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5/11/2015

L'volution historique de la pense scientifique (1) - Science, exprience et raison - Afis - Association franaise pour l'information scientifique

Un monde fou, fou, fou...


Du ct de la science
Du ct de la recherche
Entre lespoir et le faux-mage
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L'volution historique de la pense scientifique (1) - Science, exprience et raison - Afis - Association franaise pour l'information scientifique

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Lvolution historique de la pense scientifique


(1)
Science, exprience et raison
par Jacques Franeau - SPS n279, novembre 2007
Cet article est le premier dune srie portant sur ce quest la mthode scientifique, son universalit, sa
formation travers lhistoire et ses dvoiements pseudo-scientifiques. Ces textes sont issus dun
ouvrage publi aux ditions de lUniversit de Bruxelles en 1988 sous la direction scientifique de
Jacques Franeau, alors professeur duniversit.
La publication et ladaptation pour Sciences et pseudo-sciences ont t raliss en accord et avec la
collaboration de lauteur. Entre le moment o nous avons fini cette adaptation et sa publication dans
notre revue, nous avons appris avec tristesse la disparition de Jacques Franeau, survenue le 17 avril
2007. Nous adressons toutes nos condolances Annette Franeau, sa compagne. La mise
disposition de ce texte, dune grande clart, est une forme dhommage que nous lui rendons.
Il est dans la nature de lhomme dessayer de comprendre le monde qui lentoure, en expliquant les
phnomnes quil observe. Mais quentend-on par expliquer un phnomne? Essentiellement, cest
en dterminer les causes, cest--dire les conditions qui interviennent pour crer ou pour influencer ce
phnomne. Lexplication sera prcise si, par des observations rptes et systmatiques, on parvient
tablir une relation univoque qui permet de prvoir le droulement dun tel phnomne; on dira
alors quon a trouv la loi qui rgit celui-ci.
La comprhension dun phnomne implique donc sa prvision et elle est dautant plus complte que
la prvision est plus prcise. Lorsque le phnomne est simple, lexplication fait appel une seule loi,
une seule relation de cause effet. Mais de nombreux phnomnes sont complexes; ils font
intervenir plusieurs phnomnes simples dont linterconnexion cre la complexit. Lensemble des
relations simples donne naissance une relation rsultante qui nest autre que la loi du phnomne
complexe.
En gnral, cet ensemble ne forme pas une chane causale linaire qui serait compose dune
succession de causes et deffets, chaque effet devenant la cause de leffet suivant. Le plus souvent, il
sagit dun rseau de relations, plus ou moins compliqu, o un vnement dpend dun ensemble de
conditions qui en constitue la cause.

La science rpond une suite de pourquoi et de comment


Le but dune science est dtablir, dans un domaine dtermin, un ensemble ordonn de relations qui
permettent de comprendre les phnomnes. On voit dj que ce nest pas une bonne question de se
demander si la science rpond aux questions comment plutt quaux questions pourquoi. En
ralit, elle rpond ces deux types dinterrogation.
La science donne une rponse la question: comment se passe tel phnomne?. Autrement dit,
mais plus explicitement: de quelle faon seffectue la succession des tats du systme envisag;
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comment se transforme-t-il et suivant quelles modalits? Par exemple, quelles sont la trajectoire et la
vitesse prises par un objet matriel soumis certaines forces? Ce qui signifie aussi: comment
seffectue son dplacement?
Mais, en mme temps, la science rpond la question: pourquoi ce phnomne apparat-il?
Autrement dit: pour quelles raisons? Quelles en sont les causes? Un phnomne quelconque possde
toujours un ensemble de causes qui lengendrent et il y a donc une rponse au pourquoi de ce
phnomne. Dans lexemple cit ci-dessus, ce sont les forces qui sont cause du mouvement et elles
donnent la rponse la question: pourquoi cet objet se dplace-t-il?
videmment, on peut remonter la chane causale et poser des pourquoi supplmentaires. En suivant
toujours le mme exemple, on peut se demander pourquoi telle force se manifeste et quelle en est la
cause. Et si lon peut rpondre cette question, il sera facile den poser une nouvelle, de mme nature
mais un niveau plus profond. Lexplication nest jamais totale; elle ne peut pas ltre, puisquil faut
ncessairement partir de quelque chose, de quelques principes de base partir desquels se
dveloppe lexplication. Dailleurs, quelle que soit la dmarche suivie, quelle soit scientifique,
philosophique ou autre, il sera toujours possible de prolonger les pourquoi et cela, indfiniment.
En ralit, la science rpond une suite de pourquoi et de comment; elle approfondit continuellement
son explication, en sachant bien quelle ne pourra jamais la terminer. Il ny a pas, il ne peut y avoir de
dernire rponse.

