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SAINT PAUL AUJOURD'HUI. QUEL HRITAGE ET QUEL INTRT ?

Jean-Nol Aletti
S.E.R. | tudes
2009/12 - Tome 411
pages 641 650

ISSN 0014-1941

Article disponible en ligne l'adresse:

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Pour citer cet article :


Aletti Jean-Nol, Saint Paul aujourd'hui. Quel hritage et quel intrt ? ,
tudes, 2009/12 Tome 411, p. 641-650.

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Religions et Spiritualits

Saint Paul aujourdhui


Quel hritage et quel intrt ?

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anne paulinienne sest termine en juin dernier, et


cest avec une certaine motion que Benot XVI a alors
annonc la prsence de restes humains datant du
ier sicle, peut-tre ceux de laptre Paul, dans le sarcophage
au-dessus duquel repose le matre-autel de la basilique Saint
Paul hors les Murs.
Au long des mois, nombre de confrences et de congrs
sur saint Paul furent organiss, nombre de groupes relurent
et mditrent ses lettres, nombre de plerins allrent visiter et
prier sur les lieux o laptre annona lEvangile et fonda des
communauts. Il est sans doute encore trop tt pour faire un
bilan, et nous ne nous risquerons pas le faire. Au vu de tout
ce qui sest crit sur le sujet, il semble nanmoins que la personnalit et litinraire de laptre ont suscit plus dintrt
que ses crits, vrai dire difficiles. Ce nest dailleurs ni de sa
personnalit ni de ses crits que ces lignes vont traiter, mais
des dfis auxquels il fut confront, dfis toujours actuels et
face auxquels il nous aide formuler des rponses.

Jsuite. Professeur lInstitut Biblique, Rome.

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JEAN-NOL A LETTI

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Comment se dfinir ? Nous ne nous rendons pas toujours


compte aujourdhui combien, dans les dcennies qui suivirent la mort et la rsurrection de Jsus de Nazareth, situer et
penser le groupe chrtien navait rien dvident. Une religion
se dfini(ssai)t en effet dabord par ses rites : les juifs allaient
sacrifier au Temple de Jrusalem et les paens en de multiples
lieux sacrs. Tant que les disciples de Jsus furent des juifs, ils
continurent vivre au rythme des ftes de leur peuple, en se
joignant aux prires dans les synagogues, chaque sabbat, et
dans le Temple pour les grandes ftes. Mais ladhsion de non
juifs lEvangile compliqua les choses, car, ntant pas circoncis, ces derniers ne pouvaient accompagner leurs frres
juifs dans le Temple, et ntant plus paens, ils nallaient plus
sacrifier aux idoles. Leurs runions restaient prives, domestiques, et ne suffisaient pas les situer dans le paysage religieux de lpoque. Nayant pas de visibilit religieuse, ils
ntaient donc pas dfinissables, sinon comme athes
Ils en devinrent pour cela suspects.
Tout aussi grave que celui de la visibilit (ad extra, ou
pour ceux du dehors , comme disait Paul), le problme du
statut des croyants non juifs se posa aussi assez tt ad intra,
entre chrtiens. Pour obtenir les bndictions promises aux
Pres, ces croyants ne devaient-ils pas faire partie de la famille
dAbraham, autrement dit du peuple dIsral tre de la descendance du patriarche quivalait en effet tre membre du
peuple lu ? Mais pour cela il fallait tre circoncis, comme le
demandait catgoriquement Dieu lui-mme dans les livres
de la Loi1. On proposa donc aux croyants dorigine non juive
de se faire circoncire : il y allait de leur salut, disait-on. Paul
sopposa vigoureusement cette initiative, car, selon lui, les
croyants convertis du paganisme quil est convenu dappeler les ethnico-chrtiens, , ayant reu lEsprit Saint promis,
tant ainsi fils et filles de Dieu, navaient pas besoin de se faire
juifs et de devenir membres du peuple dIsral pour appartenir pleinement au groupe des lus et des saints , comme
il les appelait. Cette rsistance tait courageuse, car, il faut
bien le dire, lavis de Paul tait dautant moins partag par les
autres aptres que les saintes Ecritures disaient expressment
le contraire et quen ne sintgrant pas au mouvement juif, les
nouveaux convertis risquaient dtre perus comme une
nouvelle religion, crime durement rprim une poque o

1. La Torah, comme lappellent les juifs. Voir les


affirmations divines de
Gense 17,4-14.

