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Samuel Verdan Systmes numraux en Grce ancienne CultureMATH 2007

Systmes numraux en Grce ancienne:


description et mise en perspective historique
Samuel Verdan
Institut d'archologie et des sciences de l'Antiquit (IASA), Universit de Lausanne
samuel.verdan@unil.ch

SOMMAIRE
Introduction.................................................................................................................................1
La numration acrophonique ......................................................................................................2
La numration alphabtique........................................................................................................6
Les numrations grecques au fil du temps..................................................................................9
En guise de conclusion..............................................................................................................13
Bibliographie.............................................................................................................................14

Introduction
La manire ou plutt les manires dont les Grecs anciens crivaient les nombres sont bien
connues. Les meilleurs renseignements ce sujet nous viennent des inscriptions sur
pierre, mais des informations importantes sont aussi glaner parmi les graffiti sur
cramique et, bien entendu, dans les sources littraires. Il est donc relativement ais de
rendre compte des principales numrations employes. Il serait plus compliqu, en
revanche, de faire tat de toutes les variations pouvant exister selon les rgions ou selon
les priodes considres. Ici, on se contentera d'aborder la question d'un point de vue
gnral, en prsentant les deux systmes numraux les plus utiliss en Grce ancienne;
cette partie descriptive sera suivie de quelques considrations d'ordre historique.
Les anciens Grecs comptaient en base 10, comme les autres peuples indo-europens, et
comme leurs proches voisins mditerranens, notamment les Egyptiens et les Phniciens.
Le systme dcimal apparat clairement dans le vocabulaire employ pour dsigner les
nombres et, bien entendu, dans la manire de les crire. Relevons aussi que la symbolique
des nombres en est imprgne, et que le chiffre dix ainsi que ses puissances y sont
souvent dots d'une valeur particulire. Prenons quelques exemples dans l'Iliade, la
premire uvre de la littrature grecque: le pote dit que, pour numrer tous les soldats

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de l'arme grecque, il n'aurait pas assez de dix langues et de dix bouches, formule qui
comporte l'ide d'une totalit (Il. II, 489); dans le domaine religieux, le sacrifice animal
vraiment parfait est celui o l'on gorge cent bufs (Il. I, 65, 93, 99, etc.; le mot grec,
compos de "cent" et de "bufs", a donn "hcatombe" en franais); on retrouve la mme
mesure parfaite avec le bcher funraire qu'Achille a fait lever pour son ami Patrocle,
(cent pieds de ct: Il. XXIII, 164); murioi, le mot pouvant signifier 10'000, est galement
employ pour dsigner quelque chose d'innombrable (Il. I, 2, etc.; le franais a conserv
cet usage avec le terme "myriade").
L'originalit des Grecs, dans le domaine qui nous intresse, tient au fait qu'ils ont utilis
plusieurs systmes de numration diffrents, dont les deux principaux sont appels
respectivement "acrophonique" et "alphabtique". Comme on le verra par la suite, ces
deux systmes ont eu leur existence propre. Ils sont apparus indpendamment l'un de
l'autre, ils ont coexist, en trouvant des applications dans des contextes diffrents, mais ils
ont aussi t concurrents, prenant tour tour de l'importance aux dpens de l'autre.

La numration acrophonique
Cette numration est nomme acrophonique parce que les signes dont elle se compose
sont les initiales des mots dsignant les nombres (de akros = "ce qui est l'extrmit, au
dbut", et de phon = "le son, le mot"; voir tableau 1); noter que ce terme, bien que
form de racines grecques, est une cration moderne, et que l'on ignore son quivalent
antique (Tod 1911/12, 125-128). Le systme est dit "additif". Les signes y ont une valeur
fixe; lorsqu'on les associe pour crire un nombre, il faut additionner chacune de leur
valeur pour obtenir celle du nombre en question. Ce systme se distingue d'une
numration "de position" comme celle que nous pratiquons avec nos chiffres arabes. A
noter que les Grecs ne possdaient pas de zro, une notion lie la numration
positionnelle. Les signes de base sont ceux qui dsignent l'unit, la dizaine et les
puissances de 10: ainsi, on crivait D pour 10, H pour 100, C pour 1'000, et M pour
10'000 (tableau 1).
Le 1 tait cependant reprsent par un signe non acrophonique, savoir un simple trait
vertical. Cet usage est tout fait naturel, et se retrouve dans les numrations du monde
entier. Dans ce cas prcis, les Grecs auraient d'ailleurs t emprunts pour choisir une
lettre car le nom de l'unit est variable et n'a pas la mme initiale suivant qu'il est au
masculin (eis) ou au fminin (mia).

