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Jacques Darriulat

Lallgorisme mdival
Biblio : Edgar de Bruyne, tudes desthtique mdivale, De Tempel , Bruges,
1946 : I- De Boce Jean Scot rigne, II- Lpoque romane, III- Le XIIIe sicle (republi eu
deux volumes dans une collection de poche chez Albin Michel). Erwin Panofsky, Architecture
gothique et pense scolastique, Minuit, 1967. Ernst Robert Curtius, La Littrature europenne
et le Moyen Age latin, Presses Pocket 1991 [1956]. Sur la question des relations entre
lallgorisme paen et lallgorisme chrtien, Jean Ppin, Mythe et allgorie, Les origines
grecques et les contestations judo-chrtiennes, Paris, 1976. mile Mle, LArt religieux du
XIIIe sicle en France, Le Livre de Poche, Biblio Essais . Georges Duby, Adolescence de
la chrtient occidentale, 980-1140, Skira, 1967 ; LEurope des cathdrales, 1140-1280,
Skira, 1966 ; Fondements dun nouvel humanisme, 1280-1440, Skira, 1966. Ces trois luxueux
et magnifiques volumes ont t publis sans illustrations en poche : Georges Duby, LEurope
au Moyen Age : art roman, art gothique, Flammarion, Champs , 1985. Georges Duby,
Saint Bernard et lart cistercien, Flammarion, Champs .
***
Par Aristote, Cicron et Quintilien, le Moyen Age hrite de la longue tradition
rhtorique de lAntiquit. Celle-ci se touve lorigine des artes dictaminis, ou arts de bien
dire, ncessaires par exemple au prdicateur qui veut, par son sermon, toucher le cur des
fidles (artes prdicandi), mais elle dicte aussi ses rgles aux arts plastiques, selon le principe
mille fois comment de lArt potique, ou ptre aux Pisons, dHorace, qui veut que : un
pome est comme un tableau, ut pictura poesis . Cest ainsi que la cathdrale se dploie dans
lespace comme le sermon dans le temps, lexorde correspondant au narthex, la division du
thme en trois parties aux trois nefs principales, largumentation qui fait la synthse entre les
arguments la croise des transepts, enfin la proraison au chur qui souvre la lumire (1).
La rhtorique mdivale occupe ainsi une place dominante pour la dfinition des rgles de
lart. Son rle est dautant plus dterminant que lart du discours prend pour modle la parole
de Dieu, c'est--dire la composition mme de la Bible dont la valeur absolue ne saurait tre
conteste. La civilisation mdivale se croit dtentrice dune uvre parfaite : il lui suffit donc
den connatre les lois pour tre en mesure de formuler les rgles de tout art humain en
gnral. Cest partir de linterprtation des critures que se dfinit lesthtique mdivale.