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Quelle Eglise ?

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ntaient autorises que celles pouvant justifier de leur


anciennet2. Paul dut donc montrer que, loin de contredire
les Ecritures, sa position ne leur faisait pas violence, quelle
tait mme la seule valable. Il le fit en deux de ses lettres, celles aux Galates et aux Romains, dont largumentation na
vrai dire rien de facile. Tous taient nanmoins conscients
des enjeux, aussi bien Paul que ses adversaires : pour ces derniers, il y allait de la fidlit la Parole divine consigne dans
les Ecritures, et pour Paul, de la fidlit lEvangile. Si la tension entre les aptres et par l entre les Eglises semble
stre prolonge jusque vers la fin du iie sicle, la position de
Paul finit par lemporter, et lon peut dire quelle fut historiquement dcisive. En effet, si le groupe chrtien tait rest
dans le giron du judasme, il nexisterait probablement plus
aujourdhui, car le leadership rabbinique, qui prvalut ds la
fin du ier sicle, exclut et limina au cours des ges tous les
mouvements juifs ne partageant pas ses ides. Et plutt que
daccuser les rabbins dintolrance, il vaut mieux reconnatre
que le judasme na lui aussi pu survivre qu la condition de
garder une orientation unique et forte. Bref, si lEglise existe
encore, elle le doit en partie Paul de Tarse.
LEglise et sa mmoire Mais la sparation entre juifs et
chrtiens na-t-elle pas eu pour consquence de faire perdre
lEglise la mmoire de ses origines et dalimenter un antismitisme dont on attribue dailleurs la paternit Paul ? Le
Paul des lettres aux Galates et aux Romains ne pouvait encore
affronter cette question, car pour dfendre le statut des ethnico-chrtiens, il lui fallait insister sur le fait que la Loi la
loi mosaque ntait pas ncessaire au salut et donc quil ne
servait rien de devenir juif si on ne ltait dj. En sa lettre
aux Romains (ch. 11), il demande nanmoins aux croyants
convertis du paganisme de ne pas mpriser les juifs qui refusaient lEvangile au nom de leur fidlit la Loi, et de ne pas
croire que Dieu les avait rejets. Mais une ou deux dcennies
plus tard, le Paul de la lettre aux Ephsiens reviendra sur les
rapports entre juifs et non juifs dune manire nouvelle. Pour
lui en effet, jusqu la mort/rsurrection de Jsus, juifs et non
juifs ne pouvaient qutre ennemis, et le rle de lEglise, compose de judo- et dethnico-chrtiens, est de vivre la rconciliation opre par le Christ en croix. Le Paul dEphsiens ne
dit pas que lEglise doit rester au contact du judasme, car
pour lui elle nest pas de ce monde : si la tte le Christ est

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2. Les historiens de lantiquit rappellent avec raison que, durant la priode


perse, les juifs ne furent pas
les seuls devoir montrer
lanciennet de leur religion et de leur foi.

En dviance ? Sur le sujet, les avis sont partags. Un certain


nombre dexgtes pensent par exemple que, ds les lettres
Pastorales, crites aprs la mort de laptre par un de ses disciples, un glissement notable se serait dj opr. Le modle
daprs lequel serait dsormais conue lEglise serait celui de
la maisonne en grec : oikos , modle explicitement nonc
en 1 Timothe 3,155, et qui a fait couler beaucoup dencre. Le

3. Ephsiens 2,15.
4. Ephsiens 3,10.

5. Paul Timothe : Si je
tardais [ venir te rendre
visite], tu sauras ainsi [par
cette lettre] comment te
conduire dans la maison
(oikos) de Dieu, qui est
lEglise du Dieu vivant,
colonne et soutien de la
vrit (trad. TOB). Les
mots entre crochets ont t
ajouts pour faciliter la
comprhension.