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Lettres
(pi)
(delta)
(ta)
(chi)
(mu)

initiales de
pevnte
(pente)
devka
(dka)
hekatovn
(hkaton)
civlioi
(chilioi)
muvrioi
(murioi)

qui signifie
cinq
dix
cent
mille
dix mille

Tableau 1: le principe acrophonique

Il faut souligner que le principe consistant tablir un lien troit entre le nom d'un nombre
et le signe qui le dsigne est tout fait original; il ne se retrouve chez aucun autre des
peuples avec lesquels les Grecs anciens taient en contact. Il comporte un avantage
certain, d'ordre mnmotechnique: pour un hellnophone en tous cas, il tait plus facile de
se souvenir de ces lettres/chiffres que de signes qui auraient t choisis de manire
arbitraire.
Aprs l'unit et les puissances de 10 qui viennent d'tre voques, il reste considrer les
chiffres intermdiaires. Pour le chiffre 5, la rgle acrophonique est applique: on emploie
la lettre P, initiale de Pente. Pour 50, 500, 5'000 et 50'000, on a ensuite recours un
principe multiplicatif. Dans une notation quasi stnographique, le P du 5 est ainsi associ
aux lettres des puissances de 10: un petit D inscrit dans le P dsignera 50, et ainsi de suite
(tableau 2). A la suite d'Alain Schrlig (2001, 45), on peut qualifier ces chiffres de
"quinaires". On considre gnralement que ces chiffres, qui n'appartiennent pas
proprement parler au systme dcimal et qui drogent au principe de la numration
acrophonique, sont apparus plus tard que les autres, mais cela reste prouver. On les
trouve en tous cas attests sur des documents relativement prcoces (Lang 1956, 19-20).
Quoi qu'il en soit, ces chiffres quinaires prsentent un avantage certain, car ils permettent
de ne pas devoir crire les chiffres de base plus de quatre fois. A l'origine, leur usage est
sans doute li la pratique de l'inscription sur pierre: dans ce domaine, tous les moyens
taient bons pour conomiser de la place sur la stle, et aussi du travail au graveur. Sur ce
point encore, les Grecs firent preuve d'originalit par rapport la plupart de leurs voisins
orientaux, qui employaient des numrations ncessitant une criture plus rptitive (sur le
systme phnicien, par exemple, voir tableau 8, p. 10); signalons une exception notable,
celle de la numration dmotique gyptienne, elle aussi conomique (sur ce systme, voir
infra, p. 12).

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50 (5 x 10)
500 (5 x 100)
5 000 (5 x 1 000)
50 000 (5 x 10 000)
Tableau 2: chiffres "quinaires"

Figure 1: 1974 crit en chiffres acrophoniques

10

50

100

500

1 000

5 000

10 000

50 000

Tableau 3: les dix signes de la numration acrophonique (systme attique)

En principe, il n'aurait pas t ncessaire d'crire les chiffres acrophoniques dans un ordre
prcis, puisque les valeurs taient lies aux signes eux-mmes et ne dpendaient pas de la
position de ces derniers l'intrieur du nombre. Pour faciliter la lecture, il tait toutefois
ncessaire qu'un ordre s'impose. En gnral, on trouve donc les chiffres inscrits dans
l'ordre dcroissant, de gauche droite (figure 1). Ce sens parat logique, puisqu'il
correspond celui de l'criture grecque. Il faut savoir cependant que le grec ne s'est pas
toujours crit de gauche droite. Lorsque les Grecs empruntrent l'alphabet aux
Phniciens, quelque part entre le IXe et le VIIIe sicles av. J.-C., ils commencrent par
crire de droite gauche, comme les Smites dont ils s'taient inspirs. Il n'est donc pas
exclu que les premiers nombres acrophoniques aient t poss dans ce sens. Par la suite,
on en trouve des attestations en Sicile, partie du monde grec o l'influence phnicienne
tait particulirement forte (Nenci 1995).
Il reste considrer, pour finir, les emplois auxquels la numration acrophonique tait
destine. Relevons d'abord que cette dernire ne servait qu' noter des nombres cardinaux;
les nombres ordinaux, quant eux, taient crits en toutes lettres. Ce sont donc des
quantits qui taient exprimes: des poids, des mesures, des capacits, et surtout des
sommes montaires. Le systme tait prvu pour indiquer quoi l'on avait affaire: le signe
de l'unit, qui, comme on l'a vu plus haut, tait normalement un simple trait vertical,
pouvait en effet revtir diffrentes formes. En Attique, le signe que l'on rencontre le plus
frquemment est celui de la drachme, unit montaire de base: au trait vertical venait

