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El sistema que funciona segn este ciclo consta de una caldera, donde el agua

(que es el fluido ms conveniente por ser abundante y barato) entra a la


caldera en b como lquido y sale al estado de vapor en d. Luego hay una
mquina de expansin (turbina) donde el vapor se expande produciendo
trabajo, saliendo en el estado e. A continuacin este vapor entra a un aparato
de condensacin de donde sale como lquido al estado a. Este a su vez es
tomado por una bomba de inyeccin necesaria para vencer la presin de la
caldera, que lo lleva al estado b donde ingresa a la caldera.

Introduccin
Se denominan centrales termoelctricas clsicas o convencionales aquellas
centrales que producen energa elctrica a partir de la combustin de carbn,
fuelil o gas en una caldera diseada al efecto. El apelativo de "clsicas" o
"convencionales" sirve para diferenciarlas de otros tipos de centrales
termoelctricas (nucleares y solares, por ejemplo), las cuales generan
electricidad a partir de un ciclo termodinmico, pero mediante fuentes
energticas distintas de los combustibles fsiles empleados en la produccin
de energa elctrica desde hace dcadas y, sobre todo, con tecnologas
diferentes y mucho mas recientes que las de las centrales termoelctricas
clsicas.
Independientemente de cul sea el combustible fsil que utilicen (fuel-oil,
carbn o gas), el esquema de funcionamiento de todas las centrales
termoelctricas clsicas es prcticamente el mismo. Las nicas diferencias
consisten en el distinto tratamiento previo que sufre el combustible antes de
ser inyectado en la caldera y en el diseo de los quemadores de la misma, que
varan segn sea el tipo de combustible empleado.
Una central termoelctrica clsica posee, dentro del propio recinto de la
planta, sistemas de almacenamiento del combustible que utiliza (parque de
carbn, depsitos de fuel-oil) para asegurar que se dispone permenentemente
de una adecuada cantidad de ste. Si se trata de una central termoelctrica de
carbn (hulla, antracita, lignito,...) es previamente triturado en molinos
pulverizadores hasta quedar convertido en un polvo muy fino para facilitar su
combustin. De los molinos es enviado a la caldera de la central mediante
chorro de aire precalentado.
Si es una central termoelctrica de fuel-oil, ste es precalentado para que
fluidifique, siendo inyectado posteriormente en quemadores adecuados a este
tipo de combustible.
Si es una central termoelctrica de gas los quemadores estn asimismo
concebidos especialmente para quemar dicho combustible.
Hay, por ltimo, centrales termoelctricas clsicas cuyo diseo les permite
quemar indistintamente combustibles fsiles diferentes (carbn o gas, carbn
o fuel-oil, etc.). Reciben el nombre de centrales termoelctricas mixtas.

Una vez en la caldera, los quemadores provocan la combustin del carbn,


fuel-oil o gas, generando energa calorfica. Esta convierte a su vez, en vapor a
alta temperatura el agua que circula por una extensa red formada por miles de
tubos que tapizan las paredes de la caldera. Este vapor entre a gran presin en
la turbina de la central, la cual consta de tres cuerpos -de alta, media y baja
presin, respectivamente- unidos por un mismo eje.
En el primer cuerpo (alta presin) hay centenares de labes o paletas de
pequeo tamao. El cuerpo a media presin posee asimismo centenares de
labes pero de mayor tamao que los anteriores. El de baja presin, por
ltimo, tiene labes an ms grandes que los precedentes. El objetivo de esta
triple disposicin es aprovechar al mximo la fuerza del vapor, ya que este va
perdiendo presin progresivamente, por lo cual los labes de la turbina se
hacen de mayor tamao cuando se pasa de un cuerpo a otro de la misma., Hay
que advertir, por otro lado, que este vapor, antes de entrar en la turbina, ha de
ser cuidadosamente deshumidificado. En caso contrario, las pequesimas
gotas de agua en suspensin que transportara seran lanzadas a granvelocidad
contra los labes, actuando como si fueran proyectiles y erosionando las
paletas hasta dejarlas inservibles.
El vapor de agua a presin, por lo tanto, hace girar los labes de la turbina
generando energa mecnica. A su vez, el eje que une a los tres cuerpos de la
turbina (de alta, media y baja presin) hace girar al mismo tiempo a un
alternador unido a ella, produciendo as energa elctrica. Esta es vertida a la
red de transporte a alta tensin mediante la accin de un transformador.
Por su parte, el vapor -debilitada ya su presin- es enviado a unos
condensadores. All es enfriado y convertido de nuevo en agua. Esta es
conducida otra vez a los tubos que tapizan las paredes de la caldera, con lo
cual el ciclo productivo puede volver a iniciarse.

Esquema de Funcionamiento de una Central


Termoelctrica Clsica

1.

Cinta
transportadora

2.

Tolva

3.

Molino

4.

Caldera

5.

Cenizas

6.

Sobreca
lenmtador

7.

Recalen
tador

8.

Econom
izador

9.

Calenta
dor de aire

10.

Precipit
ador

11.

Chimen
ea

12.

Turbina
de alta presin

13.

