoux de la mre 9 dans un cadre plus complexe cependant que
celui de Loti, et o apparaissent le pre et surtout un pole, une
salamandre qui est en fait le personnage principal dont il est dit
que l'engin ne me faisait nullement l'effet d'un monstre, mais
celui d'une bte tide et bonne, l'haleine rassurante 10. Tous Ces
qualificatifs, que Leiris attribue dans Biffures la mre, sont ici
attribus la machine. Or cette salamandre est vue, dans le reste
de L'Age d'homme, comme un monstre menaant. Cette diffrence
de traitement ne se comprend que par la mise en relation de la
machine avec la chambre coucher des parents, chambre dont la
porte reste ouverte : l'interprtation ne peut pas viter de dceler
l les lments d'une probable scne originelle, fantasme sur les
explosions et les apaisements de la salamandre. Comme le texte de
Loti, celui de Leiris, du moins le Leiris de L'Age d'homme, semble
susceptible d'une interprtation. Le livre peint une enfance aussi
terrorise que celle de Loti, d'une terreur qui s'tendra la vie tout
entire, entirement domine par ces effrois d'enfance, ma vie
m'apparat analogue celle d'un peuple perptuellement en proie
des terreurs superstitieuses et plac sous la coupe de mystres sombres et cruels 11. Peur des agressions, du sang, de l femme, complexe de castration, le texte redit une monotone litanie. Et pourtant
c'est l'enfance du mme individu qui, dans Biffures, apparat presque entirement tourne vers la curiosit, la dcouverte, la joie des

mots, l'merveillement.
La grille dont se sert Leiris est diffrente, l'outillage aussi, et surgit
une enfance autre, d'autres souvenirs, et le tableau d'un enfant et
de sa mre dans le calme et la chaleur. Inutile de se demander lequel est le vrai, ou le plus vrai. La vrit est celle de l'adulte, dix
ans de distance. Dans le premier livre, la vrit d'un adulte qui
demande le salut l'criture, comme il le demandait aux femmes,
au voyage, ou la psychanalyse elle-mme. Dans le deuxime livre,
la vrit d'un adulte qui crit en ayant accept l'ide qu'il n'y a
pas de salut. Il sait que son entreprise autobiographique ne trouve
sa vrit qu'en elle-mme, il sait qu'elle est sans fin comme est sans
fin la recherche d'une plnitude ou d'un manque originels, plnitude
jamais atteinte, jamais comble. Avec Leiris, l'criture autobiographique devient elle-mme sa propre rgle, elle peut devenir posie.
BRUNO VERCIER.
9. M. Leiris, L'Age d'homme, Gallimard, coll. Folio, 1973, p. 67.
10. Ibid., p. 67.
11. Ibid., p. 103.

DISCUSSION

M. GUSDORF
M. Vercier montr dans ls faits ce que peut tre une tude positiv
de l'autobiographie ; ce problme du premier souvenir d'enfance est dj
abord dans la premire revue de psychologie, dont je parlais ce matin, le
Magazine d Karl-Philipp Moritz. Gela se situe entre 1782 et 1790; il y a des
contributions qui sont des souvenirs d'enfance, et un article d'un auteur allemand de ce temps-l qui tudie l problme du premier souvenir,
Ce matin j'ai parl d' autobiographie initiatique . C'est un mot qu'il faudrait prciser. Je ne remployais pas du tout dans le sens des reprsentations
gnostiques. Mais je me demande si la recherch du premier souvenir cette
espce de point fondamental dont vous avez montr la fois qu'il fait l'objet
d'une recherche tout fait profonde, et qu'en fait on trouve toujours la mme
chose, c'est--dire apparemment pas grand'chose (l'on tombe sur un rcit tout
fait) , je me demande si cette recherche du premier souvenir n'est pas la
recherche du commencement, en vue de ce que j'appelais initiation ce matin.
Vous avez trs bien montr qu'il y a une sorte de modle du rcit du commencement, puis vous avez parl de la psychanalyse. Est-ce que l psychanalyse;
ce n'est pas un autre modle du rcit du commencement, c'est--dire qu'au fond
elle aussi est dcevante, parce qu'elle se compose de clichs ; il y a un autre
schma par-dessus le schma antrieur, et l'on rtrouvera aussi toujours le
mme.
N'y aurait - il pas l une sorte de difficult constitutive de l'autobiographie ?
Et ce moment il ne s'agit plus d'un genre littraire, mais d'une form de l
qute d soi. Car il ne s'agit pas seulement du souvenir. On voit trs bien dans
cette recherche que cela, ne concerne: pas l souvenir dans l'espace-temps. Vous
avez cit le questionnaire admirable d Binet et Simon, o l'on voit comment
des psychologues peuvent manquer absolument de psychologie ! Leurs questions
sont absolument idiotes, et cela prouve qu'ils n'ont pas compris de quoi il
tait question.
Ce n'est pas un souvenir.; c'est une espce de concidence de l'homme avec
lui-mme qui est la justification profonde de la dmarche autobiographique.
Il ne s'agit pas de la mmoire ; suivant un mot que vous avez employ, et que
j'emploie volontiers, il s'agit de quelque chose qui serait une " mtammoire ,
c'est--dire une constitution de l'individu selon l'ordre1 des valeurs.
L rcit autobiographique n'est pas simplement une sorte de dposition,
c'est un essai dsespr pour l'individu de rcuprer la totalit de sa propre
vie; on commence la chercher au commencement, avec l'ide qu'il y a une
prdestination, que dans le premier souvenir serait crite une prdestination.
Or, ce premier, souvenir est inaccessible; ou bien c'est. un souvenir, qui
n'a pas une valeur temporelle, une valeur spatiale, une valeur historique ;
c'est, un souvenir qui a une valeur de mtammoire, de .mtaphysique. C'est
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75e

Ann.).

LXXV.

.66

1042

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

le signe ou le symbole d'une conscience ontologique de soi qui se cherche


dsesprment et qui ne parvient pas se retrouver.
Et je voudrais redire combien j'ai t sensible votre apport, et la mthode
tout fait remarquable de cette analyse.
Mme MATHIEU

Je voudrais faire observer simplement une chose : c'est qu'on retrouve, il


me semble, ailleurs que dans le rcit de type autobiographique ce monde du
premier souvenir. Je pense en particulier la posie amoureuse de la seconde
moiti du XVIe sicle, et mme avant cela la posie ptrarquienne. Ce qu'on
peut remarquer, c'est qu' ce moment-l le premier souvenir est le souvenir
de la premire rencontre avec la Dame : cette rencontre inaugure, justement,
une nouvelle existence, ou plutt, partir de l, une vie se transforme totalement
en destin, une vie bascule.
Enfin, ce qui m'a intresse dans votre communication, c'est de voir qu'en
somme les strotypes restent exactement les mmes, en particulier celui de
l'apparition soudaine. C'est la mre dans les textes que vous avez cits, c'est
la dame dans les textes auxquels je pense, mais toujours c'est une apparition
tout fait soudaine. De mme qu'aux imparfaits succde brutalement le pass
simple, de mme l, dans une vie qui jusqu'alors n'avait pas de sens, qui tait
confuse, tout coup quelque chose se produit, et ce fait est h une prsence
qui est une prsence fminine.
Il y a un autre strotype, aussi, et cela m'a intresse de le retrouver dans
ces textes : c'est la liaison de cette apparition soudaine avec les vocations de
la lumire, du soleil et de la chaleur, et aussi, c'est tout fait typique, avec
l'vocation du mois de Mai. Le mois de Mai, c'est le mois o Ptrarque, ou
celui qui s'appelle Ptrarque, rencontre Laure, ou celle qui s'appelle Laure,
et c'est exactement la mme vocation dans ces textes.
Je citerai encore un dernier strotype : le mythe de la naissance. Vous avez
parl, je crois, de la naissance de l'individu partir du premier souvenir. Dans
les textes auxquels je pense, c'est la naissance de l'amour. Mais, si je puis dire,
peu importe, puisqu' partir de cet amour un tre nat, en quelque sorte,
lui-mme : avant, c'tait le chaos ; aprs, c'est le rond, la perfection. Cela
m'amne vous poser une question : la fonction de ce mythe du premier souvenir dans les textes que vous nous avez fait connatre ne serait-elle pas la
suivante : est-ce qu'il ne s'agirait pas d'enraciner ce rcit de type autobiographique dans Une tradition que j'appellerai, pour aller vite, chevaleresque et
courtoise, et o la mre prendrait le relais de la femme ?
Ce qui m'a intresse, c'est de voir que dans ces textes on retrouvait les
traces d'un halo merveilleux, presque sacr, des romans de chevalerie ou des
contes de fes.
Et ma deuxime question, qui rejoint un peu la premire, est la suivante :
ne vous semble-t-il pas que ce mythe du premier souvenir recouvre un autre
mythe qui me parat premier par rapport celui-l, je veux dire le mythe de
l'initium, du dbut absolu, du commencement absolu ?
M. GUSDORF

Initium ,

initiation , c'est le mme mot.

M. VERCIER
Initiation, je ne sais pas. Dbut absolu, certainement. Quant votre premire question, elle touche un domaine qui sort du cadre de mes proccupations.
M. LETEUNE
On peut peut-tre retourner la manire dont vous posiez la question. Vous
disiez que dans l'autobiographie la mre remplaait la Dame des romans courtois. Est-ce que dj ce moment-l la femme ne remplaait pas la mre ?

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR : LOTI, LEIRIS

1043

M. BNICHOU
A propos du mois de Mai, c'est dans le joli mois de Mai que " le temps
se renouvelle , disent les chansons, et si le temps se renouvelle, c'est la nouvelle saison, mais ce peut tre aussi le temps dans un sens plus mtaphysique.
M. BANNAUD
Je serais beaucoup plus sensible, dans la communication de M. Vercier, son ouverture vers une lecture psychanalytique, qui est pertinente en
ce qui concerne les deux textes; mais, pour ma part, je me refuserai la
gnraliser; car je rappelle que les deux premiers souvenirs de Stendhal n'ont
rien voir avec la rondeur maternelle. Il se souvient d'avoir mordu l joue
une cousine, et d'avoir laiss tomber des couteaux par la fentre sur la plus
pouvantable pi-griche de Grenoble.
Il faut peut-tre expulser cette ide d'une maternit, d'une rondeur, etc.,
comme un thme-universel. Ce qui me semble beaucoup plus intressant, c'est
toutes les remarques de Bruno Vercier sur tout ce qui touche l'autobiographie
comme langage, c'est--dire la faon dont l'individu reoit cet ensemble de
formes, de reprsentations travers lesquelles il se cherche.
Je crois que l'individu est toujours en relation avec des modles pralables,
et qu'il y a mme l un phnomne d'intelligibilit. Rousseau disait : " Pour
une entreprise comme la mienne, il faudrait un langage inou. Seulement, le
difficile du langage inou, c'est qu'il est inintelligible. On est oblig de trouver
des modles tout faits et de s'y soumettre.
Ce qui est intressant aussi, mon sens, c'est que Bruno Vercier a not
que, dans le cadre de l'oeuvr de Leiris, quelque chose de signifiant apparat
C'est le changement radical d'attitude de l'auteur envers son texte, envers son
oeuvre. Bruno Vercier a montr que cela permet Leiris de dpasser le modle,
et mme le modle ambiant, c'est--dire le modle psychanalytique. Cela lui
permet d'admettre que par rapport lui son texte est devenu compltement
indpendant, que son autobiographie est une sorte d'analogie, et qu'il n'y a
pas d'espoir de salut ou de dlivrance pour celui qui a crit ce texte. C'est
lorsque cet acte d'criture a assum la vie que des mutations deviennent possibles.
Mi BNICHOU

En suivant peut-tre un peu ce que vient de dire M. Rannaud, j'ai t


intress par le point d'aboutissement de l'expos de M. Vercier, qui concernait une originalit de Leiris.
Il y a d'abord un modle traditionnel, qui est un modle chronologique, et
puis il y a un modle psychanalytique, qui procderait en sens inverse pour
aboutir l'essentiel, mais qui, lui aussi, impliquerait une certaine convention,
et finalement une certaine fixit. Et ce modle serait entach d'angoisse, si j'ai
bien compris.
Au contraire, l'originalit de Leiris consiste avoir conu d'emble une certaine issue du problme, qui rsout les contradictions, et qui au fond est plutt
une sorte d' extase ou d'euphorie. Et je crois qu'on ne peut pas ne pas mettre
cela en rapport avec ce qu'a t le surralisme. Il ne faut pas oublier que
c'est le point de dpart de Leiris.
Les surralistes, comme vous l'avez dit de Leiris, ont beaucoup utilis la
psychanalyse, mais avec une totale indpendance. Il fallait les entendre parler
de la cure psychanalytique, et du mpris que beaucoup d'entre eux avaient
pour la seule ide d'tre psychanalys ! On a entendu Eluard dire : " C'est
absolument impossible! Nous sommes trop orgueilleux. Nous ne pouvons pas
supporter une chose pareille!. Les surralistes le disaient en toute navet
et en toute franchise. Ils avaient certainement leurs buts, leurs vises, qui
taient tout fait autres que l'ambition de dcouvrir des complexes infantiles.
C'tait le merveilleux. Il s'agissait, travers un certain usage du souvenir,

1044

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

ou de ce ramonage psychanalytique, de trouver le surrel, qui n'tait ni ralit


ni ciel spirituel, mais le surrel.
Telle tait leur vie, tel tait leur but, et c'est ce que fait Leiris dans plusieurs
des passages que vous avez cits. Je trouve que votre formule, utiliser la
psychanalyse pour faire autre chose , dfinit bien l'attitude surraliste. Leur
dmarche les conduit, travers une exprience psychologique ou psychanalytique, quelque chose d'absolument prcieux et unique, ce choc, cette sorte
d transport qui n'est pas anxieux, qui est exactement le contraire de l'angoisse.
Il me semblait simplement que, si l'on veut dfinir l'originalit de Leiris,
comme vous l'avez fort bien fait, cela doit tout de mme tre rattach au
groupe et l'poque auxquels il appartient.
M. VERCIER
Ce que Leiris, dans la deuxime autobiographie, trouve dans la psychanalyse,
c'est beaucoup plus les lois de fonctionnement d'un langage que la recherche
d'un complexe originel.
J'emprunte cette ide Philippe Lejeune et son livre sur Leiris qui doit

sortir bientt. L'Age d'homme serait une autobiographie carrment freudienne,


et La Rgle du Jeu une autobiographie de type lacanien.

M. BOWMAN
Simplement, pour rejoindre M. Rannaud et souligner que pour ce problme de relation avec le langage, le graphisme de l'autobiographie, une lecture trs utile pour ceux qui tudient l'autobiographie est celle des ouvrages
de P. Courcelle sur les Confessions de Saint Augustin, o il dmarque soigneusement les prototypes littraires du rcit de la conversion, ce qui est dj un
peu gnant, mais ce qui est beaucoup plus gnant est la trace des chos de
cette scne dans une littrature que nous croyons " sincre , celle de l'poque
romantique. Et je ne crois pas qu'il s'agisse d'une question d'emprunt ou
d'imitation ; il s'agit plutt d'un fait beaucoup plus grave, qui est la difficult
de tout effort pour exprimer la conscience de soi en autobiographie par le
recours au langage, qui est une chose sociale, une chose apprise, une chose
historique, et l'cart entre la conscience de soi et le recours ce qui constitue
donc ncessairement la tradition littraire. Ce problme doit tre au centre
de toute tude de l'autobiographie.