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s'ajouter un petit trait horizontal. Dans le domaine de la monnaie toujours, il existait


plusieurs autres units: l'obole, qui valait 1/6 de drachme, le chalkos, qui valait 1/8 de
drachme, et enfin le talent, qui valait 6'000 drachmes. Pour la premire, les Athniens
employaient nouveau le trait vertical, inutilis dans ce contexte puisque la drachme avait
son signe propre; pour les deux autres, c'tait l'initiale du nom qui faisait office d'unit,
conformment au principe acrophonique: on avait donc pour 1 chalkos et pour 1
talent (tableau 3). Le mme principe est attest pour des units de capacit: 1 kotyle (=
0.2736 litre) tait note K, 1 chous (3.283 litre) tait note C (figure 2).
signe

pour
1 talent

valeur
6 000 drachmes

1 drachme

1 obole

1/6 de drachme

1 chalkous

1/8 d'obole

Figure 2: indication de
capacit inscrite sous
le fond d'un vase (K =
kotyle)
(Lang 1954, pl. 5)

Tableau 4: signes pour les units montaires attiques

Comme on peut le constater, le systme n'est pas tout simple et prsente des risques de
confusion, notamment parce que certaines lettres ont plusieurs sens. On peut trouver C
pour 1'000, mais aussi pour 1 chalkos ou 1 chous. Les Athniens de l'poque devaient
rarement se tromper, car le contexte dans lequel s'insraient les indications chiffres leur
tait en principe connu. Il en va autrement pour nous, qui ne disposons souvent que
d'inscriptions fragmentaires.
A cela s'ajoute encore le fait que la forme des chiffres acrophoniques taient susceptibles
de varier d'une cit l'autre. Le systme que nous connaissons le mieux, et qui nous a
servi d'exemple ici, est celui de l'Attique, qui est attest sur un nombre considrable de
documents. Comme il s'tait rpandu en mme temps que l'influence athnienne, on le
rencontre galement en d'autres endroits du monde grec. Mais, sur un fond commun, il
existait beaucoup de particularits rgionales (voir Tod 1911/11, 1913, 1926/27 et
1936/37), principalement lies aux variations de l'alphabet lui-mme. Pendant longtemps
en effet, les diffrentes rgions de Grce ont conserv des alphabets se distinguant les uns
des autres par certains traits (on les nomme les alphabets pichoriques), et la forme des
lettres/chiffres s'en trouvait naturellement affecte; tel point que des Grecs se rendant
dans une cit voisine risquaient fort de ne pas pouvoir y lire correctement les indications
chiffres.

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Figure 3: abaque de l'Acropole d'Athnes


(d'aprs Schrlig 2001, planche hors-texte, fig. 3)

Avant de passer la numration alphabtique, il faut encore voquer un type de document


particulirement intressant sur lequel apparaissent les chiffres acrophoniques. Il s'agit de
l'abaque, la table calculer ou, s'il l'on prfre, la machine calculer de l'poque, dont
quelques exemplaires en pierre sont parvenus jusqu' nous (figure 3). L'objet portait des
colonnes (non visibles sur la figure 3) dont les valeurs taient indiques par des chiffres et
entre lesquelles on dplaait des jetons ou des cailloux pour effectuer les calculs. Ces
abaques ont rcemment fait l'objet d'une tude trs approfondie, apportant des prcisions
sur la manire dont les Grecs s'y prenaient pour raliser les oprations mathmatiques de
base, et ce avec des numrations qui ne facilitaient pas le travail (Schrlig 2001 et 2006).

La numration alphabtique

Cette numration est appele alphabtique non seulement parce qu'elle fait appel toutes
les lettres de l'alphabet grec, mais aussi parce qu'elle en conserve l'ordre logique. Le
principe consiste en effet attribuer une valeur chaque lettre, en commenant par A
(alpha) = 1, puis B (bta) = 2, et ainsi de suite. Les neuf premires lettres concernent les
units (de 1 9), les neuf suivantes les dizaines (de 10 90) et les neuf dernires les
centaines (de 100 900) (tableau 5).

