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CURSO/ TALLER

NATURALEZA Y TRATAMIENTO IN SITU DE AGUAS


RESIDUALES A PEQUEA ESCALA
APN, Centro de formacin y Capacitacin, Embalse, Crdoba
Dr. A. Marielarena. Septiembre 2010
CONTENIDOS:
INTRODUCCION.
Aguas residuales domsticas: origen, composicin, dao ambiental.
Origen: uso domstico, Pileta de la cocina, lavatorio, bidet, ducha, lavarropas, inodoro.
Composicin: Materia orgnica, grasas, aceites, protenas, particulado, disuelto,
biodegradable, recalcitrantes, inorgnicos, sales, organismos patgenos (bacterias, virus,
parsitos). Aguas negras y grises.
Receptores: aguas superficiales y aguas subterrneas.
Dao ambiental: turbidez, consumo de oxgeno (un litro de leche puede consumir el
OD de 15000 l de agua), sedimentacin, fertilizacin (macrfitas, planctnicas),
nitratos, riesgo sanitario.
Tratamientos biolgicos: Biodegradabilidad, Autodepuracin.
Tratamientos convencionales: Primario, secundario y terciario.
Tratamientos de pequea escala. Segregacin. aguas negras y aguas grises.
Tratamiento primario. Tratamiento completo. Terrestres, acuticos, humedales.
Cmara desengrasadora. Concepto. Funcionamiento. Estructuras de entrada y salida.
Dimensionamiento. Rendimiento. Mantenimiento.
Cmara sptica. Concepto. Funcionamiento. Estructuras de entrada y salida. Tabiques
internos. Dimensionamiento. Rendimiento. Mantenimiento.
Pozo absorbente. Concepto. Funcionamiento. Tipos de pozos. Composicin del suelo.
Porosidad, permeabilidad. Nivel fretico. Movilidad. Impermeabilizacin. Desagote.
Letrina seca. Concepto. Funcionamiento.
Compostaje. Material vegetal, restos vegetales de cocina, materia fecal.
Terreno de infiltracin. Concepto. Funcionamiento. Permeabilidad del terreno. Nivel
fretico. Test de infiltracin. Dimensionamiento. Construccin.
Filtros de arena en montculo. Concepto. Funcionamiento.
Filtros de arena intermitentes. Concepto. Funcionamiento. Recirculacin.
Nitrificacin desnitrificacin.
Filtros de arena transportables/porttiles. Concepto. Funcionamiento. Estructura del
filtro. Materiales filtrantes. Drenaje.
Humedales construidos.
Humedales de flujo superficial (FWS). Concepto. Funcionamiento.
Humedales de flujo subsuperficial. Concepto. Funcionamiento.
Flujo horizontal. Concepto. Funcionamiento.
Flujo vertical. Ascendente y descendente. Concepto. Funcionamiento.

Curso Tratamiento de aguas residuales a pequea escala.


APN, Centro de formacin y Capacitacin, Embalse, Crdoba
Dr. A. Marielarena. Septiembre 2010

INTRODUCCION.
Debido a su volumen, las descargas de aguas residuales constituyen uno de los
mayores problemas de contaminacin y eutrofizacin de ambientes acuticos a escala
mundial. (Council Directive 91/271/EEC).
La depuracin de las aguas servidas, tanto domsticas como industriales, es una
condicin ineludible para poder alcanzar un uso racional y sostenible de los recursos
acuticos superficiales y subterrneos, garantizar condiciones mnimas de salud para la
poblacin, y mantener la calidad y biodiversidad de la vida silvestre en los ecosistemas
naturales.
Muchas iniciativas a nivel mundial evidencian la preocupacin que despierta la
disponibilidad actual y futura de fuentes de agua de buena calidad. Uno de los objetivos
del programa Desarrollo para el Milenio, elaborado conjuntamente por UNICEF y OMS
apunta a disminuir a la mitad para 2015 la cantidad de gente sin provisin de agua y
saneamiento, como medida de desarrollo sustentable y erradicacin del hambre y la
pobreza. Para ello se necesitan fuentes de agua libres de contaminacin.
(WHO/UNICEF, 2006). Con el objetivo de preservar la calidad de los recursos de agua
y poder satisfacer las necesidades de provisin y recreacin, la Directiva 91/271 de la
Comunidad Econmica Europea determin que, con fecha lmite 31 de diciembre de
2005, todas las aglomeraciones de 2000 a 15000 habitantes debern disponer de un
sistema de coleccin y tratamiento de sus aguas residuales.
Esta necesidad de preservar las fuentes de agua limpia, sumada a la de favorecer
el ahorro de energa y disminuir los costos constructivos y operativos, tanto de las redes
de alcantarillado como de las plantas de tratamiento, ha enfrentado a la ingeniera
sanitaria con el desafo de desarrollar tecnologas de tratamiento que permitan satisfacer
las demandas de ncleos habitacionales aislados y pequeas urbanizaciones, con un
criterio descentralizado evitando el incremento desmedido de las instalaciones de las
grandes ciudades. En esta bsqueda se han desarrollado y perfeccionado tecnologas
extensivas, no convencionales que ocupan ms espacio pero requieren menores costos
de inversin y ofrecen condiciones de explotacin mucho ms econmicas, sencillas y
sostenibles sin necesidad de personal altamente capacitado.
En nuestro pas, la provincia de Buenos Aires ha sido pionera en legislacin
ambiental y proteccin de los recursos de agua superficiales, con la promulgacin de la
Ley 5965 en 1958 y sus decretos reglamentarios que limitan el vuelco de sustancias
contaminantes en los cuerpos de agua. No obstante, la situacin ambiental en lo
referente a efluentes domiciliarios y municipales no es la ideal. El censo 2001 indica
que aproximadamente el 50 % de la poblacin de la provincia no tiene cobertura
cloacal.
Alrededor de los grandes ncleos urbanos la tendencia general sigue siendo la de
anexar los nuevos grupos habitacionales, barrios perifricos y an pueblos cercanos, a
las redes colectoras cloacales existentes. El consecuente incremento de los volmenes
de aguas servidas agrega dificultades tcnicas y econmicas tanto en lo que respecta al
mantenimiento de las redes, como al objetivo de instalar las obras de saneamiento al
final del conducto, que se tornan inalcanzables por su dimensin. Por esta razn las
grandes ciudades no poseen instalaciones de depuracin o, a lo sumo, poseen
pretratamientos limitados al desbaste y/o desarenado.
En muchas ciudades medianas (cabeceras de partido), las aguas residuales
reciben tratamiento pero la mayora de los vuelcos presenta calidad deficiente por
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diversas razones. Donde existen instalaciones de tratamiento se utilizan tecnologas