La mthode scientifique est universelle


Pour tablir ces chanes causales et pour les structurer suivant des lois, la science utilise une mthode
rigoureuse appele mthode scientifique. Lorsquon parle de la science, on veut expressment
englober toutes les sciences. videmment, les difficults rencontres sont trs diffrentes, suivant les
domaines tudis, et, premire vue, on pourrait penser des mthodes diffrentes. Cependant, au fur
et mesure que la science a tendu son champ dactivit, il est apparu clairement que ctait toujours
la mme mthode qui devait tre utilise pour arriver une connaissance de plus en plus gnrale et
de mieux en mieux structure. Cette mthode universelle est la mthode scientifique.
Cest tort que certains croient encore que cette mthode ne peut tre employe que dans les sciences
dites exactes; cette conception est trop limitative; elle oublie que toute science commence par un
stade empirique et que la mthode scientifique comprend tous les stades dune lente progression vers
plus de connaissance et plus de gnralit.
Pour analyser cette mthode dans son intgralit et dans toutes les phases de son dveloppement, il
convient de se rfrer, en premier lieu, des domaines o la science est dj trs labore. Cependant,
le fait quune science soit plus avance quune autre ntablit pas de hirarchie entre celles-ci; cela
signifie seulement que les difficults rencontres dans la premire taient moins grandes ou, ce qui
revient au mme, que les moyens dinvestigation taient plus faciles mettre en uvre.
Par consquent, dans notre analyse de la mthode scientifique, nous nous rfrerons trs souvent la
physique qui, parmi les sciences de la nature est certainement la plus labore. Par contre, les
problmes poss par les sciences humaines sont beaucoup plus complexes.
Examinons la profonde transformation mthodologique qui a permis, travers lhistoire, de
dvelopper une science objective, aprs des sicles dun savoir essentiellement subjectif. Nous
voulons surtout dgager les conditions qui ont permis lmergence dune mthode conduisant une
connaissance objective1.

Lempirisme initial
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Aussi loin quon puisse remonter dans le temps, on constate que les premiers rudiments de science
sont insparables dune certaine technique, donc de proccupations utilitaires. Il fallait mesurer une
distance, la superficie dun champ, le volume dun liquide; il fallait partager des objets. Ces mesures
faisaient intervenir des nombres et des formes; il tait normal de voir apparatre des notions
darithmtique et de gomtrie, limites, le plus souvent, des procds de calcul. Il fallait aussi
mesurer lcoulement du temps, suivre linclinaison du soleil, prvoir les saisons, surveiller les phases
de la lune et la position des toiles; ainsi naissait lastronomie.
Que ces embryons de science se soient dvelopps en Chalde ou en gypte na, pour nous, quune
importance secondaire; soulignons seulement le caractre pragmatique de cette origine.
Par contre, lexplication des phnomnes naturels, comme le mouvement des astres, le feu, la lumire,
le vent, la foudre, les mares... ne faisaient pas lobjet de sciences mais de croyances religieuses.