M. BERSANI
J'ai t frapp, en coutant Bruno Vercier, par un rapprochement possible
entre le texte de Leiris et un certain nombre de textes proustiens, notamment
celui qui concerne la chambre de la tante Lonie Combray : mme espace
clos, savoureusement angoissant, mme effet de lumire. Preuve, s'il en tait
besoin, de la validit d'une mthode qui m'a paru assez proche de celle suivie
par Propp pour l'tude des contes populaires russes.
Autre remarque : il me semble que l'on aurait intrt tudier le mythe
du premier souvenir non pas seulement dans l'autobiographie mais aussi dans
la biographie. Je pense en particulier ce que Sartre a pu crire de Baudelaire
et de Flaubert. Dans les deux cas le biographe essaie d'ancrer son tude (qui
dpasse, et de beaucoup, les limites d'une simple biographie) dans un premier
souvenir : prise de conscience de sa solitude par l'enfant Baudelaire, difficults
que Flaubert aurait connues pour apprendre lire.
M. VERCIER

C'est une transformation de l'ancien rcit de prdestination, du prodige qui


annonait quelque chose d'extraordinaire ; je crois qu'il y a toujours eu l une
notion fondamentale. On cherche l dbut, comme le disait M. Gusdorf tout
l'heure.

LE MYTHE DU PREMIER SOUVENIR : LOTI, LEIRIS

1045

Mme FRAISSE

Je voudrais dire un mot sur l'enqute de L'Anne psychologique, dont j'avais


dj entendu parler par Madame Balibar au cours d'une confrence qu'elle a
faite il y a quelques annes. Le livre o elle l'a relate a paru cet hiver. Je
suis tout fait d'accord avec vous pour croire que cette enqute a suivi la
vogue du genre autobiographique, mais n'a pas servi de modle pour des autobiographies ultrieures; Ainsi, Pguy, quand il a crit son dbut d'autobiographie,
Pierre, commencement d'une vie bourgeoise,n'a pas du tout utilis les questions de l'enqute Henri, mais au contraire s'est plac dans une tradition autobiographique qui tait dj bien reprsente au xixe sicle. Maintenant, puisque l'occasion m'en est donne, je voudrais ajouter une remarque au sujet d
cette autobiographie, Pierre, commencement d'une vie bourgeoise, dont le titr
est trs ambigu, et la joindre votre dossier non pas sur le premier souvenir,
mais sur l'ambigut du langage tenu par les narrateurs d'autobiographies de
cette poque.
S'il est vrai que l'autobiographie de Loti est faite dans un langage antpsychanalytique, alors que celle de Leiris, vous l'avez dit , est dans un langage
postpsychanalytique, on pourrait dire de celle de Pguy qu'elle utilise un langage antmarxiste, et la comparer avec un livre de Paul Nizan, Antoine Bloy,
qui est une autobiographie postmarxiste, c'est--dire que Pguy dans son
oeuvre, et le titre l montre bien, a une subconscience d'avoir trahi sa classe
en accdant aux tudes suprieures, tandis que Paul Nizan, en racontant de
plus ou moins prs sa vie dans Antoine Bloy, a une conscience marxiste trs
dveloppe d'avoir trahi sa classe en accdant au monde intellectuel.
Il y a l comme une structure parallle celle que vous avez mise en lumire.
M. LUBIN
A propos de ce questionnaire que l'on a critiqu, n'y a-t-il pas une des
questions qui a de l'intrt, celle sur l'authenticit du premier souvenir?
M. BNICHOU
Vous en a-t-on parl ?
M. LUBIN
Oui, elle a t cite. La question est celle-ci : est-ce que votre premier souvenir est authentique, ou bien n'a-t-il pas t suggr par. des rcits postrieurs ?
Moi, je m mfie des premiers souvenirs des gens qui rdigent des autobiographies. J'ai ce sujet une exprience personnelle. Longtemps j'ai cru avoir
un premier souvenir o je me voyais prs d'une mare et marchant tout seul,
trs petit, allant retrouver ma mre qui tait quelques kilomtres, alors que
j'habitais chez mes grands-parents. Eh bien, cette petite anecdote m'a t raconte tant de fois par la suite que j'ai l'impression d'avoir invent le dcor qui
entourait cette histoire. Je me suis vu devant la mare, que je connaissais bien,
marchant comme un-enfant de deux ans et demi, trois ans. Mais mes parents
m'ont dit ensuite : Ce n'est pas possible que tu puisses avoir ce souvenir.
Pour Abel Hermant, pour George Sand, la chute de l'enfant dans une voiture,
la chute de l'enfant sur une chemine, je crois que ce sont' des souvenirs fabriqus, et cela l'aide du rcit qui en a t fait par les parents.
J'attendais un peu, d'aprs votre titre, le mythe du premier souvenir , que
cette.question de l'authenticit vnt sur le tapis...
M. VERCIER
Cette question est pertinente avant Freud, mais, partir de la notion d'aprscoup, le problme est dplac. Ce qui est important, c'est le fait que nous
le vivons comme premier souvenir, qu'il soit authentique ou non.
M, LUBIN
On le prsente comme tel, mais il n'est pas, mon avis, un souvenir.

1046

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

M. VERCIER

Que nous le vivions comme tel, c'est ce qui est important, dans la perspective autobiographique,
M. LASTER
Je voudrais d'abord redire, aprs d'autres, combien j'ai t intress par la
communication de Bruno Vercier, et lui proposer le cas de Jules Valls, si l'on
admet bien qu'il s'agit avec lui d'autobiographie, au-del du roman autobiographique. Dans L'Enfant aussi, il me semble que le mythe du premier souvenir renvoie au mythe de la naissance. Mais, cause de la nature du premier
souvenir de Valls, l'intrt se trouve dplac.
Le premier souvenir de Valls Jacques Vingtras dans L'Enfant , il nous
le dit ds le chapitre I, date d'une fesse inflige par sa mre. Or, dans le
mythe du premier souvenir des autres, il y a la tendresse maternelle. Comme
il en est frustr, c'est toute la question de la naissance qu'il est amen se
poser ; et elle se trouve tellement pose qu'on peut la lire ds la premire
phrase du livre : Ai-je t nourri par ma mre ? , quoi s'ajoutent les phrases
suivantes : Est-ce une paysanne qui m'a donn son lait? Je rien sais rien.
Quel que soit le sein que j'ai mordu, je ne me rappelle pas une caresse du
temps o j'tais tout petit ; je n'ai pas t dorlot, tapot, baisot ; j'ai t
beaucoup fouett.
Que le narrateur se demande si sa mre l'a nourri ou pas, cela pourrait tre
sans consquence ; mais il y revient, beaucoup plus loin, dans un passage o
il est question de la femme du censeur qu'avec ses camarades il regardait,
par des trous, des fentes . C'est au chapitre XVIII :
Je prfre, crit-il, l'charpe rose que la fernme du censeur entortille autour de sa taille souple au chle jauntre dont ma mre est maintenant si
fire. Je prfre le chapeau de la Parisienne, petites fleurs tremblotantes,
avec deux ou trois marguerites aux yeux d'or, la coiffure que porte celle qui
m'a donn ou fait donner le sein je ne me rappelle plus. Et pour cause :
comment pourrait-il se rappeler ? Et sur le chapeau de Madame Vingtras,
il y a encore un petit melon et un oiseau qui a un trop gros ventre .
Je crois qu'il y a lieu de rflchir sur ces phrases, sur ces mots.
Au chapitre XXIII, Madame Vingtras dit Jacques : Tu ries pas le fils
de ta mre . Elle lui dit cela en plaisantant. Mais le narrateur reprend :
enfant du hasard ? Ai-je t fouett par erreur pendant treize ans ?
Suis-je un
Parlez, vous que j'ai appele jusqu'ici genitrix, ma mre... . La question
initiale du roman ne peut-elle donc pas se traduire : Madame Vingtras a-t-elle
t ma mre ? .
Lorsqu'enfin, un jour, cette femme s'effondre et manifeste une certaine tendresse, voici ce qu'crit le narrateur : Je ne l'appelai plus que mre
partir de ce jour jusqu' sa mort. Phrase remarquable dans le rcit, puisque
c'est l'unique allusion la mort de la mre dans L'Enfant, et que cette projection dans le futur, au-del du terme temporel de l'histoire raconte, rpondant l'interrogation initiale, marque en quelque sorte la reconnaissance par
le fils de sa mre !
Je crois que de la privation de ce qui constitue chez les autres le mythe du
premier souvenir nat chez Valls toute une mise en question du lien qui unit
le fils sa mre, avec les implications philosophiques et mmes politiques
qu'elle peut avoir. Il y a, entre autres choses, dans L'Enfant, la tentative d'y
apporter une rponse. Mais une telle aventure est-elle seulement propre
Valls ? N'y a-t-il pas chez d'autres crivains des situations similaires ?

LES MOTS DE SARTRE :


UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE?

Rien dans l'oeuvre de Sartre, jusqu'en 1964, ne laissait prvoir qu'il


crirait des souvenirs d'enfance . Dans son oeuvre romanesque,
l'enfant n'apparat gure que sous la forme d'une catastrophe conjurer par l'avortement (L'Age de raison). Si une nouvelle est consacre L'Enfance d'un chef, ce portrait d'un jeune bourgeois fasciste en herbe est trait avec une malveillance ironique sans exemple
dans les vocations littraires de l'enfance. Ds ses premiers textes
critiques, Sartre proclamait : Nous voil dlivrs de Proust...,
c'est--dire de la vie intrieure et des images de l'enfance. Quant
sa propre enfance, elle n'est voque que dans quelques mots du
Saint Genet (p. 55) o Sartre oppose la rvolte prcoce de l'enfant
Genet la soumission de toutes les enfances bourgeoises : Il a
choisi de vivre, il a dit contre tous : je serai le voleur. J'admire profondment cet enfant qui s'est voulu sans dfaillance, l'ge o
nous n'tions occups qu' bouffonner servilement pour plaire . Si
on avait alors imagin Sartre crivant son autobiographie, on aurait
pu supposer qu'il y aurait fait l'conomie du rcit d'enfance, tel
Alain crivant rondement : De l'enfance, je dirai peu ; car elle ne
fut que btise , et concluant ce peu par Donc une enfance sotte
comme elles le sont toutes ; ou tel Malraux gommant son enfance
de ses Anti-Mmoires : Presque tous les crivains que je connais
aiment leur enfance, je dteste la mienne... . En fait Sartre n'a pas
chang d'avis sur l'enfance comme thme littraire, sur l'enfance
bourgeoise, sur sa propre enfance, quand il entreprend Les Mots (en
1954, puis en 1963), quand il travaille sur Flaubert, des annes durant, privilgiant l'tude de l'enfance indpassable. Mais il s'est
ralli au marxisme et s'est persuad que l'enfance et la famille, mdiation entre la classe et l'individu , sont un domaine privilgi pour
l'application de mthodes marxistes, combines avec celles de la psychanalyse. L'enfance ds lofs retient Sartre, parce qu'elle constitue
le lieu crucial des alinations, des dterminations sociales et des
mystifications. C'est en ce sens qu'il crira dans L'Idiot de la Famille
(t. i, p. 55) : Sans la petite enfance, c'est peu de dire que le bio-

1048

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

graphe btit sur le sable : il construit sur la brume avec du brouillard. Et dans les multiples interviews (dont Sartre n'est pas avare),
qui ont accompagn ou suivi la publication des Mots, interviews au
reste bien contradictoires, Sartre a soulign combien ce texte est
sous-tendu par la conversion de son auteur la philosophie marxiste et l'entreprise rvolutionnaire. On trouvera dans le dernier
livre de Sartre On a raison de se rvolter (compos au magntophone), clairement explicite et radicalise, l'idologie qui se trouvait
l'arrire-plan des Mots.
En fait, d'un point de vue plus strictement littraire, de toutes les
dclarations que Sartre a pu faire propos des Mots, celle qui nous
parat le mieux clairer son projet est la suivante, faite en 1971,
avec quelques annes de recul :
Le sens du style dans Les Mots, c'est que le livre est un adieu la littrature : un objet qui se conteste soi-mme doit tre crit le mieux possible.
Si, chez beaucoup d'crivains, l'autobiographie est souvent moins
crite, moins littraire que leurs autres oeuvres, chez Sartre, au milieu

d'une production toujours gnreuse, mais guette par l'hypertrophie


et l'inachvement, elle correspond un moment parfait d'quilibre,
de concentration, de rapidit. Si la lecture est une fte, comme il
est dit dans notre ouvrage, les deux cents pages des Mots le prouvent assurment mieux que les trois mille pages suivre de
L'Idiot de la Famille ou que les trois volumes des Chemins de la
libert interrompus. Il y a mme plus d'clat, de verve et de rythme
dans ce raccourci d'autobiographie que dans le roman de La Nause
ou les nouvelles du Mur. Les critiques et le public qui ont vu en
1964 dans ce livre le chef-d'oeuvre qui classait Sartre sans conteste
parmi les grands crivains, avaient certainement de bonnes raisons.
Franois Mauriac, cette occasion, a fait entrer dans son Panthon
celui qui vingt-cinq ans plus tt lui avait dni la qualit d'artiste
et de romancier : Sartre (crivait-il en 1965), et cela est frappant
lorsqu'on Ht ce qu'il vient d'crire de son enfance dans Les Temps
Modernes, est le dernier crivain de notre gnration, et non le chef
de file de ceux qui sont venus aprs lui. Il est plus prs de Proust
dans ces pages des Temps Modernes, la posie en moins, que de
Robbe-Grillet. Personne aprs lui ne parat dominer l'histoire littraire. Mais on voit quel point cet hommage, comme rattribution
du Prix Nobel Sartre, en 1964, reprsente un pav infernal : voici
Sartre sacr grand crivain, bien culturel, matre des traditions littraires, l'occasion d'un livre o il a entendu dtruire le mythe du
grand crivain , liquider toute mystique de la littrature, assurer
que la culture ne sauve rien ni personne . Lui qui voulait contribuer la destruction du mythe de l'enfance , le voici gal
Proust dans l'art d'voquer et de recrer ls souvenirs d'enfance,
alors qu'un Gide, crivant Si le grain ne meurt, se dsesprait de

UN CAS LIMITE DE L AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1049

rester sur ce plan par trop infrieur Proust. C'est bien le cas, pour
reprendre un leit motiv sartrien, de dire que qui perd gagne ou
plutt que qui gagne perd. Que Les Mots soit le mieux crit
possible , ses lecteurs en conviennent, et y applaudissent, mais que
cet objet ce livre se conteste lui-mme, et avec lui, la littrature,
ils ne le peroivent en aucune manire. Or, en explicitant la formule
de Sartre que nous citions plus haut, Les Mots serait, dans le projet
de leur auteur, une autobiographie qui se contesterait elle-mme en
tant qu'autobiographie, des souvenirs d'enfance contestant la mythologie sur laquelle reposent les souvenirs d'enfance traditionnels, le
rcit d'une vocation d'crivain, qui se moquerait des rcits de vocation. Le malentendu est donc vertigineux, et on voudrait s'interroger
sur ce qui l'a rendu possible, en essayant de caractriser ce texte du
point de vue de son appartenance au genre autobiographique. Cette
approche des Mots ne prtend pas tre la meilleure, et n'en exclut
pas d'autres ; elle, laissera de ct bien des perspectives dveloppes
dans diverses tudes ; elle s'appuiera, peut-tre pas toujours pertinemment, sur les travaux de Philippe Lejeune, en particulier sur ses
dfinitions du genre autobiographique. Mais notre propos sera beaucoup plus modeste, plus empirique pour ne pas dire : plus impressionniste -. Au fond, notre problme est le suivant : un lecteur qui
s'est fait une image de l'autobiographie d'aprs un certain nombre
d'autobiographies exemplaires et incontestables, des Confessions de
Rousseau L'Age d'homme de Leiris, en passant par la Vie d'Henry
Brulard, les Souvenirs d'Enfance et de Jeunesse d Renan, retrouvet-il cette image dans le livre de Sartre? voit-il comble, ou au contraire frustre, l'attente qui se cre autour du terme d'autobiographie ?
Si l'on prend les divers critres poss par Philippe Lejeune dans
L'Autobiographie en France (1971), et prciss dans Le pacte autobiographique (1973), on admettra que Les Mots constitue une
autobiographie, qui retient et intrigue par d'videntes singularits.
Qu'il y ait identit entre l'auteur, le narrateur, le protagoniste, aucun
doute l-dessus, bien que le lecteur, aprs les cinq premires pages,
prouve quelque surprise voir dbarquer Jean-Paul Sartre sous la
forme d'un enfant fait au galop, dans ce qui avait d'abord l'allure
d'une chronique impersonnelle d'une famille alsacienne d'aprs 1850.
Mais assez vite des rfrences, des anticipations indiquent que cet
enfant est bien destin crire les oeuvres que nous connaissons
comme tant celles de Jean-Paul Sartre. L'identit nominale peut
dispenser d'un pacte autobiographique ; celui-ci n'est pas au vrai
trs apparent l'intrieur du livre, mme si Sartre dans certaines
interviews, que le lecteur des Mots n'est pas obligatoirement cens
connatre, a admis du bout des lvres avoir crit une autobiographie . Dans Les Mots, ni le titre ni les sous-titres n'annoncent clairement la couleur autobiographique ; point de prface ni de post-