convencionales insuficientes para alcanzar un resultado acorde a lo que exige la
reglamentacin vigente. Algunos casos poseen sistemas limitados a un pretratamiento
(desbaste) o a un tratamiento primario (sedimentacin). En otros hay instalaciones de
tratamiento secundario (lechos percoladores o lodos activados) que funcionan en forma
deficiente por haber sido sobrepasados en su capacidad de diseo, y/o por falta de
mantenimiento mecnico y capacitacin de los operadores.
En pequeos pueblos y en barrios perifricos a las ciudades, aislados de las redes
cloacales por distancia o cuestiones topogrficas, la cantidad de personas servidas no
alcanza para justificar o afrontar los costos de instalacin de servicios de tratamiento
convencionales que se puedan financiar o solventar con el abono de una tasa por
servicio.
En viviendas individuales o establecimientos de ocupacin temporaria o de baja
poblacin como campings, escuelas, hosteras, ubicados en zonas rurales o perifricas a
los centros urbanos, se utiliza con frecuencia el pozo absorbente como sistema de
tratamiento y disposicin del agua servida. Su uso es popular en la regin, an como
pozo negro, esto es, sin el tratamiento previo de una cmara sptica. La aplicacin de
sta tecnologa podra resultar adecuada para pequeos caudales de agua servida y en
suelos donde el nivel fretico est todo el ao 1,2 m por debajo del fondo del pozo y la
tasa de percolacin media sea menor a 12 minutos por cm (EPA 625/1-80-012). El
incumplimiento de las condiciones mencionadas conduce a la contaminacin del agua
subterrnea y la saturacin de los pozos, ambos fenmenos muy frecuentes en nuestra
regin. En los ltimos aos algunas agencias ambientales tomaron la decisin de
desalentar su aplicacin con el objeto de proteger los acuferos (EPA 909-F-01-001).
Dadas las caractersticas climticas, ecolgicas, topogrficas y socioeconmicas
de nuestro pas, las tecnologas no convencionales pueden ser fcilmente adaptadas y
aplicadas en toda su extensin y pueden ofrecer soluciones adecuadas para numerosos
casos de cuerpos de agua superficiales que reciben vertidos domiciliarios o industriales
sin ninguno o con escaso grado de tratamiento. La mayor parte de ellas se basa en la
construccin de ecosistemas confinados, donde el tratamiento se realiza por mtodos
naturales imitando lo que ocurre en el medio ambiente.
En el presente curso se describen algunas tecnologas simples y eficientes para el
tratamiento de aguas residuales domsticas, en pequea y mediana escala, cuya
aplicacin puede resultar adecuada en diferentes regiones de nuestro pas.
Las aguas residuales domiciliarias.
Las aguas residuales domiciliarias estn conformadas por los efluentes de
inodoros, bidets, lavatorios, baeras, piletas de cocina, piletas de lavar, desagote de
lavarropas, etc. Estos lquidos contienen una gran variedad de contaminantes, que por su
estructura fsica (partculas, coloides, solutos) y qumica (grasas, aceites, jabones,
protenas, materia orgnica compleja), presentan diversas dificultades para su
eliminacin. En funcin de sus caractersticas fsicas y qumicas y de la estrategia
utilizada para su eliminacin, los contaminantes suelen agruparse en las siguientes
categoras:
Slidos Sedimentables (SS).
Carga orgnica (DQO DBO)
Nutrientes (N y P)
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Organismos patgenos (Bacterias, virus, parsitos intestinales)


Metales pesados
Orgnicos persistentes
Otros
Receptores: aguas superficiales y subterrneas.
Las aguas residuales domsticas se suelen evacuar a redes de alcantarillado
(cloacas) o a instalaciones subterrneas (pozos). El caudal de las redes cloacales
(efluentes lquidos), luego de un tratamiento adecuado, se vuelca en un curso receptor
(ro, lago, mar). El lquido de los pozos, filtrado a travs del suelo, se incorpora a las
capas de agua subterrnea. Si las tcnicas de saneamiento no son las adecuadas para el
lugar o no funcionan correctamente, los contaminantes mencionados ms arriba pueden
causar diferentes alteraciones en el equilibrio natural en los ecosistemas acuticos
receptores.
Aguas superficiales.
Los Slidos Sedimentables (SS). Los materiales particulados, enturbian el agua e
impiden la penetracin de la luz. Los cuerpos de agua, como cualquier otro ecosistema,
vive a expensas de la luz solar y del proceso fotosinttico. Los productores primarios
(algas) generan alimento para toda la cadena trfica del sistema y en el proceso de
fotosntesis liberan oxgeno que permite la respiracin de la fraccin heterotrfica de la
comunidad. Cuando el agua se enturbia la fotosntesis se ve limitada por falta de luz y el
resto de los organismos sufren por falta de alimento y oxgeno.
La carga orgnica (DQO DBO). Cualquier fuente de materia orgnica que sea
biodegradable representa una fuente de energa y alimento para las bacterias del agua,
que normalmente se encuentran en el orden de un milln por centmetro cbico. Para
aprovecharla deben deshacerla mediante una oxidacin biolgica o enzimtica. En ese
proceso consumen oxgeno del agua. La materia orgnica eleva el consuno de oxgeno
pudiendo llegar a agotarlo, limitando as la biodiversidad. Por ej.: el consumo
bacteriano de oxgeno para degradar un litro de leche, puede agotar el oxgeno disuelto
de 15.000 litros de agua.
Los nutrientes nitrgeno (N) y fsforo (P) estn poco disponibles en la
naturaleza y por eso suelen ser los elementos limitantes del desarrollo vegetal en los
ecosistemas acuticos, sobre todo el fsforo (P). Esos elementos sin embargo, son los
ms abundantes en la materia viva y en los residuos orgnicos despus del carbono (C).
Al degradarse la materia orgnica se liberan sus componentes de N y P, que quedan
disponibles para el crecimiento vegetal, fertilizan el ambiente. Como producto de esta
fertilizacin se produce un desarrollo desmedido de algas y/o malezas acuticas, de
acuerdo a las caractersticas del lugar.
Los organismos patgenos. Junto con las heces se liberan microorganismos
intestinales capaces de producir enfermedades, que transforman las aguas residuales en
una fuente de transmisin de infecciones, en un riesgo para la salud. Hay muchas
enfermedades infecciosas cuyos agentes causales son trasmitidos por el agua
contaminada con materia fecal. Son enfermedades causadas por parsitos (Giardia
lamblia, Cryptosporidium, Schistosoma), bacterias (Salmonella, Shigella, Vibrio, E.
coli) y virus (hepatitis A, rotavirus). Casi todas son enfermedades entricas (intestino,
diarreicas) de transmisin hdrica (por el agua). Segn la OMS (2004), cada ao mueren
en el mundo 1,8 millones de personas de enfermedades bacterianas diarreicas (incluido
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clera). El 90 % son nios menores de 5 aos. Son muertes evitables simplemente con
medidas de saneamiento, tratamiento de aguas residuales y provisin de agua potable
segura.
Aguas subterrneas.
Las aguas subterrneas son muy susceptibles de contaminacin por disposicin
de residuos sobre el suelo o en sus capas superficiales. La lluvia disuelve los
contaminantes solubles y los transporta al suelo donde se incorporan a la matriz slida o
migran disueltos a los acuferos.
La tecnologa del pozo absorbente es un mtodo de tratamiento y disposicin de
aguas residuales domsticas muy utilizado en nuestro medio. En regiones con suelos de
permeabilidad muy baja o muy alta, con suelos de poco espesor (potencia) o con niveles
freticos altos su uso es poco recomendable porque no cumple su funcin y es foco de
contaminacin.
Los tratamientos biolgicos. Autodepuracin.
Los efluentes domsticos presentan una alta proporcin de materiales
biodegradables, o sea que pueden ser depurados por mtodos biolgicos, en los que se
utiliza la capacidad metablica de bacterias y otros microorganismos para digerir esas
sustancias.
Las bacterias son los organismos ms pequeos y de organizacin celular ms
sencilla. Por eso tienen un metabolismo muy veloz y eficaz. Su principal actividad en la
naturaleza es la de reciclar todos los restos orgnicos particulados y disueltos, liberando
sus componentes esenciales. Son muy pequeas, miden 0.3 x 2 3 micrones. Se las
encuentra en el orden de un milln por mililitro de agua y ms de 100 millones por
gramo de suelo frtil.
En los procesos de depuracin, los residuos de las aguas son comida para las
bacterias. De ellos obtienen nutrientes y energa. Para obtenerlos deben deshacer esas
molculas por medio de enzimas. Al romperlas se libera energa (electrones) que las
bacterias utilizan para su metabolismo (como nosotros cuando comemos azcar).
Tambin se liberan componentes (C, N, P, S, Ca, Na, K, Mg, etc.) con los que las
bacterias construyen sus propios componentes.
Las bacterias no tienen boca. Todo lo que ingieren debe ingresar a la clula
pasando a travs de la membrana celular. Por eso slo absorben y digieren sustancias
solubles, molculas. Para digerir material particulado lo deben disolver afuera para
luego absorberlo y utilizarlo. Primero crecen en la superficie y por medio de
exoenzimas lo comienzan a disolver. A medida que lo disuelven lo asimilan y lo
digieren. Pero ese proceso lleva tiempo.
La utilizacin de los residuos durante la depuracin se puede hacer en aerobiosis
o en anaerobiosis. Ventaja de aerobiosis: ms velocidad y menos olores. Desventaja:
consumo de oxgeno.
Remocin de materia orgnica. Las aguas residuales domsticas contienen una gran
diversidad de compuestos orgnicos, algunos fcilmente biodegradables (azcares,
protenas) y otros ms recalcitrantes (grasas, ligninas, papel). Para la mineralizacin de
cada uno, se requieren muchas enzimas especficas, cada una de las cuales cataliza un
paso metablico. Pero no todos los microorganismos pueden producir cualquier enzima.
Por esta razn, la degradacin de materia orgnica de distintos orgenes (aunque no sean
muy recalcitrantes), requiere de un consorcio de organismos de diferentes especies,
donde cada uno hace una parte del proceso. Adems las bacterias pueden utilizar una
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misma fuente de carbono orgnico por diversas va metablicas (oxidacin,