Turbina
de media
presin

14.

Turbina
de baja presin

15.

Conden
sador

16.

Calenta
dores

17.

Torre
de refrigeracin

18.

Transfo
rmadores

19.

Genera
dor

20.

Lnea
de transporte de
energa electrica

El funcionamiento de una central termoelctrica de carbn, como la


representada en la figura, es la siguiente: el combustible est almacenado en
los parques adyacentes de la central, desde donde, mediante cintas
transportadoras (1), es conducido al molino (3) para ser triturado. Una vez
pulverizado, se inyecta, mezclado con aire caliente a presin, en
la calder< (4) para su combustin.
Dentro de la caldera se produce el vapor que acciona los labes de los cuerpos
de las turbinas de alta presin (12), media presin (13) y baja presin (14),
haciendo girar el rotor de la turbina que se mueve solidariamente con el rotor
del generador (19), donde se produce energa elctrica, la cual es
transportada mediante lneas de transporta a alta tensin (20) a los centros
de consumo.
Despus de accionar las turbinas, el vapor pasa a la fase lquida en
el condensador (15). El agua obtenida por la condensacin del vapor se
somete a diversas etapas de calentamiento (16) y se inyecta de nuevo en la
caldera en las condiciones de presin y temperatura ms adecuadas para
obtener el mximo rendimiento del ciclo.

El sistema de agua de circulacin que refrigera el condensador puede operarse


en circuito cerrado, trasladando el calor extrado del condensador a la
atmsfera mediante torres de refrigeracin (17), o descargando dicho calor
directamente al mar o al ro.
Para minimizar los efector de la combustin de carbn sobre el medio
ambiente, la central posee una chimenea (11) de gran altura -las hay de ms
de 300 metros-, que dispersa los contaminantes en las capas altas de la
atmsfera, y precipitadores (10) que retienen buena parte de los mismos en el
interior de la propia central.

Nuevas Tecnologas
Se estn llevando a cabo investigaciones para obtener un mejor
aprovechamiento del carbn, como son la gasificacin del carbn "in situ" o la
aplicacin de mquinas hidrulicas de arranque de mineral y de avance
contnuo, que permiten la explotacin de yacimientos de poco espesor o de
yacimientos en los que el mineral se encuentra demasiado disperso o
mezclado.
El primero de los sistemas mencionados consiste en inyectar oxgeno en el
yacimiento, de modo que se provoca la combustin del carbn y se produce
un gas aprovechable para la produccin de energa elctrica mediantes
centrales instaladas en bocamina.
El segundo, en lanzar potentes chorros de agua contra las vetas del mineral, lo
que da lugar a barros de carbn, los cuales son evacuados fuera de la mina
por medios de tuberas.
Otras nuevas tecnologas que estn siendo objeto de investigacin pretenden
mejorar el rendimiento de las centrales termoelctricas de carbn, actualmente
situado entre el 30 y el 40%. Destaca entre ellas la combustin del carbn en
lecho fluidificado, que -segn determinadas estimaciones- permitira obtener
rendimientos de hasta el 50%, disminuyendo al mism otiempo la emisin de
anhidrido sulfuroso. Consiste en quemar carbn en un lecho de partculas
inertes (de caliza, por ejemplo), a travs del cual se hace pasar una corriente
de aire. Esta soporta el peso de las partculas y las mantiene en suspensin, de
modo que da la impresin de que se trata de un lquido en ebullicin.
Otras investigaciones, por ltimo, intentan facilitar la sustitucin del fuel-oil
en las centrales termoelctricas para contribuir a reducir la dependencia
respecto del petrleo. Cabe citar en este sentido proyectos que pretenden
conseguir una adecuada combustin de mezclas de carbn y fuel (coal-oil
mixture: COM) o de carbn y agua (CAM) en las centrales termoelctricas
equipadas para consumir fuel-oil.