1050

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

face ; pas mme de ces prire d'insrer que l'usage fait mettre sur
les rabats de la couverture. On ne.peut trouver l'quivalent d'un
pacte autobiographique que dans des formules parses qui attestent
une intention d'exactitude et de fidlit par rapport aux annes voques, un souci de respecter les donnes et les limites de la mmoire. Ainsi le narrateur, aprs avoir admis : ce que je viens d'crire
est faux. Vrai. Ni vrai ni faux comme tout ce qu'on crit sur les fous,
sur les hommes ce qui pourrait nous loigner de l'impression
d'avoir affaire une autobiographie ajoute immdiatement : j'ai
rapport les faits avec autant d'exactitude que ma mmoire le permettait 1 (p. 61), ce qui relve de l'entreprise autobiographique la
plus orthodoxe, comme en relve, quelques pages plus loin, cette
valuation d'une incertitude : Comment pourrais-je fixer aprs
tant d'annes, surtout l'insaisissable et mouvante frontire qui
spare la possession du cabotinage (p. 72). De telles formules, qui
ne sont pas rares, attestent la probit du narrateur, attach valuer le degr de sincrit qu'il peut accorder, l'ge indiqu, aux
affections de l'enfant. Notons cependant, moins classique dans l'autobiographie, l'affirmation d'une telle distance du narrateur l'gard
de son enfance renie, oublie, perdue (p. 191), qu'elle l'amne
voquer tout un travail de dchiffrage, et de reconstruction, qui
ne laisse pas de paratre alatoire : Mes premires annes surtout,
je les ai biffes : quand j'ai commenc ce livre, il m'a fallu beaucoup
de temps pour les dchiffrer sous les ratures (p. 200). On retrou
verait, d'ailleurs, des formules presque analogues, dans les grandes
entreprises, biographiques celles-l, de Sartre sur Jean Genet ou sur
Flaubert. L'autobiographie, pas plus que la biographie, ne prtend
restituer un pass en soi (notion qu'carte la philosophie sartrienne),
mais le reconstitue et le structure selon un projet qui appartient au
prsent.
Si nous considrons la matire du rcit sartrien, l'histoire voque, sommes-nous toujours dans les cadres de l'autobiographie ?
L'autobiographie depuis Rousseau suppose un rcit d'enfance, qui
ne se borne pas voquer les minutes heureuses d'un pass enfui,
mais qui retrace la gense intellectuelle et morale d'une personne.
Ici, premire vue, nous n'avons de rcit suivi et exhaustif que des
annes 1909-1916, et l'histoire de l'enfant s'arrte la douzime
anne, c'est--dire avant des vnements qui ont le plus marqu,
sinon traumatis, son adolescence, et qui ont ncessairement dtermin sa personnalit d'adulte. Cette coupure, pourtant, en dpit
d'une suite promise (p. 211), mais non donne, ne met pas en
cause la cohrence et l'achvement du livre, et, y regarder de prs,
ne donne pas au livre le statut de souvenirs d'enfance qui, par
leur caractre limitatif, ne constitueraient pas une autobiographie.
1.

Nous utilisons, pour Les Mots, l'dition Gallimard, coll.

Folio , 1972.

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1051

En effet, dans le cours de ce rcit viennent se greffer naturellement


de multiples anticipations faisant allusion au Sartre des annes 20,
30, 40, 50 et 60, et les vingt dernires pages, dans un raccourci la
fois blouissant et vertigineux, oprent la jonction du bambin et
du quadragnaire confondus dans l mme svrit par le narrateur
quinquagnaire. En outre, le rcit d'enfance s'organise, non pas exclusivement, mais principalement autour de la naissance de la vocation d'crivain, du choix de la littrature, et de la vision du monde
qui en a dcoul. Nous tenons l une des premires singularits du
rcit de Sartre par rapport aux oeuvres les plus clbrs de l'autobiographie singularit qui ne met d'ailleurs pas en cause l'appartenance au genre. Deux modles, en gnral incompatibles, sont
parfaitement fondus : celui du rcit d'enfance faisant une large
place l'vocation des parents; celui du rcit de vocation, ou plus
prcisment de l'autobiographie intellectuelle, qui fait une part
mince l'enfance; parce qu'il est convenu qu'un enfant n'a pas l'activit intellectuelle qui lui permet d'laborer des options durables.
L coup de gnie, ou le coup de force, de Sartre consiste situer
l'essentiel de la gense de sa vie intellectuelle dans sa petite enfance, de cinq douze ans, en bravant l'incrdulit du lecteur devant
une si tonnante prcocit. Ceci n'est videmment possible que parce que ce rcit de vocation est en fait le rcit d'une vocation, ralise
certes, mais dnonce et renie. A la lumire d'une conversion ultrieure, qui n'est d'ailleurs pas raconte dans Les Mots, Sartre l'apostat traduit sa vocation quasi religieuse de la littrature en terme de
nvros, et fait de cette narration un travail de rupture qui concid

avec la gurison. On est assez loin d'autobiographies intellectuelles


telles que celles d'Alain (Histoire de mes penses), de Julien Benda
(La jeunesse d'un clerc), qui, d'une part, font peu ou pas de place
aux images de l'enfance, de l'autre soulignent la continuit, la cohsion, la progression de la pense d'un intellectuel dans le sicle. On
serait plus prs, avec d'normes diffrences naturellement, des Sou^
venirs d'enfance et de jeunesse de Renan, si l'on pouvait imaginer
le rcit de Renan arrt la douzime anne : dans les deux cas,
le narrateur s'est dtach de la religion de son enfance. Le trait le
plus original, le plus surprenant aussi de Sartre, c'est que si l'on
prend des cadres chronologiques, le narrateur des annes 1954-1963,
pour mieux dnoncer ses errements des annes 1925-1945, les retrouv ou les dplace dans les fantasmes et les conflits des annes
puriles 1909-1916. L'auteur de la Nause est ainsi aspir et happ
par le bambin qui gribouille des romans d'aventure. L'un et l'autre
partagent la mme mystique; la mme nvrose. Une telle prcocit' ne parat pas d'ailleurs tonnante Sartre, puisque, biographe
de Flaubert, il situe, chez celui-ci, entre sept et neuf ans la dcision d'crire.
Pourquoi ne pas admettre et mme comment ne pas admirer

1052

REVUE D'HISTOTRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

cette combinaison parfaitement ralise sans tre nulle part explicite d'un rcit d'enfance, d'une biographie intellectuelle saisie
dans sa prhistoire, d'un rcit de vocation organis dans la perspective d'un reniement et d'une conversion venir ? Sartre, qui on
a parfois reproch d'avoir crit des romans ou des pices thse, se
garde bien ici d'intercaler dans la narration des commentaires dmonstratifs ; les aperus philosophiques sont limits des maximes
de moraliste ou des traits polmiques ; et l'ordre dialectique, comme Philippe Lejeune l'a dmontr dans son tude L'ordre du
rcit dans Les Mots , vient se dissimuler sous un ordre narratif,
peut-tre superficiel, mais constant. Les rfrences chronologiques,
nombreuses et assez prcises, assurent la fois la succession et les
simultanits. Concentration et dramatisation sont obtenus par l'unit de lieu et d'action : l'essentiel de l'action se situe dans un appartement parisien, avec de rares chappes dans un jardin public ;
le conflit se droule et se dploie entre un petit-fils et un grand-pre,
dans le cadre d'une bibliothque, avec un peu en repli, une mre
aimante, mais efface, une grand-mre secptique, mais discrte.
Sans transgresser les rgles de l'autobiographie, Sartre vite ce travers commun la plupart des autobiographes qu'est la tendance au
ralentissement, la dispersion, la dtente. Son rcit semble acclrer la fuite de l'enfant, travers un palais de glaces et d'illusions,
toujours la recherche d'une solution qui le justifierait : il doit
chaque fois abandonner celle qui l'a d'abord rassur, pour une autre,
plus complexe, mais non moins dcevante, et cela jusqu'au refuge,
au pige de la vocation littraire. Et cette impression d'acclration
est renforce par les mouvements toujours imprvus de va-et-vient
entre le pass et le prsent du narrateur. S'il est vrai, selon Sartre,
que l'objet littraire est une trange toupie qui n'existe qu'en mouvement , jamais toupie n'a tourn mieux ni plus vite que ce rcit
des Mots.
Si le rcit obtient ce resserrement, si rare dans le genre, c'est
d'abord que l'autobiographie est ici dlivre, dgraisse, pourrait-on
dire, de toute recherche d'motion et de pathtique. Le narrateur
ne semble nullement soucieux d'tablir entre le lecteur et l'enfant
une identification ou une participation sentimentale, et l'attendrissement est rarissime, mme sous la forme de l'humour attendri que
Rousseau avait souvent utilis. L'ironie sarcastique donne le ton dominant, et d'abord l'endroit de ce grand-pre dont le portrait biographique occupe souvent le premier plan. Certes toutes les autobiographies ne constituent des souvenirs pieux sur les parents
et les proches. Il existe certaines autobiographies, et plusieurs romans
autobiographiques, anims par un inpuisable ressentiment du narrateur l'gard de l'un ou l'autre de ses gniteurs. Ainsi La vie
d'Henry Brulard, L'Enfant, de Valls, Poil de Carotte, de Jules
Renard. Mais ce n'est point le ressentiment qui anime le narrateur

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1053

ds Mots contre un grand-pr qui on ne pourrait gure reprocher


que d'avoir idoltr son petit-fils ; l'ironie ici procde d'une volont
de dmystification systmatique, qui convertit cet aeul hugolien en
bouffon histrionique. Ce professeur d'allemand vit dans un faux
sublime que le narrateur a chaque instant dgonflera et rduira au

ridicule

A la vrit, il forait un peu sur le sublime : c'tait un homme du XIXe sicle


qui se prenait, comme tant d'autres, comme Victor Hugo lui-mme, pour Victor
Hugo. Je tiens ce bel homme barbe d fleuve, toujours entre deux coups
de thtre, comme l'alcoolique entre deux vins, pour la victime de deux techniques rcemment dcouvertes : l'art du photographe et l'art d'tre grand-pre
(p. 23).

Dans tout le rcit, ce grand-pre jouera un rle burlesque et


redoutable : acteur en reprsentation permanente; metteur en scne
de la comdie familiale, il imposera son petit-fils un rle d'enfant
merveilleux, c'est--dire de cabotin. Professeur de la Troisime Rpublique, il vhiculera l'idologie anticlricale de la petite bourgeoisie,
il inculquera le culte de la littrature, la religion de l'art, et, sous
couleur de rpublicanisme, le conservatisme le plus insidieux ; c'est
lui qui insufflera Jan-Paul la vocation d'crivain en imposant le
modle du clerc; Le respect que l'enfant lui portait est, au niveau
de la narration, retourn en une drision burlesque, l'image de
sa barbe solaire (p. 23), aurole que ce nouveau saint port; autour du menton. Ses propos et sa doctrine, par le moyen trs flaubertien du discours indirect libre, sont soumis la rgle du grossissement caricatural et du dgonflage abrupt: rien d'tonnant ce
que le narrateur finisse, jetant un masque transparent, par les qualifier de sales fadaises (p.151), de religion froce , et de vieilles biles . :
Au risque de paratre naf et importun, nous armerions nous attarder sur Charles Schweitzer, d'abord parce qu'il joue quasiment
le rle de protagoniste dans plusieurs parties des. Mots, ensuite
parce que nous pouvons son sujet tenter quelques vrifications rudimentaires qui nous claireront sur la manire dont Sartre a restitu ou compos ce personnage. Par dfinition, les souvenirs d'enfance, la diffrence des mmoires de la vie adulte, sont invrifiables : les tmoins directs sont peu nombreux, dfunts, et muets en
gnral. Or Charles Schweitzer n'a pas t totalement englouti dans
le nant; dans la mesure o il a crit d'innombrables ouvrages, essentiellement pdagogiques, que l'on peut consulter. Spcialiste des
discours solennels de distribution des prix, il a pu y exprimer sa
doctrine pdagogique, et l'image qu'il se faisait de l'enfant. On
s'aperoit, non sans Surprise, qu'il ne cesse de prner une mthode
directe des langues vivantes , ce que Sartre signale, mais aussi
qu'il entend diminuer la part faite la littrature et au livre, qu'il
ne cesse de lutter contr la mystique de la littrature, et la supers-

1054

REVUE D'HISTOIRE LITTERAIRE DE LA FRANCE

tition des bibliothques, qu'il assigne cet enseignement une utilit


pratique. Loin d'voluer dans le sublime, il critique les superbes pour qui la culture confrerait avant tout une distinction aristocratique, et les beaux esprits qui, au nom du primat de la Httrature, ddaignent le parler du peuple , la langue vulgaire et
quotidienne. Dans ses manuels de langue allemande ou de langue
franaise, il utiHse certes des textes littraires contemporains, mais
en petit nombre ; le plus souvent, avec beaucoup d'habilet pdagogique, il confectionne des dialogues ou des narrations en relation
avec des images ou des accessoires apports par le matre. Enfin,
dans sa thse sur La vie et les oeuvres de Hans Sachs (1887), on est
surpris de le voir analyser avec beaucoup d'esprit critique cette
littrature, tantt purement didactique, tantt chagrine et mordante qu'il dfinit comme la littrature de la bourgeoisie imposant
son rgne sur les villes. Tout cela ne concorde gure avec l'image du
grand prtre solennel d'un culte de la littrature, officiant dans la
bibliothque, que nous propose Sartre. S'il est vrai que Sartre, comme il l'a confi Leiris, a voulu crire son autobiographie comme
celle d'un autre, c'est--dire en travaillant la faon d'un historien ,
il n'a gure eu ce souci en voquant son grand-pre.
Si on regarde de plus prs les discours attribus au grand-pre,
dans Les Mots, on s'aperoit qu'il fonctionne comme un porte-parole
de l'idologie bourgeoise de la culture, et qu'il est trait, sous le
mode du pamphlet comique, comme un Pangloss poussant la caricature des thses htroclites et parfois anachroniques. Sa vision de
l'enfance, ses relations avec ses fils et son petit-fils correspondent
une reprise textuelle, mais totalement parodique, de l'Art d'tre
grand-pre de Victor Hugo, ce qui n'est pas invraisemblable, puisque
Sartre souligne une influence qui va jusqu' l'intoxication et l'alination. Son culte de l'esprit crateur, sa sacralisation des gnies de
l'art (p. 52-53), si on carte l aussi le travestissement burlesque,
correspondent assez prcisment la prdication de Romain Rolland
dans ses Vies des Hommes illustres, et en particulier La Vie de
Beethoven (1903), mais aussi dans Jean-Christophe. Pour faire glisser
dans la superstitution burlesque ce culte de l'esprit crateur, il suffit
au narrateur de substituer l'Esprit (p. 52), le terme de Saint-Esprit
(p. 55), qui sera toujours utilis par la suite. D'une manire plus
curieuse encore, ce petit bourgeois universitaire qui vote radical
se verra attribuer, sur le plan politique, des formules qui ressemblent
trangement celles d'Alain. Or, il n'est pas douteux Simone de
Beauvoir en tmoigne que Sartre, dans les annes 1925, a subi
l'influence d'Alain, mme s'il l'a rcus par la suite. Et Sartre nous
semble rgler ses comptes avec le penseur radical sur le dos de son
grand-pre quand il crit : J'tais prpar admettre si seulement j'eusse t en ge de les comprendre toutes les maximes
de droite qu'un vieil homme de gauche m'enseignait par ses con-