fermentacin), lo que les permite aprovechar el recurso en cualquier condicin
ambiental aunque con mayor o menor eficiencia (cantidad de energa) en el proceso. La
oxidacin con oxgeno molecular es la va ms eficiente mientras que las vas
anaerobias lo son menos.
La estructura bsica de la materia orgnica est formada por cadenas de tomos
de carbono. Los elementos ms abundantes despus del carbono son los nutrientes
esenciales, el nitrgeno y el fsforo.
En el proceso de digestin de la materia orgnica, el carbono se asimila en la
biomasa bacteriana o se libera como dixido de carbono. De la misma forma, parte de
los compuestos de nitrgeno y fsforo son absorbidos por los microorganismos de
acuerdo a sus necesidades de crecimiento y el resto se libera en el agua en forma de
molculas inorgnicas. El nitrgeno principalmente como in amonio y el fsforo como
fosfato soluble.
Remocin de nitrgeno. El nitrgeno en las aguas residuales est en forma de N
orgnico y como in amonio (NH4+), producto de la degradacin del N org.
La eliminacin biolgica del N de las aguas residuales se realiza por medio de
dos procesos metablicos bacterianos acoplados: Nitrificacin - Desnitrificacin
Nitrificacin: la nitrificacin es la oxidacin biolgica del amonio. Este proceso ocurre
en dos etapas de acuerdo a las siguientes ecuaciones:
NH4+ + 1O2 NO2- + H2O + 2H+
NO2- + O2 NO3y es llevado a cabo por dos grupos diferentes de microorganismos. Es un proceso
estrictamente aerobio, que ocurre en un ambiente alcalino (pH 7,5 8,5) y que como
subproducto libera acidez (protones, H+). Esta breve descripcin nos permite entender
que la comunidad bacteriana que realiza el proceso debe tener asegurada la provisin de
oxgeno y que la propia actividad tiende a inhibir el proceso porque requiere un medio
alcalino y produce acidez.
En la naturaleza las concentraciones de amonio son bajas (se miden en ug/l), los
procesos son lentos y los productos se diluyen rpidamente. Pero en los reactores de
tratamiento con alta concentracin de compuestos y de microorganismos, el proceso
debe ser asistido con adicin de oxgeno y alcalinidad para que funcione adecuadamente
y no se auto inhiba.
Desnitrificacin: es la reduccin de nitratos a nitrgeno molecular que se libera a la
atmsfera de acuerdo a la siguiente ecuacin:
C6H12O6 + 4NO3- --- 6CO2 + 6H2O + 4N2
Es un proceso estrictamente anaerobio que se nutre de los nitratos producidos en la
etapa anterior.
Por lo expuesto, queda claro que los dos procesos por los que se elimina el
nitrgeno de las aguas residuales no pueden ocurrir en el mismo reactor, porque
requieren condiciones antagnicas. Sin embargo deben estar prximos porque uno
alimenta al otro.
Remocin de fsforo. El fsforo en la materia orgnica se encuentra como fosfato
ligado a macromolculas y se libera como fosfato reactivo soluble (PRS).
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Existen microorganismos que pueden incorporar grandes cantidades de fsforo