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ressuscite, glorieuse, le corps ecclsial qui lui est uni doit


ltre aussi. Etant une ralit eschatologique , lEglise nest
donc pas de mme nature que les ralits historiques, Isral et
les Nations, partir desquelles elle fut pourtant tire et cre :
il ny a pour cela pas de continuit physique ou matrielle
entre Isral et lEglise. Pour la lettre aux Ephsiens, lEglise
na pas se tourner vers Isral en sortant delle-mme, mais
en laissant dialoguer en son sein les croyants venus du paganisme et du judasme, dsormais rconcilis. Voil pourquoi
lEglise ne peut oublier ou ignorer ce qui ferait sa mmoire,
car, par les chrtiens issus du judasme, elle doit manifester
au monde le partenariat qui la constitue et sans lequel elle ne
serait plus elle-mme. Le Paul dEphsiens nous invite nous
demander ce que deviendrait une Eglise dont la composante
dorigine juive manquerait. On lui a reproch de couper
lEglise du judasme. Le jugement est svre et erron. Dabord
parce que la lettre aux Ephsiens ne dit nulle part que les
chrtiens ne doivent pas frquenter les juifs et ne pas respecter leur foi. Ensuite, parce quil est autrement plus exigeant
de dire quune Eglise sans judo-chrtiens ne pourrait plus
vivre la rconciliation laquelle le Christ la destine et
quainsi elle dvierait de sa vocation. Le Paul dEphsiens dit
mme de cette Eglise o se vit la rconciliation entre juifs et
non juifs quelle est le fruit par excellence du projet divin de
salut. Pour lui, lEglise constitue mme lavenir de lhumanit, lhomme nouveau 3 charg dannoncer tous, y compris aux puissances clestes, que le mystre qui la constitue
est dcisif tous gards et pour tous4. Ce qui fut alors nonc
ne peut pas ne pas provoquer notre mditation aujourdhui
encore, pour quen coutant notre histoire et en discernant ce
qui nous est toujours demand de conversion et de croissance, nous osions encore croire que notre Eglise reste lavenir de lhumanit. Car si lEglise a pu subsister en partie
grce Paul, est-elle encore aujourdhui telle quil la pense
et dcrite en ses lettres aux Corinthiens et aux Ephsiens ?

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6. Voir la lettre Tite 2,5 et


9 ; 3,1. Il en est de mme en
Colossiens et Ephsiens (cf.
Col 3,18 et Ep 5,24).

terme oikos dsigne en effet moins la maison, autrement dit


les btiments, que la maisonne, les gens qui y vivent, parents
et enfants, avec toute la domesticit, y compris les esclaves, le
pre de famille ayant autorit sur tous. En appliquant ce
modle lEglise, on lui impose une structuration socialement hirarchise, plus prcisment patriarcale ; il est
demand aux femmes davoir un statut subordonn, lequel
leur interdirait les ministres de leadership. Au modle corporel lEglise-corps qui prvaut dans les lettres aux
Corinthiens, aux Romains, aux Colossiens et aux Ephsiens,
les lettres Pastorales auraient ainsi substitu celui de la maisonne. Lecclsiologie de ces lettres serait-elle devenue totalement diffrente de celle des prcdentes ? Dautres exgtes
notent cependant que si les lettres Pastorales demandent
quen famille celles et ceux qui sont de statut social infrieur
se soumettent, aucun moment pour la vie ecclsiale il nest
question de soumission6. Au demeurant, le terme oikos de
1 Timote 3,15 voque-t-il la maisonne, comme systme
social hirarchis, ou plutt les relations devant exister entre
pre et fils/filles ou entre frres ? Le Paul des lettres aux
Galates et aux Romains dclare en effet que tous les croyants
sont fils/filles et frres/surs, quils sont une seule ralit en
Christ, mais aucun moment il najoute que lEglise est
loikos de Dieu, car ce terme ne correspondait pas ce que
nous entendons aujourdhui par famille : oikos et oikia
dsignaient la maisonne en son extension maximale. Paul
ne pouvait pas davantage utiliser les mots dnotant la mme
ascendance ethnique et le groupement qui en provient,
comme genesis, syngeneia, phyl ou encore patria : aucun de
ces mots ne convenait, car ils nliminaient ni les ingalits
sociales ni la provenance ethnique, ce que Paul rejette prcisment pour et dans lEglise (1 Co 7,19 ; 12,13 ; Ga 3,28 ; Col
3,11). Cela dit, si un terme dsignatif adquat manque, pour
Paul la ralit ecclsiale est nanmoins familiale, au sens fort
tous ont reu le mme Esprit de filiation, sont frres, hritiers et peuvent sadresser Dieu en disant Abba, Pre :
lecclsiologie des lettres aux Corinthiens, aux Galates et aux
Romains est minemment familiale. En utilisant le terme
oikos, le Paul des Pastorales ne dsigne-t-il donc pas plutt la
maisonne au sens restreint et noble, savoir la famille et
en 1 Tm 3,15, la famille de Dieu , et nentend-il pas reprendre et prolonger les ides des prcdentes lettres sur ltrefils, frres et hritiers des croyants ? Les interprtations

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Une Eglise minoritaire A ceux qui sont proccups pour


lavenir de lEglise, les lettres de Paul sont tout aussi utiles et
clairantes, car elles sont adresses une Eglise en situation
dextrme fragilit et de minorit. Si, par lEglise, les valeurs
vangliques ont irrigu la culture et la socit occidentales,
ces mmes valeurs se sont lacises et ont presque toutes perdu
leur tiquette ecclsiale. Plus proccupante encore, la dsaffection actuelle et le vieillissement de la population croyante invitent rflchir sur les modles ecclsiaux : ceux qui regrettent
un pass conqurant, ne faut-il pas, avec Paul, rappeler que
nous ne devons pas avoir peur dtre plus fragiles, car nous
naurons plus alors que notre unique ncessaire et dcouvrirons enfin que la force se manifeste dans la faiblesse7 ? Une
Eglise minoritaire serait-elle moins vivante ?
Paul nous rappelle aussi que la foi est une exprience
et une aventure personnelle, un attachement inconditionnel
au Christ, et que, tant quon nest pas entr dans cette dynamique, on se dfait de la pratique religieuse aussi vite que
dune veste. Une Eglise qui na plus dautre assurance et certitude que sa foi en Jsus Christ pourra enfin entendre et
vivre le message paradoxal de Paul.

7. Cf. 2 Corinthiens 12,910 : [Dieu] ma dclar :


Ma grce te suffit : car la
puissance se dploie dans
la faiblesse. Cest donc de
grand cur que je me glorifierai surtout de mes faiblesses, afin que repose sur
moi la puissance du Christ.
Cest pourquoi je me complais dans les faiblesses,
dans les outrages, dans les
dtresses, dans les perscutions et les angoisses
endures pour le Christ ;
car, lorsque je suis faible,
cest alors que je suis fort
(trad. TOB).

Quelle (r)vanglisation ?
Quel est donc le message de Paul ces Eglises des commencements ? Sest-il adress elles avec les catgories qui taient
celles de leur culture pour tre mieux compris ? Fut-il mme
compris ?
Evangile et cultures Paul fut-il juif ou grec ? Les uns lui
reprochent davoir dlaiss le judasme et davoir galvaud le
message biblique en ladaptant la culture dominante, alors
que les autres lui savent gr davoir su parler tous, en tenant
compte des cultures respectives, en se faisant tout tous ,
comme il le dit lui-mme8. Il est vrai que trois sicles aprs sa
mort, on retint de ses ides quelles taient proches de celles
des philosophes de son temps et quelles impressionnrent

8. Cf. 1 Corinthiens 9,22.

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opposes de lecclsiologie des Pastorales soulvent en tout


cas des questions radicales et toujours actuelles, et invitent
nous interroger sur ce qui dun ct appartient la structure
de lEglise et de lautre son organisation.

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10. Cf. les lettres au x


Philippie n s 2 , 3 ; au x
Colossiens 2,18.23 ; 3,12 et
aux Ephsiens 4,2.
11. Ainsi, chez Plutarque,
ladjectif tapeinophrn a
une connotation ngative
(de Alexandri Magni fortuna, 336e.7; de tranquillitate animi, 475e.6). Cf.
galement Flavius Josphe,
Bellum, 4.492-494, o il est
dit que lempereur Galba
est accus de poltronnerie
(epi tapeinophrosyni) par
les soldats.
12. 1 Corinthiens 9,19.
13. 2 Corinthiens 8,9 ;
Philippiens 2,6-8.
14. Philippiens 2,6.