Une trs ancienne tradition, qui remonte saint Jrme et saint Augustin (De
Doctrina christiana), distingue entre quatre sens de lcriture (2). Elle est codifie par les
Victorins (Richard de Saint-Victor) et les Chartrains (Bernard de Chartres) au XIIe sicle, puis
par Thomas dAquin, dans La Somme thologique, au XIIIe sicle. Mais puisquil sagit ici
desthtique et non de thologie, nous suivrons plutt Dante qui fait allusion aux quatre sens
de lcriture, dans Le Banquet (Convivio) II, 1, pour commenter lun de ses propres pomes,
et dans lptre XIII, qui constitue un peu son art potique et dans laquelle il ddie au
seigneur de Vrone, Cangrande della Scala, le chant suprme de la Comdie, qui sorne du
nom de paradis (Pliade p. 792). Lcriture mais aussi bien toute reprsentation ou image
dont lcriture demeure, pendant tout le Moyen Age, le modle possde quatre sens. Il se
subdivisent en deux groupes, dont le premier est le sens littral, quon dit encore historique :
le discours nonce un fait, par exemple (ptre XIII) la sortie dgypte des fils dIsral, au
temps de Mose. Mais le texte peut avoir encore un sens mystique, ou symbolique, nous
dirions aujourdhui figur, et dire autre chose que ce quil semble dclarer expressment. Aux
yeux des hommes du Moyen Age, le sens mystique doit rendre compte du mystre sacr qui
fait la magie du texte biblique. Lire, ce nest pas rpter un texte ne varietur, cest interprter,
c'est--dire deviner, par-del le sens manifeste, le sens latent du symbole, car la lettre tue,
lEsprit seul vivifie (2 Co 6). Pas de lecture sans glose ni commentaire tel point que, par
un renversement qui menacera tout ldifice culturel du Moyen Age, le texte finira par
disparatre, touff par la prolifration dmesure de ses gloses marginales. Les premiers
chrtiens empruntent cette opposition du sens littral et du sens symbolique lallgorisme
paen qui remonte aux Pythagoriciens, c'est--dire au VIe sicle BC. Cest ainsi qu la fin du
IIe et au dbut du IIIe sicle de notre re, Clment dAlexandrie appliqua les principes de
lhermneutique paenne linterprtation de lcriture. Il est vrai quil est lun des rares
chrtiens avoir os cette paisible synthse. Les autres apologistes, par exemple Origne (IIeIIIe sicle AC), dnonceront avec dautant plus de violence les abus de lallgorie paenne
quils appliqueront leur tour, et de faon plus dbride encore, la mthode allgorique la
Bible. Il est vrai que le symbolisme paen exprime par des images des ides ternelles, tandis
que le symbolisme chrtien inscrit le travail de linterprtation dans le temps : lhistoire de la
rdemption est aussi la rvlation progressive du vritable sens de la promesse cach sous le
sens manifeste (3). Dieu, qui dvoile le plan du Salut par le progressif droulement de
lHistoire Sainte, est lunique hermneute. Telle est la raison pour laquelle le sens cach sous
le sens littral peut bien tre nomm sens mystique .
Le sens mystique lui-mme se divise en trois espces, qui correspondent aux trois
grandes poques de la Rvlation : le sens allgorique dchiffre, dans les scnes de lAncien
Testament, les figures symboliques des vrits enseignes dans le Nouveau Testament (type et
anttype ). Cest ainsi, pour prendre lexemple propos par Dante dans lptre XIII, que le
passage de la Mer Rouge est une allgorie de notre rachat par le sacrifice du Christ, ou bien
encore, pourrions-nous ajouter, que la rcolte de la manne dans le dsert est lallgorie du
sacrement de leucharistie, ou que les trois jours passs par Jonas dans le ventre de la baleine
prfigurent les trois jours au tombeau. Le sens allgorique organise donc la concordance entre
lAncien et le Nouveau Testament, entre le rgne de la Loi et le rgne de la Grce. Il permet
dassujettir la sagesse juive la rvlation chrtienne, la premire ntant que le symbolisme

inconscient de ce que la seconde nonce clairement. Cest ainsi que liconographie mdivale
reprsente la Synagogue comme une femme aux yeux bands, incapable de discerner le sens
allgorique par-del le sens littral, quon dit aussi charnel. Lallgorie ayant t dchiffre, le
sens est alors moral et sadresse la vie prsente. La sortie dgypte signifie au sens moral,
selon Dante, la conversion de lme quittant le deuil et la misre du pch pour un tat de
grce (p. 795). Il est vrai que le sens moral, ou tropologique, peut tre sacr (cest le cas par
ex. de la parabole vanglique) il incite alors la conversion mais aussi profane : ainsi
dans les sentences qui concluent les fables dsope, que le Moyen Age rassemblait dans des
recueils portant le titre dIsopets (dformation du nom dsope). Mais cette vie prsente nest
pas fin en soi, elle est une preuve qui prpare la vie ternelle : cette ultime rvlation ou
apocalypse dcouvrira la fin des temps lultime degr du sens mystique : le sens
anagogique qui rtablit la crature corrompue par le premier pch dans la gloire du royaume
de Dieu. Le sens anagogique de la sortie dgypte est alors, selon Dante, la sortie de lme
sainte hors de la servitude dun monde corrompu, et la libert de la gloire ternelle (p. 795).