durante su crecimiento y se utilizan para concentrar ese elemento. No obstante, la
remocin de fsforo de las aguas residuales se realiza principalmente mediante procesos
fsico-qumicos de complejacin y precipitacin.
- En condiciones aerbicas y de reaccin neutra o cida, el P se adsorbe a compuestos
de Fe+3 en complejos estables;
- Bajo condiciones bsicas el P se adsorbe al calcio;
- La capacidad de remocin de fosfatos depende de la presencia de hierro, aluminio o
calcio en minerales de arcilla, carbonatos o ligado a la materia orgnica del suelo.
- En condiciones de anaerobiosis los complejos se deshacen y liberan el P.
Tratamiento convencional de las aguas residuales.
La ingeniera sanitaria se desarroll entre fines del siglo XIX y la primera mitad
del siglo XX con el objetivo de proveer saneamiento a las grandes ciudades europeas,
evitar las epidemias de enfermedades infecciosas de origen intestinal y el deterioro de la
calidad del agua en los ros adyacentes. Por esta razn los sistemas de tratamiento
convencionales estn concebidos para tratar grandes caudales de lquidos en
instalaciones donde los procesos se concentran en el menor espacio posible.
Para la eliminacin de los contaminantes de cada una de las categoras
mencionadas, los mtodos de tratamiento convencionales utilizan un procedimiento
especfico.
Pretratamiento: remocin de materiales gruesos.
Rejas y tamices: separan materiales gruesos como bolsas de polietileno, paales
descartables, botellas de material plstico, etc.
Desarenado: separa los slidos ms gruesos y pesados (gravas y arenas) que sedimentan
en menos de 10 minutos.
Tratamiento Primario: remocin de slidos suspendidos.
Sedimentacin: separa los slidos que sedimentan en una o dos horas.
Los materiales que se acumulan en el fondo se digieren en forma anaerobia o son
colectados con cierta frecuencia para su posterior tratamiento y disposicin.
Tratamiento secundario: remocin de carga orgnica. Es un proceso biolgico
(oxidacin o fermentacin enzimtica), llevado a cabo por una comunidad de
microorganismos, principalmente por bacterias.
Tratamiento terciario o avanzado: remocin de nutrientes de nitrgeno y fsforo.
Nitrgeno: Es un proceso biolgico (nitrificacin - desnitrificacin) llevado a cabo por
varios grupos de bacterias.
Fsforo: Es un proceso fsico - qumico de complejacin sedimentacin.
Desinfeccin: remocin de organismos patgenos. Los mtodos ms usados son el
agregado de cloro gaseoso o de hipoclorito de sodio.
En estos tratamientos, la diversidad de procesos descripta, la variedad y
concentracin de microorganismos y la necesidad de lograr determinadas condiciones
de reaccin, requiere el desarrollo de estructuras y dispositivos complejos para proveer
sustrato donde fijarse a los organismos, fuerza motriz de mezcla, aporte de oxgeno,
correccin de pH, etc., lo que implica instalaciones costosas, altos consumos de energa
y de aditivos qumicos y una operacin por personal altamente capacitado para que el
proceso funcione correctamente.
Para las grandes ciudades donde no hay disponibilidad de espacio los
tratamientos convencionales siguen siendo la solucin adecuada. Cuando se pretende
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adecuar este tipo de instalaciones a poblaciones medianas o pequeas, los costos de


construccin, operacin y mantenimiento no se reducen en forma proporcional al
tamao de los efluentes, de manera que el precio del tratamiento por cantidad de
personas servidas o por metro cbico de lquido tratado se incrementa notablemente.
En un anlisis de esta situacin realizado en 1984 en la Junta de Andaluca, en
Espaa, se detect una muy elevada frecuencia de fracasos en los objetivos de calidad
cuando se utilizan sistemas de depuracin convencionales en ncleos urbanos pequeos,
debido fundamentalmente a su habitual escasez de recursos tcnicos y econmicos. En
la bsqueda de planeamiento con soluciones sostenibles se comienza a vislumbrar la
gran potencialidad de aplicacin en nuestra regin, de las llamadas Tecnologas no
Convencionales (TNC). Su versatilidad y adaptabilidad, su integracin en el entorno y
su menor coste de implantacin y explotacin las hacan especialmente indicadas para
la depuracin de los vertidos urbanos del medio rural, en el que, como ya se ha
sealado, las limitaciones tcnicas y econmicas pueden comprometer seriamente la
eficacia del tratamiento de las aguas residuales. (Martn Garca, I. et al., 2006).

Tratamiento de pequea escala con Tecnologas no Convencionales.


Las aguas domsticas provenientes de una casa o de un pequeo grupo tienen
algunas diferencias con las aguas de un conglomerado urbano aunque tengan el mismo
origen.
Las aguas urbanas contienen:
Bajas concentraciones de muchos contaminantes provienen de actividades no
comunes en una casa como restos de pinturas, solventes, qumicos, metales, etc.
Un caudal modulado (ms repartido a lo largo del da) por el uso de agua
masivo.
Mayores caudales por persona por ingreso de aguas pluviales y roturas de
conducciones.
Materiales slidos ms desmenuzados por el transporte a lo largo de las caeras.
El tratamiento a pequea escala nos permite aplicar estrategias y tcnicas difciles de
usar con efluentes urbanos de gran caudal.
La primera es separar aguas negras y aguas grises.
Las aguas negras son las que contienen materia fecal, son las aguas del inodoro, letrina
o retrete.
Las aguas grises contienen los efluentes de cocina, bao, lavarropas, menos el inodoro.
La posibilidad de hacer esta separacin tiene una ventaja muy grande. Quitamos de casi
todas las aguas residuales de la casa el riesgo sanitario, de transmitir enfermedades. Esto
hace que el tratamiento de las aguas grises y su disposicin en el ambiente, o su reuso
para actividades que no requieren potabilidad, sea mucho ms segura.
Para los tratamientos en pequea escala se utilizan sistemas sencillos, estticos, que
funcionan por gravedad. Existen diferentes tecnologas que aprovechan las propiedades
de los ecosistemas terrestres, acuticos o de los humedales.
De acuerdo a la disponibilidad de agua podemos usar un sistema de sanitarios
convencional de flujo y descarga o uno especial de cada y depsito.

Curso Tratamiento de aguas residuales a pequea escala.


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La eleccin de la tecnologa adecuada para cada situacin depender de las condiciones