Centrales Termoelctricas y Medio Ambiente

Para evitar que el funcionamiento de las centrales termoelctricas clsicas


pueda daar el entorno natural, estas plantas llevan incorporados una serie de
sistemas y elementos que afectan a la estructura de las instalaciones, como es
el caso de las torres de refrigeracin.
La incidencia de este tipo de centrales sobre el medio ambiente se produce por
la emisin de residuos a la atmsfera (procedentes de la combustin del
combustible) y por va trmica, (calentamiento de las aguas de los ros por
utilizacin de estas aguas para la refrigeracin en circuito abierto).
Por lo que se refiere al primero de los aspectos citados, esa clase de
contaminacin ambiental es prcticamente despreciable en el caso de las
centrales termoelctricas de gas y escasa en el caso de las de fuel-oil, pero
exige, sin embargo, la adopcin de importantes medidas en las de carbn.
La combustin del carbn, en efecto, provoca la emisin al medio ambiente de
partculas y cidos de azufre. Para impedir que estas emisiones puedan
perjudicar al entorno de la planta, dichas centrales poseen chimeneas de gran
altura -se estn construyendo chimeneas de ms de 300 metros- que dispersan
dichas partculas en la atmsfera, minimizando su influencia. Adems, poseen
filtros electrostticos o precipitadores que retienen buena parte de las
partculas voltiles en el interior de la central. Por lo que se refiere a las
centrales de fuel-oil, su emisin de partculas slidas es muy inferior, y puede
ser considerada insignificante. Slo cabe tener en cuente la emisin de
hollines cidos -neutralizados mediante la adicin de neutralizantes de la
acidez- y la de xidos de azufre -minimizada por medio de diversos sistemas
de purificacin-.
En cuanto a la contaminacin trmica, sta es
combatida especialmente a travs de la
instalacin de torres de refrigeracin. Como se
sealaba anteriormente, el agua que utiliza la
central, tras ser convertida en vapor y empleada
para hacer girar la turbina, es enfriada en unos
condensadores para volver posteriormente a los
conductos de la caldera. Para efectuar la
operacin de refrigeracin, se emplean las
aguas de algun ro prximo o del mar, a las
cuales se transmite el calor incorporado por el
agua de la central que pasa por los
condensadores. Si el caudal del ro es pequeo,
y a fin de vitar la contaminacin trmica, las
Central termoelctrica de carbn de Puentes
centrales termoelctricas utilizan sistemas de
de Garca Rodrguez
refrigeracin en circuito cerrado mediante torres
de refrigeracin.
En este sistema, el agua caliente que proviene
de los condensadores entra en la torre de
refrigeracin a una altura determinada. Se

produce en la torre un tiro natural ascendente


de aire fro de manera contnua. El agua, al
entrar en la torre, cae por su propio peso y se
encuentra en su caida con una serie de rejillas
dispuestas de modo que la pulverizan y la
convierten
en una lluvia muy fina. Las gotas de agua, al encontrar en su cada la corriente de aire
fro que asciende por la torre, pierden su calor. Por ltimo, el agua as enfriada vuelve a
los condensadores por medio de un circuito cerrado y se continua el proceso productivo
sin dao alguno para el ambiente.

Cabe mencionar, por ltimo, que diversos pases -entre ellos Espaa- estn
desarrollando proyectos de investigacin que permiten aprovechar las
partculas retenidas en los precipitadores y los efluentes trmicos de estas
centrales de manera positiva. As, se estudia la posibilidad de emplear cenizas
volantes, producidas por la combustin del carbn, como material de
construccin o para la recuperacin del aluminio en forma de almina. Y se
utilizan los efluentes trmicos de estas plantas para convertir en zonas
cultivables extensiones de terrenos que antes no lo eran, o para la cra de
determinadas especies marinas, cuya reproduccin se ve favorecida gracias al
aumento de la temperatura de las aguas en las que se desarrollan.

EFICIENCIA...
Para la evaluacin de las medidas de ahorro de energa relacionando los datos
de medicin obtenidos, con los datos histricos de consumo de combustible y
produccin anual de un generador de vapor, se emplea la frmula denominada
Eficiencia.
En esta seccin, se explica la base del clculo para estimar la eficiencia de un
generador de vapor durante un ao de operacin, utilizndose la frmula de la
Eficiencia, la cual determina el valor de la eficiencia que se debe utilizar para
calcular las prdidas de energa ocasionadas por la falta de aislamientos, fugas
detectadas, trampas en mal estado o aquellas mejoras que se propongan al
generador de vapor, con el fin de que los ahorros de energa sean ms
representativos con respecto a las verdaderas condiciones de operacin de los
generadores de vapor a lo largo del ao.
Dicha frmula toma en cuenta el rendimiento integral de la unidad, empleando
los porcentajes de tiempo que opera en cada valor de carga, y la eficiencia
correspondiente determinada por cualquiera de las dos formas de clculo
(entradas y salidas o el de prdidas).

Para esto es necesario hacer primero un anlisis histrico de los reportes


mensuales de la generacin de vapor para identificar los diferentes tipos de
operacin, y conocer los porcentajes de tiempo correspondientes a la carga
normal de operacin de cada generador.
La confiabilidad de los resultados depender de la informacin que proporcione
la planta sobre la produccin mensual de vapor en todo el ao as como del
consumo de combustible respectivo, pudiendo apreciar una conducta cclica
que permita incluso, proyectar tales resultados.
Con la informacin proporcionada se debern obtener los siguientes tres
grficos:
Con la informacin proporcionada se debern obtener los siguientes tres
grficos:
1. Una grfica que muestre la conducta de la produccin en toneladas de vapor
producidas en cada mes.
2. Una grfica que indique el porcentaje de carga al que oper cada generador
en cada mes.
3. Con la informacin de las grficas anteriores se realizar finalmente un
histograma que indique los diferentes porcentajes de carga correspondientes a
sus porcentajes de tiempo de operacin en el mes respectivo.
Una vez conocido el porcentaje de tiempo a los diferentes porcentajes de carga
y con los valores de eficiencias encontradas, se calcular la Eficiencia para
cada uno de los generadores de vapor de acuerdo a la siguiente frmula:

Posteriormente se puede obtener el valor promedio de la eficiencia media


pesada, segn el nmero de generadores de vapor que tenga la empresa: