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Cahiers dtudes africaines

161 (2001)
Varia

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Christiane Seydou

Hale, Thomas A. -- Griots and


Griottes. Masters of Words and Music.
Bloomington-Indianapolis, Indiana
University Press, 1998, 410p.
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Christiane Seydou, Hale, Thomas A. -- Griots and Griottes. Masters of Words and Music. Bloomington-Indianapolis,
Indiana University Press, 1998, 410p., Cahiers dtudes africaines [En ligne], 161|2001, mis en ligne le 30 avril
2003, consult le 12 mai 2015. URL: http://etudesafricaines.revues.org/81
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Cahiers dtudes africaines

Hale, Thomas A. -- Griots and Griottes. Masters of Words and Music. Bloomington-Indiana (...)

Christiane Seydou

Hale, Thomas A. -- Griots and Griottes.


Masters of Words and Music. BloomingtonIndianapolis, Indiana University Press,
1998, 410p.
Ces quinze dernires annes ont vu Thomas A. Hale apporter une contribution intressante
la diffusion et la connaissance non seulement de textes de la littrature traditionnelle de
l'Afrique occidentale (en particulier de textes piques songhay) mais encore des problmes
spcifiques inhrents cette littrature qui, foncirement inscrite originellement dans une
situation d'oralit, se trouve confronte un nouvel environnement socioculturel et, de plus, a
t tudie gnralement par des chercheurs venus de l'extrieur et issus de socits domines
par l'crit. Ce qui fait l'originalit apprciable des travaux de T. Hale, c'est le souci permanent
de cet auteur de ractualiser son regard de chercheur en tenant compte de tous les angles de
vue imposs tant par les exigences d'une ncessaire approche pluridisciplinaire du phnomne
littraire que par la dynamique de la cration artistique telle qu'elle fonctionne dsormais au
sein du monde moderne.
En 1990, dans son ouvrage intitul Scribe, Griot and Novelist. Narrative Interpreters of the
Songhay Empire1, il comparait trois sortes de mise en forme littraire d'vnements historiques
anciens : sources crites empruntes aux chroniques en arabe du dbut du XVIIe sicle
(principalement les divers manuscrits du Tarkh el-Fettch), tradition orale (reprsente par un
texte de facture pique dclam par un griot songhay nigrien: Nouhou Malio) et interprtation
romanesque moderne (imagine par un auteur malien francophone : Yambo Ouologuem).
Son dessein tait d'examiner et de comprendre les diverses faons sous lesquelles l'art verbal
africain prsentait l'histoire d'une dynastie songhay au pouvoir il y a cinq sicles : The
narratives of three different kinds of Sahelian wordsmiths, the chrofficier, the griot, and the
novelist, remain the starting point of the venture. I am interested in their texts as the creations
of individuals or groups who wrote, revised, translated, or spoke them [...]. I want to explain
what the texts say to each other and to the peoples who produced them (p.6).
En 1998, Thomas A. Hale nous offre un nouvel ouvrage, Griots and Griottes. Masters of
Words and Music, ouvrage prcieux en ce qu'il reprsente une somme de tout ce que l'on peut
connatre et doit savoir sur ce personnage complexe que l'on appelle griot et tablit une
sorte d'tat des lieux actualis.
T. A. Hale reprend en effet l'ensemble de la documentation -- assez abondante dj ce jour -concernant cette question, son dessein annonc (p.5) tant d'apporter aux lecteurs intresss
par l'Afrique une synthse de l'information actuellement disponible, partir de ses travaux
personnels et de ceux des autres chercheurs. Il apporte, ds son introduction, une dimension
laquelle seule la recherche amricaine pouvait donner toute son ampleur: l'importance du
phnomne Roots, et l'introduction du griot sur la scne amricaine, par le romancier
Alex Haley, avec son cortge de retombes mdiatiques; ainsi se trouvent rpertoris tous les
emplois actuels du terme griot dans l'environnement artistique amricain: danse, musique,
organisations culturelles, magazines, journaux et... jusqu'aux livres de cuisine ! Devant la
fortune actuelle de ce terme parmi les African Americans, il devenait urgent de faire le point
sur ce qu'tait, est encore, et sur ce que devient le griot africain, l'espoir de l'auteur tant
prcisment que ce livre claire aussi bien les chercheurs africanistes que les lecteurs
intresss l'Afrique de par leurs racines.
Aprs une brve allusion l'origine du terme (pour lequel l'auteur fournit en annexe une
recension des tymologies proposes, ajoutant la sienne, longuement dveloppe, mais
assez peu convaincante), est entreprise la description dtaille et trs documente de
l'ensemble des fonctions assumes par le griot dans les socits ouest-africaines o on
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le rencontre : gnalogiste, historien , conseiller, porte-parole, mdiateur, diplomate,