La science et le rationalisme grecs


Avec les Grecs, une science plus gnrale naissait; elle se sparait rsolument du sacr et devenait
indpendante de tout dogme religieux. Science et philosophie ne faisaient quun et avaient lambition
dexpliquer le monde.
Lorsquon parle de la science et de la philosophie grecques, on se rfre une longue priode qui va
du 6e sicle avant notre re jusquau 2e de notre re. Pendant la premire partie de cette priode,
Athnes tait le principal foyer intellectuel; les philosophes y fondaient des coles o, entours de
disciples, ils dveloppaient ce que, plus tard, on a appel la science grecque. Pendant la seconde partie
de cette priode, partir du 3e sicle, le foyer intellectuel se dplaait progressivement Alexandrie
o se craient la fameuse Bibliothque, puis le Muse, cette dernire institution devenant
vritablement le sige de lcole dAlexandrie. Cest la fin de cette seconde priode que vivait le
clbre astronome, Claude Ptolme, qui donnait son nom au systme du monde, rfrence
astronomique indiscutable et indiscute jusqu Copernic.
Mais revenons au dbut de cette longue priode et soulignons lessor et limportance des
mathmatiques.
Ds le 6e sicle avant notre re, partant des connaissances empiriques de lpoque, Thals de Milet,
puis les pythagoriciens, sintressaient aux proprits des nombres, celles des lignes et des formes;
ctait le point de dpart de larithmtique et de la gomtrie. leur suite et jusquau dbut de notre
re, les mathmaticiens grecs, dont les plus connus sont Euclide, Archimde et Apollonius, faisaient
des mathmatiques un vritable difice scientifique.
Sduits par le succs et la beaut de cette science, les philosophes voyaient, dans les mathmatiques,
un modle pour les autres sciences. Au fronton de lAcadmie, fonde par Platon, linscription Nul
nentre ici sil nest gomtre tait dj caractristique de limportance accorde aux
mathmatiques; leur tude semblait un pralable ncessaire toute connaissance.
partir de postulats simples et faciles admettre, la raison, et la raison seule, avait construit des
thories mathmatiques dune rigueur quasi parfaite. Par consquent, il semblait logique de penser
que cette mme raison pourrait aussi structurer les autres sciences, celles de la nature. Lordre de la
nature ne pouvait qutre conforme la raison et il tait donc accessible par elle; derrire les
apparences, il appartenait la raison philosophique de trouver cet ordre, cest--dire les grands
principes de la nature. Une conception fondamentale de la science grecque pouvait sexprimer par la
formule lapidaire: la nature est raison.
Arriv cette constatation, une remarque parat ncessaire. Lorsque nous faisons dire aux Grecs que
le monde est intelligible par la raison, le lecteur pourrait immdiatement penser que la science
moderne aussi se sert continuellement de la raison. Cela est vrai, mais le point de dpart de cette
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science nest pas la raison; cest dabord lobservation, lexprimentation et la mesure. Pour les
Grecs, au contraire, lobservation se limitait aux apparences les plus immdiates et ctait travers
elles que la raison devait structurer le monde. Il ne sagissait pas de dcouvrir un domaine inconnu
mais plutt de rendre la nature conforme la raison. Mme si lexprimentation avait t possible, il
est probable que les Grecs lauraient trouve inutile puisquelle naurait fait que diversifier des
apparences souvent trompeuses; lordre de la nature devait tre trouv par la seule raison.
Dautre part, dans les mathmatiques, les Grecs taient sensibles lharmonie dune construction bien
ordonne et sans faille; ils taient sduits par ce que nous appelons, encore aujourdhui, la beaut des
mathmatiques. Pour eux, la nature tait une construction grandiose qui devait tre harmonieuse. Dans
cette double optique, raison et harmonie, les philosophes grecs allaient faonner le monde, au lieu de
le dcouvrir; ils allaient linterprter dune faon logique mais partir de principes subjectifs et
qualitatifs. Or, nous savons quune construction nest bonne que si ses fondations sont solides; de
mme, des consquences logiques ne valent que ce que valent leurs prmisses.
Lorsque les Grecs abordaient les sciences de la nature, ils espraient ou, plutt, ils voulaient y
retrouver lordre et lharmonie de certaines proprits mathmatiques. partir des observations les
plus lmentaires et les plus videntes, ils chafaudaient un monde comme un livre de gomtrie. La
terre semblait immobile; ctait donc les astres qui tournaient autour delle et, pour des raisons de
symtrie et de perfection, ils admettaient que les mouvements des corps clestes taient circulaires et
uniformes.
Ainsi, une immense sphre supportait les toiles et accomplissait sa rvolution journalire autour de la
terre, centre de lunivers. Pour expliquer les mouvements de la lune et des plantes, les Grecs
supposaient que celles-ci taient solidaires dautres sphres, concentriques la premire et entranes
par elle, mais animes, en outre, dun mouvement de rotation propre. Au fur et mesure que les
observations astronomiques se prcisaient, ils devaient, pour rendre compte des mouvements
apparents des astres, inventer un nombre toujours plus grand de sphres, toutes animes de
mouvements uniformes mais diffrents. Dabord, huit sphres furent imagines par les
pythagoriciens; puis vingt-sept par Eudoxe; ensuite, trente-quatre par Calippe, pour tenir compte de
lingalit des saisons; et cela ne suffisait pas encore sauver les apparences parce quils avaient
dcid de sen tenir cet idal simple et harmonieux: le mouvement circulaire et uniforme des astres.
On supposa alors que le centre des sphres successives ne concidait pas avec celui de la terre et tait
lui-mme anim dun mouvement circulaire. Ce systme dexcentriques mobiles tait suffisamment
souple, cest--dire, pour parler un langage scientifique, contenait assez de paramtres pour dcrire de
faon relativement prcise le mouvement des astres. On arrivait ainsi au systme de Ptolme,
compliqu mais ingnieux, qui allait durer plus dun millnaire, jusqu la rvolution opre par
Copernic, Kepler et Galile.
Extrait de la Physique dAristote
Primaut du mouvement circulaire II est vident que le transport circulaire
est le premier des transports. En effet tout transport, comme nous lavons dit
prcdemment, est, ou circulaire, ou rectiligne, ou mixte; ceux-l sont
ncessairement antrieurs celui-ci, puisquil en est compos;et le circulaire
est antrieur au rectiligne, car il est plus simple et plus parfait. En effet, il ny
a pas de transport sur une droite infinie, car un tel infini nexiste pas; et, sil
existait, rien ne serait ainsi m, car limpossible ne se produit pas et parcourir
linfini est impossible. Maintenant, le mouvement sur une droite finie, quand
il est rebrouss, est compos et forme deux mouvements; quand il nest pas
rebrouss, il est imparfait et destructible. Or le parfait est antrieur
limparfait selon la nature, selon la notion, selon le temps; et lindestructible, au destructible. En
outre, un mouvement qui peut tre ternel est antrieur celui qui ne le peut; or le mouvement
circulaire peut tre ternel, tandis quaucun des autres, ni le transport rectiligne ni dailleurs aucun
autre, ne le peut; car un arrt doit se produire et, sil y a arrt, le mouvement est dtruit.
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Aristote, Physique, Livre VIII, 9, Collection G. Bud, 1926, p. 136-137.