UN CAS LIMITE DE L' AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1055

duites : que la Vrit et la Fable sont une mme chose, qu'il faut
jouer la passion pour la ressentir, que l'homme est un tre de crmonie (p. 75). Il est mme jusqu' certains chos anticips de
Valry et de Gide, en ce qui concerne la primaut de l'esthtique
sur le politique, que l'on pourrait reprer dans les discours du
grand-pre.
C'est videmment dans la mesure o l'ironie agressive porte sur
l'enfant lui-mme que l'autobiographie de Sartre nous parat surtout
unique en son genre, d'autant plus que cette ironie n'accable pas
un enfant prsent comme exceptionnel ou anormal, mais comme
dsesprment normal. Elle ne s'attaque donc pas Jean-Paul seulement, mais tout enfant lev dans la bourgeoisie, et au mythe
sous-jacent l'ducation bourgeoise, de l'enfance innocente, sincre et authentique. Un relev des termes les plus frquemments appliqus l'enfant serait difiant : acteur (p. 26), caniche (p.
28), polichinelle , pasquin, grimacier (p. 32), moiti dupe
et s'arrangeant pour le paratre ses propres yeux (p. 33), imposteur (p. 73), faux enfant (p. 73), petit comdien hagard
(p. 81), petit truqueur qui savait s'arrter temps (p. 174), enfant public (p. 193). Jean-Paul volue dans les bouffonneries
(p. 29), pour la montre (p. 30), dans le cabotinage et les simagres (p. 32), en reprsentation (p. 62), dans les pantomimes (p. 113), les impostures et les singeries accumules (p.
116, 120, 123), etc. D'une manire gnrale, il ne sort pas du mensonge et surtout de la comdie , laquelle, avec des variantes,
constitue son univers permanent ; cinq ans il joue de concert avec
son grand-pre une comdie aux cent sketches divers (p. 24), il
s'installe dans la comdie familiale (p. 61), laquelle s'ajoute
la comdie de la culture
(p. 63). La comdie du bien (p. 94),
la plus constante, se voit par instant concurrence par la comdie
du mal (p. 94). La comdie va s'intrioriser avec le choix de la
vocation d'crivain, chez cet enfant qui n'arrivai[t] pas [se]
pigeonner tout fait. Ni tout fait [se] dsabuser , qui se truquait , l'intention des enfants des sicles futurs. Mme un vnement aussi massif, aussi objectif la dclaration de guerre en 1914,
institue et diversifie la comdie : J'tais ravi : la France me donnait la comdie, je jouais la comdie pour la France. Tout le rcit
de l'enfance semble ainsi tre soumis une loi de la thtralisation
dnonce comme telle.
Un tel relev, s'il donne le ton sarcastique et grimaant qui domine souvent dans le rcit, est ncessairement trompeur, car il ne
rend compte ni des modalits complexes de l'ironie, ni de son champ
d'extension. Cette ironie ne porte pas essentiellement sur les individus , Charles Schweitzer et Jean-Paul, dit Poulou, car la perspective d l'autobiographie-pamphlet tend les typifier, alors que
l'autobiographie classique chercherait les singulariser et les

1056

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

individualiser. Une schmatisation soutenue fait de Charles le type


de l'universitaire petit-bourgeois de la IIIe Rpublique, et de JeanPaul l'crivain d'une gnration qui, dans son ensemble, ignorera
fort longtemps le fait politique et rvolutionnaire, pour avoir d'abord cru trouver son salut dans la littrature et dans l'art. L'ironie,
d'une manire implicite, mais pernicieuse, s'attaquera donc cette
bourgeoisie, laquelle Sartre, a-t-il dit ailleurs, voue une haine
qui ne finira qu'avec lui. Ironie qui s'attaque au mythe de l'enfance, nous l'avons vu, mais aussi, corrlativement, au mythe du
grand ge; aux relations familiales dans la famine bourgeoise, mais
aussi aux relations de cette famille avec la Socit, la reprsentation qu'elle se fait des classes sociales ; l'ducation du petit bourgeois, fonde sur les humanits, et scrtant la solitude de l'enfant,
destin au succs universitaire ; plus explicitement, toutes les mythologies de la littrature et de la culture qui pourraient dtourner
les intellectuels d'un engagement rvolutionnaire. Cette mythologie
n'est d'ailleurs qu'une mystification dont le grand-pre a t la victime mystifie et l'agent mystifiant, et que le petit-fils assimilera et
conservera vingt ans, avant qu'elle soit modifie de l'extrieur, par
les chocs de l'histoire, en 1940. Le mythe le plus souvent tourn en
drision, avec insistance, et qui voit son fonctionnement dmont
dans les dernires pages, c'est celui du clerc, c'est--dire de l'intellectuel qui n'entend point s'engager dans les luttes rvolutionnaires.
Sartre emploie au moins dix reprises ce terme de clerc, que Benda
avait exhum et popularis dans La Trahison des Clercs (1927).
Chez Benda, le clerc dsigne l'intellectuel laque, spcialiste de
l'universel et de la rigueur intellectuelle, qui met sa dignit dans
une attitude de retrait par rapport au temporel ; c'est pour lui un
modle, et mme une raison sociale. Sartre, au contraire, va faire
de ce terme de clerc un symbole grotesque, en lui rendant son
sens religieux, ou pour mieux dire clrical. Il pourra ainsi faire apparatre la mystique de la littrature comme une religion camoufle,
honteuse, qui ne sait mme pas qu'elle n'est qu'un ersatz de religion.
Ds le dbut du rcit, la fonction de clerc apparat dans un contexte
de farce anticlricale : Petit-fils de clerc, je suis ds l'enfance un
clerc : j'ai l'onction des princes d'glise, un enjouement sacerdotal
(p. 31). Grimaud promis la clricature , clerc vivant veillant
sur les reliques des clercs morts (p. 100-151), rdempteur d'une
humanit misrable par la rversibilit des mrites, Jean-Paul Sartre,
clerc hrditaire, et victime des clercs de l'poque (p. 169), sera
donc jusqu' quarante ans un intellectuel idaliste. Toute la vie
intellectuelle se verra voque dans un langage religieux, que le
contexte rend bouffon : la lecture sera un culte , l'criture un
office , la bibliothque un temple , le professorat un sacerdoce , la littrature une passion . On peut se demander si cette
dmolition sarcastique du clerc n'atteint pas tout intellectuel,

1057

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

idaliste ou non, et n'annonce pas les positions actuelles de Sartre


beaucoup plus radicales quen 1964, et qui concluent la ncessit pour Imtellectuel de se contester et se dtruire en tant que tel.
tudier les modalits de l'ironie dans Les Mots quivaudrait
recenser la plus grande partie du texte. Nous n'en retiendrons que
les traits les plus apparents, que nous avons pu dj souponner
propos du langage reHgieux. Ce langage sacr; chaque fois qu'il
est employ, entre en collision avec un langage profane qui le
dsamorce et le dgonfle ; il suffit en gnral de la simple contigut
avec une expression famillire et argotique :
Je fus d'glise. Militant, je voulus me sauver par les osuvres ; mystique, je
tentai d dvoiler le silence de l'tre par un bruissement contrari de mots et
surtout, je confondis les choses avec leur noms : c'est croire, j'avais la berlue
(p. 211).

ou dans un ordre inverse

quand ma mre m'emmenait au Luxembourg c'est--dire : quotidiennement je prtais ma guenille aux basses contres, mais mon corps glorieux
n quittait pas son perchoir (p. 53).
...

D'une manire gnrale on pourrait distinguer deux grandes catgories de style qui sont rarement dissocies, et qui ne sont jamais
fondues. D'un ct, un langage noble; crmonieux, lettr, qui correspond la religion mais aussi aux mythologies et la tradition
littraire : appelons-le le langage de l'hritier ou du clerc ; de l'autre,
un langage dru, plbien ; ce sera le langage de l'orphelin ou du
btard. Le premier langage de Sartre ses dbuts littraires, ce
fut, nous dit Simone de Beauvoir 2, un langage gourm , inspir
par les phrases marmorennes de Gide, d'Alain, de Valry . Le
second, ce fut celui de Cline dont Sartre prit de la graine . Or,
le premier langage est constamment utilis dans Les Mots, mais parodiquement, car la prsence, mme titre d'ingrdient, du second,
transforme le marbr en pltre et le rduit en poussire. C'est donc
tout le langage des mythologies qui est min ; il ne l'est souvent
qu'insidieusement, car il faut bien que ce langage ait assez de prestige pour que l'enfant en ait t mystifi ; mais assez de failles pour
que le lecteur peroive la dmystification. C'est ainsi qu'on dsamorcera le culte de la culture. Le narrateur, par exemple, va simultanment exposer et dmolir l'adoration trs hugolienne du grand-pre
pour le petit-fils, recourant deux registres dont l'un parodique, correspond au discours indirect libre attribue au grand-pre, l'autre,
sarcastique, aux interventions du narrateur.
Et puis mon grand-pre se plat emmerder ses fils. Ce pre terrible a
pass sa vie les craser; ils entrent sur la pointe des pieds et le surprennent
aux genoux d'un mme : de quoi leur crever le coeur ! Dans la lutte des gnrations, enfants et vieillards font souvent cause commune ; les uns rendent les
2. La Force de l'Age, d. Gallimard, p. 142.
REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE (75e

Ann.),

LXXV.

67

1058

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

oracles, les autres les dchiffrent. La nature parle et l'exprience traduit les
:
adultes n'ont plus qu' la boucler. A dfaut d'enfant, qu'on prenne
un caniche
(p. 28).

Toute rfrence un mythe est en gnral proche d'un pav dmystificateur. L'liacin des belles lettres quitte le temple pour
le bordel (p. 67). S'il est question d l'enfant prodige , l'enfant
retard n'est pas loin. Si le narrateur voque sa divine enfance ,
il ajoute plus loin je comptais pour du beurre (p. 75). L'enfant
merveilleux n'intervient que dans le contexte de la comdie familiale, et pour finir se dissoudra dans la chaux vive de sa laideur.
Mme une expression aussi anodine dans une autobiographie que
en un mot je n'avais pas d'me se trouve dsamorce insidieusement, puisque dix lignes plus haut on explique que seul l'hritier
d'une maison de campagne peut avoir, entre autres luxes, celui de
se persuader d'avoir une me (p. 76) : l'me se trouve ainsi rduite
un signe d'appartenance la classe bourgeoise. Parfois l'ironie
peut natre dune drive d'un registre l'autre : ainsi la vocation
d'crivain va tre traite sous la forme d'un dialogue extatique avec
le Saint Esprit, tandis que les relations de l'enfant avec Dieu vont
tre compares aux marivaudages d'un vieux beau , retrouvant
son ancienne belle . Tantt flagrante et franchement burlesque,
tantt infiltre et sournoise, l'ironie finit par donner un texte pig,
dans lequel le lecteur risque toujours de se voir fourvoy. Ainsi le
lyrisme communicatif de l'crivain glorieux : je fulgure, j'blouis, je
m'impose distance... va se dgrader en une corruption sournoise :
parasite de l'humanit, mes bienfaits la rongent et l'obligent sans
cesse ressusciter mon absence (p. 164).
Une ironie ainsi pige et gnralise ne peut qu'aboutir
faire admettre que Les Mots constitue une parodie, et que le
festival d'effets littraires qui s'y dploie entend tre comme le feu
de joie de la littrature tout entire. Certains critiques, Georges
Raillard propos de La Nause, Genevive Idt propos du Mur,
ont trs bien montr que le gnie de Sartre est essentiellement tourn
vers la parodie. Dans Les Mots c'est toute la bibliothque de la
littrature contemporaine et classique qui est mise en jeu et en
cause. Il faudrait une vingtaine de pages pour rassembler et classer
les rfrences explicites, les citations avoues qui vont d'Horace
Minou Drouet, en passant par Zevaco, Jules Verne, et les romans
d'aventures illustrs. Mais les rfrences implicites, les paraphrases,
les pastiches camoufls sont tout aussi nombreux, sans compter les
allusions polmiques des crivains de droite des annes cinquante.
A maintes reprises, l'occasion d'une formule ou d'une phrase,
Sartre glisse des micro-parodies de ses propres oeuvres, comme si
l'autobiographie drivait vers l'auto-parodie. Il parodie plusieurs
fois La Nause, livre avec lequel, il est vrai, il affiche sa rupture
(p. 54, p. 200, p. 135), mais aussi, par de brves allusions, il gra-

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1059

ligne Les Squestrs d'Altona, Le Diable et le Bon Dieu, L'tre et


le Nant. Plus gnralement, on pourrait dire que Sartre, comme
Cline, crit pour rendre tous les autres livres illisibles, en tous les
cas tous les autres souvenirs d'enfnce , qu'ils soient autobiographiques ou romanesques, de mme qu'avec L'Enfance d'un Chef, il
a rendu illisibles tous les romans d'ducation sentimentale de jeunes
patriciens. L'usage parodique ds archasmes et des imparfaits du
subjonctif renvoie ironiquement Si le grain ne meurt de Gide;
la drision du mythe de, l'liacin des Belles Lettres , et du bonheur dans les humanits, pourrait s'appliquer au Giraudoux de
Simon le Pathtique, d'autant plus que Sartre semble parfois pasticher malicieusement le style de Giraudoux que, vingt ans plus tt
dans Les Mouches, il imitait d'une manire plus ingnue et plus
directe. La dmolition de l'image du clerc attaqu directement La
Jeunesse d'un clerc, de Benda; et indirectement, L'Histoire de mes
penses; d'Alain. Le livre de mon Ami d'Anatole France, auteur
pris du grand-pre, se voit aussi atteint par la satire de l'humanisme rudit. On pourrait multiplier les exemples. Et la parodie des
romans, l'occasion des lectures qu'en fait l'enfant, prolonge l'entreprise la fois parodique et encyclopdique dj accomplie dans
La Nause. La parodi, ici; n'est que l forme stylistique de ce
travail de rupture que Sartre engage par rapport son pass. Il y
a assez bien russi pour son propre compte, puisque, de son propre
aveu, L'Idiot de la Famille, n'est pas crit , et ne contient que
par mgarde et par accident des traces de style littraire ! Il
faut donc bien admettre que Les Mots, explosion drisoire des fastes
littraires, est un objet qui tend se contester lui-mme. L'autobiographie-pamphlet pourrait bien tre un pamphlet de l'autobiographie, puisqu'elle s'attaque pour finir ce qui semble tre un
mythe constitutif du genre : Si je range l'impossible salut au
magasin des accessoires, que reste-t-il ? Tout un homme, fait de tous
les hommes et qui les vaut tous et que vaut n'import qui (p. 214).
Peut-on encore, dans ces conditions, xpliquer et justifier que la
plupart des lecteurs voient dans Les Mots, comme nous l'indiquions
au dbut, moins une autobiographie parodie qu'une autobiographie russie ?
L'entreprise d rupture de Sartre vis--vis de son pass, rencontre,
dans l'esprit du lecteur, certaines limites qui en rduisent la porte;
Sartre n'crirait pas son livre, ou l'crirait bien plus difficilement,
s'il n'avait pas atteint la gloire ou la notorit littraire. Les rves
fous de la nvrose ont t exaucs et accomplis ; les fantasmes de
l'enfant, prsents comme aberrants, ont tout de mme annonc
une oeuvre, un succs, une russite. Sartre peut rcuser, comme il
le fait, le vedettariat que la socit bourgeoise lui a confr ; mais
c'est partir de cette situation qu'il peut dominer et par consquent
contester, de manire convaincante, sa vocation littraire,