del lugar. Hay zonas con:
Limitaciones en la provisin de agua, que presentan la necesidad de minimizar
el gasto y favorecer el reuso del agua.
Limitacin en la extensin del terreno, donde se deben hacer los tratamientos lo
ms chicos posible.
Limitacin por escasa capacidad de infiltracin por baja permeabilidad, niveles
freticos muy altos o poco espesor de la capa de suelo filtrante sobre la roca
madre.
Limitacin por ser un ambiente muy susceptible en que no se puede volcar en
superficie.
Limitacin de energa, falta de tendido elctrico.
Instalaciones muy aisladas.
A partir de la separacin de aguas negras y grises se puede tratar:
Aguas negras:
- Sistema convencional de flujo y descarga. Trata heces, orina y papel. El desage se
dirige a una cmara sptica y de ah a un terreno de infiltracin (si el suelo lo permite), a
un pozo absorbente (si son muy pocas personas, hay limitacin de espacio y el terreno
lo permite) o a un humedal (si el terreno no permite infiltracin, se quiere reusar el agua
o se quiere regar un jardn).
- Letrina seca transportable. Trata heces, orina y papel. Es para instalaciones externas y
aisladas. Los residuos van a un pozo en la tierra debajo del retrete. Despus de un
tiempo se corre unos metros la casilla y el retrete y se tapa el pozo con material vegetal
y tierra (descanso) y despus de seis meses se planta un rbol.
- Letrina seca fija. Trata solamente heces. La orina se debe separar por un conducto
aparte. Se debe utilizar un retrete especial para separar las excretas. Se construye el
sanitario con el piso elevado. Debajo del retrete se coloca un recipiente de metal o
plstico. Despus de cada deposicin se agrega un poco de ceniza, aserrn o papel
triturado para absorber el agua. Peridicamente se reemplaza el recipiente por un vaco
y el lleno se deja reposar. Luego de unos meses se mezcla con tierra y restos vegetales y
se hace compost.
Aguas grises:
Sistema convencional. Los efluentes de la pileta de la cocina se desaguan en una cmara
desgrasadora y esta en una cmara sptica. El resto de los lquidos va directamente a la
cmara sptica. La salida de la cmara sptica:
Si las condiciones del lugar lo permiten: terreno de infiltracin.
Si no se puede infiltrar o se buscan fines decorativos: humedal de dos cubetas, la
primera impermeabilizada y la segunda no, con plantas ornamentales.
Si no se puede infiltrar y no se quiere ver: montculo o filtro de arena. Requiere
instalacin ms complicada, bomba y energa.
Si se necesita reuso: humedal y acumulacin.
Si no se puede infiltrar, no se necesita reuso y hay posibilidades de vuelco: humedal y
vuelco en receptor superficial.
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Si no hay pendiente para que funcione por gravedad: filtro de arena.


Reuso para descarga de inodoros, lavado de pisos, riego de plantas.
Cmara desengrasadora.
Es un artefacto para interceptar y retener grasas.
Se coloca a la salida de la pileta de la cocina.
El lquido ingresa por debajo de la superficie con un codo.
La salida se toma de abajo con una pieza T para impedir que salga la capa superficial.
El volumen de la cmara se establece sobre la base del caudal. Los lquidos deben tener
30 minutos de permanencia. Se calcula como el volumen mximo que puede desaguar la
pileta en 5 minutos.
Debe ser una caja medianamente hermtica para evitar la salida de olores.
Se debe limpiar en forma peridica. La frecuencia depende del uso.
Cmara sptica.
Es un artefacto para retener materiales particulados sedimentables y flotantes.
El lquido que ingresa pierde velocidad y los materiales sedimentables caen y se
acumulan en el fondo mientras que los flotantes forman una costra en la superficie.
Los caos de entrada y salida (100 mm) tienen unas piezas T cuya rama descendente
penetra hasta la mitad de la profundidad del lquido. Por eso el lquido que entra no
perturba la superficie ni el fondo y el que sale no arrastra nada de esos estratos.
Si la cmara es muy grande se le colocan tabiques internos para mejorar la eficiencia de
remocin. Sobre la superficie del lquido queda una cmara de 20 cm de aire.
Dentro de la cmara se desarrolla una comunidad de bacterias anaerobias que disuelve y
digiere los materiales orgnicos biodegradables. La mayor parte se transforma en gases
como CO2 y CH4 que se ventean. Otra parte sale con la materia orgnica disuelta del
efluente y ser depurada en el tratamiento biolgico posterior. Lo inorgnico y lo no
biodegradable se acumula y es lo que se debe limpiar peridicamente.
La cmara debe tener un volumen igual a la cantidad de lquido que trata. Los lquidos
deben permanecer 24 hs en promedio.
La cmara sptica retiene entre un 30 y un 50 % de la carga orgnica de los lquidos.
No requiere de operaciones de mantenimiento especiales ms que la limpieza peridica
de slidos retenidos.
No requiere de agregado de productos ni impide el uso de ningn elemento de limpieza.
Pozo absorbente.
En muchas regiones sin servicio de cloacas, las aguas residuales de las
viviendas, se vuelcan en pozos absorbentes, conocidos tambin como pozos ciegos o
negros. stos no siempre funcionan correctamente.
Si el terreno no es muy permeable y principalmente si no se interpone una
cmara sptica entre la casa y el pozo, este se impermeabiliza con grasas y jabones y
pierde su capacidad de trabajo. Se debe vaciar frecuentemente con el servicio de un
camin atmosfrico que resulta muy costoso.
En los lugares donde la napa fretica (la primera capa o napa de agua
subterrnea) est cerca de la superficie del suelo, los pozos se llenan con el agua
subterrnea y tambin pierden su funcin de recepcin y absorcin de las aguas
residuales domiciliarias. Cuando ocurre esto, el pozo se desborda y la situacin suele
resolverse mediante una prctica llamada sangra, que consiste en desviar los lquidos
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excedentes del pozo al terreno o a zanjas de la va pblica en zona urbanizadas. Esta


solucin es muy poco recomendable porque produce olores desagradables y pone en
contacto a la poblacin con las aguas sin tratar, que constituyen un alto riesgo para la
salud.
Otro problema que se produce cuando el fondo de los pozos absorbentes se pone
en contacto con la napa fretica es la contaminacin de las aguas subterrneas. Esto
tiene graves consecuencias para quienes utilizan la primera napa como fuente de agua
de consumo diario, ya que muchas infecciones intestinales se transmiten por esta va.
Por lo tanto las aguas contaminadas por el uso inadecuado de esta tecnologa no
slo afectan a los habitantes del lugar sino que, escurriendo tanto por los arroyos como
por el subsuelo, ampla el rea de contaminacin y afecta las fuentes de agua dulce.
Para tener una idea de la dimensin local del problema, en las zonas suburbanas y
rurales del partido de La Plata (Provincia de Buenos Aires, Argentina), ms del 50%
de la poblacin no posee servicio de cloacas y utiliza pozos absorbentes.
Desde el punto de vista tcnico el pozo absorbente es un mtodo de tratamiento
de efluentes por infiltracin en el suelo.
El pozo ciego o negro en cambio, recibe directamente las excretas. Debe estar
prohibido.
El pozo absorbente debe estar a continuacin de una cmara sptica y, por lo
tanto, no debe recibir slidos ni grasas. Recibe lquidos y los filtra a travs del suelo,
que debe ser de un espesor de por lo menos 2 metros sobre el nivel fretico. La
capacidad de absorcin est dada por las caractersticas fsicas del suelo (textura,
granulometra, porosidad, permeabilidad).
La altura del nivel fretico, su movilidad en el ao y su nivel mnimo anual pueden
limitar es uso del pozo absorbente. Tambin el tipo de roca y estado de fragmentacin.
Con el uso (sobre todo si no es adecuado) el pozo sufre problemas de
impermeabilizacin con grasas y jabones, perdiendo eficiencia. Si se colmata se deber
desagitar con mucha frecuencia.
En muchas regiones donde no hay redes cloacales, las excretas se tratan en pozos
absorbentes. Su construccin y habilitacin est reglamentada por la Ordenanza 510/96
de Obras Sanitarias. El pozo absorbente debe tener como mnimo un dimetro de 1,80
m. y una profundidad similar respetando siempre una tapada mnima de 2 metros sobre
el mximo nivel fretico y una distancia horizontal de 30 metros a los pozos de
explotacin de agua subterrnea. El pozo deber estar calzado en su parte superior con
pared de mampostera de 0,30 m. y sobre sta habr que construir una losa de hormign
(tapa) con una boca de inspeccin (y desagote) de 0,30 x 0,30 m. y un cao de
ventilacin de 2 metros. El cao de ingreso ser acodado y vuelto hacia abajo para que
los lquidos no produzcan remociones ni turbulencias.
Objeciones EPA 909-F-01-001 Protection Agency Office (WTR-9) APRIL 2001.
Los pozos negros estn prohibidos en USA hace muchos aos
Los absorbentes para ms de 20 personas se prohibieron en muchos estados en 1999.
1. Los lquidos pueden no ser bien tratados antes de llegar a la fretica
(especialmente virus).
2. Se infiltra debajo de la zona de raices o sea que no alimenta las plantas ni entre
en el sistema de evaporacin evapotranspiracin
3. Si la cmara sptica no est bien diseada pueden llegar slidos y se convierte
en un pozo negro.
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4. Los niveles freticos se meven y cuando suben se pueden contaminar con