Dautre part, les philosophes grecs avaient nettement spar le monde cleste du monde terrestre. Les
astres ne naissaient pas, ne mouraient pas et restaient constamment pareils eux-mmes; leur
trajectoire avait la perfection du cercle et ils pouvaient y poursuivre indfiniment leur course. Le
monde cleste tait donc celui de lordre ternel, de la perfection, de lincorruptibilit, de lidal. Et
pour que ces cieux immenses puissent tourner autour de la terre, ils devaient tre impondrables;
selon Aristote, ils taient forms dun cinquime lment, lther, les quatre premiers tant rservs au
monde terrestre.
Ce monde, lui, tait donc form de terre, deau, dair et de feu, et les Grecs aimaient voir dans ces
lments les correspondants physiques des quatre polydres rguliers connus des premiers gomtres.
Les diverses combinaisons des lments donnaient la varit des corps de la nature. Dautre part, ils
observaient que ces corps taient soumis des mouvements naturels, de haut en bas pour les corps
lourds et de bas en haut pour les corps lgers. Pour expliquer ces phnomnes, Aristote inventa la
thorie des lieux naturels; pour ce philosophe, la forme dun lment acqurait sa perfection dans le
lieu qui lui tait naturel. Si un lment tait hors de son lieu naturel, il tendait y revenir car toute
forme tendait vers sa perfection. Au contraire, sil tait en ce lieu, il y demeurait au repos et nen
pouvait tre arrach que par la violence. Daprs Aristote, ces lieux formaient des sphres
concentriques; partir du centre de lunivers, on trouvait successivement la sphre de la terre, celle
de leau, puis celle de lair et, la limite du monde terrestre, celle du feu. Ainsi, lorsquun corps se
transformait en feu, par combustion, la flamme slevait pour rejoindre la sphre du feu. Mais les
mouvements naturels taient constamment contraris par des actions extrieures qui mlangeaient les
lments et empchaient lordre physique de stablir. Le monde terrestre tait donc celui de
limperfection, du changement, de lphmre.
ct des mouvements naturels, les Grecs distinguaient les mouvements violents, mais ils ne
concevaient pas de mouvement sans quune force ne lentretnt; inversement, labsence de force
entranait le repos. Un corps, lanc violemment, poursuivait son mouvement parce que lair se
trouvant derrire lui continuait le pousser! Toutefois, ce corps finissait par sarrter; tout
mouvement violent tait donc essentiellement prissable et se ralentissait au fur et mesure que
spuisait la force artificielle qui le provoquait. Comme le sage, la nature dAristote souhaitait le
repos; un mouvement violent tait rpar par un mouvement naturel, comme une blessure qui se
cicatrise.