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Units
1
2
3
4
5
6
7
8
9

A
alpha

B
bta

G
gamma

D
delta

E
epsilon

digamma

Z
zta

H
ta

Q
thta

Dizaines
I
10

iota

20
30
40
50
60
70
80
90

K
kappa

L
lambda

M
mu

N
nu

X
xi

O
omicron

P
pi


qoppa

Centaines
R
100

rh

200

S
sigma

300
400

tau

U
upsilon

500

phi

600

chi

700
800
900

psi

W
omga

sampi

Tableau 5: numration alphabtique

On fait gnralement remarquer que l'alphabet grec traditionnel a 24 lettres, que le


systme en ncessitait 27, et donc qu'il fallut recourir trois lettres additionnelles, en
l'occurrence le digamma (6), le qoppa (90) et le sampi (900). Les deux premires
existaient bel et bien dans certains alphabets archaques, et notamment dans celui de
l'Ionie (Asie Mineure actuelle), rgion o l'on situe l'origine de la numration
alphabtique (que l'on appelle aussi parfois "ionienne" ou "milsienne"). Elles taient
donc certainement employes au moment de la cration du systme. C'est d'ailleurs la
raison pour laquelle elles ne se trouvent pas aprs les autres lettres mais qu'elles occupent
leur place "normale" dans la squence alphabtique que les Grecs ont hrite des
Phniciens. Il en va autrement pour le sampi. Cette lettre se trouvait aussi dans l'alphabet
phnicien, mais, dans un premier temps, elle n'avait pas t reprise par les alphabets grecs
car elle faisait double emploi avec le sigma. Elle a donc t emprunte dans un second
temps, peut-tre spcialement pour les besoins de la numration. Une des preuves qu'il
s'agit d'un vritable ajout, c'est que le sampi a t plac en fin de liste.
Les 27 lettres ainsi obtenues, ainsi que leurs associations, permettaient d'aller jusqu' 999.
Pour noter des nombres plus levs, on ne rechercha pas d'autres lettres additionnelles,
qu'il aurait d'ailleurs t bien difficile de trouver. La solution adopte est plus simple.
Pour les milliers, les lettres correspondant aux units sont nouveau utilises, mais elles
sont accompagnes d'un signe distinctif, en gnral une sorte d'apostrophe qui prcde le
chiffre (tableau 6). Le systme change en revanche radicalement avec les dizaines de

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mille, pour lesquelles on a recours une lettre emprunte la numration acrophonique,


savoir M (pour Murioi). Cette dernire est surmonte d'une petite lettre ( valeur
numrique) indiquant combien de myriades l'on a affaire. Ainsi, M surmont d'un petit
alpha signifie 10'000, etc. (tableau 6). De la sorte, on vitait la confusion avec M = 40 (un
autre moyen de distinction tait d'crire MU pour 10'000). A noter que ce principe
multiplicatif venant se greffer sur une numration additive n'est pas sans rappeler les
chiffres quinaires de la numration acrophonique.
Milliers

Dizaines de mille

1 000

10 000

2 000

20 000

3 000

30 000

4 000

40 000

5 000

50 000

6 000

60 000

7 000

70 000

8 000

80 000

9 000

90 000

(ou MU)

Tableau 6: numration acrophonique, suite

Thoriquement, ce systme permettait d'aller jusqu' neuf millions (900 x 10'000). Mais
les nombres si levs n'taient gure employs dans les inscriptions, et lorsqu'ils y
apparaissaient tout de mme, ils taient plus volontiers crits en toutes lettres. Dans un
premier temps, le systme n'tait d'ailleurs pas conu pour reprsenter des nombres trs
importants. Ces derniers se trouvent en revanche dans des traits de mathmatique ou
d'astronomie tardifs.
Comme dans la numration acrophonique, les chiffres taient placs dans l'ordre
dcroissant, de gauche droite: pour 1974, on crivait donc AOD. Soit dit en passant, il
suffit de comparer cette notation avec celle de la figure 1 (supra, p.3) pour s'apercevoir
que le systme alphabtique est beaucoup plus concis, plus conomique que
l'acrophonique. Le sens gauche-droite tait en gnral respect, surtout pour les nombres
suprieurs 1'000, donc composs de quatre chiffres; pour des nombres plus petits, il
existe des exemples o les chiffres sont disposs dans l'ordre inverse (de droite gauche)
ou mme sans ordre du tout. Dans l'ensemble cependant, la numration alphabtique