microorganismos y compuestos de nitrgeno.
5. Al construirlos se puede fracturar la roca y los efluentes pasar de largo al
acufero.
6. De acuerdo a su profundidad la fretica contaminada puede contaminar otros
acuferos
7. Si se vuelcan efluentes industriales implica otros riesgos de contaminacin de
acuferos con txicos solubles.
Luego estn los peligros fsicos de derrumbe y cadas de nios y animales.
Se desalienta el uso salvo que se rellene con piedras grandes (adoquines), los lquidos se
trataron con reduccin de nitrgeno y no hay otro mtodo.
Letrina seca.
El sistema usa un pozo poco profundo (1 a 1,5 m de profundidad), que recibe excretas
suelo, ceniza y hojas. Cuando el pozo se llena, la estructura (el retrete y la casilla) se
ubica sobre un nuevo pozo (cada 6 a 12 meses). El pozo lleno se tapa con suelo. Cuando
est comportado se planta un rbol en el lugar. Con este sistema se reciclan los
nutrientes sin manipular las excretas.
Se puede trabajar con dos pozos y mover intermitentemente el bao de uno a
otro. Para una familia normal cada pozo tarda un ao en llenarse. Se le agrega suelo,
ceniza y hojas y se lo deja compostar. Al ao siguiente se vaca y se coloca nuevamente
el balo mientras se composta el otro.
Compostaje. Material vegetal, restos vegetales de cocina, materia fecal.
Terreno de infiltracin. Referencia Manual de autoconstruccin de sistemas de
tratamiento de aguas residuales domiciliarias. Lecturas adicionales.
Filtros de arena en montculo. Referencia MoundGen.pdf. Lecturas adicionales.
Filtros de arena intermitentes. Referencia EPA IntermittentsSandFilters.pdf. Lecturas
adicionales.
Filtros de arena transportables/porttiles. Referencia Wallace Davis. Sand Filters
in a remote barrier island. Lecturas adicionales.
Los Humedales como ecosistemas.
Los humedales son ecosistemas acuticos poco profundos, inundados en forma
permanente o una parte del ao y con una comunidad dominada por vegetacin
acutica, adecuada a vivir en suelo saturado. Generalmente son sistemas ubicados entre
un ecosistema terrestre y uno acutico (ecotonos) o en lugares bajos, en depresiones del
terreno.
Los humedales son ecosistemas muy particulares porque son lugares de
acumulacin. El agua que ingresa al humedal a travs de un ro o drenando el terreno,
pierde velocidad (energa), y los materiales que arrastra precipitan y se depositan en el
fondo. La acumulacin de materia orgnica y nutrientes es fuente de alimento y energa
para el desarrollo de una comunidad de alta diversidad compuesta por microorganismos
que se nutren y reciclan los compuestos, macrfitas (malezas acuticas) y animales.
Los humedales constituyen los ecosistemas ms productivos del planeta cuya
biodiversidad y productividad permiten biodegradar y reciclar la mayor parte de los
contaminantes de las aguas residuales, convirtindolos en subproductos no txicos. Esta
capacidad se logra porque son sistema extensos, donde los slidos son retenidos y el
agua permanece el tiempo suficiente para que una secuencia de procesos aerobios y
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anaerobios (ms y menos eficientes) se realice a la velocidad de la naturaleza,


movidos por las fuerzas naturales del sol y la fotosntesis.
Los humedales construidos como herramientas tecnolgicas para el Tratamiento de

Aguas Residuales
La necesidad de satisfacer la demanda de depuracin de aguas residuales de
comunidades pequeas, no conectadas a redes cloacales centralizadas, como grupos de
casas, barrios, hosteras, campings, escuelas rurales, parques o pequeos pueblos,
impuls en las ltimas dcadas el desarrollo de tecnologas de tratamiento ms sencillas,
eficientes y econmicas que los mtodos convencionales.
Los humedales artificiales, diseados y construidos para tratamiento de aguas
servidas, resultaron ser una opcin tcnica y econmicamente ventajosa.
Los "humedales construidos" son ecosistemas artificiales, que se disean
imitando a los naturales para que retengan y metabolicen los materiales que arrastra el
agua que circula por ellos. Una vez construidos se plantan una o ms especies vegetales
elegidas y se hacen circular las aguas residuales. A partir de ese momento el ecosistema
se autorregula y mantiene una comunidad con mayor o menor desarrollo, segn la
cantidad de energa y nutrientes que aporten los lquidos residuales. El sistema toma la
estructura de un ecosistema natural, con distintos microambientes donde pueden ocurrir
todos los procesos microbianos. Los contaminantes retenidos, aunque no sean
demasiado lbiles, pueden ser degradados lentamente por una comunidad microbiana
diversa. En las proximidades de tallos y races pueden coexistir metabolismos aerobios
y anaerobios separados por gradientes de dcimas de milmetros. Los organismos
patgenos permanecen mayor tiempo en el sistema de tratamiento y deben competir por
el alimento con otros mejor adaptados al ambiente natural, por lo que tienen mayores
posibilidades de ser eliminados.
Los humedales construidos constituyen una biotecnologa natural, que se utiliza
para depurar no slo aguas residuales domiciliarias o municipales, sino tambin
industriales y efluentes no puntuales como escorrentas pluviales (runoff) urbanas o
agrcolas. Una publicacin reciente sobre el tema (Kadlec & Wallace, 2009), consigna
cerca de 1000 humedales funcionando actualmente en EEUU, Canad, Australia, Nueva
Zelanda y varios pases de Europa.
Si bien existen algunos diseos ampliamente probados, la tecnologa
experimenta una permanente innovacin. Una de las variables de diseo ms
importantes es el patrn de flujo de agua (Breen PF & Chick AJ 1995). De acuerdo a
esta caracterstica los humedales construidos se pueden clasificar en:
Humedales de flujo superficial
Humedales de flujo subsuperficial horizontal
Humedales de flujo vertical
Humedales naturales para pulido.
Humedales de flujo superficial. (EPA 832-F-00-024). Normalmente referidos como
FWS, por su denominacin en ingles Free Water Surface. Consisten en una serie de
canales, limitados por terraplenes, impermeabilizados por compactacin o con film de
polietileno, con una capa de suelo en el fondo y sembrados con plantas acuticas.
Funcionan inundados en forma permanente con profundidades de 0,3 a 0,9 m. Las
plantas ms usadas son especies de los gneros Typha (totora), Scyrpus (junco) y
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Phragmites (caa), aunque se recomienda el uso de plantas autctonas. El agua residual