Science qualitative et subjective


Ces quelques aspects de la science grecque montrent combien, en dehors des mathmatiques, elle tait
qualitative et subjective.
Qualitative, car elle ne se proccupait pas dtablir des relations prcises entre les causes et leurs
effets. Par exemple, sils pensaient quune force tait toujours ncessaire au mouvement, les Grecs ne
cherchaient pas exprimer ce rapport par une loi mathmatique entre grandeurs physiques. Ainsi le
principe dinertie, si fondamental, leur avait totalement chapp. Ils parlaient dlments qui tendaient
vers un lieu naturel, de causes qui contrariaient ces mouvements; tout cela tait vague et imprcis. Ils
taient surtout proccups de classer les phnomnes; ils devinaient un ordre dans lunivers et le
dcrivaient dune manire trs gnrale et forcment qualitative. Mais dcrire et classer nest pas
expliquer; dire, par exemple, que les phnomnes de la combustion taient les manifestations de
llment feu est une tonnante ptition de principe qui ne donne aucune explication.
Science subjective aussi, car sa source se trouvait bien plus dans le sujet, cest--dire lhomme, que
dans lobjet envisag. Les principes sinspiraient de considrations o apparaissaient, soit la simplicit
et la beaut de la gomtrie, soit le concept humain de perfection et de sagesse. Ctait une loi
fondamentale de la nature, de tendre toujours vers le plus beau et vers le meilleur. Lhomme projetait
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sur le monde ses conceptions esthtiques et morales, croyant atteindre ainsi le gnral et luniversel.
Sauf en astronomie, la plupart des savants grecs ngligeaient trop lobservation et lexprience, seuls
points de dpart dune tude objective et quantitative. Lorsquils partaient de faits observs, ils ne
cherchaient pas les tudier systmatiquement, en faisant varier les conditions dans lesquelles ceux-ci
se produisaient. Comme la trs bien dit le philosophe Bachelard2, ils voulaient penser en profondeur
avant davoir explor la surface. Bien plus, ils se mfiaient de lexprience; ils considraient que
celle-ci avait un aspect artificiel qui ne pouvait que modifier le droulement naturel des phnomnes.
On sait combien Platon encourageait ses disciples se dtacher du monde sensible et contribuait ainsi
les loigner de lobservation de la nature; il prfrait transposer dans le domaine physique des
proprits dordre mathmatique. Bien que, plus tard, en sintressant la zoologie, Aristote ait
reconnu limportance de lobservation dans ce domaine, il est manifeste que, dune faon gnrale, les
savants grecs rejetaient lobservation mthodique comme moyen de connaissance. Toute mesure
paraissait inutile ceux qui ne sintressaient quau qualitatif.
On peut imaginer quArchimde aurait pu amorcer la rvolution qui simposait pour arriver la
mthode scientifique. Dune part, il tait un grand mathmaticien et, dautre part, il avait un don
exceptionnel pour rsoudre des problmes pratiques; il tait la fois un thoricien gnial et un
technicien habile. Sa tournure desprit tait telle que, mme lorsque le point de dpart de ses travaux
avait un aspect utilitaire, il recherchait la gnralit au travers du problme particulier et, de sa
dcouverte pratique, naissait une proprit gnrale. Ainsi doit-on le considrer comme le fondateur
de la statique des fluides. Mais Archimde fut frein, dans lapplication systmatique de son talent,
par ce prjug de lpoque qui considrait que la technique tait trop artificielle pour tre utile
ltude de la nature; dailleurs, il na rien crit sur ses inventions pratiques, cependant fort
nombreuses.
En conclusion, la mthode suivie par les savants grecs, pour dcouvrir les lois de la nature, tait
essentiellement qualitative et subjective. Les philosophes imaginaient un ordre dans lunivers mais
lordre de la nature ntait pas forcment le leur. Le processus inductif de cette mthode tait trop
sommaire; il ntait pas possible de brler ainsi les tapes et de passer directement aux principes
gnraux de la nature, par le seul recours au pouvoir dabstraction de lesprit.
On pourrait se demander pourquoi, lorsquils tiraient les consquences logiques de leurs principes, en
suivant un processus dductif o ils taient matres, ils ne sont pas parvenus corriger leurs erreurs.
La rponse est simple: en raison de la nature qualitative de ces principes, les consquences restaient
vagues et imprcises et les savants de lAntiquit ne sarrtaient gure aux discordances ventuelles;
ils ny voyaient que des aspects imparfaits des phnomnes ou des questions de dtail sans
importance. Ainsi, ils ne retrouvaient dans lunivers que ce quils y avaient mis eux-mmes.
Reconnaissons toutefois que si les Grecs nont pas compris limportance de la recherche
exprimentale, celle-ci ne pouvait se concevoir valablement que si elle sappuyait sur des moyens
techniques suffisants. Or, ceux-ci ne viendront que plus tard. Bien sr, les artisans utilisaient dj bon
nombre dinstruments mais il ne venait pas lesprit des savants de sen servir, ni surtout de les
perfectionner pour en faire des outils de recherche. Non seulement, ils ny voyaient aucune utilit
pour la science mais, en outre, ils avaient le mpris de lhomme libre pour le travail manuel, rserv
aux esclaves.