interprte, musicien, compositeur, louangeur, dtenteur et enseignant d'un savoir et d'un art
verbal ou musical, prsent au combat comme soutien moral des troupes, et dans le monde civil,
comme faiseur de renomme, participant tous les moments forts de la vie sociale des
hommes: naissance, initiation, alliance matrimoniale, crmonies de mariage, d'intronisation,
de funrailles... L'omniprsence du griot et de sa parole nous impose donc son image d'arbitre
social et de rouage indispensable au fonctionnement de ces socits qui comprenaient trois
strates principales: les gens de naissance libre, ceux d'origine servile, et les gens dits de
caste parmi lesquels se comptent les griots.
Un chapitre est consacr l'origine des griots, commencer par les lgendes d'origine dont
plusieurs voquent le sang comme lment dterminant dans l'instauration du statut de griot.
L'auteur rpertorie ensuite de faon dtaille toutes les occurrences du personnage du griot
dans les littratures arabe et europenne anciennes; et il est frappant de voir que tout ce qui
en est dit dessine parfaitement le profil et le statut du personnage tel qu'il existe encore en
particulier dans toute l'aire mand. On peut toutefois regretter l'omission d'un texte peul du
Sngal, particulirement intressant qui, bien que publi depuis 1986, n'a pas t pris en
considration ni mme cit dans la bibliographie: Le Fantang, par Sir Mamadou Ndongo2.
Ce texte, considr comme la devise mme des Peuls pasteurs, raconte comment leveur de
bovins, boisselier et griot musicien taient l'origine trois frres de mme mre et de mme
pre, et comment s'est instaur un type de relation particulier entre le Peul leveur et ceux qui
devaient devenir les gens de caste: artisans et griots. travers la lgende transparaissent
les raisons du rseau -- subtil mais dterminant -- de liens d'interdpendance qui sous-tendent
les relations entre ces catgories sociales.
Le point focal qui semble rendre compte de l'importance du rle du griot dans la socit rside
dans le pouvoir de sa parole: art verbal auquel est par ailleurs associe la musique -- vocale
et instrumentale.
La parole du griot est en effet empreinte d'une valeur et d'une force qui dpassent le simple
caractre esthtique d'un art de dire. C'est de par son savoir et son statut social plus encore
que de par son talent, que le griot dtient un pouvoir certain sur les individus et, partant, sur
le fonctionnement de la socit. Sa connaissance des gnalogies et de l'histoire des familles
ainsi que du patrimoine culturel de l'ensemble des groupes voisins, lui permet de maintenir
vivants les repres de chacun et d'encourager -- sinon de contraindre -- ses auditeurs se
conformer aux reprsentations qu'il en donne, perptuant ainsi les valeurs reconnues et les
traits identitaires conventionnellement admis. Cet aspect positif de son rle relgue au rang
des strotypes htifs, l'image du griot qumandeur et vnal, redout pour sa faconde et
ses talents de pamphltaire, dont d'ailleurs les griots de grande classe, thurifraires des hros
du pass et narrateurs de textes piques, n'ont de cesse de se dmarquer. C'est en effet dans
la rcitation des gnalogies et des devises ainsi que dans la dclamation des rcits piques
illustrant les exploits des personnages historiques qui servent de point d'ancrage identitaire
chaque groupe, que les griots trouvent leur plus grande efficacit dans la vie culturelle et la
survie du patrimoine historique ou idologique des socits o ils subsistent.
L'importance de leur rle dans cette vie culturelle et sociale passe par la parole mais aussi par la
musique: musique vocale -- chants de louange par exemple, en particulier chants des femmes
accompagnant les rcits piques -- et musique instrumentale assure par un certain nombre
d'instruments (luth, kora, vile, balafon, tambour...) qui, dans certaines socits, deviennent
l'insigne mme du griot, tel le luth dans l'aire peule ou bambara (l'absence d'instruments vent