circula entre las plantas que hacen de filtro y el tratamiento lo realiza la comunidad
microbiana (bacterias, algas y protozoos), que crece adherida sobre los vegetales, los
que aportan oxgeno y sostn. En algunos casos se incorporan dentro del humedal,
zonas de aguas abiertas, sin plantas, ms profundas (1,5 m), para facilitar la
redistribucin del agua, estimular la produccin de oxgeno disuelto por fotosntesis y
mejorar la remocin de carbono orgnico y la nitrificacin.
Los humedales de flujo superficial tienen menores costos de construccin pero
requieren mayor superficie de terreno. Se recomiendan para tratamientos de ms de 500
m3/d en zonas rurales. Se debe aplicar algn tipo de pretratamiento y/o tratamiento
primario a los lquidos, antes de ingresar al humedal. Para poblaciones mayores de 500
1000 m3/d se utiliza un sedimentador o una laguna de estabilizacin como
tratamiento primario.
Humedales construidos de flujo subsuperficial horizontal. (EPA 832-F-00-023).
Normalmente referidos como HSSF, por su denominacin en ingls Horizontal
SubSurface Flow. Consisten en una o ms cubetas (normalmente dos, en serie),
limitadas por terraplenes, impermeabilizados por compactacin o con film de
polietileno, rellenas de material poroso (grava, piedra, arena o suelo) y sembradas con
plantas acuticas. Los efluentes circulan en sentido horizontal, por debajo de la
superficie, a travs del relleno donde se desarrollan las races de las plantas y pasan de
una cubeta a la siguiente por rebalse. La segunda cubeta completa el tratamiento. Puede
no estar impermeabilizada y funcionar como sistema de infiltracin, o puede estar
impermeabilizada y volcar sus efluentes en un terreno de infiltracin o en un cuerpo de
agua receptor. Las cubetas tienen entre 0,4 y 0,6 m de profundidad y las plantas ms
usadas son especies de los gneros Typha (totora), Scyrpus (junco) y Phragmites (caa),
aunque se recomienda el uso de plantas autctonas. El tratamiento lo realizan las
bacterias que tapizan el relleno, en interaccin con las races de las plantas que aportan
oxgeno y abren vas de circulacin. Los lquidos requieren de un tratamiento primario
que se hace con una cmara sptica para sistemas pequeos o con una laguna de
estabilizacin para pequeas comunidades.
Se utilizan para instalaciones muy pequeas (casas individuales, grupos de
casas, escuelas, hosteras) hasta urbanizaciones en zonas donde, por las caractersticas
del suelo, no se puede hacer infiltracin. El rango de tamao recomendado llega hasta
efluentes de 250 m3/d aunque hay ejemplos de tratamientos de pequeos pueblos de
4000 m3/d y ms. Tambin se recomiendan para efluentes de pequeas industrias
agropecuarias o alimenticias que generan efluentes con alto contenido orgnico. Se
utilizan como mtodo de pulido (retencin de slidos suspendidos) para los efluentes de
sistemas de lagunas de estabilizacin.
Humedales de flujo vertical. (EPA/625/R-00/008). Normalmente referidos como VF,
por su denominacin en ingls Vertical Flor. Consisten en una cubeta hecha en la tierra
(limitada por terraplenes, impermeabilizada por compactacin o con film de
polietileno), o en una caja de mampostera, rellena de material poroso (grava o arena) y
sembrada con plantas acuticas. La mayora se disea con flujo descendente. El agua
residual se riega en forma intermitente en la superficie del lecho filtrante y despus de
percolar a travs del relleno sale por caeras de drenaje ubicadas en el fondo. El
sistema funciona drenado para garantizar la oxigenacin. La biomasa bacteriana
establecida sobre el relleno degrada la materia orgnica y nitrifica el amonio liberado.
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No existe diferencia conceptual entre un humedal de flujo vertical descendente y los


filtros de arena intermitentes o los filtros de arena con recirculacin vegetados.
Los humedales de flujo vertical ascendente han sido poco desarrollados y se han
utilizado principalmente para estimular procesos metablicos anaerobios u oxidacin de
efluentes con alta carga orgnica mediante un mecanismo alternativo de llenado y
vaciado.
Humedales naturales para pulido. (EPA 832-R-93-005). El uso de humedales
naturales para el tratamiento de efluentes debe ser analizado muy cuidadosamente. La
carga indiscriminada de contaminantes puede deteriorar estos ecosistemas y su
biodiversidad. No obstante, el aporte de agua en forma permanente y de nutrientes en
forma limitada y controlada, puede estimular su productividad y riqueza especfica. En
ningn caso se recomienda utilizar humedales naturales para tratamiento de aguas
residuales crudas. Existen muchas experiencias documentadas acerca de la utilizacin
de humedales naturales para el tratamiento avanzado o pulido de efluentes que
recibieron tratamiento secundario en instalaciones convencionales.
Los lquidos se distribuyen en el rea del humedal de forma de no superar
excesivamente los niveles de carga orgnica naturales del sistema. Para garantizar
distribucin y flujo uniformes, se realizan intervenciones mnimas delimitando reas
con pequeos terraplenes, cmaras repartidoras, caeras de distribucin y vertederos.
En el caso de humedales con alguna poca del ao de escaso aporte de agua, esta
metodologa bien usada, puede compensar el dficit hdrico y favorecer el
mantenimiento del sistema con mayor desarrollo vegetal y ms recursos para la vida
silvestre.
Los humedales naturales se utilizan como etapa de tratamiento avanzado o
pulido de efluentes que ya han sido sometidos a tratamiento secundario o similar por
otros mtodos. Con un diseo adecuado de distribucin y tiempos de residencia
hidrulica se logra superar los objetivos legales de vuelco a los cuerpos receptores, en
algunos casos llegando a niveles de calidad semejantes a los niveles de base del agua
natural de la regin. Estos tratamientos permiten adems, crear reas de nidacin de
aves silvestres, de gran valor paisajstico, turstico, educativo y de investigacin.
La situacin actual de la tecnologa.
Los humedales construidos han demostrado ser muy eficientes para la retencin
de material finamente particulado (slidos suspendidos) y de materia orgnica que
conforma una parte importante de aquellos. Por las caractersticas del flujo de los
lquidos, muy lento y con mucho contacto con la vegetacin o el material de relleno, las
partculas tienden a quedar adsorbida sobre el relleno o las plantas dndole tiempo a la
flora microbiana para degradarlas. Por el contrario, en lo que se refiere a remocin de
nutrientes, la eficiencia de estos sistemas ha resultado muy variable, (Verhoeven TA &
Mueleman AFM 1999).
Cuando se comenz a desarrollar la tecnologa, se puso mucha expectativa en la
capacidad de la biomasa vegetal de incorporar y concentrar nutrientes durante su
crecimiento y en la posibilidad de exportar y utilizar o recuperar esos nutrientes para
otros fines, cosechando la biomasa vegetal producida. La realidad demostr que con la
biomasa cosechada, slo se recupera una pequea cantidad de los nutrientes que
ingresan en los humedales con los efluentes.
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Como se explic en el ttulo de tratamiento biolgico, la eliminacin de