On comprend alors que les trois degrs du sens mystique correspondent au trois
dimensions du temps, c'est--dire du dploiement de la Providence, le sens allgorique se
rapportant au pass par le parallle quil tablit entre le rgne rvolu de la Loi et le rgne de la
Grce, le sens moral au prsent o se joue notre salut et le sens anagogique au futur de la vie
ternelle qui commence avec la rsurrection des corps et le dernier Jugement. Le sens
allgorique demeure confin linterprtation des critures, selon le jeu complexe des
associations que les thologiens dcouvrent entre lAncien et le Nouveau Testaments, entre le
type et lanttype, mettant ainsi jour le plan secret de Dieu qui sexprimait par
linconscience de la transe prophtique. Le sens moral peut permettre de sauver une culture
antique pourtant prive de la lumire de la rvlation, mais que lhumanisme mdival, depuis
la Renaissance carolingienne de la fin du VIIIe sicle, tient en haute estime. Cest ainsi que,
tout au long du Moyen Age, on publiera de trs nombreux Ovide moraliss , dcouvrant,
par del le sens littral des fables des Mtamorphoses, qui fascinent tous les esprits, un sens
moral qui rconcilie le pote paen avec lvangile. En vrit, le Moyen Age hrite de
lAntiquit tardive son got pour lallgorisme, et luvre exemplaire, qui exerce une
influence considrable jusqu la Renaissance, est celle dun paen du Ve sicle, Martianus
Capella, peu prs contemporain de saint Augustin, qui compose un ouvrage en neuf livres
intitul : Les Noces de Mercure et de Philologie, c'est--dire de la gnose (science initie aux
mystres divins) et de lart du discours, ou bien encore, selon un classement pour la premire
fois codifi par Capella et qui structurera le cours des tudes pendant tout le Moyen Age, du
Quadrivium (arithmtique, gomtrie, musique, astronomie) et du Trivium (grammaire,
logique et rhtorique). Sur ce modle, fleurira au Moyen Age toute une littrature allgorique
et profane (par exemple Le Roman de la rose, et tout particulirement la premire partie, vers
1236, due Guillaume de Lorris, qui sinspire prcisment de lallgorisme suppos
dOvide). Quant au sens anagogique, sa comprhension appartient en premier lieu au
thologien qui discerne, dans les images de lApocalypse, ou des ptres de Paul, lannonce
de la cit cleste et de la flicit des lus ; mais sa reprsentation appartient lartiste qui
sefforce dvoquer par des sons (posie et musique) ou par des formes plastiques
(architecture, sculpture et peinture) la splendeur de la Jrusalem cleste et la vision batifique

des ressuscits qui contemplent Dieu face face . Cest ainsi que lart mdival se conoit
lui-mme comme une illustration de lApocalypse et de la vie ternelle, lartiste ntant en
consquence quun artisan docilement soumis au discours du thologien, et la beaut sensible
ntant que limage dans un miroir de la beaut spirituelle (4). Cest bien en ce sens que Dante
lui-mme entendait le pome de La Divine comdie, voyage mystique de lEnfer, par le
Purgatoire, jusquen Paradis, somme figure de la thologie mdivale. Si le sens moral
permettait de sauver les chefs-duvre de lAntiquit paenne, le sens anagogique ne pouvait
illuminer que les uvres ralises sous le rgne de la Grce, c'est--dire depuis lIncarnation.