15. Cf. par exemple le


Psaume 112/113.

des grands esprits comme Snque9. Paul serait-il le premier


avoir pens lEvangile en grec et pour les Grecs ? Si la
rflexion thologique sest par la suite lie la grcit, peuton vraiment dire que Paul a pens, voire adapt le message
vanglique pour le rendre acceptable des mentalits
grecques ?
Sans aucun doute, Paul pense en grec. De culture originellement juive, par son tude des livres saints et par son
appartenance au mouvement pharisien, il connat la culture
grecque et a trs certainement suivi les progymnasmata, cursus bas sur la rhtorique et qui correspondrait celui de nos
collges actuels. Si son style na pas les fioritures des crivains
dalors, ce nest pas par ignorance, mais par respect pour
lEvangile, qui ne peut sannoncer avec les artifices de la sduction ; quant ses argumentations, leur dveloppement est dans
lensemble rigoureux : le moins que lon puisse dire est quil
sait raisonner. Il connat et apprcie galement tout ce qui dans
loikoumen dalors se dit et se fait de bon. Mais dans un
monde attir par les honneurs, o beaucoup taient prts
marcher sur pre et mre pour obtenir les premiers rangs et
surtout le pouvoir, il invite les croyants tre humbles10. Or,
lhumilit (la tapeinophrosyn) tait considre comme un
sentiment bas et dnotait une faiblesse dont il fallait avoir
honte11. Pourquoi se faire lesclave de tous12, vouloir tre le dernier, etc. ? Paul ne donne quune seule raison : il faut suivre
lexemple du Christ, qui de riche sest fait pauvre, et de Seigneur
quil tait sest humili jusqu la mort en croix13. Lexemple du
Christ rpond lobjection de ceux qui voyaient lhumilit et
lhumiliation comme lattitude des rsigns et des perdants ; le
Christ en effet na pas choisi labaissement parce quil tait
incapable de mieux, mais alors mme quil tait de condition
divine et avait la possibilit de dominer, de simposer, dtre
donc reconnu par tous14. Et Dieu la exalt, parce quil exalte les
humbles et les humilis vrit quon rencontre de nombreuses fois dans les Ecritures15. Fort bien, mais litinraire choisi
par le Christ et propos limitation des croyants nen est pas
moins scandaleux pour un esprit grec et pas seulement ! On
admire un Dieu relevant le faible et le pauvre qui nont pas de
dfenseurs et ne peuvent se sortir seuls de la misre, mais le cas
du Christ est autre, qui a voulu labaissement, lhumiliation, le
dernier rang. Pourquoi a-t-il voulu passer par l et nous faut-il,
nous aussi, faire de mme ? Cest dailleurs sur les points inacceptables pour une mentalit grecque (et romaine), que Paul,

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9. Cf. Lchange apocryphe


de lettres entre Snque et
Paul (ive).

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Encore et toujours vangliser Les lettres de Paul sadressent des croyants dj vangliss. Cela explique le laconisme de certaines argumentations : ne savez-vous pas
que ou ignorez-vous que rpte-t-il plusieurs fois19.
Mais, force lui est aussi de constater souvent que ses correspondants nont pas encore vraiment fait leurs les valeurs et le
comportement requis par lEvangile. Les disputes, les litiges,
etc., qui lui sont rapports lui font dire que, sans mme sen
apercevoir et en tant mme persuads du contraire, ils sont
rests attachs aux valeurs du monde. Il lui faut donc, chaque
fois que lenjeu est dcisif, mettre nu lcart existant entre
leur conduite et lEvangile. En ces cas-l, Paul ne rpond
jamais directement au problme ecclsial ou moral. Le dbut
de sa premire lettre aux Corinthiens est exemplaire cet
gard. En effet, ayant appris quil y avait des dissensions et
des jalousies entre Corinthiens, les uns et les autres fiers daccueillir chez eux un aptre, si possible plus renomm que les
autres, Paul aurait pu immdiatement passer de 1 Corinthiens
1,17 3,5 et dclarer abruptement que les aptres ntaient
pas faits pour tre honors mais pour servir, puis dvelopper
la double mtaphore du champ et de la demeure, pour montrer que ce qui importe, cest le statut de la communaut,
comme on le lit en 1 Co 3. Or, il fait un long dtour, en insistant sur le scandale de la croix, car lerreur des Corinthiens,
reprsentation errone du ministre apostolique et, en dernire analyse, de lEglise elle-mme, est due selon lui une
erreur bien plus grave : celle de navoir pas compris et vcu le

16. 2 Corinthiens 5,21.