nitrgeno y fsforo requiere de tiempos, condiciones ambientales y microorganismos
especiales. Particularmente de la presencia y distribucin de oxgeno disuelto, el pH y
las concentraciones de determinados cationes; la composicin qumica del material de
relleno y las especies vegetales utilizadas, parecen ser variables que afectan el
rendimiento en forma importante y que todava deben ser investigadas ms
profundamente.
Disponibilidad de oxgeno. El oxgeno disuelto permite una degradacin rpida y
completa del carbono orgnico y es necesario para el proceso de nitrificacin. En las
reas muy vegetadas de los humedales FWS, la difusin superficial de oxgeno puede
verse limitada por la vegetacin emergente que anula la accin del viento. La
fotosntesis planctnica puede disminuir mucho o anularse por el sombreado de las
plantas. En estos casos dominan condiciones de anaerobiosis. En esas zonas hay ms
contacto del lquido con el biofilm bacteriano que tapiza las plantas y mayor actividad
de procesos que no dependen del oxgeno disuelto como la digestin extracelular,
hidrlisis de macromolculas, sedimentacin, liberacin de sustancias disueltas,
amonificacin y desnitrificacin.
Para contrarrestar estas situaciones se disean las cubetas con alternancia de
zonas vegetadas (0,3 0,9 m de profundidad) donde hay mas contacto y zonas de aguas
abiertas (1,5 m de profundidad, sin plantas) donde se establecen poblaciones de algas
planctnicas que durante el da pueden producir concentraciones de oxgeno disuelto
por encima de 200% de saturacin y bajar mucho por la noche. En las zonas de agua
libre hay reoxigenacin del agua y mayor oxidacin de materia orgnica disuelta,
nitrificacin, oxidacin de productos de fermentacin (cidos grasos voltiles), de
productos inorgnicos reducidos (sulfuros, metano),
En HSSF el agua circula por dentro del relleno sin contacto con la atmsfera.
Por lo tanto dentro del relleno domina un ambiente anaerbico. El oxgeno para el
metabolismo bacteriano debe ser aportado por las plantas. Hay consenso en que las
plantas bombean oxgeno a sus races (Brix, 1990), de donde difunde al medio
generando un microambiente aerbico que favorece el desarrollo de la planta e
indirectamente el metabolismo bacteriano. Hay mucha discrepancia acerca de cunto
oxgeno aportan las races, pero hay un cierto acuerdo en que hay mucha diferencia de
transporte entre distintas especies y que el aporte en una misma especie vara de acuerdo
a la demanda de los sedimentos. Tampoco hay consenso acerca de la importancia
cuantitativa que puede tener el oxgeno provisto por las plantas sobre los procesos
metablicos aerbicos bacterianos. Hay evidencias claras de un metabolismo muy
diferente (mucho mayor) en sistemas vegetados que en sistemas testigos sin plantas y
entre sistemas con diferentes plantas (Kadlec & Wallce, 2009). Queda as en evidencia
la necesidad de experimentar con diferentes tipos de plantas, sobretodo con especies
autctonas, buscando las que puedan generar en su zona radicular, las condiciones ms
adecuadas para el tratamiento.
Nitrgeno. En los humedales la eliminacin de nitrgeno del agua residual se realiza
principalmente por nitrificacin - desnitrificacin. Como se explic anteriormente estos
son dos procesos realizados por diferentes microorganismos y que ocurren en
condiciones muy diferentes. No obstante en el interior de los humedales ocurren a pocos
milmetros de distancia facilitados por microgradientes de concentracin de gases y
solutos. El microambiente aerbico generado alrededor de las races por al difusin de
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oxgeno, es lo que permite a las bacterias dentro del relleno, degradar materia orgnica
en forma aerbica y nitrificar. Los productos de la nitrificacin (nitratos) difunden en el
medio circundante y al separarse de la raz ingresan en una zona de condiciones
anaerobias donde se el nitrgeno se desnitrifica.
La nitrificacin es la etapa ms sensible del proceso. Para asegurar su
funcionamiento es necesario generar un ambiente que mantenga las condiciones
adecuadas, utilizando un material de relleno que pueda aportar alcalinidad para
neutralizar la acidez producida por la nitrificacin y garantizar que se mantenga un pH
neutro o ligeramente alcalino.
Fsforo. Los resultados obtenidos hasta el presente acerca de la capacidad de los
humedales para retener P no muestran un escenario muy claro. En los anlisis de
eficiencia se mezclan casos con muy alta y muy baja carga, se considera la
concentracin de salida, pero normalmente no se tiene en cuenta la carga de entrada.
Los procesos de eliminacin del fsforo involucran la reaccin de ese elemento
con una variedad de cationes metlicos como Fe, Al o Ca formando slidos amorfos
como apatita (Ca5(Cl,F)(PO4)3), hidroxiapatita (Ca5(OH) (PO4)3) entre otros. Adems de
stas reacciones, el P puede coprecipitar con otros minerales como hidrxido frrico
(Fe(OH)3) o calcita (CaCO3).
Una vez ms se pone de manifiesto la necesidad de experimentar con materiales
de relleno de distintas composicin qumica que puedan aportar los cationes apropiados
para capturar el fosfato y que puedan generar las condiciones necesarias para que
ocurran las reacciones de captura del fsforo en forma eficiente y sostenible.

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