1060

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

A-t-il crit son autobiographie contre lui-mme, comme il dit avoir


fait tous ses livres, dans un passage des Mots ? ( Mais si vous battez
votre me, toutes les mes crieront , ajoute-t-il). Sans doute, mais
les mes des lecteurs n'ont pas cri ; l'autobiographie implique une
adhsion du narrateur son hros qui fait qu'on n'prouve jamais
l'gard du petit Jean-Paul l'antipathie horrifie qu'on prouvait
pour Lucien Fleurier, le hros de L'Enfance d'un chef. Le narrateur bat moins son me que celle de l'enfant qu'il a t, et moins
celle de l'enfant que celle de son grand-pre... Au reste, dans la
perspective marxiste qui est l'arrire-plan idologique des Mots, le
grand-pre lui-mme assure surtout, son insu, un rle de mdiateur
entre la bourgeoisie et l'enfant. Du coup sa culpabilit, s'il en a
une, est fort limite. Quant au petit Jean-Paul, sur lequel le narrateur n'a gure d'aveux gnants nous faire, il est difficile de lui
attribuer une responsabilit quelconque, plus forte raison une
culpabilit : comme l'a dit Sartre lui-mme dans son interview
de 1964 : Il n'y a pas de raison de traner un malheureux dans la
boue parce qu'il crit.
Il est aussi difficile de reprocher l'enfant de douze ans d'avoir
ignor la rvolte, alors que le mme grief, fait au Sartre de trente
ans par l'auteur quinquagnaire de l'tude sur Paul Nizan, parat
mieux fond. Certes l'enfant ne s'est pas rvolt, mais accul par sa
solitude et par sa situation, il a fait le seul choix possible pour lui,
et c'est ce choix qui rend possible le texte des Mots, et le plaisir,
qu'il faut bien qualifier de littraire, qu'il nous donne.
Mais le problme essentiel est celui de la porte de la parodie.
En liminant de son livre tout le procs, d'inspiration marxiste, qu'il
a pu intenter dans L'Idiot de la Famille contre la bourgeoisie et sa
littrature, en introduisant le pamphlet dans l'autobiographie sous la
forme de la parodie, Sartre a assur le succs littraire de son livre,
mais en a dsamorc la porte contestataire. La contestation de la
littrature devient un ingrdient supplmentaire pour le plus grand
profit du plaisir littraire ; la parodie du genre autobiographique ne
dtruit pas le genre, mais dans son effort pour dominer les modles
parodis, elle finit par accomplir les virtualits du genre, et en
obtenir, mieux que par les moyens traditionnels, les effets escompts.
Le sarcasme et l'ironie, dans Les Mots de Sartre (comme dans La
Chute de Camus) finissent par dcaper, par purifier tous les attendrissements suspects et les complaisances inquitantes. Ils donnent,
a contrario, une pudeur et une authenticit extrme aux confidences
qu'ils pargnent, comme les promenades solitaires au Luxembourg
de l'enfant et de sa mre. La parodie exerce finalement, pour le
genre autobiographique, une fonction d'ascse.
Au reste Sartre lui-mme a souponn, non sans humour, ce retournement possible, quand il crit dans les dernires pages des
Mots : Pour ma part je ne m'y reconnais pas et je me demande

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE : SARTRE

1061

parfois si je ne joue pas qui perd gagne et ne m'applique pitiner mes espoirs d'autrefois pour que tout me soit rendu au centuple. Phrase fugitive, qui excuse le critique au cas o il ne s'y
serait pas lui-mme reconnu.
JACQUES LECARME.

DISCUSSION

M. JEAN FABRE

J'ai quelque hsitation parler, car le tmoignage que je fournirai propos


de Sartre n'a qu'un caractre subjectif. Pendant trois ans, de 1924 1927, j'ai
vcu dans sa familiarit, sinon dans son amiti, et ce n'est qu' partir de cette
camaraderie d'cole que je me risque apprcier l'interprtation que propose
M. Lecarme de cette autobiographie des annes enfantines, Les Mots. La clairvoyance de son diagnostic m'a frapp, et j'admire qu' partir d'un livre, il ait
pu retrouver un homme tel qu'il tait ou nous paraissait tre vingt ans.
Car ce que M. Lecarme a prsent comme le produit d'une volution, ou d'une
dcouverte progressive, me parat plutt relever d'une constante. Comme on
change moins qu'il ne parat de l'adolescence l'ge mr, Sartre a t de
bonne heure celui qu'il devait rester.
A vingt ans, c'tait l'tre le plus gnreux et le meilleur compagnon que l'on
puisse imaginer, mais on le sentait habit par une espce de dmon de la
drision. Quelque chose comme le et Garon de Flaubert. Il en rsultait une
apparence de gat tour tour morose ou froce, qui le prservait d'tre un
dans des caricatures quasi surralistes...
bourreau de soi-mme en le projetant
La plus clbre reste celle de Lanson, dont il faisait une sorte de Pre Ubu
marqu par le gtisme. A travers ce personnage de fantaisie, on pouvait souponner que c'est le milieu dont il tait lui-mme issu, et la culture dont il
tait nourri que Sartre tournait en drision. Car il parlait peu de sa famille et
trs peu de son enfance, comme s'il en tait honteux ou gn. En fait, il avait
peine s'en librer, et je ne suis pas sr qu'il ait russi davantage le faire
en crivant, quelque quarante ans aprs, Les Mots, confidence longtemps touffe ou remche.
" Texte pig , a dit M. Lecarme. Oui certes ! seulement c'est J.-P. Sartre
lui-mme qui s'est pig... Pour m'en persuader il me suffit de le retrouver
parmi les philosophes de sa promotion : Raymond Aron, Georges Canguilhem,
Daniel Lagache, Paul-Yves Nizan. Passons sur Canguilhem, venu comme moi
du fond de sa province, et comme moi issu d'un milieu modeste. Nous en
parlions volontiers et nous ne nourrissions cet gard aucune gne ni aucun
complexe. Mais les autres, comme leur an Georges Friedman de la promotion
prcdente, taient tous issus de la haute ou bonne bourgeoisie parisienne, et
on et dit qu'ils prenaient tous coeur de s'en dmarquer, qui mieux mieux.
En ces beaux temps du surralisme, tous parlaient volontiers de rvolution, au
moins littraire ou intellectuelle.
Un mot sur Nizan, qu'il faut bien arracher sa lgende, puisque ici mme,
on a parl d'Antoine Bloy comme d'une autobiographie transpose. Transposition totale et autobiographie toute mythique, puisque ce roman ne semble
gure rpondre l'histoire vridique de son pre, haut fonctionnaire des Chemins de Fer, ni mme celle de son grand-pre. Pour se dmarquer de ses

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHTE

SARTRE

1063

origines, Paul-Yves Nizan se donnait l'allure de ce que l'on appelait l'poque


un gandin , avec ses lunettes grosse monture, ses foulards de soie, son
chapeau rond et son insparable canne. La phase populiste ne viendra
qu'ensuite. Cette constatation, faut-il le dire, n'infirme en rien la sincrit, le
courage et, j'ose le dire, la noblesse qui marqueront jusqu' la fin sa carrire
d'crivain et de journaliste. Mais Sartre avait, semble-t-il, beaucoup plus de
peine se dcouvrir, se dmarquer, ou se librer, comme s'il restait prisonnier d'une sorte de charme, qu'il ne voulait pas s'avouer. Sous la drision et
le dgot de soi-mme qu'il affichait volontiers et qu'il a transposs dans
La Nause, son secret tait sans doute celui d'une grande tendresse, qu'il n'arrivait ni reconnatre, ni dsayouer.
En cette incertitude, il convient de se fier au seul indice qui ne trompe
jamais : le style, ou, comme on dit aujourd'hui, l'criture. Que Les Mots soient
un livre bien crit, tout le monde en convient. Entendons un livre o ce sont
les mots qui comptent et sont pess, un livre plac sous le signe de la concision
et de la matrise, en contraste avec la manire plthorique, gnralement bcle
des traits de Sartre et mme d'une bonne partie de son oeuvre littraire. Une
telle dcantation porte tmoignage d'un lent mrissement, sinon d'une longue
patience. Ces souvenirs d'enfance que Sartre, adolescent tenace, n'a consigns
qu'en les voulant ou les croyant enfin drisoires, sont en ralit marqus de
ferveur, et il les a sertis dans l'clat, de ces Mots que dcidment il ne pouvait
exorciser. A la tendresse qu'ils voquent comme malgr eux ils rpondent par
une tendresse gale. Telle est en tout cas l'impression que ce livre a fait natre
en moi, comme si, cinquante ans de distance, il me permettait de connatre
enfin le Jean-Paul Sartre que je n'ai pas connu.
M. LECABME
.
Je ne voudrais quand mme pas rduire la porte de l'entreprise de Sartre.
Sartre a toujours soulign qu'il a fait une sorte de conversion... Il parle en
termes de conversions : une conversion en 1948, puis une autre en 1950,
l'histoire d'abord, au marxisme ensuite.
Je voudrais dire simplement que dans Les Mots Sartre n'aurait peut-tre pas
ralis son dessein s'il est vrai que c'tait, comme il l'a dit dans sertaines
interviews, de dissuader des jeunes d'avoir une vocation littraire. Mais je
crois que l'entreprise de Sartre s'est dveloppe par la suite d'une manire
moins littraire, sans doute, et mme peu littraire, dans son Flaubert, mais
d'une manire beaucoup plus radicale, et finalement beaucoup plus accomplie
par rapport au but idologique qu'il s'est propos.
M. FABRE
Sur le plan conceptuel et actuel, peut-tre, mais au fond de lui-mme...
M. LECARME

L, je n'ai pas qualit pour le dire !


M. VERHOEFF

Dans votre confrence trs suggestive, vous vous tes interrog sur la renomme presque classique dont jouissent Les Mots, et sur la signification de son
ironie.
L'ironie est dirige avant tout contre le petit hros de cette autobiographie.
Au fond, l'auteur se refuse le prendre au srieux, prendre au srieux les
difficults contr lesquelles se dbat cet enfant qui n'a pas de foyer familial, mais
qui est recueilli, avec sa mre, dans la maison d'autrui. Les activits de cet enfant Lire , " crire sont en effet places sous le signe de l'ironie. Cette
ironie vise dnoncer chez ce petit homme la mauvaise foi et la prtention.
Lorsque Sartre, par exemple, caractrise une constante thmatique ds romans
produits par cet enfant Un contre tous : c'tait ma rgle ; qu'on cherche
la source de cette rverie morne et grandiose dans l'individualisme bourgeois

1064

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

et puritain de mon entourage il y dnonce la mgalomanie de cette fantaisie, et il n'y voit pas le reflet et la compensation d'un tat d'abandon.
Sartre ne dcrit pas, il explique ; son livre n'est pas exempt de ce danger,
indiqu par Lejeune, qui menace toute entreprise autobiographique, et qui
est celui de la pertinence.
Problmes de l'enfance, interprtations " profondes : tout nous ramne
ce grand interprte de l'enfance : Freud. Vraiment, sur Les Mots plane l'ombre
de Freud. Et Sartre en est conscient, il ne fait que se battre contre cette
ombre. Ses explications visent devancer celles de la psychanalyse, elles
veulent souligner le point de vue de l'adulte qu'il est devenu, et dnier
l'enfance ses difficults, ses souffrances spcifiques.
L'ironie des explications sartriennes, ainsi, a une valeur essentiellement dfensive, et ces armes dfensives, trs classiquement, sont la dngation, le dplacement et le refoulement.
dlivrerait Sartre de l'emprise
" Je n'ai pas de Sur-moi. L'absence du pre
d'une instance freudienne. Malheureusement, il y a " retour du refoul . Vers
la fin du livre on lit : " II m'arrive aujourd'hui encore de me demander si je
n'ai pas consomm tant de jours et tant de nuits, couvert tant de feuilles de
mon encre, jet sur le march tant de livres qui n'taient souhaits par personne,
dans l'unique et fol espoir de plaire mon grand-pre , et une page plus
loin : si je reste un jour sans crire, la cicatrice me brle ; si j'cris trop aisment, elle me brle aussi. Comme on le voit, il y a sur-moi, et, dans sa
dngation, Sartre a confondu la personne du pre et l'instance paternelle.
Et la mre ? Existe-t-il une mre galement dangereuse dans sa vie et dans
son oeuvre ? Sartre le nie. De sa mre, il souligne l'aspect inoffensif, et s'il y
a des fantaisies d'inceste, il s'agit d'inceste sororal Sartre nomme les " couples Oreste-Electre, Boris-Ivich.
Son oeuvre pourtant semble marque par la fascination attirance et rpulsion du corps maternel. La description de la Nature dans La Nause et la
prsence des coquilles et des crabes dans Les Squestrs d'Altona et dans Les
Mots mmes attestent assez cette fixation maternelle.
Dans Les Mots, assez curieusement, cette fascination s'est dplace sur les
livres : Quelquefois je m'approchais pour observer ces botes qui se fendaient
comme des hutres et je dcouvrais la nudit de leurs organes intrieurs, des
feuilles blmes et moisies, lgrement boursoufles, couvertes de veinules noires,
qui buvaient l'encre et sentaient le champignon.
L'importance de cette fixation lie l'activit littraire de Sartre trouve peuttre son illustration la plus frappante dans le passage suivant : Moi : vingtcinq tomes, dix-huit mille pages de texte, trois cents gravures dont le portrait
de l'auteur. Mes os sont de cuir et de carton, ma chair parchemine sent la
colle et le champignon, travers soixante kilos de papier je me carre, tout
l'aise. Je renais, je deviens enfin tout un homme, pensant, parlant, tonitruant,
qui s'affirme avec l'inertie premptoire de la matire.
Nous trouvons ici le fantasme de l'enfant dans le corps de la mre. Sa renaissance se fait dans et par les livres, qui taient le corps maternel d'abord,
et qui deviennent maintenant, dans cette fantaisie qui donne une version sublime, corrige de l'ancienne ralit, ses propres produits.
Il me semble qu'on pourrait placer la prsentation sartrienne dans un cadre
plus large, cadre dont Sartre lui-mme a procur les lments.
M. BERSANI
Je voudrais demander Jacques Lecarme, dont l'analyse m'a pleinement
convaincu, de revenir sur le rapport qui existe pour nous, maintenant, entre
Les Mots et L'Idiot de la famille. Il nous a dit l'instant que L'Idiot de la
famille accomplissait le projet qui n'avait pas abouti ou qui avait imparfaite-

UN CAS LIMITE DE L'AUTOBIOGRAPHIE

SARTRE

1065

ment abouti avec Les Mots, et cela en raison du malentendu auquel s'taient
heurts Les Mots.
Mais ne retrouverait-on pas un malentendu du mme type avec L'Idiot de
la famille? Il serait intressant de se reporter aux divers articles qui ont accompagn sa publication. N'y a-t-il pas avec L'Idiot de la famille un cas limite
de la biographie, comme il y avait eu un cas limite de l'autobiographie avec
Les Mots?
M. LECARME

Je n'ai pas trait le sujet, parce qu'il est trait exhaustivement dans un article
de M. Victor Brombert qui s'intitulait Sartre ou la biographie impossible . Avant mme la parution du Flaubert, l'auteur reprenait ce problme
et montrait que le cas limit de l'autobiographie avec Les Mots et de la biographie avec le Saint-Gent aboutissaient, avec ce va-et-vient, au mme problme.
J'ai trouv dans l'oeuvre de Sartre avant Les Mots une allusion son enfance,
et avant 1964 l'oeuvre de Sartre est considrable. J'ai trouv dans le Saint-Gent
quelques mots ce sujet Il dit en substance : J'admire profondment l'enfant Gent, qui s'est choisi comme voleur l'ge o nous bouffonnions servilement pour plaire. Il y ainsi entre la biographie et l'autobiographie toute
une srie d'changes extrmement curieux, et en particulier dans le Flaubert.
M. BERSANI
Il me semble pourtant que le cas du Flaubert est trs diffrent de celui du
Saint-Gent. Sartre admire Gent, il n'admire pas Gustave. Toute la diffrence
est l, et c'est cette diffrence, peut-tre, qui explique que le mme pige se
remette fonctionner. L'Idiot de la famille, c'est une biographie crite par
Sartre comme si c'tait la sienne, mais la sienne la faon dont il l'a dj
crite dans Les Mots. Si bien que les deux oeuvres forment aujourd'hui systme :

tourniquet du tourniquet.