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prsente trs peu de variations, nettement moins en tous cas que la numration
acrophonique.
Par rapport cette dernire, en revanche, elle se prtait des usages plus varis. Elle ne
servait pas uniquement noter des nombres cardinaux, mais s'utilisait aussi pour les
ordinaux. Elle tait notamment employe pour donner des informations calendaires (jour
d'un mois, dcompte d'annes). Enfin, c'est elle que l'on trouvera essentiellement dans les
manuscrits, pour rendre compte de calculs bien videmment, mais aussi pour toute autre
indication chiffre (et mme pour la numrotation des pages). Si les documents conservs
tmoignent d'usages relativement diffrents pour les deux numrations, c'est avant tout
pour des raisons chronologiques. Cela va nous donner l'occasion de considrer brivement
la question d'un point de vue historique,

Les numrations grecques au fil du temps

Maintenant que l'on a vu comment fonctionnaient les deux principaux systmes numraux
en Grce ancienne, on peut de demander quand ils sont apparus et se sont dvelopps, et
pour quelles raisons. En ralit, il est malais de rpondre prcisment ces questions, car
les arguments permettant de le faire sont peu nombreux. Tout d'abord, on ne dispose
d'aucune source antique nous renseignant directement sur l'histoire des numrations, soit
que le sujet ait dj pos problme aux savants de l'poque, soit qu'il n'ait pas t jug
digne d'intrt. On doit donc se baser sur les documents attestant directement de l'emploi
d'un systme numral. Comme on l'a dj mentionn, ces tmoignages peuvent tre
frquents pour certaines poques et en certains lieux (par exemple dans l'Athnes
classique). Mais plus souvent, la documentation reste parse et difficile interprter,
notamment pour les priodes les plus recules, prcisment celles pour lesquelles on
cherche mettre en vidence l'apparition des systmes. A ce propos, une mise en garde
est de rigueur: dans les tudes spcialises comme dans les prsentations vulgarises, on
trouve des propositions trs diverses concernant le moment o sont apparues les
numrations grecques. C'est que l'avis des chercheurs a beaucoup volu et peut encore
varier, au gr des nouvelles dcouvertes. Il convient donc de rester prudent lorsqu'il s'agit
de datations.
Un problme similaire se pose propos de l'adoption de l'alphabet par les Grecs, et il est
bien clair que les deux questions sont troitement lies, puisque les numrations qui nous

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occupent sont toutes deux constitues de lettres. On aura l'occasion de s'en rendre compte
par la suite.
Une chose certaine, c'est que les systmes numraux dont il a t question jusqu'ici ne
remontent pas l'Age du Bronze, pas mme dans leurs principes. Les Minoens, et aprs
eux les Mycniens, possdaient une numration employe conjointement aux critures
dites "linaire A" et "linaire B" (Dow 1954, 123-125), mais tout cela disparut avec la fin
du monde mycnien, au XIIe sicle av. J.-C. Soit dit en passant, le systme numral du
linaire est bien connu, puisque les documents qui en tmoignent, des tablettes en argile
trouves dans les magasins des palais, relvent essentiellement de pratiques comptables
(figure 4). Il fonctionne en base 10 et se compose d'un rpertoire rduit de signes (tableau
7). On peut ajouter qu'il a servi crire les nombres de deux langues diffrentes, celle du
linaire A, qui nous reste pour l'instant inconnue, et celle du linaire B, qui correspond
un dialecte grec.

Figure 4: tablette en linaire B avec chiffres

10

100

1 000

10 0000

Tableau 7: chiffres des linaires A et B

La chute des palais mycniens, la cessation de leurs activits conomiques et la


disparition de l'criture servant la comptabilit marquent donc une coupure nette. Il
s'ensuit une priode plus ou moins obscure, pour laquelle on ne dispose pas de
tmoignages crits. Entre le IXe et le VIIIe sicle av. J.-C. (nous ne suivrons pas ici les
savants qui proposent une datation plus haute), les Grecs vont emprunter aux Phniciens
leur alphabet, et l'usage de ce dernier va se rpandre peu peu en Grce. Il est lgitime de
se demander si l'une ou l'autre des numrations constitues de lettres remonte l'adoption
de l'alphabet, mais rien, pour l'instant, ne permet d'argumenter dans ce sens. Les
documents dont on dispose pour cette priode se rsument des inscriptions sur
cramique, en gnral trs courtes ou trs fragmentaires, et il serait tmraire d'attribuer
des lettres isoles un systme numral; et si l'criture a t pratique l'origine sur des
supports prissables (papyrus, cuir, bois), il n'en reste videmment aucune trace.