Le sens anagogique dfinit donc la dimension propre de lart chrtien mdival, si lon en
excepte toutefois le pote Virgile, grand magicien selon le Moyen Age, lunique paen qui
aurait eu la prescience de la venue du Christ dans la quatrime glogue des Bucoliques, o il
annonait, croyait-on, la venue de la Vierge et de lenfant, et le retour de lge dor (5). Aussi
Virgile sera-t-il le guide de Dante pour la traverse de lEnfer comme du Purgatoire, mais il
devra laisser sa place Batrice, ainsi nomme par des gens qui ne savaient ce que cest que
donner un nom (Vita Nova, II, 1), au seuil du Paradis.
Telle est ainsi la fonction de lart mdival : transporter lme de cette vie mortelle
dans la batitude de la vie ternelle, provoquer par le spectacle de la beaut une extase
semblable celle que connatront les bienheureux quand, aprs la rsurrection, ils verront la
face de Dieu. Lart apporte ainsi un concours sensible au ravissement mystique qui ne
concerne pourtant que lesprit. Un peu avant le milieu du douzime sicle, labb Suger fait
construire la premire cathdrale gothique Saint-Denis. Saint Bernard, dont la rigueur
inspire alors la magnifique architecture cistercienne, contemporain de Suger, lui reproche le
luxe et la richesse de son glise qui rappellent en quelque sorte les rites des juifs , c'est-dire qui substitue, par la fascinante beaut de luvre, la recherche du sens spirituel,
lamour charnel des choses mmes (Duby, II, 59). Pour Suger cependant, la splendeur
matrielle de lglise nest ni futile ni profane : contemplant les pierres prcieuses qui ornent
lautel et la lumire mystique rfracte par les vitraux, Suger simagine transport ds
prsent dans la gloire du royaume de Dieu : Quand, crit-il en dehors de lamour de la
beaut de la Maison de Dieu la beaut des pierres aux multiples couleurs marrache aux
soucis extrieurs et quune honorable mditation me conduit rflchir, en transposant ce qui
est matriel ce qui est immatriel, sur la diversit des vertus sacres, je crois me voir, en
quelque sorte, dans une trange rgion de lunivers qui nexiste tout fait ni dans la boue de
la terre ni dans la puret du Ciel et je crois pouvoir, par la grce de Dieu, tre transport de ce
monde infrieur ce monde suprieur dune manire anagogique, anagogico more (6).
Le transport anagogique de lmotion esthtique peut alors saccomplir de deux faons
distinctes : il peut oprer selon la quantit, ou bien selon la qualit.
La beaut anagogique du point de vue de la quantit se dfinit par les notions de
proportion et de consonance. La proportion (proportio) est lharmonie du tout qui rassemble
les parties et fait une unit dune pluralit ; la consonance (consonantia) rassemble des formes
diverses qui se rvlent semblables par une secrte correspondance. On remarquera que ces
notions sont musicales tout autant que plastiques. Cet idal pythagoricien et platonicien se

rclame au Moyen Age du De Musica et du De Arithmetica de Boce (Ve-VIe sicle) et, pardel, du Livre de la Sagesse, dans la Bible : Dieu a dispos toutes choses in mensura et
numero et pondere, par mesure, par nombre et par poids (II, 12). Cette esthtique des
proportions est sans doute dprave dans les formes naturelles, mais elle est pourtant la raison
cache de leur beaut. Lharmonie musicale rend sensible la divine beaut de la symtrie et de
leurythmie : elle est la forme anagogique de la musique des anges qui rjouit les mes des
lus en Paradis. La Musique devient alors la cl, et le chiffre de toute beaut. Toute la cration
est Musique : la musique cleste projette son image sur la musique mondaine (lharmonie des
sphres), sur la musique humaine (les proportions du corps humain) comme sur la musique
instrumentale. Larchitecture, qui obit elle aussi cette mystique des nombres et des
proportions, est une musique matrialise dans lespace. Lglise est limage dun corps
humain les bras en croix, la nef tenant lieu de tronc, les transepts des deux bras tendus et
labside de la tte. Le corps humain lui-mme est un microcosme qui reproduit les proportions
du macrocosme, c'est--dire de lunivers entier. Aussi le Moyen Age spcule-t-il beaucoup sur
le vritable canon des proportions du corps humain, selon les canons de Lysippe ou de
Polyclte qui nous ont t transmis par larchitecte romain Vitruve (7). Le Christ, dont une
lettre apocryphe Hrode, pourtant juge authentique au Moyen Age, dcrivait la
physionomie (8), fournit le modle dun corps parfaitement proportionn. Plutt que sur les
dimensions du temple de Salomon, on prend appui sur les dimensions de lArche de No,
symbole depuis Augustin de lglise elle-mme, pour en dduire la formule de parfaite
eurythmie.