La science entre en lthargie


Avec le dclin des coles dAthnes et dAlexandrie, la culture philosophique grecque allait
disparatre progressivement du monde romain au dbut de notre re, la science entrait dans une
priode de recul puis de stagnation qui devait durer une dizaine de sicles.
La curiosit scientifique et philosophique qui avait constamment soutenu le dveloppement culturel de
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lAntiquit grecque stait teinte et navait pas trouv dcho en Occident. La cause de ce dsintrt,
tant philosophique que scientifique, se trouvait essentiellement dans lemprise absolue quexerait la
religion chrtienne dans tout le monde occidental; celle-ci imposait ses dogmes et submergeait tout ce
qui ntait pas elle. Tout leffort intellectuel tait accapar par ltude des textes sacrs et se
transformait en mysticisme. De cet touffoir philosophique, loccident ne sortira pniblement qu la
fin du Moyen ge.
De la priode romaine, jusquau XIIIe sicle environ, la science occidentale na rien t ou presque.
Qutait donc devenue la science grecque pendant tout ce temps? Elle se propageait lentement vers le
Moyen-Orient et senrichissait en chemin de lapport de la science arabe3, surtout dans le domaine des
mathmatiques (algbre, trigonomtrie) et de lastronomie.
Cest donc par lintermdiaire des Arabes que la science grecque faisait son apparition dans le monde
occidental, aux XIe et XIIe sicles; elle avait mis prs de dix sicles faire le tour de la Mditerrane.
Les textes grecs, traduits prcdemment par les Arabes, furent retraduits de larabe en latin et, ds le
XIIIe sicle, lOccident se trouvait ainsi au niveau scientifique de la fin de la priode hellnistique.
Ctait la fondation des premires universits et celles-ci dcouvraient Aristote. Aprs le travail de
traduction, commenait le travail dassimilation et dinterprtation: lpoque de la scolastique.
mesure que les thories grecques taient mieux connues et plus commentes, les critiques naissaient
plus nombreuses. Il ne faut pas croire que toute la fin du Moyen ge sest passe uniquement dans
une bate contemplation dAristote. Par exemple, au XIVe sicle, sa thorie du mouvement fut
profondment modifie par lcole des nominalistes parisiens4.
Toutefois, la science navanait gure. Certes, les thories se diversifiaient dans la mesure,
prcisment, o elles taient subjectives et laissaient donc une grande latitude dinterprtation; mais
la mthode employe jusqualors ne permettait pas la science daller beaucoup plus loin. Bien plus,
celle-ci avait souvent tendance sgarer. En mme temps que la science grecque, lOccident avait
dcouvert lalchimie et son influence se faisait sentir partout. premire vue, on pourrait penser que
les alchimistes ont eu le mrite de rejeter la distinction, introduite par Aristote, entre le naturel et
lartificiel; ils voulaient, en effet, reproduire les phnomnes, violer les secrets de la nature et
fabriquer ce quelle produisait elle-mme.
lorigine de la scolastique
Le commerce se dveloppe travers toute lEurope, les villes anciennes grandissent, dautres
apparaissent, et les besoins denseignement, jusque-l limits aux moines et une minorit de
seigneurs, saccroissent. ct des coles monastiques se multiplient les coles piscopales destines
aux clercs qui, contrairement aux moines, restent en contact avec le monde. Ces scolae (terme
lorigine de scolastique), installes lintrieur des cathdrales ou des collgiales, ont pour but
dinculquer aux prtres la discipline, les rgles morales et linstruction ncessaires pour quils puissent
donner lexemple leurs fidles ctait alors bien rarement le cas et trouver matire nourrir
leur prche.
Mme si la thologie reste la matire principale, on sent parfois dans cet enseignement le souci de
rechercher des causes naturelles en explication aux phnomnes, ce qui attira des ennuis certains