17. Galates 3,13-14.

18. Cf. 1 Corinthiens 1,21


et suivants.

19. Romains 6,5.16 ; 7,1 ;


11,2 ; 13,11 ; 1 Corinthiens
3,16 ; 5,6 ; 6,2.3.9.15.19 ;
etc.

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en formules dlibrment abruptes, nonce tous les paradoxes


dissmins au long de ses lettres. Ainsi, le Christ qui navait
pas connu le pch, Dieu la fait pch pour nous, afin que nous
devenions justice de Dieu16, il est devenu maldiction, afin
quen lui la bndiction dAbraham stende tous17. Cette rhtorique na rien dornemental, elle ne fait que marquer la stupfaction de celui qui ne pouvait plus voir lvnement de la croix
que comme une folie18, par laquelle Dieu a sauv le monde. Les
affirmations paradoxales de Paul ne secouent pas seulement la
sagesse grecque et toutes les sagesses , elles indiquent lorientation radicale du discours dun croyant pour qui litinraire
du Christ jusqu la mort en croix subvertit les valeurs mondaines suprmement et dfinitivement. Notre Eglise nest-elle
pas amene faire aujourdhui encore lexprience de
lhumilit ?

20. Philippiens 3,10.

Foi et connaissance Nous avons not plus haut que les


croyants auxquels Paul sadresse ont dj t catchiss. Or,
pour Paul, la connaissance quils en ont reste trs rudimentaire situation qui est celle de la grande majorit de ceux
qui se disent plus ou moins chrtiens aujourdhui. Si la foi
consiste sattacher quelquun et pas dabord ni seulement
professer des vrits, elle cherche normalement connatre
toujours mieux celui en qui elle croit et qui elle sest confie.
On ne saurait trop mditer lnonc de Paul en sa lettre aux
Philippiens, lorsquil rsume son propre itinraire en compagnie du Christ comme une progression dans la connaissance :
Le connatre, lui 20, dit-il ; un connatre qui na rien de
thorique ni dabstrait, puisquil est communion aux souf-

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renversement des valeurs opr par la mort en croix du


Christ. Le dtour que fait Paul en 1 Corinthiens 1-2 montre
bien que pour lui la vie en Eglise trouve sa source dinspiration dans le scandale de la croix, dans litinraire du Christ
o se donnent lire et mditer continment les paradoxales
voies de Dieu. LEglise est constitue par cela, et doit en vivre,
sous peine de perdre son identit.
Bref, Paul met toujours une distance entre les problmes vcus par ses correspondants et ses propres rponses.
Cest en reprenant les grandes lignes de son Evangile, en
montrant comment ses destinataires doivent eux-mmes
changer progressivement leur manire de comprendre ce
mme Evangile, que Paul arrive progressivement formuler
ses conseils pour les difficults de tous ordres auxquelles se
heurtent les croyants des jeunes Eglises. Le temps de lexposition catchtique lui est des plus utiles pour amener ses lecteurs changer peu peu de point de vue, car il y va souvent
de linou de lEvangile. Il sagit certes l dune technique
rhtorique, analogue celle de Jsus dans les Evangiles, qui
utilise le monde des paraboles, mais pas seulement. Il serait
intressant de reprendre les diffrentes mises distance, souvent longues le temps dune section voire dune lettre , car
la technique ne vise pas seulement persuader, mais veiller
les lecteurs aux vraies valeurs ou aux vrais enjeux, pour quils
puissent dcider et agir dans la libert. Sur ce point encore, et
sans doute plus quhier, les instances ecclsiales peuvent suivre lexemple de Paul, surtout en matire de morale, car laptre ne cherche pas imposer sinon trs rarement seulement
proposer.

frances du Christ. Mais comment donner aux croyants le


got de le connatre ainsi ? Les lettres de Paul ne le disent
pas, car tel nest pas leur but, mais on peut supposer que ses
sjours rpts et prolongs dans les communauts et la catchse orale quil a prodigue apportrent une rponse : une
foi vive, vivante, est toujours communicative. Cest sans
doute de tels tmoins, capables de donner aux autres le got
de cette connaissance vive du Christ et de laventure laquelle
elle invite, quil nous faut aujourdhui, et non pas des donneurs de leons. Paul nous indique encore une fois le
chemin.

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Jean-Nol Aletti s.j.