La beaut anagogique du point de vue de la qualit se dfinit par les notions de
splendeur et de gloire. Dinspiration plotinienne plutt que pythagoricienne ou platonicienne,
elle croit discerner le secret de la beaut dans lclat de la lumire plutt que dans la
proportion de la forme. Elle prend appui sur un texte ancien, la Theologia mystica, quon
attribuait Denys lAropagite, confondu par Suger avec saint Denis, un Athnien qui, selon
les Actes, se serait converti lors de la venue de Paul dans cette ville, en fait un chrtien
noplatonicien de Byzance aux alentours du Ve sicle. Ce texte, qui est lorigine de la
mystique de la lumire qui inspirera lart gothique ds la premire moiti du XIIe sicle (la
construction de Saint-Denis sachve en 1440 environ) tablit quune crature rayonne
dautant plus quelle est davantage proche de Dieu. Telle est la raison de la clart qui rayonne
du firmament, mais plus encore de la lumire qui mane du visage humain quand il est clair
par lintelligence, et plus encore par la grce. Le Moyen Age aimera les pierres prcieuses,
matire transfigure de lintrieur par une lumire qui semble surnaturelle (lux et non lumen),
image de la transfiguration future qui ressuscitera toute chair. Les nervures de la vote
gothique permettent de dcharger les mur de soutnement, et de percer de larges verrires
dans la cathdrale, tandis quon abat le jub et que louverture des chapelles absidiales permet
dilluminer le chur. Bientt lglise gothique sera comme dmatrialise, devenue une sorte
de prisme mystique au sein duquel flotte, rfracte par les vitraux, une lumire anagogique,
venue dun monde suprieur. A la Sainte-Chapelle (consacre en 1248), larchitecture de
pierre a pratiquement disparu, lglise sest sublime dans la lumire et nest plus quune
chsse pour sertir dimmense vitraux, qui limitent paradoxalement lespace sacr en louvrant
sur lau-del.

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NOTES
1- Voir de Bruyne, tudes desthtique mdivale, II p. 52.
2- Voir de Bruyne, tudes desthtique mdivale, II. Lpoque romane, chapitre VII, La
Thorie de lallgorisme .
3- Voir Le temps et le mythe , in Jean Ppin, Mythe et allgorie ; Les origines grecques et
les contestations judo-chrtiennes, tudes augustiniennes, Paris, 1976, p. 503-516.
4- Paul, I Co 13, 12 : Aujourdhui, nous voyons dans un miroir, dune manire confuse,
mais alors ce sera face face . galement II Co 3, 18.
5- Vers 6 10 : Jam redit et Virgo, redeunt Saturna regna... Dj revient aussi la Vierge,
revient le rgne de Saturne / Dj une nouvelle race descend du haut des cieux / Cet enfant
dont la naissance va clore lge de fer / Et ramener lge dor dans le monde entier / Protgele seulement, chaste Lucine.
6- Panofsky, Architecture gothique et pense scolastique, Minuit 1967, p. 41. Voir aussi de
Bruyne, tudes desthtique mdivale, II. Lpoque romane, p. 143 avec le texte latin en
note.
7- de Bruyne, tudes desthtique mdivale, II p. 292 sq.
8- de Bruyne, tudes desthtique mdivale, I, p. 286, note.