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On pourrait cependant s'tonner que les Grecs n'aient pas adopt la numration des
Phniciens en mme temps qu'ils adaptaient l'alphabet leur langue. Car, en dfinitive, la
transmission de l'criture s'est effectue dans le cadre des relations commerciales
qu'entretenaient les deux peuples. Or l'emploi de notations chiffres est en principe
courant dans ce contexte, et une "uniformisation" de la numration aurait mme t
possible. Il est vrai que le systme phnicien tait particulier puisqu'il reposait sur deux
bases, celle de 10 et celle de 20 (tableau 8). Mais les Grecs, en ne conservant que les
signes pour 10 et pour 100, auraient pu disposer d'une numrations qui les satisft tout en
restant comprhensible pour les Phniciens. S'il n'y a pas eu d'influence dans ce domaine
(ce qui reste d'ailleurs prouver), c'est peut-tre que les Grecs disposaient dj de
pratiques bien tablies.
Signe

Valeur

Emploi (sens de l'criture: de droite gauche)


signes nots par groupes de trois pour constituer les units:

1
=7
10

signes de 10 et 20 associs pour constituer les dizaines:


= 70 (20 + 20 + 20 + 10)

20

signe prcd des units pour indiquer les centaines:


100
= 200 (2 x 100)
N.B.: il existe plusieurs signes pour chaque valeur, mais un seul d'entre eux est montr ici.

Tableau 8: numration phnicienne (d'aprs A. van den Branden, Grammaire


phnicienne, Beyrouth, 1969).

Encore une fois, il y a peu d'arguments qui permettraient d'tablir l'existence d'une ou de
plusieurs numrations antrieures l'adoption de l'alphabet. Est-il toutefois irraliste
d'envisager cette ventualit? Une socit analphabte peut trs bien se servir d'un
systme numral simple. Dans le cas qui nous occupe, des changes commerciaux
impliquant les rgions du monde grec entre elles ou avec l'extrieur sont attests, qui
auraient pu ncessiter l'usage de notations chiffres. Un certain nombre de signes non
alphabtiques, que l'on trouve inciss sur des vases, seraient interprtables dans ce sens,
mais il ne s'agit pour l'instant que d'hypothses. Contentons-nous d'voquer ici un cas qui
a dj t relev par certains chercheurs: plusieurs documents indiquent l'usage d'une
croix de St-Andr ("X") pour noter 10. On trouve ce signe dans des inscriptions d'poque
classique Olynthe en Chalcidique (Tod 1936/37, 248-249; Graham 1969), mais aussi
dans des graffitis sur cramique plus anciens (Johnston 1979, 31; Johnston 2006, 17-18).
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Comme il ne s'agit pas d'une lettre, on dispose l du tmoignage d'une numration sans
lien avec l'alphabet, et donc potentiellement antrieure ce dernier. L'emploi d'un tel
systme est attest en Italie. Bien entendu, on pense immdiatement la manire dont les
Romains crivent le 10. Mais l'origine du systme numral romain est chercher chez les
Etrusques (tableau 9; voir Ifrah 1981, 139-159; Keyser 1988; Agostiniani 1994, 53-62).
Quant ces derniers, ils se sont peut-tre inspirs d'un systme grec, en mme temps
qu'ils adoptaient l'alphabet grec pour transcrire leur langage, et ce une date relativement
haute (VIIIe-dbut du VIIe av. J.-C.). Nous voici donc de retour en Grce, avec la
prsomption de l'existence d'une numration suffisamment courante pour tre transmise
un peuple tranger.
Valeur

10

50

100

trusque
romain

(ancien

?)