M. KOPP
M. Fabre a parl du dmon de la drision qui dmangeait Sartre, et
je voudrais, ce propos, poser M. Lecarme la question suivante : ce
dmon de la drision, ne serait-ce pas l'envers d'un excs de respect, respect
que Sartre a toujours tmoign ce fameux grand-pre quelque peu travesti
dans Les Mots? Vous nous avez parl des recherches que vous avez entreprises
au sujet de ce grand-pre Schweitzer. Serait verser au dossier, je crois, la
correspondance qu'entretenait Sartre avec son grand-pre, qui est mort un
ge fort avanc. Je ne sais pas si vous avez tudi ces lettres, qui sont d'un
ton trs respectueux! Car mme le Sartre adulte crit toujours . son grandpre, l'occasion du Nouvel An, de Pques, etc. Et je pense que cette espce
de fidlit et de respect est aussi pour quelque chose dans ce dmon de la
drision, que c'est comme une revanche que Sartre prend dans Les Mots par
rapport la correspondance qu'il a pu entretenir avec son grand-pre.
M. LECARME
Je ne connais pas ces lettres.
M. BNICHOU
O sont-elles, ces lettres ? Vous les avez lues ?
M. KOPP
J'en ai vu deux ou trois. Des autographes.
M. LECARME
Cela ne me parat pas du tout contredire Les Mots. La drision est dans la
narration, mais l'enfant qui est mis en scne est l'enfant le plus respectueux
et le plus dbonnaire. Sartre se reproche d'avoir t un enfant trop docile et
d'avoir ignor l'esprit de rvolte.

1066

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

M. KOPP
Non, cela ne contredit pas votre analyse ; bien au contraire, cela pourrait
la confirmer.
M. BNICHOU

En somme, il est venu trs tard certaines choses, et il a eu honte de tout


ce qui prcdait.
M. LECARME
Dans sa biographie sur Paul Nizan, Sartre se reproche d'avoir ignor le
fait rvolutionnaire jusqu' quarante-cinq, cinquante ans, alors que Nizan l'avait
dcouvert plus tt.
M. GUSDORF
Simplement, un petit fait qui me vient d'une tradition familiale, en ce qui
concerne la famille Schweitzer. Il est question dans Les Mots d'un oncle alsacien, instituteur, qui un moment donn trahit son mtier pour se faire picier,

et gagner beaucoup d'argent.


M. LECARME
C'est l'arrire-grand-pre.
M. GUSDORF

Cet arrire-grand-pre tait effectivement instituteur. Mais il n'a pas trahi


son mtier. L'Empereur Napolon III a impos un serment aux fonctionnaires ;
l'instituteur n'a pas voulu le prter, et il est devenu picier parce qu'il fallait
gagner sa vie. L c'est pire, c'est une dformation : Sartre aurait d admirer.
Voil un homme qui a sacrifi sa carrire, en quelque sorte, pour ne pas prter
serment l'Empereur.
M. BNICHOU

Il a peut-tre entendu ensuite des mdisances familiales sur ce grand-pre

devenu riche, qui avait suscit la jalousie !


M. LECARME

L'vnement, dans Les Mots, est dat de 1850. Il est donc normal que l'enfant Sartre n'en ait eu qu'une version familiale.
M. GUSDORF

Freud vous dirait que l'interprtation, dans ce cas, est aussi significative qu'un
mensonge proprement parler. La tradition de famille est l, puisque c'est elle
qui parle l'heure actuelle.
M. BNICHOU
Je crois que le moment est venu de conclure, et je ne sais ce qu'on peut
conclure d'un colloque aussi vari et aussi riche, sinon simplement que cela a
t un bon colloque, et que nous avons t contents de cette runion.

IN MEMORIAM
JEAN FABRE
Pour l plupart de ceux qui l'ont rencontr, Jean Fabre tait d'abord un
prestigieux universitaire 1. Professeur, et jusqu' la fin (prs d'un demi-sicle!),
Fontenay, dans les Unien Pologne, Lyon, Strasbourg, . la Sorbonne, Responsable
de recherches,
versits trangres. Chercheur (et trouveur) fcond.
organisateur de colloques, de rencontres ; fondateur de la Socit du XVIIIe
sicle; prsident,: pendant de longues annes, de la Commission de Littrature
franaise au C.N.R.S. (Je l'y ai beaucoup admir pour sa bonne humeur, sa
patience, sa gentillesse, la justesse et la justice de ses choix, son autorit inconteste...) Il fut surtout un Matre . Initiateur, excitateur de curiosit, inventeur jamais puis d'hypothses de travail, de pistes suivre. Puis, la recherche une fois entreprise, critique exigeant, signalant les oublis, erreurs, malfaons ; aidant les rparer. Protecteur enfin, soutien fidle de ceux qui lui
avaient accord leur confiance. Au plein sens du terme un Patron ; si j'osais,
je dirais un Pre. Combien sont-ils s'tre nourris de lui ? Serait-il tmraire
d'avancer un chiffre? Une centaine ? Peut-tre plus. Et dj, de cette foule
mergent quelques-uns des plus couts des jeunes matres de notre Universit;

Il avait fouill d'innombrables archives, pass d'interminables heures dans


les bibliothques; il tait un savant. Mais pas un rudit , ni surtout un

intellectuel dessch ! Plutt un Amateur au sens fort du terme un connaisseur, un homme de grande culture et de got juste. Osons le dire : un
Humaniste, Cette culture lui venait de l'cole primaire, du Lyce, de l'cole
Normale, de la Sorbonne, institutions dont il tait assez lucide, aux derniers
jours de sa vie, pour mesurer les faiblesses et les fautes, mais qu'il ne consentit
jamais laisser attaquer, tant il avait conscience qu'il leur devait la substance
de son tre mme : la Bible, qu'il avait connue tout enfant au catchisme et
aux crmonies liturgiques et qu'il ne cessa jamais de lire (et de lire ses
enfants) ; les grands Anciens, grecs et latins (il n rejetait pas, comme d'autres,
ceux-ci au profit de ceux-l. Il les aimait d'un mme amour. Peut-tre mme
ce Gaulois romanis prfrait-il aux Grecs les Latins...); puis, la littrature
classique. Europenne : il possdait parfaitement au moins trois langues trangres ; nous savons avec quelle intelligente sympathie il a parl des grands
romantiques polonais. La littrature franaise, surtout : il se promenait dans ses
1. Rappelons seulement, dans ce bref hommage,

la grande thse sur Stanislas Auguste

Poniatowski et l'Europe des Lumires, l'admirable dition critique et commente du Neveu


de Rameau, et les longs et beaux articles qui ont form plusieurs volumes de Lumires
et Romantisme.

1068

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

innombrables alles avec la mme aisance que ses amis du dix-huitime dans
celles de Sceaux, Versailles ou Chantilly. Il avait lu les plus forts, ceux qui
ont eu les plus hautes ambitions : Rabelais, Diderot, Balzac. Mais il rendait
aussi un culte aux harmonieux, aux romantiques, aux tendres, au fragiles :
Andr Chnier, qu'il a vraiment ressuscit dans un de ses plus beaux livres ;
Bernardin qui, sous sa plume intelligente et sensible, fut exactement dfini
auteur de pastorale ; et le plus aim, jamais quitt, le citoyen de Genve,
l'inventeur de constitutions (pour ses chers Polonais), mais aussi l'ennemi du
monde, de ses vanits cruelles, le rveur solitaire, ami des eaux et des forts,
des btes, des plantes et des fleurs...

Pourtant ce savant, ce chercheur, cet humaniste n'aurait jamais eu l'extraordinaire rayonnement que nous avons connu s'il n'avait t d'abord pleinement
Homme. Un vivant, un charnel ; un homme de la terre. Il avait un corps, il
le savait ; il le matrisait fermement, mais en usait pleinement. Sportif, ami
des longues promenades ( pied ! pas en auto...), arpenteur de montagnes,
pcheur de truites, ramasseur de champignons, il avait au plus haut point le
sens du concret, un inpuisable apptit de vivre, une vive curiosit des tres
et des choses. Cet aspect de sa nature s'exprimait dans toute sa dmarche
vive, ferme, sans hsitation ; et dans sa physionomie : dans ses yeux chtains,
souvent rieurs, parfois embus par l'motion, toujours attentifs, interrogateurs,
veills ; dans sa voix aussi, un peu rugueuse, chantante, encombre par des
clats de rire d'indignation, de colre, de joie !
tonnamment indiffrent ces idoles qui meuvent le plus grand nombre :
l'argent, les vanits mondaines, les honneurs, la carrire, la puissance ou la
gloire (par nature, non par vertu !), c'tait un tre pur. D'une droiture absolue,
nullement rigide, capable de souplesse et de patience, mais incapable d'hypocrisie, de machiavlisme ; sans replis cachs, sans arrire-penses. C'tait un
tre bon ; un gnreux. Ainsi s'expliquent ses grandes options : l'engagement
dans le Socialisme au temps de l'cole, l'engagement dans le mariage et dans
la paternit, l'engagement dans la dfense des liberts polonaises, l'engagement
dans la rsistance l'occupant, l'engagement dans la dfense, non sectaire,
mais digne et ferme, de tous les collgues et amis qu'il voyait injustement
mpriss. Mais c'est dans les plus humbles situations de la vie quotidienne qu'il
pratiquait l'amour des hommes : amiti, camaraderie, compassion, assistance
(matriel et morale). Lequel d'entre nous pourrait tmoigner ! Quand il
rencontrait un tre nouveau, sa premire attitude tait la confiance, la sympathie, l'accueil. L'esprit critique venait aprs. Il dtestait l'ironie, et la mdisance.
Enfin il avait un got particulier pour cette forme de l'amour qui est l'attention aux autres, l'change, ce mouvement de l'esprit et du coeur o l'on ne
songe pas d'abord donner, enseigner, mais recevoir, couter. Comment
ne serais-je pas frapp d'avoir reu de lui, comme dernier message, sa communication de 1972 au Colloque sur Galiani (tout rcemment publi) qui se
terminait par ces mots : Et aujourd'hui... Jamais on n'a tant parl de " dialogue " : on le cherche, on le souhaite, que dis-je, on l'exige, ce qui est proprement le tuer. Notre poque ne conoit ce " dialogue " qu' base de contestation dans un affrontement d'o toute bonne grce, toute libert sont exclues.
Mais l'cart de ces palabres, l'art de converser a gard ses fidles et sa tradition est bien vivante... .

Il s'tait retir il y a deux ans. Un peu avant le temps ; non par dgot,
ni vraiment par fatigue, mais parce qu'il avait hte de retourner en son village,

IN MEMORIAM

JEAN FABRE

1069

d'y habiter la vaste maison qu'il avait solidement plante sur sa terre natale,
les fentres largement ouvertes sur le ciel. Il pensait la mort. Nous en parlions souvent ensemble : tant d'amis dj nous avaient quitts ! Mais il n'y
croyait pas. Ce vaillant tait rest trs jeune, intact. Il vivait intensment le
prsent qui- lui tait donn. Il l'avait harmonieusement ordonn. Le travail
dans sa librairie , la rencontre des paysans du village, la vie du foyer auprs
de l'pouse; les visites aux mnages installs aux quatre coins de France;
les montes Paris pour les dernires thses, pour la Socit du XVIIIe
sicle (il en tait le prsident d'honneur), pour la Socit et la Revue d'Histoire
littraire (il tait un des membres du Conseil), pour les ditions, les recherches,
les rencontres... Il tait heureux.

La mort est venue, comme un voleur. Ce fut par une glorieuse journe
d'aot. La veille, il avait commenc d'crire la notice ncrologique de son ami
Desfourneaux. Le matin, comme l'habitude, il tait parti pour pcher la
truite dans un de ces ruisseaux qui serpentent aux flancs de l'Espinous, parmi
des champs de bruyre. Les abeilles y butinaient nombreuses. Il descendit jusqu' la rive. Que se passa-t-il ? Sa canne pche a-t-elle heurt un essaim ?
Elles l'assaillirent par centaines. Elles l'touffrent. On put esprer dans les
heures qui suivirent qu'on le sauverait. Il paraissait ne plus souffrir. Dans le
trajet de l'ambulance vers Bziers, il parlait encore, sans apparente angoisse.
Puis: les fonctions organiques, l'une aprs l'autre, s'arrtrent. Il est mort dans
la matine du 21 Aot. Beaucoup ont trouv cette mort affreuse. Mais, comme
me l'crit Jean Thomas, l'un de ses plus anciens amis : Mourir dans son
pays, en pleine nature, sous l'effet d'un avatar virgilien ! Pouvait-on lui souhaiter
une plus belle mort? Ce fut en effet pour moi une sorte de consolation. Une
autre, moins esthtique, plus profondment spirituelle, fut le climat dans
lequel se droulrent ses obsques. Tout le village tait l, rassembl dans la
vieille glise romane autour de toute la famille charnelle le premier petitet de quelques membres de sa grande famille
fils, David, venait de natre !
universitaire. Un de. ses plus anciens compagnons d'enfance et de jeunesse,
conseiller gnral, lui adressa au nom de la communaut murataise et
tarnaise un dernier adieu. Les prires traditionnelles furent prononces (quelques-unes dans le vieux latin qu'il aimait !). Elles disaient cette esprance de
Lumire qui dfinit si bien sa vie.
Le moment le plus mouvant de cette ultime rencontre fut lorsque, tour
tour, deux de ses fils s'avancrent pour lire deux admirables fragments de ces
Rveries qu'il leur avait si souvent lues. Un recueillement intense nous fit tous
entrer dans un autre monde. En repartant vers celui de la vie quotidienne nous
sentions en nos coeurs, vieux et meurtris, un indicible apaisement.

BERNARD GUYON.

PIERRE ALBOUY
Pierre Albouy est mort en juillet 1974, aprs une longue maladie. Il avait
cinquante-quatre ans.
Sa carrire avait t simple et exemplaire : celle d'un homme qui fait son
chemin tout seul, sans compromissions, sans ambitions mesquines. Aprs l'agrgation, en 1945, il enseigna au Lyce de Montpellier, l'Institut franais
d'Athnes, au lyce d'Amiens, au collge de Courbevoie et au lyce Jacques
Decour, et fut nomm assistant la Sorbonne en 1958. Lorsqu'il soutient ses
thses de doctorat, en 1964, il enseigne depuis quelques mois la facult des
Lettres de Montpellier, o il restera jusqu'en 1968. C'est alors qu'il va passer quelques mois Yale, o il noue, comme il l'a fait dans tous les endroits
o il est pass, de solides amitis. lu la Sorbonne pour la rentre de 1969,
il choisit, lors de l'clatement de l'Universit de Paris, d'aller Paris VII.
Avec son beau livre sur La Cration mythologique chez Victor Hugo, paru
en 1964, Pierre Albouy s'tait affirm comme un des premiers dix-neuvimistes
de sa gnration : son rudition vivante et toujours pertinente, sa connaissance des mouvements d'ides au dix-neuvime sicle, son got de la dcouverte lui permirent de mener bien des travaux d'une trs grande qualit.
En 1960, il avait publi dans cette Revue mme un article capital : Une
oeuvre de Hugo reconstitue , dans lequel il suivait pas pas les vicissitudes de ce Verso de la Page qui joue, en creux, un rle si important dans
l'oeuvre de l'exil. L'dition, dans la Bibliothque de la Pliade, des OEuvres
potiques de Victor Hugo (le troisime volume, corrig par lui, est paru aprs
sa mort) est lui aussi un vnement dans les tudes hugoliennes, par la
prcision et l'lgance, la sret des choix, l'ampleur et l'intelligence de l'annotation. On voudrait pouvoir parler en dtail de ses Mythes et mythologies
dans la littrature franaise (1969), des tudes crites pour l'dition chronologique des oeuvres de Victor Hugo, au Club franais du Livre, et en particulier de cette Vie posthume de Victor Hugo , au tome XVII, qui dmontre
une fois de plus la merveilleuse gnrosit et le flair critique de Pierre Albouy.
Hugo ou le Je clat , paru dans la premire livraison de Romantisme, les
articles sur Nadja, sur les Romances sans paroles, sur Proust, sur Thophile
Gautier, sur Gide, sur Pguy, d'autres encore, sont autant de signes de la
qualit d'une pense que nous retrouverons bientt, toujours vivante, dans
un volume publi par Jos Corti.

Ce que fut le professeur, le fondateur et l'animateur de la Socit d'tudes


romantiques, ce que fut l'homme, ce que fut le jeune pote ami d Joe
Bousquet chappe toute prise. Convaincu sans la moindre trace de fanatisme, indulgent sans illusions, Pierre Albouy apportait dans ses relations avec
autrui un quilibre et une sant morale remarquables. Dans ses derniers moments, si pnibles pour ses proches, il se maintint une altitude stupfiante,

IN MEMORIAM

PIERRE ALBOUY

1071

au-dessus des facilits et des fausses audaces. Il n'avait rien reni de ce


pass ardent qui tait encore plus proche. Simplement, il pesait les tres, les
au-dessus des facilits et des fausses audaces. Il n'avait rien reni de ce
crits, les actes, leur juste poids, avec ce sourire qui ne le quitta jamais.
La Revue d'Histoire littraire de la France perd un collaborateur fidle. Je
sais tre ici l'interprte de tous mes collgues de la Socit d'Histoire littraire en disant Mme Pierre Albouy et ses enfants que nous partageons
leur peine, et que nous comprenons leur fiert.
JEAN GAUDON.

BIBLIOGRAPHIE

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RR. Stendhal-Club. SC. Studi francesi. SF. Studies in Philology.
SP. Symposium. S. Times (The) Literary Supplement. TLS. Yale
French Studies. YFS. Zeitschrift fur franzsische Sprache und Literatur.
ZFSL.
MLR.

RESUMES

Autobiographie et histoire littraire


Tout en donnant un tat des recherches rcentes sur le genre autobiographique, on a essay d'analyser les prsupposs de la littrature critique qui
prend pour objet un genre . La plupart des tudes critiques refltent, plutt qu'elles ne les, analysent, les illusions et les croyances qui fondent l'existence du genre dans l'esprit des lecteurs d'une poque : illusions chronologiques (inverses et complmentaires) de l'ternit ou de la modernit du
genre, comportements normatifs qui amnent dfinir " et codifier au
heu de dcrire et d'analyser, et croyance, sur le plan thorique, en l'existence
de et types .
Une histoire littraire scientifique ne saurait tre fonde que sur une conduite inverse, dissociant formes et fonctions, tudiant la hirarchisation des
traits, et la variabilit historique, et tenant autant compte de la rception que
de la production des textes. Un programme de recherches inspir de ces principes est propos : il porte sur la " littrature personnelle au XIXe sicle, et
sur les horizons d'attente d'un lecteur d'aujourd'hui.
PHILIPPE LEJEUNE.

Autobiographie et Mmoires (XVIIe-XVIIIe sicles), ou


Existence et naissance de l'Autobiographie
Les Mmoires des XVIIe et XVIIIe sicles ne sont-ils que des histoires originales , relevant d'une historiographie la premire personne ? Dans les meilleurs des cas, orneront-ils un Muse de la " prhistoire " : celle du genre
autobiographique ? Le projet le plus explicitement avou d'un mmorialiste
n'exclut pas, tant s'en faut, une vocation complaisante de sa propre aventure.
Des et Souvenirs slectionns d'une coexistence de soi et des autres sont encore
et dj rtrodiction de soi-mme : ils portent doublement tmoignage,
et l'expression littraire, leur prtant son accent , fournit la preuve seconde,
et peut-tre essentielle, d'une singularit. La "t personne de Saint-Simon n'est
pas invisible dans ses Mmoires ; il y a bien quelque chose d'une autobiographie hroque dans ceux de Retz, quoiqu'ils ne soient pas conformes au
modle..., notre modle du genre . Mais du genre autobiographique, o
est la puret? tant celle de toutes ses variations, l'histoire en a commenc
avant Jean-Jacques ; bien avant qu'on ne parlt d' autobiographie .
YVES COIRAULT.

1097

RSUMS

De l'autobiographie initiatique

l'autobiographie genre littraire


Dans la longue histoire d l'autobiographie, Les Confessions de Rousseau
jalonnent le point d'inflexion o cette forme d'criture intime acquiert, par
la grce du gnie, le statut de genre littraire, au sens moderne, avec structure
impose et march commercial. Auparavant, l'autobiographie proposait une
forme d'exprience spirituelle d'approfondissement religieux. Exemples : l'autobiographie puritaine anglaise au XVIIe sicle ; l'autobiographie pitiste allemande au XVIIIe sicle. La mutation se ralise dans le contexte de l'avnement
du romantisme, qui peut tre considr, dans son ensemble, comme une extrapolation de la littrature du Moi.
GEORGES GUSDORF.

Le Moi et l'Histoire chez Chateaubriand et Stendhal


Limite aux seuls rapports du texte et d'une histoire individuelle, la rflexion
sur l'autobiographie finit par omettre l'insistance commune o criture et histoire personnelle trouvent un unique enracinement, l'Histoire. La conscience
de soi peut-elle se penser hors de la conscience de l'histoire? Raconter sa vie,
chercher se connatre n'est-ce pas raconter l'histoire, prtendre la dfinir?
A ces questions une tude du bloc autobiographique majeur du sicle dernier,
bloc convergent et divergent, des Mmoires d'outre-tombe et de la Vie de
Henry Brulard, apporterait en guise de rponse de nouvelles interrogations.
GRALD RANNAUD.

L'autodestruction par l'autobiographie


dans L'ducation sentimentale
L'ducation sentimentale pourrait-elle tre classe parmi les oeuvres autobiographiques, d'aprs les dfinitions les plus rcentes proposes pour l'autobiographie? A-t-on le droit d'liminer comme oeuvre autobiographique un
roman qui reprsente sans ambigut son auteur et serait-il interdit de rtrouver Flaubert dans l'ducation sentimentale sous prtexte que le JE n'apparat
pas et que le personnage principal n'est dsign ni sous le prnom de Gustave
ni sous le nom de Flaubert ?
Une tude des tats antrieurs du roman fait apparatre que les deux premires versions (Mmoires d'un fou et Novembre) sont la premire personne
et que la troisime n'est employe qu' partir de la premire ducation sentimentale.
Mais, en passant du JE au IL, les personnages se transforment et se dgradent. La question qui se pose alors est de savoir si le narrateur dont la
tendance masochiste est manifeste n'a pas souhait reprsenter l'tre insignifiant jusqu' l'inexistence sous les traits duquel il croyait se reconnatre.
PIERRE COGNY.

Le mythe du premier souvenir

Pierre Loti, Michel Leiris

A partir de la ressemblance de contenu et d'expression de deux passages


d'autobiographies (P. Loti Le Roman d'un enfant, M. Leiris Biffures), rflexion
sur le rle et la place du premier souvenir dans les textes autobiographiques.
Du caractre sacr du premier souvenir la mythologie du premier souvenir.

1098

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Une sorte de rcit-modle que rptent, plus ou moins consciemment, tous


ces textes, et qui renvoie une conception commune de la personne humaine.
Le problme de l'ordre du rcit : comment commencer ? La psychanalyse
propose une autre possibilit que Leiris est peu prs le seul des crivains
contemporains utiliser, mais c'est pour la dpasser. La double autobiographie
de Leiris. Avec Biffures, Leiris chappe aux modles, s'invente sa propre rgle,
l'autobiographie peut devenir posie.
BRUNO VERCIER.

Les Mots de Sartre

un cas-limite de l'autobiographie ?

Sartre a toujours t loign des motivations qui sont en gnral l'origine


des autobiographies. Son livre appartient pourtant au genre autobiographique
(dont on admet ici l'existence), mais cette autobiographie ne ressemble
aucune autre, parce qu'elle combine des modles trs diffrents et rpond
un projet polmique.
Elle est essentiellement ironique, l'ironie ne visant pas seulement les protagonistes, les mythes de la bourgeoisie, mais le genre autobiographique et la
littrature elle-mme. Sartre parodie l'autobiographie dans Les Mots, mais,
son insu, il nous livre une autobiographie russie : la parodie ne dtruit pas
le genre, mais l'accomplit plus efficacement.
JACQUES LECARME.

TABLE DES MATIERES


CONTENUES DANS LA SOIXANTE-QUINZIME ANNEE

DE LA REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Articles
BARBRIS

(P.), Roman historique et roman d'amour

nier Chouan
BNICHOU (P.),

Le grand oeuvre de Ballanche

lecture du Der289

chronologie et inach-

vement

(G.), La mystrieuse D'Azan, inspiratrice d'Andr Chnier


Buss (R.), La critique littraire dans la Revue encyclopdique
CARRIER (H.), Port-Royal et la Fronde : deux mazarinades inconnues
BUISSON

...

736
30
574

d'Amauld d'Andilly
3
COGNY (P.), L'autodestruction par l'autobiographie dans L'ducation
sentimentale
1020
COLRAULT (Y.), Autobiographie et Mmoires (XVIIe-XVIIIe sicles)
937
....
DASPRE (A.), Le roman historique et l'histoire
235
...
DMORIS (R.), De l'usage du nom propre : le roman historique au XVIIIe
sicle
268
DESN (R.), Histoire, pope et roman : Les Misrables Waterloo
321
DUCHET (Cl.), L'illusion historique : l'enseignement des prfaces (18151832)
245
DUNEAU (A.), Un prcurseur mconnu du Nouveau Roman : Giraudoux
67
DUQUETTE (J.-P.), Flaubert, l'histoire et le roman historique
344
FORSYTH (E.), Le concept de l'inspiration potique chez Ronsard
515
.... 901
GAULMIER (J.), Introduction au Colloque sur l'Autobiographie
GIFFORD (P.), Dimension humoristique de Paul Valry
588
GRETTON (Th.), La politique dans le roman historique des annes 18201840 : l'exemple de Thophile Dinocourt
373
GUISE (R.), Balzac et le roman historique : nots sur quelques projets
353
GUISE (R.) et NOIRIEL (C.), Michel Zvaco : lments pour une bibliographie
415
GUSDORF (G.), De l'autobiographie initiatique l'autobiographie genre
littraire
957
GUYON (B.), Pguy contre l'cole (suite)
774
LAURENT (M.), Une Henriade rustique
555
LEBGUE (R.), Avant-propos du Colloque sur l'Autobiographie
899
LEBLON (J.) et PICHOIS (Cl.), La Condition humaine, roman historique ?
437
LECARME (J.), Les Mots de Sartre : un cas limite de l'autobiographie 1047
LEJEUNE (Ph.), Autobiographie et histoire littraire
903
LEONI (A.) et RIPOLL (R.), Quelques aspects de la Rvolution franaise
dans le roman-feuilleton
389

TABLE DES MATIERES

. .......

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707
(G.), Sur l'Adonis de La Fontaine
195
MOLINO (J.), Qu'est-ce que le roman historique ?
531
PINEAU (J.), La seconde conversion de Polyeucte
RANNAUD (G.), Le Moi et l'Histoire chez Chateaubriand et Stendhal 1004
RAVIS-FRANON (S.), Temps historique et temps romanesque dans La
419
Semaine sainte
329
RUSA (G.), Quatrevingt-treize ou la critique du roman historique
.
SEEBACHER (J.), Gringoire, ou le dplacement du roman historique vers
MOLLNI

....................

l'histoire

.............
308
(D.R.), Sur la biographie allemande de Choderlos de Laclos 730
Le mythe du premier souvenir Pierre Loti, Michel Leiris 1029
48
(H.), Adolphe en parole
....
...
.........
749
George Sand et Michelet disciples de Pierre Leroux
..............

THELANDER

(Br.),

VERCLER

VERHOEFF
VIARD

(J.),

....

Notes et Documents
sicle
(J.-P.), " Beaut et " Grce au XVIIe
EIGELDLNGER (M.), A propos de l'image du thyrse
FABRE (J.), Le Jean-Jacques Rousseau de Lester G. Crocker
GARAGNON (J.), Correction propose pour un passage de la 6e Promenade
des Rveries du Promeneur solitaire
GARAGNON (J.), Datation et interprtation d'un billet de Diderot Madame d'pinay
......
(J,),
chroniques
de
Nerval retrouves
GUILLAUME
Douze
... . .
JOUKOVSKY (Fr.), Ronsard et La Concorde des deux Langages
KOCH (P.), Sur quelques livres de la bibliothque de Racine
....,... .
KSTER (B.), Baudelaire et Montgut d'aprs des lettres indites de Banville et Des Essarts
LAFOND (J.), La Rochefoucauld est-il l'auteur de La Justification de
DENS

........

..

.......

.... ...
..............

l'amour?

.......

(H.), Lettres indites d'une tante de Vauvenargues


de Tahureau Ronsard
PEACK (T.), Sur Mignongne, levs-vous
POMEAU (R.), Jean Pommier et la Revue d'Histoire littraire de la France
MYDLARSKI

.......

795
110
799
102

610
105
791
608

620
94
612
793
112

Comptes rendus
Actes du Colloque 1972 sur l'Humanisme lyonnais au
LEBGUE)

ALEXANDER (I.W.),
ARCHAMBAULT (P.),

XVIe

sicle (R.

Benjamin Constant Adolphe (P. DELBOUILLE)


Camus's Hellenic Sources (S. FRAISSE)
(P. d'), La Femme dans le thtre de Henry de Montherlant (V.

ARX
THWEATT)
BAILB (J.-M.),

.....

(G. C),. Book Making in Diderot's Encyclopdie; recueil de

textes (J.

PROUST)

(P.) Balzac et le mal du sicle. Contribution une physiologie


du monde moderne (M. LE YAOUANC)
BARBRIS (P.), Histoire littraire de la France, dir. CL. DUCHET, vol. IV,
t. 1 et 2 (M. MILNER)
BAUDELAIRE, Correspondance, t. I et II, d. CL. PICHOIS et J. ZIEGLER ;
Lettres Charles Baudelaire, d. CL. PICHOIS et V. PICHOIS ; Album
Baudelaire, iconographie CL. PICHOIS (A. KIES)
BAUDOUIN (CH.), Psychanalyse de Victor Hugo (Y. GOHIN)
BNICHOU (P.), Le Sacre de l'crivain, 1750-1830 (FR. BOWMAN)
BESNARD-COURSODON (M.), tude thmatique et structurale de l'oeuvre
de Maupassant (P. COGNY)
BARBRIS

154

Jules Janin. Une sensibilit littraire et artistique (J.

LANDRIN)
BARBER

..........

115
847
152

.
............................
................
..........

466
641
849

136
470
854
651
148

1102

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

Bibliotheca Bodmeriana. Catalogues (M. LEVER)


BOLLLAT (G.), Un Matre de dix-sept ans : Raymond Radiguet (BR.
VERCLER)
BRANTME,

Discours sur les colonels de l'infanterie de France, d. .


VAUCHERET (J. BAILB)
BRUNEL (P.), Le mythe d'Electre (S. FRAISSE)
CABANIS (J.), Saint-Simon l'admirable (Y. COIRAULT)
.
CASTELLA (CH.), Structures romanesques et vision sociale chez Guy de
Maupassant (P. COGNY)
CAVE (T.), Ronsard the Poet (M. DASSONVTLLE)
Cent ans d'tudes franaises au Japon (J. PROUST)
CHARNES (J.-A. DE), Conversations sur la critique de La Princesse de
Clves (A. NIDERST)
CHNERIE (M.-L.), Pour un bestiaire de Bernanos, II (CL. LPINEUX)
CHEVRIER (J.), Littrature ngre (M. HAUSSER)
CHOUTLLET (J.), L'esthtique des Lumires (R. MORTIER)
CHOUTLLET (J.), La formation des ides esthtiques de Diderot (H.
BLANC)

Colloque d'Aix-en-Provence, 1969 : Images du Peuple au XVIIIe sicle


(R. MERCLER ; R. MORTIER)
127,
COMTE (A.), Correspondance gnrale et Confessions, t. I, d. P, E. DE
BERRRO CARNEIRO et P. ARNAUD (O. CECCONI)
CORNEILLE (TH.), L'Amour la Mode, d. C. COSNIER (J. EMELINA)
.
GOULET (H.) et GILOT (M.), Marivaux, un humanisme exprimental (J.
SGARD)
COUPERUS

(M.), L'tude des priodiques anciens. Colloque d'Utrecht,


janvier 1970 (P. JANSEN)
CRMAZIE (O.), OEuvres, I, Posies, d. O. CONDEMINE (J. VIER)
CRISTIN (CL.), Aux origines de l'histoire littraire (M. LEGAGNEUX)
CROCHET (M.), Les Mythes dans l'oeuvre de Camus (S, FRAISSE) ...
Culture et politique en France l'poque de l'Humanisme et de la
Renaissance, prsentation de FR. SIMONE (J. CHOMARAT)
DECOTTIGNIES (J.), Prlude Maldoror (BR. JUDEN)
Diderot Studies, vol. XVII (J. CHOUTLLET)
DOLLE (J.-M.), Politique et pdagogie : Diderot et les problmes de
l'ducation (J. CHOUTLLET)
DU RYER : Thmistocle, d. P. E. CHAPLIN (J. DUBU)
EDWARDS (M.), La tragdie racinienne (B. CHDOZEAU)
tudes rabelaisiennes, t. XI (D. MNAGER)
Europe : numro spcial : Corneille (J. TRUCHET)
FAVRE (Y.-A.), Rverie et grandeur dans la posie de Suars (M. NATHAN)
FRANOIS (C), La notion de l'absurde dans la littrature franaise du
XVIIe sicle (R. ZUBER)
FRIEDRICH (H.), Romanische Literaturen : Aufstze I : Frankreich (W.

....
....

HIRDT)

FUBLAN (FR.), Casanova et sa fortune littraire (R. NIKLAUS)


GAUTIER (TH.), Voyage pittoresque en Algrie, d. M. COTTIN (A.-M.
CHRISTIN)
GOLDIN (J.), Cyrano de Bergerac et l'art de la pointe (M. LAUGAA)

..
(F. M.), Correspondance indite, d. J. SCHLOBACH (J. GARAGNON)
GUIBERT (A.-J.), Bibliographie des OEuvres de Molire publies au XVIIe
sicle. Supplments (G. MONGRDIEN)
GUYON (B.), Pguy devant Dieu (S. FRAISSE)
HAAC (O. A.), Marivaux (M. GILOT)
HOLYOAKE (S. J.), An introduction to French Sixteenth Century Poetic
Theory (R. ORTALI)
GRIMM

865
155

629
664
835
146
118
479

458
662
665
845
637
647
140
122

633
649
659
127
153
450
859
462
642
833
630
446
123
155
125
866
840
141
629
461

124
861
633
449

1103

TABLE DES MATIRES

... . .............. .....

(J.), L'ne mort et la femme guillotine ; La Confession, d. J.-M,


BAILB (J. LANDRIN)
'
JUDEN (B.), Traditions orphiques et tendances mystiques dans le romantisme franais (FR. BOWMAN)
KAPP (V. W.), Poesie und Eros. Zum Dichtungsbegriff der Fnf Grossen
Oden von Paul Claudel, (W. BABILAS)
KRAUSS (W.), Werk und Wort (J.-R. ARMOGATHE)
LACASSAGNE (J.-P.), Histoire d'une amiti : Pierre Leroux et George
Sand (J. GAULMIER).
LAFEUILLE (G.), Cinq hymnes de Ronsard (M. DASSONVTLLE)
.
LAUNAY (M.), Jean-Jacques Rousseau crivain politique (R. DERATH)
LECARME (J.), Les critiques de notre temps et Sartre (G. IDT)
LE CLERC (P.-O.), Voltaire and Grebillon pre : History of an Enmity
(J. VERCRUYSSE)
LE MOINE (R.), L'Amrique et les Potes franais de la Renaissance ;
choix de textes (L. TERREAUX)
Les Libertins du XVIIe sicle : Cyrano de Bergerac ; anthologie, par S.
ROSSAT-MIGNOT (H; WEBER)
LIOURE (M.), Le Drame de Diderot Ionesco (R. LAUBREAUX)
LONGEON (CL.), Documents sur la vie intellectuelle en Forez au XVIe
sicle (A. LABARRE)
MAC DONALD VANCE (CHR.), The Extravagant Shepherd. A Study of the
Pastoral Vision in Rousseau's Nouvelle Hlose (J.-L. LECERCLE)
MACLEAN (M.), Le Jeu suprme. Structure et thmes dans Le Grand
Meaulnes (BR. VERCIER)
MAETERLINCK (M.), Manuscrits et autographes (R. DE SMEDT)
MALLHOT (L.), Albert Camus ou l'imagination du dsert (J. ONIMUS)
..
MALLARM, Correspondance, t. IV, d. H. MONDOR et LLOYD JAMES
AUSTTN (L. CELLIER)
MASS (E.), Le marquis d'Adhmar : la correspondance indit d'un ami
des philosophes la cour de Bayreuth (CHR. MERVAUD)
MASSON (B.), Musset et le thtre intrieur (D. SICES)
MILNER (M.), Le Romantisme, t. I, 1820-1843 (L. LE GULLLOU).....
MONGRDIEN (G.), Recueil des textes et des documents du XVIIe sicle
relatifs La Fontaine (J.-P. COLLINET)
MONNIER (H.), Scnes populaires dessines la plume, d. C. COEUR
(B. GUYON)
MORTIER (R.), La potique des ruines en France (J. GAULMIER)
.......
Motifs et Figures, recueil d'articles ; art, esthtique et littrature
(J.
JANIN

...
...........

864

...

161

...

........

............................. ...........

.............................
....
.
.........
........

MONGRDIEN)
MOUREAUX (J.-M.),

459
628
833
156

449
129

........

...........

145

..........
..............

134
650
135

.......................

455

...............

............... ......

.....

142
121
643
162

472
862
151

...................

........

651

........................

..........................

......

466.

L'" OEdipe de Voltaire ; introduction une psycho-

................
............

467
846
668

838
lecture (J. SPICA)
NAKAMURA (E.), Les problmes du roman dans les premires oeuvres
d'Andr Gide, jusqu' Patudes (A. GOULET)
475
NIVELLE DE LA CHAUSSE, Mlanide, d. W. D. HOWARTH (H. LAGRAVE)
635
PGUY-ROMALN ROLLAND, Correspondance, d. A. MARTIN (J. ONIMUS)
661
PERRIER (M,), Rimbaud. Chemin de la cration (J. PLESSEN).
144
PY (A.), Ronsard (M, GLATIGNY)
117
.
RATERMANIS (J.-B.), Essai sur les formes verbales dans les tragdies de
Racine (B. CHDOZEAU)
631
REED (G. E.), Claude Barbin, libraire de Paris, sous le rgne de Louis
454
XIV (A, LABARRE)
...
Revue des Lettres modernes Paul Claudel, 10 (M, LIOURE)
472
Revue des Lettres modernes : Andr Gide, 4 (A. GOULET)
473
Revue des Lettres modernes : Andr Malraux, 2 (A. VANDEGANS)
476
658
Revue des Lettres modernes : Rimbaud, 2 (M. EIGELDINGER)

. ......
:

......
...................
..........................
...................

.........
..........

1104

REVUE D'HISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

(H.), Le cercle magique (J.-CH. PAYEN)


ROMANOWSKI (S.), L'Illusion chez Descartes. La structure du discours
cartsien (E. LABROUSSE)
ROMIEU (M. de), Les premires oeuvres potiques, d. A. WINANDY
(H. WEBER)
ROUSSEAU (J.-J.), Les Confessions, d. P. P. CLMENT (J. VOISINE)
RYPKO SCHUB (L.), Lon-Paul Fargue (J. CHARPENTIER)
SAND (G.), Correspondance, t. X, d. G. LUBIN (J. GAULMTER)
SARTRE (J.-P.), Un thtre de situations, textes recueillis par M. CONTAT
et M. RYBALKA, (D. GONTARD)
SILER (D.), Flaubert et Louise Pradier : le texte intgral des Mmoires
de Madame Ludovica (CL. GOTHOT-MERSCH)
SILVERBLATT (B. G.), The Maxims in the Novels of Duclos (J. BRENGUES)
STENDHAL, La Chartreuse de Parme, d. A. ADAM (V. BROMBERT)
STENDHAL, Le Rouge et le Noir, d. P.-G. CASTEX (A. FAIRLIE)
Studi di Lingua e Letteratura francese ; publicazioni dell' Universit
di Bari (H. HIMELFARB)
Studies on Voltaire and the Eighteenth Century, vol. CVII : Rogers
(G. B.), Diderot and the Eighteenth Century french Press (J. SGARD)
TATE JR (R. S.), Petit de Bachaumont : his circle, the Mmoires secrets (J. CARRIAT)
TETEL (M.), Marguerite de Navarre's Heptamron : Themes, Language and Structure (N. CAZAURAN)
Thtre du XVIIIe sicle, t. II, d. J. TRUCHET (M. GILOT)
THENAUD (J.), La Ligne de Saturne, d. G. MALLARY MASTERS (G.
REY-FLAUD

....

....

DEMERSON)

Trait des Trois Imposteurs, d. P. RTAT (G. MENANT)


TURNELL (M.), Jean Racine dramatist (B. CHDOZEAU)
UBERSFELD (A.), Le Roi et le Bouffon. Essai sur le thtre de Hugo
de 1830 1889 (L. CELLIER)
VIER (J.), Littrature l'emporte-pice (CL. PICHOIS)
VILLON, Le Testament, d. J. RYCHNER et A. HENRY (D. POIRION)
....
WEINSTEIN (L.), Hippolyte Taine (C. EVANS)
WILSON (A. M.), Diderot (J. VARLOOT)
WIRTZ (O.), Das poetologische Theater Jean Cocteaus (H. R. KAUTZ)

830
834
832
130
149
468
663
858
839
139
464

157
635
133

447
841
445
460
632
855
866
827
143
131
863

In Memoriam
(J.), Pierre Abraham
EIGELDINGER (M.), Charly Guyot
GUYON (B.), Jean Fabre
GAUDON (J.), Pierre Albouy

163
481
1067
1070

MADAULE

Correspondance

868

Informations

165,

480, 670, 867, 1071

Procs-verbaux de l'Assemble gnrale de la Socit d'Histoire


littraire de la France

Bibliographie, par
Rsums d'articles

REN RANCOEUR

671
166,

483, 677, 869, 1072

190,

507, 701, 893, 1096

Socit d'Histoire littraire de la France


reconnue d'utilit publique
14, rue de l'Industrie, 75013 Paris

Membres d'honneur
Th. Marix-Spire, M. Romain-Rolland, A. Rouart-Valry. MM. A. Adam, M. Bataillon,
Th. Besterman, H. Dieckmann, J. Hytier, P. Jourda, R. Niklaus, M. Paquot, C. Pellegrini,
A. Perrod, R. Shackleton, I. Siciliano.
Mmes

Bureau
Prsident : Raymond LEBGUE, de l'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres.
Vice-Prsidents : Ren PINTARD, professeur la Sorbonne ; Pierre CLARAC, de l'Acadmie des Sciences morales et politiques.
Secrtaire gnral : Ren POMEAU, professeur la Sorbonne.
Secrtaires : Claude PICHOIS, professeur l'Universit Vanderbilt ; Madeleine FARGEAUD,
professeur la Sorbonne.
Secrtaires adjoints : Claude DUCHET, charg d'enseignement l'Universit de ParisVincennes ; Robert JOUANNY, professeur l'Universit de Rouen.
Trsorier : Georges LUBIN, homme de lettres.
Trsorier adjoint : Jean-Louis LECERCLE, professeur l'Universit de Paris-Nanterre.

Conseil d'administration
MM. P. Bnichou, G. Blin, P.-G. Castex, P. Citron, Mme M.-J. Durry, MM. J. Fabre +,
B. Guyon +, R. Jasinski, F. Letessier, J. Lethve, Mme A.-M. Meininger, MM. G. Mongrdien, R. Pierrot, R. Rancoeur, V. L. Saulnier, P. Vernire, J. Vier, R. Virolle.

Correspondants l'tranger
Belgique : MM. R. Mortier, R. Pouilliart, A. Vandegans. Brsil : M. G. Raeders. Bulgarie :
M. N. Dontchev. Canada ; MM. D. A. Griffiths, S. Losique, J. Mnard, J.-M. Paquette,
J. S. Wood. Danemark : M. P. Nykrog. Espagne : M. de Riquer. tats-Unis : MM. J.-A.
Bd, F. Bowman, L. G. Crocker, J. C. Lapp, I. Silver, E. D. Sullivan. Grande-Bretagne :
MM. R. C. Knight, A. J. Steele. Hongrie : Mlle Nemeth. Iran : Mme J. Chaybany. Irlande :
M. E. J. Arnould. Isral : M. A. B. Duff. Italie : MM. E. Balmas, L. De Nardis, A. Pizzorusso. Japon : Mme E. Nakamura, MM. Y. Fukui, H. Nakagawa. Liban : M. R. Tahhan.
Pays-Bas : M. J. A. G. Tans. Pologne : Mlle Kasprzyk. Portugal : M. J. do Prado Coelho.
Rpublique dmocratique allemande : M. W. Krauss. Rpublique fdrale allemande :
MM. B. Bray, H. Sckommodau, K. Wais. Sude : M. G. von Proschwitz. Suisse : MM.
M. Eigeldinger, Y. Giraud, G. Guisan, P.-O. Walzer. Tchcoslovaquie : MM. V. Brett,
A. Zatloukal. Union sovitique : MM. Reizov, G. Vipper.