comme Guillaume de Conches: accus de philosopher en physicien sur Dieu, il dut se rtracter
publiquement. Mais la pauvret des connaissances sur la physique et les sciences antiques sont un
obstacle la construction dun nouveau savoir. Cest pourquoi, ds la fin du XIIe sicle, de nombreux
lettrs vont se mettre en qute de nouveaux manuscrits.
Ils viennent dabord Tolde, capitale du royaume de Castille, redevenue chrtienne en 1085. [...]
LEspagne est encore pour quelques dcennies un pays de tolrance: le roi Alphonse VII ne se
proclame-t-il pas empereur des trois religions? Lvque de Tolde cre un grand centre de
traduction o collaborent Mozarabes (Chrtiens dEspagne), Mudejares (Musulmans) et Juifs dont le
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rle dintermdiaires entre connaisseurs et non connaisseurs de la langue arabe est considrable. La
traduction se fait en deux temps: de larabe la langue populaire, par Arabes et Juifs; puis de la
langue populaire au latin, par des clercs chrtiens ce qui introduit souvent des changements dans le
sens des textes.
Le travail se poursuit pendant deux sicles, dans le reste de lEspagne peu peu reconquise, dans
lItalie du Sud aussi, dont les ports trs actifs voient se mlanger des gens de toutes les provenances et
de toutes les religions. Ds la fin du XIIe sicle, luvre accomplie est immense: lOccident a acquis
une part essentielle de la philosophie et de la science grco-arabe, et connat dsormais bien Aristote,
Ptolme, Averros. Il a renou aussi avec la connaissance du grec (mme si cest encore lapanage
dune petite minorit de lettrs) et procde dornavant des traductions directes, tout en continuant le
travail de collecte des manuscrits.
Arkan Simaan et Jolle Fontaine, Limage du monde, ADAPT ditions, 1999.
Mais, en ralit, si le laboratoire des alchimistes prfigurait ceux des chimistes modernes, leur faon
de raisonner et leur mthode taient loppos de ce que sont celles daujourdhui. Au lieu de
rechercher les lois de la nature, ils voyaient dans celle-ci une grande magicienne et, pour limiter, ils
slevaient au rang de magiciens. Les alchimistes, comme les astrologues, avaient choisi une voie qui
les loignait davantage de la science. Tels des sorciers, toujours la recherche dinfluences caches,
de sympathies et dantipathies, ils avaient libr les vieux mythes animistes et cultivaient lirrationnel.
Et, dans un domaine voisin, les proprits magntiques des aimants, si extraordinaires et si
mystrieuses, intriguaient tout le monde et contribuaient aussi dvelopper lattrait pour les sciences
occultes.
suivre
1 Lanalyse que nous

allons faire de lvolution de la pense scientifique sappuiera surtout sur des


aspects caractristiques des sciences physiques. Toutefois, une analyse analogue peut se faire dans le
domaine des sciences de la vie, cest--dire de la physiologie et de la biologie.
2 Bachelard

G., Le Matrialisme rationnel, Chapitre I, Presses Universitaires de France, Paris, 1953,

p. 39.
3 Elle-mme influence par

la science indienne.

4 Dont les

principaux reprsentants furent Jean Buridan (1300-1358), Albert de Saxe (1340-1390) et


Nicolas Oresme (1323-1382).
Mis en ligne le 22 fvrier 2008
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science
La programmation neurolinguistique ou lart de manipuler ses semblables
Quest-ce que le crationnisme?
Lvolution historique de la pense scientifique (1)
Classification phylogntique du vivant
Comment se cre la connaissance scientifique?
histoire
Lvolution historique de la pense scientifique (1)
Fritz Haber, chimiste double visage
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L'volution historique de la pense scientifique (1) - Science, exprience et raison - Afis - Association franaise pour l'information scientifique

Laffaire Marie Besnard


Frdric Joliot-Curie et larme atomique
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