serait-elle due l'impossibilit pour l'excutant d'associer parole et musique?). L'auteur dcrit
les divers instruments en signalant leur rpartition masculine et fminine, puis il aborde les
diffrents genres de musique vocale. Toutefois la distribution des instruments selon les genres
littraires concerns n'est pas approfondie et la place de la musique dans le genre pique
aurait sans doute mrit une plus grande attention; en effet ce genre, sur lequel pourtant T.
Hale est bien inform3, associe parole et musique tant instrumentale que vocale, et reprsente
le genre littraire le plus porteur de valeurs culturelles et idologiques; or, l'auteur n'insiste
pas sur la valeur symbolique des airs, ces thmes musicaux particuliers attachs tel ou
tel hros, tel ou tel vnement, ni sur le jeu entre expression verbale et instrumentale qui
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fait la caractristique de ces performances narratives des griots, dans lesquelles l'intention du
producteur et l'effet sur l'auditoire dpassent de beaucoup le simple domaine de l'expression
artistique.
Aprs cette vocation des activits et des fonctions du griot, Thomas A. Hale se penche sur
la personne mme du griot, sa formation, son apprentissage en voquant le cas prcis de
trois personnalits connues (du Burkina Faso, de Gambie et du Sngal). Il aborde ensuite
le problme du statut de cette catgorie socioprofessionnelle dont la marginalit avait
t repre ds l'abord par les premiers observateurs, frapps en particulier par le mode
d'ensevelissement qui lui tait rserv : dans le tronc creux d'un baobab. Il revient sur le
terme de caste en prcisant l'acception dans ce contexte, puis il dcrit et explique les
caractristiques de la vie, du comportement, du langage, etc., du griot: endogamie, accession
l'emploi, hirarchie interne, type de relations particulier le liant aux autres classes sociales,
en particulier aux gens de naissance libre, strotypes, etc., l'ensemble de ces caractristiques
semblant trouver dans le pouvoir de la parole leur point commun.
Un chapitre entier est, juste titre, consacr aux griottes. En effet, l'lment fminin semble
occult ou nglig dans la plupart des travaux concernant les griots. L'auteur se penche sur la
situation de ces femmes en montrant leur omniprsence et en soulignant la distribution opre
spontanment entre musique instrumentale et rcit parl, pris en charge par les hommes, et
musique vocale et chant plutt rservs aux femmes, ce qui implique de ce fait mme une
distribution des genres littraires selon les sexes. Toutefois, la participation importante des
griottes comme chanteuses et joueuses d'instruments d'accompagnement (sortes de cloches)
dans la performance des rcits piques, rvle leur rle indispensable et annonce leur
progressive prdominance dans le dveloppement actuel de la profession dans le monde
musical moderne africain et extra-africain. Par ailleurs leur intervention dans les festivits
lies la vie familiale (baptmes et mariages) les amne se joindre des chanteuses
occasionnelles d'autres origines, et contribue ainsi estomper les frontires sociales et
brouiller les strotypes qui frappaient les rpertoires autoriss aux unes et autres.
partir du chapitre 8, l'auteur envisage le phnomne griot dans sa ralit actuelle la
plus rcente : ainsi suit-il l'itinraire des griots de leur auditoire traditionnel leur public
largi africain et extra-africain, de leur rvlation travers l'exploration par Alex Haley de ses
racines africaines celle, sans doute plus objective, fournie par les travaux des chercheurs, de
l'adaptation de leurs instruments aux technologies modernes la publication de leurs textes
oraux, transcrits et traduits... ; chaque aspect de cette volution est examin et comment
scrupuleusement avant d'aborder la partie la plus importante de la mutation qui s'instaure:
le passage d'un systme originel reposant sur un change parole/contre-don au systme
moderne du show-business et le passage prvisible de l'hritage d'un patrimoine musical
traditionnel la rinterprtation de celui-ci dans l'esprit de la world music.
L'auteur se livre alors une description trs fouille des divers types de manifestations
mdiatiques (festivals, tournes de concerts, enregistrements radiophoniques, publications de
CD, etc.) et des divers systmes d'organisation (troupes, vedettes, etc.) et de rmunration
qui se mettent en place. Le recours sa documentation et aux entretiens personnels avec les
griots concerns finit par donner cette partie de son tude, si intressante qu'elle soit pour
l'approche du phnomne dans sa dynamique encore fluctuante, un caractre anecdotique qui
ne fait qu'accentuer l'incertitude qui pse sur l'avenir des fonctions culturelles traditionnelles
des griots que l'on voit ici se muer en vedettes de style occidental ordinaires. En outre on ne
peut s'empcher de penser que l'talage fait dans ces pages du dtail des cachets perus par
chaque griot pour ses diffrentes prestations ne peut que contribuer encore davantage lancer
ces artistes dans le circuit du show business mondial -- o la valeur idologique de la parole du
griot cde la place une valeur marchande qui lui chappe --, en leur fournissant des critres
d'valuation et de concurrence totalement extrieurs au systme de valeurs fonctionnant dans
leur monde culturel personnel.
Dans son vocation de l'avenir des griots du nouveau millnaire, Thomas A. Hale s'en remet
aux remarquables capacits d'adaptation dont ont fait preuve, travers les sicles et les alas
de l'histoire, ces artistes du verbe qui ont russi transmettre jusqu' nous l'hritage du pass.
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En appendice sont fournis des renseignements pratiques, tels que les noms et adresses des
griots se produisant aux tats-Unis, la liste des films et vidocassettes relatifs aux griots, une
slection des textes de griots traduits en anglais, les enregistrements disponibles sur le march
du disque, l'indication de livres sur la musique africaine, une prsentation des termes dsignant
les griots dans quelques langues de l'Afrique de l'Ouest, et enfin les diffrentes hypothses
concernant l'origine du mot griot. Une bibliographie slective clt l'ouvrage, dans laquelle
on peut relever que la part des travaux en franais reste quelque peu lacunaire (par exemple
le nom de G. Dumestre, auteur d'une magnifique Geste de Sgou4, n'apparat que pour une
Conversation in Paris!).
Cet ouvrage reprsente une bonne synthse de tout ce qui est disponible sur la question et
constitue une somme prcieuse de renseignements de toutes sortes: il passe en revue tous les
problmes affrents la personne du griot, son statut, ses fonctions, etc., travers les sicles
et dans la conjoncture actuelle, en dcrivant et analysant avec finesse, prcision et prudence
chaque aspect du sujet dans toute sa complexit. Sa lecture en est d'autant plus passionnante
qu'il aborde aussi l'impact de l'intrusion du griot dans le monde afro-amricain des annes
1970 marqu par le phnomne Roots, ajoutant ainsi un clairage nouveau l'approche
habituelle des chercheurs africanistes.

Notes
1 Gainesville, University of Florida Press/Center for African Studies.
2 S. M. Ndongo, ed., Le Fantang: pomes mythiques des bergers peuls. Textes de la tradition
orale peule, Paris, Karthala/Unesco, 1986.
3 Cf. J. W. Johnson, T. A. Hale & S. Belcher, eds, Oral Epics from Africa, BloomingtonIndianapolis, Indiana University Press, 1997.
4 G. Dumestre, La Geste de Sgou, raconte par des griots bambara, Paris, A. Colin, 1979.
Pour citer cet article
Rfrence lectronique
Christiane Seydou, Hale, Thomas A. -- Griots and Griottes. Masters of Words and Music.
Bloomington-Indianapolis, Indiana University Press, 1998, 410p., Cahiers dtudes africaines
[En ligne], 161|2001, mis en ligne le 30 avril 2003, consult le 12 mai 2015. URL: http://
etudesafricaines.revues.org/81

Droits d'auteur
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