Tableau 9: numrations romaine et trusque

Laissons de ct cette question, qui doit faire l'objet de recherches plus pousses, et
revenons aux systmes acrophonique et alphabtique. On a vu plus haut qu'on ne pouvait
pas en trouver la trace ds les premiers temps de l'apparition de l'alphabet. En fait,
pendant longtemps, les chercheurs se sont fonds sur les inscriptions lapidaires pour
retracer leur histoire. Chronologiquement, on ne pouvait donc gure remonter plus haut
que la seconde moiti du VIe sicle av. J.-C., tandis que les priodes classique et
hellnistique focalisaient l'attention. Et comme Tod, qui constituait une rfrence en la
matire, s'tait en premier lieu intress aux inscriptions attiques, on risquait de percevoir
le phnomne d'un point de vue "athnocentrique". De la sorte, on pouvait notamment
avoir l'impression que la numration acrophonique apparaissait au VIe et qu'elle tait
suivie, au Ve, par l'alphabtique, cette dernire ne prenant rellement son essor qu' la
priode hellnistique (ds la fin du IVe). D'autres documents, principalement des marques
commerciales sur vases, modifient cette vision des choses (Lang 1956, Johnston 1979,
2004 et 2006).
La numration alphabtique, dont la premire attestation connue actuellement remonte
environ 575 av. J.-C., semble largement utilise entre la seconde moiti du VIe et la
premire moiti du Ve (Chrisomalis 2003, 487, 492-493). L'intense activit marchande des
cits ioniennes, o le systme a vu le jour, explique ce phnomne. On connait par
ailleurs un remarquable emploi de cette numration dans le "tunnel d'Eupalinos", sur l'le

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de Samos. A l'intrieur de cet aqueduc, dont la construction est situer vers 550 et qui
reprsente une prouesse de l'ingnierie grecque, les distances sont notes par des
lettres/chiffres (Kienast 1995, 148-157).
Rcemment, S. Chrisomalis (2003) a suggr que le systme alphabtique ne soit pas
apparu de manire spontane, mais qu'il faille rechercher son origine dans la numration
gyptienne dite "dmotique". Cette dernire, en effet, possde des signes distincts pour
chaque unit, chaque dizaine et chaque centaine. L'hypothse est tout fait plausible,
d'autant que le commerce entre l'Ionie et l'Egypte est bien tabli ds le VIIe sicle av. J.-C.
L'Egypte semble galement tre la source du "renouveau" du systme numral
alphabtique. Ce dernier, en effet, reste peu attest entre la seconde moiti du Ve et la fin
du IVe, sans doute parce que les Ioniens ne sont plus aussi prsents qu'avant sur les voies
marchandes de la Mditerrane, et aussi parce que la numration acrophonique prend de
l'importance en Grce, sous l'influence d'Athnes. Le systme alphabtique ne reviendra
en force qu' la priode hellnistique ( partir de la fin du IVe), et, pour commencer, il
semble tre particulirement employ dans le royaume ptolmaque, savoir en Egypte.
De l, son usage va se rpandre nouveau dans le monde grec, o il restera le systme en
vigueur durant les priodes romaine et byzantine et jusqu' l'adoption des chiffres arabes.
Son principe sera galement adopt pour la numration hbraque (Millard 1995).
Des inscriptions sur vases permettent aussi de faire remonter l'emploi de la numration
acrophonique au VIe sicle av. J.-C. en tous cas (Johnston 1979, 27-30), mais il est clair
que c'est pour l'poque classique (Ve-IVe) que l'on dispose du plus grand nombre
d'attestations. Comme on l'a dj mentionn, l'importance d'Athnes cette priode
contribue au succs du systme dans le reste du monde grec. Les Athniens continueront
d'ailleurs de l'utiliser pendant longtemps, en tous cas dans leurs inscriptions publiques,
mme aprs que la numration alphabtique aura repris le dessus. Faut-il y voir une
manire de perptuer une tradition, de se distinguer?

En guise de conclusion

Comme on a pu s'en apercevoir dans les pages qui prcdent, la Grce nous donne
l'exemple d'une tonnante diversit dans le domaine des numrations. Cette diversit
dcoule certes d'un morcellement gopolitique, mais elle tmoigne aussi du caractre
individualiste des Grecs, et elle pourrait mme en constituer un des signes les plus nets

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(Dow 1952, 23). Que l'on conoive de se distinguer des autres par l'criture des chiffres
indique bien l'importance accorde ces derniers.
A l'oppos, on peut considrer les traits que les numrations ont en commun, les
influences qu'elles ont subies ou exerces. Cela nous ouvre d'tonnantes perspectives:
nouveau, les chiffres reprsentent un lment significatif, tmoignant du formidable
brassage d'ides et de techniques qui a anim le bassin oriental de la Mditerrane au
cours du premier millnaire avant notre re.

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